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Entre co

ut historique et valeur de march


e : Une histoire
de la valeur comptable en France (XIXe - d
ebut XXe
si`
ecle)
Pierre Labardin, Karine Fabre

To cite this version:


Pierre Labardin, Karine Fabre. Entre co
ut historique et valeur de marche : Une histoire de
la valeur comptable en France (XIXe - debut XXe si`ecle). Comptabilites, economie et societe,
May 2011, Montpellier, France. pp.cd-rom. <hal-00650538>

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Entre cot historique et valeur de march


Une histoire de la valeur comptable en France
(XIXe dbut XXe sicle)
Pierre Labardin
Universit Paris Dauphine
pierre.labardin@laposte.net

Karine Fabre
Universit Paris Dauphine
karine.fabre@dauphine.fr

Depuis lintroduction des normes IFRS en France, la question de la juste valeur a occup de
nombreux chercheurs en comptabilit (Casta et Colasse [2001] ; Colasse [2005] ; Capron
[2005] ; Richard [2005] ; Biondi [2008]). Les prises de position sur les risques et les
avantages de ce nouveau mode dvaluation se sont multiplies tant dans les crits
acadmiques que professionnels suscitant dimportants dbats. La problmatique de
lvaluation des actifs et plus prcisment la question de la valeur nest pas un fait nouveau.
Elle traverse depuis longtemps le champ de la comptabilit. Dans ce contexte, la contribution
dun historien de la comptabilit peut dabord tenir clairer les conditions dans lesquelles a
pu merger et se dvelopper ce type de problmatique. Quest-ce qui fait, qu moment
donn, une problmatique simpose la plupart des acteurs ? Il sagit de comprendre
comment une problmatique que lon considre comme aujourdhui vidente se constitue
progressivement en France.
Plusieurs types de contributions ont dj clair le dbat : la thse de Yannick Lemarchand
[1993] en sattachant aux origines de lamortissement ne pouvait faire limpasse sur les modes
de valorisation comptables. De mme, la contribution plus thorique de Jacques Richard
(Richard [1996 et 2001]) a fourni une premire armature thorique en distinguant plusieurs
modles comptables (comptabilit statique, dynamique et actuarielle).
De ce point de vue, il y a deux faons de traiter mthodologiquement la question. La premire
peut consister retenir un poste sensible (le goodwill, le fonds de commerce etc.) et ensuite
den tudier lhistoire. Cest par exemple ce que propose Lemarchand [1993] en travaillant
sur lamortissement ou Ding, Richard et Stolowy [2008] sur le goodwill. De telles approches
peuvent mme se prter des comparaisons internationales. La deuxime faon denvisager la
question de la valeur est plus globale : elle consiste considrer que lvaluation des

diffrents postes dactifs est un tout, mme si, videmment, des diffrences demeurent, poste
par poste. Cette seconde option est celle retenue dans cet article.
En construisant une telle gnalogie, deux questions qui formeront le plan de cet article se
posent : la premire consiste comprendre comment se construisent historiquement les
problmatiques de gestion. Cela implique videmment de comprendre lmergence de la
problmatique de la valeur en particulier. La deuxime question consistera montrer
comment cette question a pu sancrer depuis la fin du XIXe sicle.

1. De lmergence des problmatiques de gestion en gnral et de celle


de la valeur en particulier
La plupart des travaux de recherche franais sur lhistoire de la gestion au cours de ces vingt
dernires annes se sont focalises sur la notion dmergence : mergence du calcul des cots
(Nikitin [1992]), de lamortissement (Lemarchand [1993]), des cots standards (Zimnovitch
[1996]), de lorganisation du travail (Lefebvre [1998]), des critres de choix dinvestissement
(Pezet [1998]), des budgets (Berland [1999]), de la profession comptable (Bocqueraz [2000]),
de la communication financire (Chekkar [2007]), des comptes consolids (Bensadon [2007]),
de la fonction comptable (Labardin [2008]) ou de la Responsabilit Sociale dEntreprise
(Loison [2009]). Travailler sur la notion mergence constitue un apport trs clairant pour
chacune de ces questions, mais laccumulation de ces travaux met aussi en lumire la
ncessit dune thorisation historique globale de ces volutions.
1.1. De la structure historique des problmatiques de gestion
Cette notion dmergence caractrise bien les processus de renouvellement des
problmatiques en sciences de gestion. Mais pour quil y ait renouvellement, il faut que
dautres problmatiques disparaissent progressivement. Il y a donc la fois des priodes de
continuits historiques o des problmatiques de gestion sinscrivent et des ruptures o de
nouvelles problmatiques surgissent.
Cest ainsi que lon a pu crire lhistoire de la gestion qui se caractriserait par trois grandes
phases : le capitalisme marchand (ou commercial) qui commence la fin du Moyen-ge et va
jusquau dbut de la Rvolution Industrielle, limage de louvrage de Braudel [1979],
Civilisation matrielle, conomie et capitalisme. Viendrait ensuite le capitalisme industriel
qui correspondrait aux XIXe et XXe sicles, puis partir de la fin du sicle dernier, nous
assisterions la monte dun capitalisme financier. A chacune de ces poques, mergeraient

de nouvelles techniques ou de nouvelles problmatiques. Cest ainsi par exemple quaurait


