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RELATOS SOBRE PACTOS CON EL DIABLO, EXORCISMO Y

Conversacin
con
el
diablo.
Entretien avec le diable, Jean de la Ville de Mirmont (1886-1914)
Parece difcil, a la vista del nivel actual de nuestra civilizacin, representarse al
Diablo de forma diferente a un monstruo negro, con ojos de brasa y pies
hendidos, que disimula sus cuernos de macho cabro bajo un sombrero rojo y
su cola peluda en los calzones. Sin embargo, determinadas tribus
supersticiosas del centro de frica que, si se concede crdito a los relatos de
los misioneros, lo veneran casi tanto como nosotros, le atribuyen un color
blanco. Por lo que respecta a los partidarios de la secta de Sinto, en el Japn,
estn persuadidos de que este personaje adopta la forma del zorro y, curiosa
coincidencia, los insulares de las islas Maldivas le sacrifican gallos y pollos. A
decir verdad, todas esas opiniones son igualmente falsas. El Diablo no es sino
un pobre hombre, de aspecto insignificante. Se parece a un profesor de la
enseanza libre tanto como a un empleado de obras pblicas. Se le deseara
incluso un aspeco ms digno, al menos acorde con las tendencias polticas de
las
ltimas
generaciones.
La primera vez que me encontr con l, fue en Pars y a toda ley. l beba un
caf solo sobre un mostrador de un bar del muelle de la Tournelle, hacia las
once de la noche. Estbamos los dos algo bebidos. Recuerdo, no obstante,
que el fongrafo del establecimiento tocaba en aquel preciso momento El
despertar del negro al banjo. El Demonio me propuso en un primer momento
una partida de ese juego de azar, derivado del zanzbar, vulgarmente conocido
como ano porque slo cuentan los ases. La rechac, conocedor de la
grotesca fama que este juego tiene en numerosos crculos y casinos de la zona
costera. Entonces me propuso muy educadamente que le hiciera compaa por
el muelle hasta que sonara la primera campanada de medianoche, instante en
el que l retoma su servicio. Dimos algunos pasos en silencio. Luego, como
era de prever, l intent ejercer sobre m distintos tipos de seduccin, con el
objetivo de apropiarse de mi alma inmortal a poca costa.
Quiere hacerse invisible? insinu en voz baja con el tono que los
parisinos adoptan habitualmente para venderle tarjetas transparentes a los
ingleses en el atrio de Notre-Dame. Pues bien: pngase bajo el brazo el
corazn de un murcilago, el de una gallina negra, o mejor an, el de una rana
de quince meses. Pero es ms eficaz robar un gato negro, comprar un puchero
nuevo, un espejo, un encendedor, una piedra de gata, carbn y yesca...
Yo no estaba de humor como para permitir que me siguiera recitando el Petit-

