Vous êtes sur la page 1sur 8

Les Limites de la Croissance

Abstract tabli par Eduard Pestel 1. Un Rapport au Club de Rome (1972),


par Donella H. Meadows, Dennis l. Meadows, Jorgen Randers, William W. Behrens III
Traduction de Abstract of "The Limits of Growth" par Louis Possoz

Version courte des Limites de la Croissance


Notre modle a t dvelopp pour investiguer cinq tendances majeures d'intrt gnral industrialisation en
acclration, croissance rapide de la population, malnutrition largement rpandue, puisement des ressources non
renouvelables, dgradation de l'environnement.
Le modle que nous avons tabli est, comme tous les modles, imparfait, simplificateur et non termin.
Malgr l'tat prliminaire de notre travail, nous croyons qu'il est important de publier maintenant notre modle et
nos dcouvertes. (...) Nous pressentons que le modle dcrit ici est dj suffisamment abouti pour tre d'une
certaine utilit aux dcideurs. De plus, les comportements de base que nous avons dj observs dans ce modle
semblent tre si fondamentaux et gnraux que nous ne nous attendons pas ce que nos conclusions soient
substantiellement modifies par des rvisions futures.
Nos conclusions sont :
1. Si la tendance actuelle de croissance de la population mondiale, de l'industrialisation, de la pollution, de la
production de nourriture, et de la rarfaction des ressources se poursuit au mme rythme, les limites de la
croissance sur cette plante seront atteintes quelque part durant les cent prochaines annes. Le rsultat le plus
probable sera un dclin assez soudain et incontrlable de la population et de la capacit industrielle.
2. Il est possible de modifier ces tendances de croissance et d'tablir des conditions de stabilit cologique et
conomique qui soit tenable sur le trs long terme. L'tat d'quilibre gnral pourrait tre tabli en sorte que les
besoins matriels de chaque personne sur terre soient satisfaits et que chaque personne ait une chance gale de
raliser son potentiel humain.
Si les habitants de la plante dcident de consacrer leurs efforts cette seconde perspective plutt qu' la premire,
le plus tt ils commenceront, le plus leves seront leurs chances de succs.
Les cinq lments la base de l'tude prsente ici population, industrialistion, pollution, production de
nourriture et consommation des ressources naturelles non renouvelables sont en augmentation. Les quantits
supplmentaires qui s'ajoutent chaque anne suivent une courbe que les mathmaticiens appellent une croissance
exponentielle.
Une quantit suit une croissance exponentielle quand elle crot, chaque priode successive (de dure identique),
d'un mme pourcentage (par rapport sa valeur en dbut de priode).
Une telle croissance exponentielle est un processus courant dans les systmes biologiques, financiers, et dans
beaucoup d'autres systmes de par le monde.
La croissance exponentielle est un phnomne dynamique, ce qui signifie qu'elle concerne des grandeurs qui se
modifient au cours du temps. (...) Cependant, lorsque dans un systme beaucoup de grandeurs diffrentes croissent
simultanment, et lorsque toutes ces grandeurs sont interdpendantes de manire complexe, l'analyse des causes de
la croissance et l'volution future du systme deviennent rellement trs compliques.
Durant ces 30 dernires annes a t dveloppe au Massachusetts Institute of Technology une nouvelle mthode
pour comprendre le comportement dynamique des systmes complexes. La mthode est dnomme Dynamique
des Systmes. La base de la mthode consiste reconnatre que la structure de tout systme les nombreuses
relations entre ses composants, circulaires, interdpendantes et parfois dcales dans le temps, est souvent tout
aussi importante pour dterminer son comportement que le sont les composants eux-mmes. Le modle du monde
dcrit dans cet ouvrage est modle de Dynamique des Systmes.
L'extrapolation des tendances actuelles pour tudier le futur est une mthode reconnue depuis longtemps,
spcialement pour le futur trs proche, et spcialement si la grandeur tudie n'est pas trop influence par

l'volution d'autres grandeurs du systme. Bien sr, aucun des cinq facteurs que nous examinons n'est indpendant
des autres. Nous avons dj mentionn certaines de ces interactions. La population ne peut augmenter sans
nourriture, la production de nourriture est augmente par la l'augmentation du capital, plus de capital ncessite plus
de ressources, les ressources limines deviennent de la pollution, la pollution interfre tout autant avec
l'augmentation de la population que celle de la nourriture.
De plus, sur de longues priodes de temps, chacun de ces facteurs exerce aussi une influence en retour sur
lui-mme.