merg la fin du Moyen-ge, la lettre de change ou la comptabilit en parties doubles.
On pourrait rapprocher ces grandes priodes de la notion dpistm, propose par Michel
Foucault en 1966 dans Les mots et les choses. Se focalisant lui aussi sur le temps long, il
propose une histoire compare des savoirs (conomie, biologie, linguistique) pour montrer
que ceux-ci ne se constituent pas progressivement mais coup de ruptures. Plus prcisment,
il insiste sur le dplacement des questions qui structurent une discipline (et plus gnralement
une poque). Nous serions ainsi passs de lpistm classique (qui correspond lpoque du
capitalisme marchand) lpistm moderne (qui correspond lpoque du capitalisme
industriel). Ce que Foucault cherche notamment montrer est la stabilit des questions qui
structurent les poques : ainsi, lge classique, la reprsentation serait la problmatique
centrale, tandis que lge moderne se caractriserait par la place centrale de lhomme
(notamment travers la question du travail). A lintrieur de ces questions, chaque poque
inventerait videmment ces rponses qui pourraient videmment tre changeantes.
La question du changement historique se trouve donc subdivise en deux : dune part, il
existe des changements de long terme qui seraient lies aux changements dans le type de
capitalisme. En ce qui concerne le capitalisme industriel, on peut citer lmergence du calcul
des cots (Nikitin [1992]), la professionnalisation comptable (Bocqueraz [2000]) de la
fonction comptable (Labardin [2008]) etc. A linverse, lmergence des critres de choix
dinvestissement (Pezet [1998]), des comptes consolids (Bensadon [2007]) de la
communication financire (Chekkar [2007]) etc. peuvent se lire comme caractristique du
capitalisme financier. La nouveaut de ces notions rside chaque fois dans la capacit quils
ont de poser une nouvelle question managriale. Entendons-nous bien : il ne sagit pas de dire
quil ny a pas dinnovations en matire de calcul de cot partir du milieu du XIX e sicle.
Les travaux dHenri Zimnovitch [1997] viendraient dmonter une telle thse. Il sagit
simplement daffirmer que les rponses inventes se situent dans le cadre dun mme
questionnement initial.
Avec ces changements dpoque, dpistms ou de capitalisme, on pourrait donc observer
lmergence et le dclin de pratiques de gestion. Les recherches se focalisent videmment sur
lmergence, mais dautres (moins tudies) tombent videmment dans loubli, comme par
exemple lusage des contrats de socit pour transmettre les patrimoines au sein des familles
aux XVIIe et XVIIIe sicles (Marraud [2009]).
Dautre part, on peut observer des changements plus court terme (cest--dire au sein de
chacune des poques prcdemment voques) : telle ou telle innovation technique (larrive

des machines crire au dbut du XXe sicle par exemple), tel ou tel perfectionnement
technique (lintroduction de la VAN par exemple) ou tel ou tel nouvel outil (les cots
standards) peut apparatre. Linnovation se situe ici dans le renouvellement des rponses
proposes.
Nanmoins, les relles innovations managriales sont moins frquentes que souvent
proclames. Parfois, derrire les innovations, se cachent aussi des rinventions. Autrement dit,
des anciennes pratiques (participation des salaris au rsultat, autonomie des salaris,
dcentralisation des dcisions etc.) reviennent intervalle rgulier en tant prsentes comme
des innovations, alors quil sagit de la nime rinvention, plus ou moins amnage dun
mme principe. Mme si Nikitin [2006] ne revendique aucune filiation foucaldienne, cest
ainsi que nous pouvons relire les dilemmes rcurrents (p.90). Au sein de problmatiques
bien dfinies et caractristiques dune poque, dune pistm ou dun type de capitalisme,
lensemble des rponses possibles serait limit et il nest pas rare dobserver des retours en
arrire prsentes comme autant dinnovations. Cest par exemple dans ce cadre que lon peut
comprendre les similitudes entre la mthode ABC dune part et la technique des sections
homognes proposes ds les annes 1920 par le lieutenant-colonel Rimailho (Bouquin
[1995a et b]). Les techniques de calcul de cot voluent entre deux impratifs partiellement
contradictoires : celui de la prcision dune part et celui de la dclinaison de la stratgie
dautre part. En ce sens, chaque poque se contenterait de dplacer le curseur sur un
continuum situe entre deux ou plusieurs extrmes.
Cela signifie-t-il pour autant que la mthode ABC correspond exactement aux sections
homognes de Rimailho ? Evidemment non, Bouquin [1995] reconnaissant lui-mme que la
mthode ABC a, par exemple, contribu mettre en avant limportance des sries que
nvoquait pas Rimailho. On peut donc synthtiser cette analyse dans le tableau suivant :

Entre les pistms


Priode
Questionnement
Rponses

Long terme
Renouvellement, continuit ou
disparition

Au sein des pistms


Court terme
Identique

Ramnagement au sein des grandes rponses


Redcouverte danciennes rponses
Tableau 1 Nature des changements historiques

Dfinition de grandes rponses-types

1.2. De la structure des problmatiques comptables

Cest dans ce cadre danalyse que nous pouvons nous placer pour comprendre lhistoire de la
technique comptable, et plus particulirement celle du concept de valeur. La problmatique de
la valeur na pas toujours t, loin sen faut, au centre des dbats comptables.
Ainsi, les historiens de la pense comptable ont insist sur dautres dbats aux XVIIe et
XVIIIe sicles. Ainsi, pour Gomberg [1929] (p.12-19) ou Vlaemminck [1956] (p.132 et 142),
une des problmatiques centrales est alors le nombre de classes de comptes : pour De la Porte,
il y en a trois (les tricontistes ), tandis que pour Degrange, il y en a cinq (les
cinquecontistes ). Ces proccupations ne sont en rien surprenantes, dans un contexte o il
nexiste aucune norme de prsentation des comptes. Le seul texte alors en vigueur est
lOrdonnance de Colbert de 1673 qui oblige chaque commerant tenir des livres de
commerce, mais sans donner dinstructions quant leur forme. Mais en dpit des sanctions
prvues, la loi reste lettre morte au XVIIIe sicle (Lemarchand [1994]).
De mme, cest aux XVIIe, XVIIIe et au dbut du XIXe sicle que lon retrouve le dbat entre
parties simples et parties doubles. Dun ct, limage de Barrme [1721], la quasi-totalit
des manuels prnent avec force lordre des parties doubles [qui] est le seul qui convienne au
commerce (prface). Rare sont pourtant les praticiens suivre cette recommandation, les
ngociants des grandes villes tant en la matire les plus prcautionneuxi. De lautre ct, la
majeure partie des petits commerants ou des industriels (Lemarchand [1993]) continuent de
tenir leurs comptes en partie simple, probablement parce que ce systme joint lutilit et
lavantage de la partie double lconomie de temps et de travail (p.9) ainsi que le propose
le rgisseur de forges Simon en 1830. Le triomphe progressif de la partie double au XIXe
sicle clipsera videmment cette problmatique.
Si certaines questions tombent en dsutude, dautres apparaissent. Ainsi en est-il de
questions comme celle de la professionnalisation comptable qui apparait radicalement
nouvelles. Dautres au contraire se reformulent. Ainsi pourrait-on analyser la gense de la
problmatique de lunification des bilans la fin du XIXe sicle (Lemarchand [1995]). Ne
faut-il pas y voir la reformulation du dbat ancien sur les classes de comptes opposant De la
Porte et Degrange ? Cest dans ce contexte que nous nous proposons danalyser la gense
dune nouvelle problmatique, celle de la valeur.