Albert o Las Clavculas de Salomn, obras pasadas de moda cuya lectura


abandon
hace
ya
mucho
tiempo.
Creo repliqu que en nuestra poca de progresos sociales y
econmicos, su ciencia lleva algo de retraso. La seorita Irma (no fue ella mi
primera amante cuando lea el futuro en los posos del caf no lejos de la
estacin Ramur-Sbastopol del metropolitano?) saba tanto como usted sobre
esta cuestin. Valindose de una simple mesa giratoria de caoba chapeada,
hasta me procur una conversacin particular con el general Boulanger. En
aquellos
momentos
yo
deseaba
librarme
del
servicio
militar.
Mi arte es eterno, hijo mo prosigui el Diablo y sus preceptos son
siempre tiles. Pero me doy cuenta de que, aunque escptico y viciado por el
espritu del siglo, usted posee bastante instruccin. Con mucho gusto lo
incluira
en
el
nmero
de
los
intelectuales.
Estas palabras, que me adularon, me indujeron a pensar que mi compaero
buscaba en esta ocasin atraerme hacia el pecado de soberbia.
Si tiene inters en que sigamos siendo amigos le dije finalmente no
intente utilizar astucias conmigo. Quiere mi alma? Muy bien, se la ceder en
lo que vale. Pero deje de darme con el codo cada vez que nos cruzamos por el
acerado con una de esas impuras criaturas que la miseria ha reducido a formar
parte de su clientela. Slo le pedir a cambio de lo que desea de m, una cosa:
que me distraiga. Sabe una cosa, Diablo? me aburro tanto como un hombre
puede hacerlo sobre este planeta. Como suele decirse, estoy hastiado. Los
crmenes pasionales de nuestros grandes diarios ya no me interesan; adems
los asesinos terminan todos por ser atrapados; la manilla, los cientos o el juego
de la rana carecen de misterio para m. Los beneficios de la gimnasia sueca o
el resultado del gran premio de ciclismo ya no bastan para satisfacer mis
aspiraciones de ideal. Quisiera que usted me ofreciera un espectculo capaz
de procurarme entusiasmo durante slo diez minutos. Mire, por ejemplo, haga
surgir por detrs de la Halle-au-Vin una aurora boreal. Desencadene algn
cataclismo indito, haga sonar solas las campanas de Notre-Dame o elevarse
hacia el cielo como una flecha la torre Eiffel. Deje en libertad a las dos jirafas
del Jardn de Plantas, luego despierte a los muertos del cementerio del PreLachaise y condzcalos en orden, por rango de edad y distincin, a travs de
los bulevares hasta la Concordia. Dle por lo menos un volcn a Montmartre y
un geiser al estanque del Luxemburgo. Si hace usted eso renuncio para
siempre a mi parte de vida eterna en el seno de Abraham. Algo imprevisto,
algo imprevisto! Por falta de algo imprevisto perecemos todos desde que
comenz
la
era
cuaternaria!
Hijo mo me contest entonces el Diablo con indulgencia piense que en
Pars y su extrarradio existen tres millones de habitantes. Si atendiera su deseo
de hacer algo maravilloso, vera de inmediato que dos millones y medio de
ellos se convertiran a diversas religiones (y supongo, que unas 500.000

personas de espritu dbil, se moriran de susto en el acto). En consecuencia,


la prdida que tendra que registrar a cambio de conseguir slo su alma, an
tenindolo todo en consideracin, sera una adquisicin bastante mediocre.
Pero, puesto que me pone entre la espada y la pared, dse la vuelta y mire.
Mientras hablaba, el Diablo desapareci sin expandir, en contra de lo previsto,
el menor olor a azufre. Obedec su recomendacin y el espectculo que se
ofreci a mi vista me dej estupefacto. Haba... haba dos lunas en el cielo. Dos
lunas, dos lunas iguales se erguan juntas en el horizonte. Era, hay que
admitirlo, ms de lo necesario para una noche de verano, ya de por s bastante
potica. Pensaba en el pretexto suficiente que me procurara este
acontecimiento sin precedentes para faltar a mi despacho a la maana
siguiente, cuando un pequeo detalle me llam la atencin: La primera de las
dos lunas marcaba exactamente las doce de la noche. No era sino la esfera
luminosa del reloj de la estacin de Lyon... He aqu como, una noche de
borrachera,
vend
mi
alma
al
diablo
por
un
reloj...
Jean de la Ville de Mirmont (1886-1914)

LA LEYENDA DEL MONTE SAINT-MICHEL Guy de Maupassant


Primero lo haba visto desde Cancale; era un castillo de hadas erguido sobre el
mar. Lo vi confusamente, como una sombra gris que se alzaba en el cielo
brumoso.
Volv a verlo desde Avranches, cuando se pona el sol. La inmensa extensin
de la arena estaba roja, el horizonte estaba rojo, la baha desmesurada estaba
toda roja; slo la abada escarpada, nacida all, lejos de la tierra, como una
mansin fantstica, grandiosa como un palacio de ensueo, increblemente
extraa y bella, permaneca casi negra entre el prpura del da que mora.
Al da siguiente, al alba, fui hacia ella a travs de la arena, con la mirada fija en
aquella monstruosa joya, grande como una montaa, cincelada como un
camafeo, y vaporosa como una muselina. Cuanto ms me acercaba, ms
admirado me senta, ya que quizs no haya nada en el mundo ms
sorprendente
y
perfecto.
Y camin sin rumbo, sorprendido como si hubiera descubierto la residencia de
un dios a travs de aquellas salas sobre columnas, ligeras o pesadas, a travs
de aquellos pasillos calados de parte a parte, levantando mis ojos maravillados
sobre aquellos pequeos campanarios que parecan centellas de camino al
cielo y sobre toda aquella increble maraa de torrecillas, grgolas, adornos
esbeltos y encantadores, fuegos artificiales en piedra, encajes de granito, obra
de
arte
de
arquitectura
colosal
y
delicada.
Mientras permaneca extasiado, un campesino de la Baja Normanda me