Dans ce premier modle simple du monde, nous ne sommes intresss que par les grands modes de comportement
du systme population-capital. Par modes de comportement nous voulons dire les tendances des variables du
systme (population ou pollution par exemple) changer au fil du temps.
Un des objectifs principaux en construisant un modle du monde a t de dterminer lequel de ces modes de
comportement, s'il s'en trouve un, serait le plus caractristique du systme monde lorsqu'il atteint les limites de
croissance. Ce processus de dtermination des modes de comportement n'est une "prdiction" que dans le sens le
plus limit du mot.
Puisqu' ce stade nous ne sommes intresss que par les grandes lignes des modes de comportement, le premier
modle du monde ne doit pas tre extrmement dtaill. Nous ne considrons qu'une population gnrale qui
reflte statistiquement les caractristiques moyennes de la population mondiale. Nous n'incluons qu'une catgorie
de polluants la famille des polluants de longue dure vie, distribus dans le monde entier, comme le plomb, le
mercure, l'amiante, les pesticides stables et les radio-isotopes dont nous commenons comprendre le
comportement dynamique dans l'cosystme. Nous suivons une ressource gnralise qui reprsente les rserves
combines de toutes les ressources non renouvelables, bien que nous sachions que chaque ressource individuelle
suivra le schma dynamique gnral son niveau et sa cadence spcifiques.
Ce haut niveau d'agrgation est ncessaire ce stade pour conserver un modle comprhensible. En mme temps,
il limite l'information que nous pouvons esprer tirer du modle.
Peut-on tout apprendre d'un modle aussi fortement agrg ? Ces rsultats peuvent-ils tre jugs significatifs ? En
terme de prdictions exactes, les rsultats ne sont pas significatifs.
D'autre part, il est d'une importance vitale d'acqurir une certaine comprhension des causes de croissance dans la
socit humaine, des limites de la croissance, et du comportement de nos systmes socio-conomiques quand les
limites sont atteintes.
Toutes les variables du modle (population, capital, pollution, etc.) sont initialises avec les valeurs de 1900. De
1900 1970, l'volution des variables correspond gnralement aux donnes historiques, dans la mesure o nous
les connaissons. La population s'accrot de 1,6 milliard en 1900 jusqu' 3,5 milliards en 1970. Quoique le taux de
natalit ne dcline graduellement, le taux de mortalit chute plus rapidement, surtout aprs 1940, et le taux de
croissance de la population augmente. Par personne, la production industrielle, de nourriture et de service s'accroit
exponentiellement. Le niveau de ressource en 1970 est encore 95 pour cent de celui de 1900 mais il dcline
spectaculairement partir de l, tandis que la population et la production industrielle continue crotre.
Le mode de comportement du systme est du type outrepassement et effondrement. Dans cette simulation,
l'effondrement se produit cause de l'puisement des ressources non renouvelables. L'accumulation de capital
industriel crot jusqu' un niveau qui exige une norme consommation de ressources. Au cours de cette croissance,
cette accumulation puise une large part des ressources disponibles. En mme temps, les prix des ressources
augmentent et les gisements s'puisent, de plus en plus de capital doit tre utilis pour obtenir des ressources, en
n'en laissant d'autant moins pour la croissance future. Finalement, l'investissement ne peut tenir tte la
dvalorisation, et la base industrielle s'effondre, emportant avec elle les systmes de service et d'agriculture qui
sont devenus dpendants des fournitures industrielles (tels les engrais, les pesticides, les laboratoires sanitaires, les
ordinateurs et en particulier l'nergie pour la mcanisation). Durant un bref moment, cette situation est
particulirement srieuse car, avec les dlais inhrents la pyramide des ges et au processus d'ajustement social,
la population continue crotre. Finalement, la population dcrot lorsque le taux de mortalit est tir vers le haut
par le manque de nourriture et de services de sant. Le timing exact de ces vnements n'est pas significatif en
raison de la forte agrgation et des nombreuses incertitudes du modle. Il est significatif cependant que la
croissance soit stoppe bien avant l'anne 2100. Nous avons tent dans tous les cas douteux de faire l'estimation la
plus optimiste des quantits inconnues et nous avons aussi ignor les vnements discontinus comme les guerres

ou les pidmies qui peuvent entraner un arrt de la croissance plus prcoce que ce que notre modle n'indiquerait.