1.3. De la structure de la problmatique de la valeur


Les mouvements historiques autour de la problmatique de la valeur sinscrivent donc dans
ceux observs plus gnralement en matire comptable. Jacques Richard [2001] avait fait
remonter au Parfait Ngociant de Jacques Savary (publi pour la premire fois en 1675), la
premire opinion sur le sujet. Il ne sagit pas de discuter ce fait, mais comme le souligne
lanalyse en creux de Jacques Richard, quil sagit encore dun vnement isol. En effet, la
problmatique de la valeur ne se pose pas encore. Il faut dire que les usages de la comptabilit
ne sy prtaient gure. Les fonctions de la comptabilit sont alors relativement simples et
dconnects de la problmatique de la valeur comme nous allons le montrer. Pour le
commerant ou le ngociant, la comptabilit revt plusieurs fonctionsii. Ltude de ces
diffrentes fonctions met en vidence que la problmatique de la valeur ne pouvait merger
cette priode car elle tait inapproprie lusage qui tait fait de la comptabilit.
1.3.1. Valeur et faillite
Suite lOrdonnance de Colbert de 1673, il y a dabord une fonction juridique et morale la
comptabilit, celle de preuve en cas de litige ou de faillite. La question de la valorisation ne se
pose pas vritablement, puisque les comptes ne sont clturs qu la fin de la vie de
lentreprise. La valorisation des actifs est effectue lors du dpt de bilan en cas de faillite,
mais nous indique Coquery [2008], il y a trs grande htrognit dans les bilans (p.349). La
question de la valeur ne ressort que rarement des archives, au travers du travail du syndic qui
corrig les erreurs, approximations ou mensonges du bilan du failli (p.351). Toutefois, dans
une priode o le nombre de faillites est encore faible (voir les chiffres de Marco [1989],
p.161) et o la faillite et le failli sont perus comme une infamie (Szramkiewicz [1981],
p.297), les deux valuations ont peu de chance dapparatre comme galement lgitimes : la
plus lgitime parat celle du syndic, tandis que celle du failli apparat comme errone ou
mensongre.
La problmatique de la valeur apparat dautant plus hors de propos quun auteur comme
Savary des Bruslons (cit par Coquery [2008], p.350) propose en 1741 aux commerants une
solution simple : pour les crances, ils peuvent distinguer trois catgories : les bonnes , les
douteuses et enfin celles quon croit perdues . Dans ces conditions, nul besoin de
valoriser ces crances, la ralit de ces valeurs tant laisse lapprciation des cranciers et

du syndic. Si cela peut surprendre le comptable contemporain, cest parce que pour beaucoup,
la comptabilit sert dabord au quotidien vrifier les crances et les dettes.

1.3.2. Valeur et suivi des crances et dettes


Dans beaucoup de petits commerces, la fonction de la comptabilit est probablement dabord
le suivi des crances et dettes. Dans une conomie qui fonctionne largement crdit, il ny a
rien l de trs surprenant comme le montre par exemple le cas des boulangers parisiens du
XVIIIe sicle (Kaplan [1996], p.163). Aussi, ne faut-il pas chercher dans la comptabilit des
inventaires rguliers fournissant une valuation prcise des diffrents postes de lactif. Cela
aboutit un journal qui offre un dcompte analytique et journalier des activits [mais] une
absence de vision densemble (Coquery [2008], p.348). Dans ce contexte aussi, la
problmatique de la valeur ne se pose pas, lvaluation nayant pas dutilit pour les
commerants.
1.3.3. Valeur et calcul de cot
Chez les ngociants o lactivit peut savrer plus diversifie que celle des petits
commerants, la comptabilit peut avoir encore une troisime fonction : celle de dterminer
les activits les plus rentables. Nombre de manuels du XVIIe et du XVIIIe sicles insistent sur
cette dimension (voir par exemple Boyer [1645], p.I et De Graaf [1718], p.17). Les historiens
se montrent moins prolixes en la matire quant cette utilisation managriale de la
comptabilit. Les travaux de Marc Nikitin [1992] qui se focalise sur lindustrie montre ainsi
quil ny a pas de tels calculs nexistent quasiment pas dans les manufactures de Saint-Gobain
(p.71-72) ou de Svres (p.87-89) au XVIIIe sicle. On trouve linverse des calculs
rudimentaires chez Oberkampf (p.97). Dans le ngoce, on trouve galement des formes
lmentaires de calcul de cot comme Nantes. Par exemple, ce que Meyer [1999] appelle la
mise hors (p.143) recouvre simplement lensemble des frais engags lors de larmement
dun bateau. Il sagit donc bien dun calcul de cot mme lmentaire, ce calcul se faisant
opration par opration.
Quel lien peut-il y avoir entre le calcul des cots et la problmatique de la valeur ? Cest
videmment par lintermdiaire des comptes de stock de produits finis que lon peut faire le
lien. Mais, l-aussi, daprs Nikitin [1992] le procd na rien dvident puisque chez SaintGobain (p.63) ou Svres (p.79-84), la comptabilit des stocks se fait simplement en quantit
sans valorisation. Il sagit uniquement de se prmunir contre les vols qui pourraient avoir lieu
en responsabilisant les diffrents responsables de la production. Le rsultat nest calcul quau

moment de la vente, ludant ainsi le problme de la valorisation. Dans le ngoce maritime o