abord y se puso a contarme la historia de la gran disputa de san Miguel con el


diablo.
Un escptico ingenioso dijo: "Dios ha hecho el hombre a su imagen, pero el
hombre
se
lo
ha
devuelto
bien."
Estas palabras definen una verdad eterna y sera muy curioso estudiar en cada
continente la historia de la divinidad local, as como la de los santos patronos
en cada una de nuestras provincias. El negro tiene dolos feroces, devoradores
de hombres; el mahometano polgamo puebla su paraso con mujeres; los
griegos, como gente prctica que son, haban divinizado todas las pasiones.
Cada pueblo de Francia est situado bajo la invocacin de un santo protector,
moldeado
a
imagen
de
sus
habitantes.
Ahora bien, san Miguel vela por la Baja Normanda; san Miguel, el ngel
radiante y victorioso, el portaestandarte, el hroe del cielo, el triunfante, el
dominador
de
Satn.
Voy a contarles cmo la gente de la Baja Normanda, astuta, cautelosa,
socarrona y quisquillosa, entiende y cuenta la lucha del gran santo contra el
diablo.
Para ampararse contra las maldades del demonio, su vecino, san Miguel
construy l mismo, en pleno ocano, aquella morada digna de un arcngel; y,
slo, en efecto, un santo semejante poda crearse tal residencia.
Y como an segua temiendo las aproximaciones del Maligno, rode su
dominio
con
arenas
movedizas
ms
prfidas
que
el
mar.
El diablo viva en una humilde choza en la costa; pero posea las praderas
baadas en agua salada, las bellas tierras frtiles donde crecen las grandes
cosechas, los ms ricos valles y fecundos oteros de toda la regin; mientras
que el santo no reinaba sino en la arena. De manera que Satn era rico y san
Miguel
era
pobre
como
un
pordiosero.
Despus de algunos aos de ayuno, el santo se aburri de ese estado de
cosas y pens en llegar a un compromiso con el diablo; pero no era nada fcil,
Satn
tena
apego
a
sus
mieses.
San Miguel reflexion durante seis meses; y, una maana, se encamin hacia
la tierra. El demonio tomaba una sopa delante de su puerta cuando vio al
santo; inmediatamente se precipit a su encuentro, bes el bajo de su manga,
le
hizo
entrar
y
le
ofreci
algo
de
beber.
Luego, tras acabar una jarra de leche, san Miguel tom la palabra: He venido
a
proponerte
un
buen
negocio.
El diablo,
Escucha.
Satn,

cndido y confiado, contest: Me parece bien.


Me
dejars
todas
tus
tierras.
preocupado,
quiso
hablar.
Pero...