En d'autres mots, le modle est biais pour permettre la croissance de se poursuivre plus longuement qu'elle ne le
pourrait dans le monde rel. Nous pouvons donc dire avec une certaine assurance que, sous l'hypothse d'une
absence de changement majeur dans le systme actuel, la croissance dmographique et industrielle s'arrtera
certainement dans le courant du 21me sicle, au plus tard.
Pour tester les hypothses du modle sur les ressources disponibles, nous avons doubl les rserves de ressources
en 1900 tout en conservant toutes les autres hypothses identiques celles de la simulation standard. De ce fait,
l'industrialisation peut atteindre un niveau plus lev, puisque les ressources ne sont plus rduites aussi rapidement.
Cependant, les installations industrielles plus grandes mettent des polluants un tel rythme que les mcanismes
d'absorption de la pollution environnementale sont saturs. La pollution augmente trs rapidement, causant une
hausse immdiate du taux de mortalit et un dclin de la production agricole. Au bout de la simulation, les
ressources sont lourdement diminues, malgr le doublement du niveau initial.
L'avenir du monde doit-il fatalement tre du type outrepassement puis effondrement vers un tat sinistre
d'puisement ? Ce n'est le cas que dans l'hypothse o notre manire de faire les choses ne change pas. Nous avons
d'amples preuves d'ingniosit et de flexibilit sociale. Bien sr, des changements dans le systme sont probables,
certains sont dj en cours. La Rvolution Verte fait crotre les rendements agricoles dans les pays non
industrialiss. L'information sur les mthodes modernes de contrle des naissances se rpand rapidement.
Bien que l'histoire des ralisations humaines contienne nombre d'exemples de l'inaptitude de l'humanit vivre
l'intrieur de limites physiques, c'est la capacit dpasser les limites qui constitue aujourd'hui la tradition
culturelle de bien des dcideurs mondiaux. Sur les trois cents dernires annes, l'humanit a russi dans un nombre
impressionnant de cas reculer les limites apparentes la croissance dmographique et conomique, par une
succession d'avances technologiques spectaculaires. Puisque l'histoire rcente d'une large part de la socit
humaine a t si constamment une russite, il est assez normal que beaucoup de gens s'attendent des perces
technologiques qui permettront de repousser les limites physiques indfiniment.
Des nouvelles technologies altreront-elles la tendance du systme monde crotre et s'effondrer ?
Supposons que les optimistes technologiques aient raison et que l'nergie nuclaire rsolve le problme des
ressources du monde.
Supposons galement une rduction de toutes les missions de polluants par un facteur quatre, partir de 1975.
Supposons galement que le rendement l'hectare de toutes les terres du monde puisse encore tre doubl. De plus,
supposons un contrle volontaire des naissances parfait, pratiqu partir de 1975.
Tout ceci signifie que nous mettons en oeuvre une politique technologique dans chaque domaine du modle du
monde afin de circonvenir d'une manire ou d'une autre les limites de la croissance. Le systme modle produit de
l'nergie nuclaire, recycle les ressources, et exploite les gisements les plus improbables; rejetant aussi peu de
polluants que possible; poussant les rendements agricoles des niveaux inesprs; et ne produisant que les enfants
activement souhaits par leurs parents. Le rsultat est encore une fin de la croissance avant 2100.
En raison de trois crises simultanes. La sur-utilisation des terres provoque de l'rosion et des chutes de production
alimentaire. Une population mondiale prospre (mais pas aussi prospre que la population actuelle des USA)
rduit svrement les ressources. La pollution augmente, diminue, puis augmente nouveau spectaculairement
causant une diminution supplmentaire de la production de nourriture et une hausse soudaine du taux de mortalit.
La mise en oeuvre des solutions technologiques n'a russi qu' prolonger la priode de croissance dmographique
et industrielle mais n'a pas supprim les limites ultimes cette croissance.
Etant donn les nombreuses approximations et limitations du modle du monde, il ne sert rien de s'appesantir
sombrement sur les sries de catastrophes que ce modle tend produire. Nous ne ferons qu'insister une nouvelle
fois sur le fait qu'aucun de ces rsultats informatiques n'est une prdiction. Nous n'attendrions pas du monde rel
qu'il se comporte comme le modle du monde dans aucun des graphiques que nous avons montr, en particulier
ceux des modes d'effondrement. Seuls les aspects physiques des activits humaines sont modliss par des rgles
dynamiques. Le modle suppose que les variables sociales rpartition des revenus, avis sur la taille de la famille,
choix parmi les produits, les services et les aliments continueront suivre les mmes schmas que ceux qu'elles
ont connus au cours de l'histoire rcente du monde. Ces schmas, et les valeurs humaines qu'ils reprsentent, sont
tous apparus durant la phase de croissance de notre civilisation. Ils seraient certainement largement rviss si la

population et les revenus venaient dcrotre. Puisqu'il nous a sembl difficile d'imaginer les nouvelles formes du
comportement social humain qui apparatraient en cas d'effondrement et quel rythme elles mergeraient, nous
n'avons pas tent de modliser de tels changements sociaux. Quelle que soit la validit de notre modle, dans
chaque rsultat graphique elle ne tient que jusqu'au point o la croissance arrive son terme et o l'effondrement
commence.