la partie double est en vigueur, le problme revient finalement au mme : le calcul des cots
se fait hors comptabilit ; les comptes ne sont arrtes quexpdition par expdition et les
bnfices sont partages au retour du bateau. L-aussi, le problme de la valorisation se
trouve lud.
1.3.4. Valeur et partage des bnfices
Pour les plus grandes structures (industries, commerce etc.) qui ont plusieurs actionnaires, la
comptabilit sert dterminer le profit qui revient chacun. La libert laisse par le droit en
la matire multiplie les possibles. Il faut dabord mentionner les cas o les statuts ne donnent
aucune indication sur la rpartition des bnfices. Dans la trs grande majorit des autres cas,
daprs les statuts, les intrts du capital (le mot dividende ntant pas encore utilis) sont
prvus davance : entre 4 et 6% la plupart du temps dans les cas tudis par Lemarchand
[1993] (p.165-218). Autrement dit, la fixation du montant des dividendes dune part et le
calcul des rsultats dautre part nont aucun rapport, ce qui carte la problmatique de
lvaluation. A cette dconnexion, il faut ajouter des pratiques comptables extrmement
diversifi : certains pratiques des amortissements des btiments taux fixes chaque anne, la
priodicit de linventaire sil est majoritairement annuel peut aller de trois mois cinq ans.
1.3.5. Valeur et transmission du capital dans les familles
La dernire grande finalit que lon peut accorder la comptabilit est la transmission du
capital au sein des familles bourgeoises (entre parents et enfants ou entre frres) comme la
mis en vidence les recherches de Marraud [2009] (p.123-172). Il montre notamment
comment les socits sont cres pour tre transmises ou dissoutes loccasion dun
changement dassoci. Cest l quapparat en filigrane le rle de la comptabilit : il sagit
dvaluer la valeur des parts du commerant. Les exemples fournis donnent une ide assez
claire du rle de la comptabilit (p.128-129). Les dettes sont dduites des crances, pour
dterminer ce qui permet comme pour le partage des bnfices de dterminer la part du au
vendeur par lacheteur. Dans ces conditions, la valorisation de lactif se pose mais dune
faon originale. Il ne sagit pas tant de savoir ce que vaut telle ou telle chose, mais plutt de se
rpartir lactif, ce qui peut savrer trs long : une socit close demande beaucoup de temps
pour faire linventaire des marchandises, ltat des critures et des dettes, dont le paiement
continue de relier entre eux les socitaires (p.129).

On peut synthtiser ci aprs les fonctions de la valorisation comptable qui dcoule des
usages :
Suivi des crances et des dettes
Calcul de cot

Cas de figure
Logique
Moment de lvaluation
Valorisation

Faillite
Partage des bnfices
Transmission du capital
Stock
A posteriori

Flux
En cours de gestion
Inexistante pour les actifs
A la valeur liquidative
Evaluation en recettes-dpenses
Tableau 2 Problmatique de la valeur sous lAncien Rgime

A partir du milieu du XIXe sicle, avec le capitalisme industriel se mettent en place dautres
structures et dautres problmatiques. La deuxime partie de ce travail montrera que la
question de la valeur envahit toute une srie de lieux comptables jusqu devenir
incontournable.

2. De la persistance de la problmatique comptable


2.1. Des conditions conomiques, techniques et juridiques ncessaires
Si la problmatique de la valeur se pose en comptabilit, cest dabord quun certain nombre
de contraintes conomiques, juridiques et financires se posent. Ce paragraphe a pour objet de
les caractriser. Le premier lment est assurment li lindustrialisation. Comme la
soulign la recherche pionnire de Bertrand Gille [1959] sur la formation de la grande
entreprise capitaliste, lindustrialisation pose trois questions : celles de linnovation technique,
celle des hommes et celle du droit (p.23-46). Cette dernire renvoie plus particulirement
la structure juridique du capital (p.33).
En la matire, le problme nouveau que pose lindustrialisation est la faon dont on peut
faciliter laccumulation du capital. Lindustrie ncessite en effet une accumulation beaucoup
plus importante de capital qui va amener lEtat essayer de trouver des formes juridiques
favorisant la fois la croissance conomique tout en limitant les risques (fraude lsant les
actionnaires et/ou les cranciers, mauvaise gestion etc.). La naissance de la Socit Anonyme
en 1807, favorise par la loi de 1867iii rend videmment essentiel le rle de la comptabilit :
intervalle rgulier, la comptabilit devient un des moyens pour des actionnaires, qui ne
peuvent plus tous participer la gestion quotidienne de lentreprise, de contrler la gestion.

Plus prcisment, un lment juridique, le principe de fixit du capital social (Praquin


[2005]), leur garantit leur investissement en obligeant linscription au capital social du
montant rel de leurs apports physiques et numraires. Or, le capital social peut videmment
tre amput par dventuelles pertes, do limportance de son calcul. Une des premires
fonctions de la comptabilit est donc de permettre aux actionnaires de contrler la gestion
dun ensemble toujours plus grand, comme lillustre le comportement de lactionnaire PilletWill en 1832 : il nhsite pas faire le voyage jusqu Decazeville pour vrifier les mthodes
comptables et de calcul de cot sur place (Pillet-Will [1832]).
Si les besoins accrus en capital augmentent la nature du capital change. Les actifs immobiliss
deviennent plus importants. Dans son histoire du ngoce marseillais au XVIIIe sicle,
Carrire [1973] note linsignifiance des capitaux fixes (p.722). Laccumulation des
capitaux permet notamment aux entreprises des investissements importants, indispensables
durant la Rvolution Industrielle. Ces pratiques rendent plus difficiles la non-valuation des
actifs fixes.
Ces deux premires causes (changement dans lorigine et les usages du capital) ont entran
une modification du rle de la comptabilit (Lemarchand et Praquin [2005]) : le rsultat
nexprime plus le rsultat doprations passes, mais le rsultat se calcule intervalle rgulier
(un an). Cela implique une nouvelle fonction pour la comptabilit : il ne sagit plus seulement
de rpartir des bnfices, mais de vrifier le bon fonctionnement de lentreprise comme le
note Pillet-Will [1832]iv.
Dans ces conditions, la problmatique de la valeur peut commencer merger. Deux grandes
familles de rponses se sont constitues : le cot historique et la valeur de marchv. Les dbats
qui agitent la comptabilit depuis lors ne sont finalement que la rinvention perptuelle des
termes de cette alternative, lactualisation des flux futurs ayant seulement t invent depuis.
2.2. Les lieux de confrontation de la valeur
Les travaux de Richard [2001] ou Ding, Richard et Stolowy [2008] ont montr lanciennet de
la problmatique de la valeur. Si aucune rponse ne sest clairement dtache en France
depuis le milieu du XIXe sicle, cest finalement que dans toute une srie despaces, des
conflits ont empch une solution de simposer durablement. Nous voudrions ici les recenser
en montrant comment chacune des solutions possibles a pu survivre.
2.2.1. Lentreprise comme lieu de manifestation des diversits dvaluation