L'hypothse tacite derrire toutes les simulations que nous avons prsentes dans ce chapitre est que la croissance
de la population et du capital serait poursuivie jusqu' une certaine limite "naturelle". Cette hypothse semble aussi
tre un lment fondamental du systme de valeurs humaines actuellement en cours dans le monde rel. Etant
donn cette premire hypothse, que la croissance de la population et du capital ne seraient pas dlibrment
limites mais seraient autorises "chercher leurs propres niveaux", nous n'avons pas pu trouver un ensemble de
politiques qui vite le mode de comportement d'effondrement.
Les espoirs des optimistes technologiques se rfrent la capacit de la technologie de supprimer ou reculer les
limites la croissance de la population et du capital. Nous avons montr que dans le modle du monde,
l'application de la technologie aux problmes apparents de diminution des ressources ou de pollution ou de
manque de nourriture n'avait pas d'impact sur le problme essentiel qui est une croissance exponentielle dans un
systme fini et complexe. Mme nos tentatives d'utiliser dans le modle les estimations les plus optimistes des
bnfices de la technologie n'ont pas empch le dclin ultime de la population et de l'industrie, et n'ont dans aucun
cas repouss l'effondrement au-del de 2100.
Malheureusement, le modle ne montre pas, ce stade, les effets secondaires des nouvelles technologies. Ces
effets sont souvent des plus importants en terme d'influence de la technologie sur la vie des gens.
Les effets secondaires doivent tre anticips et rsolus avant l'introduction grande chelle d'une nouvelle
technologie.
Alors que la technologie peut voluer rapidement, les institutions politiques et sociales changent trs lentement. De
plus, elles ne changent presque jamais en anticipation d'une exigence sociale mais uniquement en rponse ce
besoin.
Nous devons galement garder l'esprit qu'il existe des dlais socitaux les dlais ncessaires pour permettre la
socit de digrer ou de se prparer un changement. La plupart des dlais, physiques ou socitaux, diminuent la
stabilit du systme monde et accroissent la probabilit du mode d'outrepassement. Les dlais socitaux, comme
les dlais physiques, deviennent de plus en plus critiques au fur et mesure que les processus de croissance
exponentielle crent des contraintes supplmentaires, un rythme de plus en plus rapide. Quoique le rythme du
changement technologique ait russi jusqu'ici rpondre cette cadence acclre, l'humanit n'a virtuellement
fait aucune dcouverte pour augmenter le rythme du changement social, politique, thique ou culturel.
Mme si les progrs technologiques de la socit rpondent toutes les attentes, il peut se trouver un problme
sans solution technique, ou une interaction d'un certain nombre de tels problmes, qui finalement met un terme la
croissance de la population et du capital.
Appliquer la technologie aux pressions naturelles qu'exerce l'environnement contre tout processus de croissance a
t une telle russite dans le pass que toute une culture s'est dveloppe autour de l'ide de se battre contre les
limites plutt que d'apprendre vivre avec elles.
Vaut-il mieux essayer de vivre l'intrieur d'une limite auto-impose, en acceptant cette restriction de la
croissance ? Ou est-il prfrable de continuer crotre, jusqu' ce qu'une autre limite naturelle apparaisse, dans
l'espoir qu' ce moment un autre saut technologique permettra la croissance de se poursuivre encore plus
longtemps ? Durant les dernires centaines d'annes, la socit a suivi la seconde voie avec une telle constance et
russite que la premire possibilit a t tout fait oublie.
L'ide que les croissances de population et de capital doivent s'arrter bientt peut susciter bien des dsaccords.
Mais pratiquement personne ne soutiendra que la croissance matrielle sur cette plante puisse se poursuivre
indfiniment. A ce stade dans l'histoire de l'homme, le choix pos ci-dessus est encore possible dans pratiquement
toutes les sphres de l'activit humaine. L'homme peut encore choisir ses limites et s'arrter quand il lui plat, en
rduisant certaines des fortes pressions qui causent la croissance du capital et de la population, ou en instituant des
contre-pressions, ou les deux la fois. De telles contre-pressions ne seront probablement pas tout fait agrables.
Elles impliqueront certainement de profonds changements dans les structures sociales et conomiques qui ont t

si profondment imprimes dans la culture humaine par des sicles de croissance. L'alternative consiste attendre
jusqu' ce que le prix de la technologie dpasse ce que la socit peut payer, ou jusqu' ce que des effets
secondaires de la technologie n'liminent eux-mmes la croissance, ou jusqu' ce que surgissent des problmes
sans solution technique. Dans chacun de ces cas, la possibilit de choisir les limites aura disparu.
La foi dans la technologie comme ultime solution tous les problmes peut donc dtourner notre attention du
problme le plus fondamental le problme de la croissance dans un systme fini et nous empcher de prendre
les mesures efficaces pour le rsoudre.
D'un autre ct, notre intention n'est certainement pas de prsenter la technologie comme diabolique, futile ou
inutile. Nous sommes profondment convaincus que beaucoup des dveloppements technologiques mentionns ici
recyclage, quipements pour la matrise de la pollution, contraceptifs seront absolument vitaux pour la socit
future, s'ils sont combins avec des coups d'arrt dlibrs de la croissance. Nous dplorerions un rejet irrationnel
des bnfices de la technologie aussi nergiquement que nous n'argumentons ici contre leur acceptation
irrationnelle. Le meilleur rsum de notre position est peut-tre la devise du Sierra Club2 : "Pas d'opposition
aveugle au progrs mais une opposition au progrs aveugle".
Nous aimerions que la socit accueille chaque progrs technologique en apportant des rponses trois questions
avant que la technologie ne soit largement adopte. Ces questions sont :
- Quels seront les effets secondaires, physiques et sociaux, si ce dveloppement est introduit grande chelle ?
- Quels changements sociaux sont ncessaires avant que ce dveloppement ne puisse tre correctement mis en
uvre et combien de temps cela prendra-t-il pour les raliser ?
- Si le dveloppement est totalement russi et supprime certaines limites la croissance, quelle limite le systme
rencontrera-t-il ensuite ? La socit prfrera-t-elle subir les contraintes de la nouvelle limite plutt que celles que
ce dveloppement est destin liminer ?
Nous recherchons un modle du systme du monde qui soit :
1. prenne sans effondrement soudain et incontrlable; et
2. capable de satisfaire les besoins matriels de base de toute sa population
La croissance irrsistible de la population mondiale cause par la boucle positive de la natalit est un phnomne
rcent qui est le rsultat d'une grande russite dans l'entreprise humaine de rduction de la mortalit mondiale. La
boucle de rtroaction ngative a t affaiblie, permettant la boucle positive d'agir pratiquement sans contrainte. Il
n'y a que deux moyens de rtablir le dsquilibre. Ou bien le taux de natalit doit tre ramen galit avec le
nouveau et faible taux de mortalit, ou le taux de mortalit doit crotre nouveau. Toutes les contraintes
"naturelles" sur la croissance dmographique agissent de la seconde manire elles augmentent les morts. Toute
socit souhaitant viter ce rsultat doit prendre des mesures dlibres pour freiner la boucle de rtroaction
positive rduire le taux de natalit.
Mais se contenter de stabiliser la population n'est pas suffisant pour empcher l'outrepassement et l'effondrement;
une simulation similaire avec un capital constant et une population croissante montre que stabiliser le capital seul
n'est pas non plus suffisant. Que se passe-t-il si nous matrisons simultanment les deux boucles de rtroaction
positives ? On peut stabiliser la quantit de capital dans le modle en imposant que le taux d'investissement soit
gal au taux de dprciation, avec une connexion supplmentaire, exactement analogue celle qui stabilise la
population.
Le rsultat d'un arrt de la croissance dmographique en 1975 et de celle du capital industriel en 1985, sans autre
modification, est que la population et le capital atteignent des valeurs constantes un niveau per capita
relativement lev de nourriture, de production industrielle et de services. Cependant, les pnuries de ressources
rduisent finalement la production industrielle et l'tat stable temporaire dgnre. Mais nous pouvons fortement
amliorer le comportement du modle en combinant des changements technologiques avec des changements de
valeurs morales qui rduisent les tendances de croissance du systme.