Ltude des pratiques comptables des industriels du XIXe sicle rvle une grande disparit
dans les modalits dvaluation des actifs (Lemarchand, 1993). Cette importante diversit
peut toutefois tre regroupe sous deux grands modles de comptabilisation des
investissements limage des pratiques comptables de deux fleurons de lindustrie franaise,
Schneider et LAir Liquide, la fin du XIXe sicle. Outre leur importante surface financire,
ces deux socits ont t slectionnes en raison de leur position extrme en matire
dvaluation des investissements. En ce sens, elles sont des exemples marquants des deux
grands modles de comptabilisation des biens.
Le premier modle repose soit sur une comptabilisation des investissements en charges
dexploitation soit sur un amortissement intgral sur lexercice dacquisition empchant ainsi
toute inscription lactif ou seulement pour mmoire. Ce mode de comptabilisation repose
sur une valorisation en valeur liquidative des actifs, qui peut tre assimile une valuation
la valeur de march. En effet, il sagit dvaluer les investissements partir du prix que lon
retirerait de la vente individuelle de chacun des biens. Ce mode de valorisation a deux
implications immdiates. Tout dabord, une confusion se cre entre les dpenses durables et
celles dvolues la consommation courante. Cette confusion ne peut tre considre comme
de la mconnaissance de la part des entrepreneurs mais est la retranscription comptable de la
poursuite de plusieurs objectifs.
Nous avons dailleurs mis trs libralement la charge de lexploitation, cest--dire port
au dbit du compte de Profits et Pertes et non du compte dImmeuble les dpenses de gros
entretien et damlioration et compens surabondamment ainsi certaines dmolitions. Ces
dpenses [] dont une partie aurait peut-tre pu simputer comme addition aux immeubles,
et ds lors aurait grossi dautant le bnfice de lanne, mais nous navons pas voulu oublier
que les transformations sont de lessence de lindustrie et nous navons pas cru devoir
embellir le prsent au dtriment de lavenir (Rapport du grant 1854, p.8).
Par ailleurs, ce mode de valorisation prive les investissements incorporels de toute
reconnaissance. Ces derniers ne peuvent faire lobjet dune valorisation leur valeur
liquidative en raison de labsence de march pour ce type de biens. Nayant aucun droit de
cit au bilan car considrs comme des actifs fictifs , ces investissements sont
immdiatement passs en charge.
les frais de notaire et dactes pour lacquisition des Houillres sont immdiatement amortis
car ils najoutent rien la valeur de la proprit (Rapport du grant 1868, p.18).
Le positionnement des diffrents grants qui vont se succder entre 1836 et 1939 la
direction de la socit Schneider ne semble pas avoir volu sur la question des

investissements incorporels dans la mesure o aucune immobilisation de cette nature figure


lactif du bilan sur cette priode.
Le passage en charges ou lamortissement intgral des investissements ne constitue pas le seul
mode de valorisation des actifs au tournant du XIXe sicle. Lautre grand modle dvaluation
en application cette priode correspond la valeur cot diminu annuellement dun
amortissement ou dun constat de dprciation (Lemarchand, 1993 ; Richard, 1996). Les
immobilisations sont alors enregistres au bilan leur valeur dacquisition ou de production et
y demeurent inchangs. Le cot historique est donc pleinement appliqu. Malgr labsence de
rgles sur les modalits dvaluation des amortissements (forfaitaire, variable ou encore
dprciation), seule la dotation annuelle affecte le rsultat de la priode. Ce mode de
valorisation nexclut pas la comptabilisation des biens incorporels comme les frais
dtablissement mme si ceux-ci peuvent revtir des significations diffrentes selon les
secteurs ou encore les industries (Lemarchand, 1993). Les bilans de la socit LAir Liquide
font apparatre, ds 1903, plusieurs postes dactifs incorporels. Leur importance nest pas
ngligeable dans la mesure o ils reprsentent plus de 20% du montant total des actifs fixes
cette date. Les brevets et les frais de constitution ou daugmentation du capital constituent les
deux principaux postes dactifs incorporels. Si ces biens obtiennent un droit de cit au bilan,
leur reconnaissance ne serait tre totale en raison de leur rapide amortissement.
Le bnfice de 28 410, 10 frs est destin des amortissements et il est propos la
rpartition suivante :
-

damortir la totalit des frais de constitution moins 1 fr pour mmoire (16 079)

damortir du dixime le mobilier (204,85)

damortir du dixime le compte matriel et outillage (8 100,18).

Le reste est apport la rserve lgale hauteur de 5% et le solde est report sur lexercice
suivant (Rapport annuel 1905).
En lespce, lamortissement intgral des frais de constitution ne doit pas tre assimil un
amortissement immdiat, qui quivaudrait un passage en charge sur lanne de leur
comptabilisation. Ceux-ci ont t enregistrs lactif du bilan en 1902 et nont fait lobjet
dun amortissement qu partir de 1905. Par ailleurs, les brevets, les frais relatifs aux tudes
et affaires nouvelles ou encore les frais dessais qui figurent galement lactif de cette
socit y demeurent leur cot historique et ne subissent aucun constat de dprciation.

Le traitement comptable rserv aux investissements au sein de ces deux entreprises est
extrmement diffrent. En ce sens, Schneider et LAir Liquide sont trs reprsentatifs des
deux modles de comptabilisation prsents au dbut du XXe sicle en France. Toutefois, il
serait rducteur et erron de rduire le champ des possibles ces deux modles dvaluation.
Les choix dvaluation peuvent dailleurs tre divers au sein mme dune firme selon le type
dactifs traits. Au sein mme dune socit, les actifs peuvent faire lobjet de modes
dvaluation trs divers en fonction de leur nature. La question des modes de valorisation est
relve un intrt tout particulier pour les entrepreneurs car elle est troitement lie la
dtermination du bnfice distribuable. Les modes dvaluation choisis par les entrepreneurs
sur cette priode ne sont donc pas dnudes dintrt.
Lexclusion des investissements incorporels et lvaluation individuelle la valeur liquidative
des biens corporels conduisent tout dabord une sous-estimation du patrimoine de
lentreprise la lecture des tats financiers. Ces choix dvaluation ne visent pas donner une
image du patrimoine de lentreprise mais ont pour objectif de garantir la protection des tiers
en informant sur la solvabilit de lentreprise. Il sagit dtablir le degr de couverture des
dettes par la cession des biens ayant une valeur de revente distincte. La prudence qui
caractrise ces choix comptables sexacerbe avec la comptabilisation en charge des
investissements. Cette mesure entrane une forte diminution du rsultat et par consquent du
bnfice distribuable et prive les actionnaires de dividendes potentiels. Ces pratiques
comptables peuvent tre analyses comme un moyen de constituer dimportantes rserves en
vue de constituer un autofinancement consquent. Lautarcie financire chre lentrepreneur
du dbut du XIXe sicle motive toujours les pratiques comptables au tournant de ce sicle.
Les grants dAir Liquide ne sont pas anims par une telle volont de rtention des profits.
Les dbuts de cette socit ont t difficiles et les ressources rares. Les choix comptables
viennent donc servir dautres intrts. La valorisation des investissements corporels et
incorporels au cot historique diminus dun amortissement annuel permet de ne faire peser
sur le rsultat que la dotation annuelle. Tout en permettant la constitution de rserves, de telles
pratiques visent rgulariser le bnfice distribuable de faon assurer une distribution plus
stable des dividendes.

Le tableau suivant rcapitule les positions des deux socits tudies en matire dvaluation
des actifs.
Exemple de socit
Objectif central

Bilan en valeur de march


Schneider
Principe de prudence radical
Autonomie financire

Principe dvaluation des actifs

Valeur liquidative

Evaluation des immobilisations


incorporelles
(fonds
de
commerce, brevets etc.)
Evaluation des immobilisations
corporelles (terrains, btiments,
machines etc.)
Evaluation des crances

Passage en charge

Bilan au cot historique


LAir Liquide
Rguler le rsultat tout en
permettant la constitution de
rserves et la distribution stable de
dividendes.
Cot historique et principe de
prudence
Valeur dacquisition amortie

Passage en charge

Valeur dacquisition amortie

Valeur faciale
Valeur faciale
- dprciation
- dprciation
Evaluation des stocks
Valeur dacquisition
Valeur dacquisition
- dprciation
- dprciation
Tableau 3 Principe dvaluation chez Schneider et lAir Liquide (1890-1939)

2.2.2. La valorisation des actifs dans les faillites


Au-del du cas des entreprises, la problmatique de la valeur surgit galement dans les
procdures de faillite. La faillite existait dj, mais plusieurs changements transforment la
problmatique de la valeur.
Tout dabord, leur nombre explose : si lon en dnombre 950 en 1820, elles sont 9 313 en
1900 (Jobert, 1991, p.151). Le phnomne quitte donc la marginalit pour devenir plus
massif. Ce changement dchelles est indissociable dun changement de regard sur le failli : il
quitte trs progressivement son statut social d infmie (Szramkiewicz, 1981, 297) hrit
de lAncien Rgime pour devenir une victime des cycles conomiques et des conjonctures.
Ensuite et surtout, les pratiques dvaluation changent : l o le XVIIIe sicle ne proposait pas
systmatiquement dvaluation des crances (Coquery, 2008, 350), les syndics du XIX e sicle
ne font plus de mme, proposant des valuations de chaque poste qui dbouchent sur le calcul
dun dividende que chaque crancier peut esprer lissue de la procdure (Labardin, 2010).
Autrement dit, les syndics ne se contentent plus de dcrire les actifs, mais les valuent
(Praquin, 2008, 372-374), ce qui pose videmment la question de lvaluation.

Cette proccupation de lvaluation et du dividende fait ressurgir des dbats. Dun ct, les
faillis utilisent le cot historique dans leur bilan de faillite. Les pratiques damortissement ou
mme de provisionnement sur les crances douteuses nexistent pas encore, ce qui amne en
gnral des survaluations (Labardin, 2010). Au contraire, dans leurs valuations, les
syndics lui prfrent des valuations plus prudentes : soit, au moment du concordat,
lapplication dun principe de prudence assez radical qui amne diminuer fortement la
valeur des diffrents postes de lactif, soit, le recours une valeur liquidative qui aboutit des
valuations proches. Le tableau suivant, issu de Labardin (2010) illustre bien ces
conceptions :
Auteur
Objectif central
Principe dvaluation des
actifs
Evaluation des
immobilisations
incorporelles (fonds de
commerce, brevets etc.)
Evaluation des
immobilisations
corporelles (terrains,
btiments, machines etc.)

Bilan de concordat
Syndic
Servir de base pour la
ngociation du concordat
Cot historique et
principe de prudence

Bilan dunion
Syndic
Partager lactif entre les
cranciers
Valeur de march
(liquidation)

Valeur dacquisition

Nglig (le plus souvent)


en vertu du principe de
prudence

Valeur de ralisation

Valeur dacquisition

Valeur dacquisition
- dprciation

Valeur de ralisation

Bilan du failli
Failli
Dcrire la situation au
moment de la faillite
Cot historique

Valeur faciale
Valeur de recouvrement
- dprciation
Valeur dacquisition
Evaluation des stocks
Valeur dacquisition
Valeur de ralisation
- dprciation
Tableau 4 Principe dvaluation dans les actifs de faillite (1847-1887)
Evaluation des crances

Valeur faciale

2.2.3. La problmatique de la valeur dans les dcisions de justice


La problmatique de la valorisation des actifs sintroduit galement dans les tribunaux. Le
Code de commerce de 1807 ne comporte aucune prcision sur les modalits dvaluation des
actifs mais comporte en annexe le modle dun bilan prvoyant une valuation des actifs au
cours . Si les praticiens et les thoriciens saccordent sur la ncessit dvaluer les actifs,
les modalits dvaluation divergent. Les premiers commentateurs du Code de commerce
semblent saccorder pour privilgier une valorisation en valeur liquidative de lensemble des
actifs. Les commentaires au Code de commerce rdigs par Delaporte suggrent que
lvaluation des actifs doit tre effectue sur la base de leur valeur de march.
la juste estimation des marchandises ne doit pas se faire sur la base de leur cot mais en
proportion de leur valeur (Delaporte, 1808, p. 122 dans Richard, 2005, p. 91).