La population stable du monde n'est alors que lgrement suprieure la population actuelle. Il y a deux fois plus
de nourriture par personne que la valeur moyenne en 1970 et l'esprance de vie moyenne mondiale approche 70

ans. La production industrielle par tte est bien suprieure celle d'aujourd'hui, et les services par tte ont tripl. Le
revenu total moyen par personne (produits industriels, nourriture et services combins) est peu prs la moiti du
revenu moyen actuel aux Etats-Unis, gal au revenu moyen europen, et trois fois suprieur au revenu moyen
mondial actuel. Les ressources continuent dcrotre graduellement, comme c'est obligatoirement le cas dans
toutes les hypothses ralistes, mais le taux de dcroissance est tellement lent que la technologie et l'industrie ont
du temps pour s'adapter la diminution de disponibilit des ressources.
Nous pouvons rduire notre hypothse la plus irraliste que nous pouvons soudainement stabiliser compltement
la population et le capital en la remplaant par la suivante :
1. La population a accs un contrle des naissances efficaces 100%.
2. La famille moyenne souhaite deux enfants.
3. Le systme conomique s'efforce de maintenir la production industrielle moyenne par tte autour du niveau en
1975. La capacit industrielle excdentaire est utilise pour produire des biens de consommation plutt que
d'accrotre le taux d'investissement en capital industriel au dessus du taux de dprciation.
Nous ne supposons pas qu'une quelconque des politiques ncessaires pour atteindre la stabilit du systme dans le
modle puisse tre introduite dans le monde ds 1975. Une socit optant pour un objectif de stabilit doit
certainement approcher ce but graduellement. Il est cependant important de raliser qu'au plus longtemps on laisse
la croissance exponentielle se poursuivre, au moins il restera de choix pour l'allure finale stable.
Beaucoup de gens penserons que les modifications que nous avons introduites dans le modle pour viter le mode
de comportement outrepassement-effondrement ne sont pas seulement impossibles mais aussi dplaisantes,
dangereuses et mme dsastreuses en elles-mmes. Des politiques comme limiter le taux des naissances ou
dtourner le capital de la production de biens matriels, quelque soient les mthode qui pourraient tre utilises
pour les mettre en oeuvre, semblent contre nature et inimaginables car, pour la plupart des gens, elles n'ont t ni
essayes ni mme srieusement envisages. En effet, il n'y aurait que peu d'intrt discuter de tels changements
fondamentaux dans le fonctionnement de la socit moderne si nous avons l'impression que le cours actuel de la
croissance sans entrave peut tre maintenu dans le futur. Cependant, toutes les indications disponibles suggrent
que des trois termes croissance sans entrave, limitation volontaire de la croissance ou limitation de la croissance
impose par la nature seules les deux dernires sont actuellement possibles.
Imposer une limitation volontaire la croissance exigerait beaucoup d'efforts. Il faudrait apprendre faire
beaucoup de choses autrement. Il faudrait faire appel l'ingniosit, l'adaptabilit et l'autodiscipline de l'espce
humaine. Instaurer une fin dlibre et contrle de la croissance est un dfi norme, qui ne peut pas tre
facilement relev. Le rsultat final en vaudra-t-il la peine ? Que gagnerait l'humanit une telle transition et que
perdrait-elle ? Examinons plus en dtail quoi ressemblerait un monde sans croissance.
Aprs beaucoup de discussions, nous avons dcid d'utiliser le mot "quilibre" pour qualifier l'tat o la population
et le capital restent constants. Equilibre veut dire un tat o des forces opposes sont contrebalances, gales.
Dans les termes dynamiques du modle du monde, les forces opposes sont celles qui font augmenter la population
et le capital (grand nombre d'enfant souhaits, peu d'efficacit du contrle des naissances, forts investissements en
capital) et celles qui font diminuer la population et le capital (manque de nourriture, pollution, taux lev de
dprciation ou d'obsolescence).
Le mot "capital" devrait tre entendu comme signifiant la combinaison du capital du secteur des services, de
l'industrie et de l'agriculture. De cette faon, la dfinition de base de l'quilibre global est une population et un
capital fondamentalement stables, avec les forces tendant les augmenter ou les diminuer maintenues
soigneusement l'quilibre.
Cette dfinition laisse de la place bien des variations. Nous avons seulement prcis que les niveaux de capital et
de population doivent rester constants, mais ils peuvent thoriquement tre constants un niveau lev ou bas ou
l'un peut tre haut et l'autre bas. Au plus longtemps une socit dsire maintenir l'tat d'quilibre, au plus les
niveaux doivent tre bas et les variations lentes.
En choisissant un horizon temporel assez long pour l'tat d'quilibre, ainsi qu'une esprance de vie moyenne leve,
comme objectifs souhaitables, nous sommes arrivs un ensemble minimum de rgles pour assurer l'tat
d'quilibre global.

1. La quantit de capital-quipements et la taille de la population restent constantes. Le taux de natalit est gal au
taux de mortalit et l'investissement en capital est gal au taux de dprciation.
2. Tous les taux d'ajout et de retrait naissances, dcs, investissements et dprciations sont maintenus un
niveau minimum.
3. Les niveaux de capital et de population et le rapport des deux sont rgls en accord avec les valeurs morales de
la socit. Ils peuvent tre dlibrment revus et lentement ajusts, au fur et mesure que les avances
technologiques crent de nouvelles options.
Un quilibre dfini de cette manire ne signifie pas la stagnation. Avec les deux premires rgles ci-dessus, les
entreprises peuvent se dvelopper ou faire faillite, les populations locales peuvent augmenter ou diminuer, le
revenu peut tre plus ou moins galement rparti. Le progrs technologique permettrait que les services offerts par
un niveau de capital constant augmentent lentement. Avec la troisime rgle, tout pays pourrait modifier son
standard de vie moyen en modifiant le rapport entre sa population et son capital. De plus, il pourrait s'adapter des
facteurs de changement internes ou externes en levant ou en abaissant son niveau de population ou de capital, ou
les deux, lentement et de faon contrle, avec un objectif prdfini l'esprit. Les trois points ci-dessus dfinissent
un quilibre dynamique qui ne ncessite pas et ne devrait probablement pas "geler" le monde dans la configuration
population-capital particulire d'aujourd'hui. L'objectif en adhrant aux trois principes ci-dessus consiste crer de
la libert pour la socit, pas lui mettre une camisole de force.
A quoi ressemblerait la vie dans un tel tat d'quilibre ? Toute innovation serait-elle touffe ? La socit
serait-elle coince dans les schmas d'ingalit et d'injustice que nous observons dans le monde d'aujourd'hui ? Le
dbat sur ces questions doit tre men sur base de modles mentaux car il n'existe pas de modle formel pour les
conditions sociales l'tat d'quilibre. Personne ne peut prdire quelles sortes d'institutions l'humanit pourrait
dvelopper sous ces nouvelles conditions. Il n'y a bien sr aucune garantie que la nouvelle socit soit bien
meilleure ni seulement trs diffrente de celle qui prvaut aujourd'hui. Il semble cependant possible que la socit,
n'ayant pas se dbattre avec les nombreux problmes causs par la croissance, pourrait disposer de plus d'nergie
et d'ingniosit pour rsoudre d'autres problmes. En fait, nous croyons que l'volution d'une socit qui favorise
l'innovation et le dveloppement technologique, une socit base sur l'galit et la justice, a bien plus de chance
d'atteindre un tat d'quilibre global qu'elle n'en a dans l'tat de croissance que nous vivons aujourd'hui.
Population et capital sont les seules quantits qui doivent rester constantes l'tat d'quilibre. Toute activit
humaine qui ne ncessite pas un norme flux de ressources irremplaables, ou ne produit pas des dgradations
environnementales svres, pourrait continuer crotre indfiniment. En particulier, les qutes d'activits que
beaucoup de gens considrent comme les plus souhaitables et les plus gratifiantes tudes, arts, musique, religion,
recherche scientifique fondamentale, athltisme, relations sociales pourraient trouver leur essor.
Toutes les activits numres ci-dessus dpendent fortement de deux facteurs. Premirement, elles dpendent de
la disponibilit d'un certain surplus de production aprs que les besoins fondamentaux de l'homme en nourriture et
en logement aient t satisfaits. Deuximement, il faut du temps pour les loisirs. Dans tout tat d'quilibre, les
niveaux relatifs de capital et de population devraient tre ajusts pour garantir que les besoins matriels de
l'homme soient satisfaits au niveau souhait quel qu'il soit. Puisque le volume de la production matrielle serait
essentiellement fixe, chaque amlioration des mthodes de production pourrait se traduire par un supplment de
loisirs pour la population loisirs qui pourraient tre consacrs n'importe quelle activit qui soit relativement non
consommatrice et non polluante, comme celles numres ci-dessus.