Cet avis semble partag par Vincens (1837), chef du bureau de commerce au ministre de
lintrieur et ancien ngociant, qui se rfre indirectement la valeur liquidative prfrant le
terme de valeur actuelle suppose ralisable :
Dans les socits sagement organiss, on convient de diminuer chaque anne, la valeur
attribue aux objets prissables. Mais la valeur actuelle suppose ralisable au besoin comme
la nature de la socit anonyme lexigerait, est toujours peu prs arbitraire dans les
immeubles, encore plus dans le mobilier industriel (Vincens, 1837, p. 48 dans Lemarchand,
1993, p.430).
Si cet auteur reconnat la subjectivit de la valeur liquidative, ce mode dvaluation obtient la
faveur des juristes du XIXe sicle qui y voit le seul moyen dassurer la protection des
cranciers et des actionnaires ds lors que celle-ci est utilise dans des organisations
sagement organiss . En effet, la valorisation des actifs leur valeur liquidative constitue un
outil de sous-estimation du patrimoine et de constitution de diffrentes rserves partir du
moment o la valeur liquidative est enregistre au plus bas du march. Toutefois, le recours
ce mode de valorisation peut entraner la distribution de bnfices fictifs dcoulant de la
comptabilisation en produits de plus-values potentielles enregistres la suite dune
apprciation de la valeur dun bien.
La multiplication des scandales financiers du Second Empire fait natre une rflexion sur la
matire comptable et notamment sur les problmatiques dvaluation des biens. Cependant,
aucune rglementation naboutit en raison de labsence dintervention de lEtat et de
lhostilit du milieu des affaires son intrusion dans un domaine considr comme relavant
de la sphre prive (Lemarchand et Praquin, 2005). Seuls les tribunaux, interpells par la
multiplication des actions en justice lencontre dirigeants, vont finalement intervenir et
dfinir quelques concepts fondamentaux comme les modalits de dtermination du rsultat
distribuable (Praquin, 2003). A partir de la jurisprudence de laffaire Mirs, les contours du
concept de rsultat distribuable se dessinent. Ce concept se construit partir de deux cueils
viter : la surestimation par la prise en compte de plus-values latentes et la dissimulation par
la constitution de rserves occultes. Les modalits de dtermination du rsultat distribuable
ont un impact direct sur les modalits dvaluation des actifs dans la mesure o ces derniers
ne peuvent apparatre une valeur liquidative qu condition que les plus-values soient
comptabilises dans des comptes de rserves bloqus ou bien par lapplication du plus bas
cot ou du march (Richard, 2005). Cette position nest pas partage par Vavasseur (1883)

qui prcise que les biens doivent tre valus selon leur valeur vnale qui est la seule vraie,
puisquelle est dtermine par le jeu de la loi de loffre et de la demande (p. 126 dans
Richard, 2001, p. 35).

La remise en cause de la valorisation des actifs au plus bas du cot ou du march est
clairement nonce en 1909 dans les commentaires dun arrt du tribunal de Rouen.
les objets immobiliss, usines, matriels, machines ne sont ports au bilan, au prix o ils
pourraient tre vendus, mais daprs la valeur des services quils sont susceptibles de rendre
la socit, daprs leur valeur dactivit par opposition la valeur de liquidation
(Amiaud, 1920, p.8 dans Richard, 2005, p. 102).
Cette jurisprudence rompt avec le recours la valeur liquidative et met en avant une
valuation la valeur dusage des actifs fixes. Ce changement peut sexpliquer par un
dplacement de lobjet attribu la comptabilit. La valorisation des biens ne doit plus
rpondre un objectif de recouvrement des dettes, mais doit permettre la mesure de
lefficacit de la socit. Si lide du recours la valeur dusage commence se diffuser au
dbut du XXe sicle, les modalits de comptabilisation des amortissements rvlent des prises
de position trs divergentes. Les dispositions de loi fiscale de 1917 vont alors fortement
orientes les pratiques damortissement en accordant la seule dductibilit aux charges
damortissement calcules en divisant le cot dacquisition par le nombre dannes
dutilisation (Richard, 2005).
Jurisprudence
Objectif central
Principe dvaluation des actifs
Evaluation des immobilisations
incorporelles (fonds de
commerce, brevets etc.)
Evaluation des immobilisations
corporelles (terrains, btiments,
machines etc.)
Evaluation des crances
Evaluation des stocks

Arrt Mirs (1862)


Protection des cranciers
Plus bas du cot historique
amorti et de la valeur liquidative

Arrt Rouen (1909)


Mesurer lefficacit

Passage en charge

Valeur dacquisition

Valeur liquidative

Valeur dacquisition
- dprciation

Valeur dusage (amortie)

Valeur faciale
Valeur faciale
- dprciation
- dprciation
Valeur dacquisition
Valeur dacquisition
- dprciation
- dprciation
Tableau 5 Principe dvaluation des arrts de justice

2.2.4. Lmergence dune pense comptable de la valeur


Au-del des seuls juristes, plusieurs auteurs comptables vont galement se pencher sur la
problmatique de la valorisation. Longtemps, cette question nest pas aborde par les manuels
comptables. Quand il est question de linventaire, obligatoire depuis lOrdonnance de Colbert

de 1673, les auteurs se contentent dexprimer que ce dernier consiste additionner ou


soustraire les diffrentes oprations de lanne (Bellay (1834)) ou nvoquant mme pas
parfois les modalits de linventaire (voir par exemple pour le dbut du XIXe sicle Payen
(1817), Cadrs-Mermet (1833) ou Tremery (1838)). Les questions sur la valeur sont donc
encore largement hors du champ comptable.
La publication des premiers arrts de justice dans les annes 1860 parat avoir fait rentrer les
dbats sur lvaluation dans la pense comptable. On retrouve ainsi plusieurs auteurs
comptables crivant explicitement sur les mthodes dvaluation. Le tableau suivant rsume
les positions de trois auteurs au tournant du XIXe et du XXe sicle :
Auteur
Principe dvaluation
des actifs
Evaluation des
immobilisations
incorporelles (fonds
de commerce, brevets
etc.)
Evaluation des
immobilisations
corporelles (terrains,
btiments, machines
etc.)
Evaluation des
crances

Chevalier (1896)

Lautey (1897)
Cot historique amorti et
valeur de march

Croiz (1902)
Cot historique et valeur de
march

Prix de revient
amortissement OU
Amortissement annuel
(p.40-41 et 51)

Prix de revient
amortissement (p.77 et 110111)

Prix de revient
amortissement (p.147)

Prix de revient
amortissement (p.41 et
51)

Prix de revient
amortissement (p.110-111)

Prix de revient
amortissement (p.109)

Cot historique

Prix de revient moinsPrix de revient +/- gain/perte Prix de revient +/value ventuelle (p.51)
latente (p.110)
gain/perte latente (p.110)
Prix de revient moinsPrix de revient +/- gain/perte Prix de revient +/Evaluation des stocks
value ventuelle (p.51)
latente (p.110)
gain/perte latente (p.161)
Tableau 6 Principe dvaluation recommand par Chevalier (1896), Lautey (1897) et Croiz (1902)

Ce qui est ici frappant ici est la convergence des options des auteurs. Mais, derrire cette
convergence, se cache en fait un mix des solutions : pour le haut du bilan, les auteurs
privilgient le cot historique quand ils choisissent la valeur de march, elle est juge
prfrable pour le bas du bilan, considre assez unanimement comme plus liquide.
Dune faon diffrente, les deux valeurs (valeur de march et cot historique) se trouvent
ainsi en concurrence non plus entre auteurs, mais entre les postes du bilan, chaque technique
tant juge plus ou moins approprie.
De cette deuxime partie, nous voudrions faire ressortir deux ides : dune part, le
dveloppement de la problmatique de la valeur est le rsultat de problmatiques
conomiques et juridiques nouvelles qui sont lies la Rvolution Industrielle : naissance de
la grande entreprise, augmentation du nombre de faillites etc. Nanmoins, cette problmatique
aurait pu tre tranche en faveur dune solution. Or, cest justement parce que le dbat autour

de la valeur comptable est rapidement devenu complexe avec une multitude de solutions
envisageables et envisages par les acteurs selon leurs intrts (du cot historique intgral la
valeur liquidative en passant par des solutions hybrides). Cest ainsi que chaque solution a pu
sancrer dans les habitudes et ainsi perdurer dans le temps.

3. Conclusion
La problmatique de la valeur a merg tardivement dans le champ de la comptabilit en
France la suite de nombreux changements dans lenvironnement socio-conomique franais
au milieu du XIXe sicle. Cette problmatique sintroduit alors dans diffrentes sphres
(entreprises, dcisions de justice, faillites, crits comptables) au sein desquelles aucune
position commune ne semble merger. Malgr la diversit des solutions adoptes par chacun
des acteurs intresss la question de la valorisation des actifs, le cot historique simpose
progressivement au tournant du XXe sicle mme sil ne sapplique pas encore lensemble
des postes du bilan. Le recours la valeur de march pour lvaluation des actifs fixes dcline
partir de cette priode. Son dclin sexplique notamment par lvolution enregistre par
cette valeur. Au cours du XIXe sicle, la valeur de march est rapprocher de la valeur
liquidative qui savre infrieure au cot historique. La prdominance du cot historique
saffirme ds lors que ce dernier devient infrieur la valeur liquidative dun bien. Le passage
dun mode de valorisation lautre sexplique notamment par la volont des entrepreneurs,
des juristes, des syndics ou encore des auteurs comptables de privilgier la prudence dans
lvaluation des biens. Avant dtre considre comme un principe, la prudence se rvle un
comportement mais galement une ligne de conduite dans llaboration des tats financiers.
La remise en question du principe de prudence et corollairement du cot historique par les
normes IFRS a naturellement fait surgir de nombreux dbats tant ces deux principes sont
ancrs dans les habitudes et les pratiques comptables des acteurs intresss lobjet
comptable.

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i

Voir par exemple pour Marseille, Carrire [1973], p.726 ; pour Bordeaux, Butel [1974], p.170 ; pour Nantes,
Meyer [1999], p.126 ; et pour Saint-Malo, Lespagnol [1997], p.147.
ii
Cela aboutit assez logiquement plusieurs types de comptabilit, que Lemarchand [1993] (p.165-218) rsume
deux grands types : le modle financier fond sur la partie simple que lon retrouve essentiellement en
comptabilit publique et dans les mines et le modle commercial fond sur la partie double, que lon retrouve
plutt chez les ngociants.
iii
La loi de 1807 conditionne la cration des Socits Anonymes une autorisation gouvernementale. Il faudra
attendre la loi de 1867 pour voir cette autorisation initiale (qui freinait les crations de Socits Anonymes)
disparatre. Sur cette question, voir Lefebvre-Teillard [1985].
iv
Au lieu dinterroger lavenir pour lui demander un compte anticip de la rpartition des profits, jai jug que
dabord, dans lintrt de tous, il y avait quelque chose de plus important, de plus raisonnable faire : jai jug
que je devais, avant tout, reconnatre, massurer par tous les moyens en mon pouvoir, si effectivement les
sources de prosprit de lusine taient bien relles, et telles quelles ont t dpeintes (p.283-298).
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Ces deux solutions sont dj prnes par Savary en 1675 daprs Richard [2001] (p.21-23).