Le progrs technologique serait tout la fois ncessaire et bienvenu dans l'tat d'quilibre. Le tableau de l'tat
d'quilibre que nous avons peint ici est bien sr idalis. Il pourrait tre impossible raliser dans la forme dcrite
ici et il pourrait ne pas tre celui que la plupart des habitants de la plante choisiraient. Cette description ne sert qu'
insister sur le fait que l'quilibre global ne doit pas signifier la fin du progrs ou du dveloppement humain. Les
options l'intrieur de l'tat d'quilibre sont pratiquement illimites.
Un tat d'quilibre de subirait probablement des pressions car aucune socit ne peut tre libre de pressions.
L'quilibre devrait ncessiter l'abandon de certaines liberts, comme avoir un nombre illimit d'enfants ou
consommer une quantit incontrle de ressources, contre d'autres, comme celles d'tre dbarrasss de la pollution
et de la surpopulation ainsi que de la menace de l'effondrement du systme monde. Il est galement possible que de
nouvelles liberts apparaissent tudes pour tous et illimites, loisirs pour la crativit et l'inventivit et, par

dessus tout, la libert de ne pas tre affam ou pauvre, et dont ne jouit aujourd'hui qu'une si faible partie des
habitants de la plante.
A ce stade, nous ne pouvons pas dire grand chose des tapes pratiques, pas pas, qui pourraient tre suivies pour
atteindre un tat d'quilibre global souhaitable et durable. Ni le modle du monde ni nos propres rflexions n'ont
atteint un niveau de dtail suffisant pour comprendre tout ce qu'implique la transition entre la croissance et
l'quilibre. Avant qu'aucune des composantes de la socit mondiale ne s'embarque dlibrment dans une telle
transition, il faut mener beaucoup plus de dbats, d'analyses exhaustives et rassembler beaucoup plus d'ides
venant de beaucoup plus de personnes diffrentes.
La socit de l'quilibre aura soupeser les options engendres par une terre finie, non seulement dans le respect
des valeurs humaines actuelles, mais aussi en prenant en considration les gnrations futures. Il faudra dfinir des
objectifs long terme et des objectifs court terme qui soient consistants avec les premiers.
Nous terminons sur une note d'urgence. Nous avons insist de manire rpte sur l'importance des dlais dans le
systme population-capital du monde. Ces dlais signifient par exemple que, si le taux de natalit du Mexique
diminue graduellement de sa valeur actuelle jusqu' celle de l'exact taux de remplacement en 2000, la population
du pays continuerait crotre jusqu'en 2060. Pendant ce temps la population crotrait de 50 130 millions. Nous ne
pouvons dire avec certitude de combien l'humanit peut reculer le dbut de la limitation volontaire de sa croissance
avant qu'elle n'ait perdu toute chance de la contrler. Sur base de la connaissance que nous avons acquise ici sur les
contraintes physiques qui s'exercent sur la plante, nous souponnons que la phase de croissance ne peut plus se
poursuivre cent ans de plus. A nouveau, en raison des dlais du systme, si la socit globale attend que ces
contraintes apparaissent incontestables, elle aura attendu trop longtemps.
S'il y a matire profonde proccupation, il y a aussi matire espoir. Limiter dlibrment la croissance serait
difficile mais pas impossible. La manire de procder est claire et les tapes ncessaires, bien qu'elles soient
neuves pour la socit humaine, sont tout fait la porte des hommes. L'homme possde, pour un court moment
dans son histoire, la combinaison la plus puissante de savoir, d'outils et de ressources que le monde ait jamais
connu. Il a tout ce qui est physiquement ncessaire pour crer une forme totalement nouvelle de socit humaine
celle qui serait btie pour durer de nombreuses gnrations. Les deux ingrdients manquants sont un objectif long
terme raliste, qui puisse guider l'humanit vers la socit d'quilibre, et la volont humaine d'atteindre cet objectif.
Sans un tel but et un tel engagement, les considrations de court terme produiront une croissance exponentielle qui
conduira le monde jusqu'aux limites du systme terre puis l'effondrement final. Avec cet objectif et cet
engagement, l'humanit serait prte entamer une transition matrise et ordonne entre la et l'quilibre global.
1

Eduard Pestel (19141988), ingnieur, docteur, industriel, professeur et recteur de la "Technical University of
Hannover", homme d'tat, etc. Il tait Membre du Comit excutif du Club de Rome en 1970 et a rendu possible
l'tude des chercheurs du MIT sur la Dynamique des Systmes applique au monde. (NDT)
2
Association tasunienne pour la protection de l'environnement fonde en 1892. (NDT)