El santo prosigui: Primero escucha. Me dejars todas tus tierras. Me


encargar del mantenimiento, del trabajo, de las labranzas, de las simientes, de
los abonos, en fin, de todo, y compartiremos a medias la cosecha. Trato
hecho?
El
diablo,
perezoso
por
naturaleza,
acept.
Tan slo pidi, adems, algunos de aquellos deliciosos salmonetes que se
pescan alrededor del solitario monte. San Miguel prometi drselos.
Chocaron las manos, escupieron de lado para indicar que el trato estaba
cerrado,
y
el
santo
prosigui:
Mira, no quiero que tengas quejas de m. Elige lo que prefieras: la parte de
las cosechas que estar por encima de la tierra o la que se quedar bajo la
tierra.
Satn
exclam:
Me
quedo
con
la
de
encima.
De
acuerdo
dijo
el
santo.
Y
se
fue.
Ahora bien, seis meses despus, en los inmensos dominios del diablo, slo se
vean zanahorias, nabos, cebollas, salsifes, todas ellas plantas cuyas gruesas
races estn buenas y sabrosas, y cuya hoja intil vale como mucho para
alimentar
a
los
animales.
Satn no obtuvo nada y quiso cancelar el contrato, tachando a san Miguel de
"malicioso".
Pero el santo, que se haba aficionado al cultivo, volvi a ver al diablo: Te
aseguro que ni por asomo lo pens; ha resultado as; no es culpa ma. Pero,
para resarcirte, te propongo que este ao te quedes todo lo que se encuentre
bajo
tierra.
De
acuerdo
dijo
Satn.
En la primavera siguiente, en toda su extensin, las tierras del Espritu del Mal
estaban cubiertas con espesos trigos, avenas gordas como campaniles, linos,
colzas magnficas, trboles rojos, guisantes, coles y alcachofas; en fin, con
todo
lo
que
se
abre
al
sol
en
granos
o
frutas.
De nuevo, Satn no obtuvo nada y se enfad del todo.
Recuper sus prados y sus labranzas y permaneci sordo a todas las nuevas
aproximaciones
de
su
vecino.
Transcurri un ao entero. Desde lo alto de su mansin aislada, san Miguel
miraba la tierra lejana y fecunda, y vea al diablo dirigiendo las labores,
recogiendo las cosechas, trillando sus mieses. Y se desesperaba, enfurecido
por su impotencia. Como no poda engaar ms a Satn, decidi vengarse de
l, y fue a invitarle a que viniera a cenar el lunes siguiente.
No has tenido suerte en tus negocios conmigo deca, lo s; pero no
quiero que quede rencor entre nosotros y cuento con que vengas a cenar
conmigo.
Te
dar
cosas
buenas
que
comer.
Satn, tan goloso como perezoso, acept en seguida. El da convenido, se
visti con sus mejores atuendos y se encamin hacia el Monte.
San Miguel le hizo sentarse a una mesa magnfica. Se sirvi primero una

besamela llena de crestas y riones de gallo, con albndigas de carne


condimentada; luego dos hermosos salmonetes con crema, seguidos de un
pavo blanco relleno de castaas confitadas en vino; luego una pierna de
cordero ingls, tierna como un pastel; luego legumbres que se deshacan en la
boca y una buena torta caliente, que humeaba esparciendo un perfume de
mantequilla.
Bebieron sidra pura, espumosa y azucarada, y vino tinto y espirituoso y, entre
plato y plato, hacan un hueco con un aguardiente de manzana aejo.
El diablo bebi y comi como un cosaco, tanto y tan bien que se vio en una
situacin
terriblemente
embarazosa.
Entonces san Miguel, levantndose, formidable, grit con voz atronadora:
Ante
m!
Ante
m,
canalla!
Te
atreves...
Ante
m...
Satn, enloquecido, escap y el santo, cogiendo un palo, le persigui.
Corran por las dependencias de la casa, dando vueltas alrededor de los
pilares, suban las escaleras areas, galopaban a lo largo de las cornisas,
saltaban de grgola en grgola. El pobre demonio, tan enfermo que parta el
corazn verle, hua, mancillando la morada del santo. Lleg finalmente a la
ltima terraza, arriba del todo, desde donde se descubre la baha inmensa con
sus ciudades lejanas, sus arenales y sus pastos. Ya no poda seguir
escapando; y el santo, pegndole en la espalda una furiosa patada, le lanz
como
una
pelota
a
travs
del
espacio.
Atraves el cielo cual una jabalina, y fue a caer pesadamente ante la ciudad de
Mortain. Los cuernos de su frente y las uas de sus miembros entraron
profundamente en la roca, que conserva las huellas de aquella cada de Satn
para
la
eternidad.
Cuando se levant se vio cojo, lisiado hasta el fin de los siglos; y, mirando a lo
lejos el Monte fatal, erguido como un pico en el atardecer, entendi
perfectamente que siempre sera vencido en esa lucha desigual, y se march
arrastrando la pata, en direccin a lejanos pases, abandonando a su enemigo
sus
campos,
sus
oteros,
sus
valles
y
sus
praderas.
Y as fue como san Miguel, patrn de los Normandos, venci al diablo.
Otro pueblo haba soado esa batalla de otra manera. FIN

El diablo de cera.
Le diable de cire, Jean Ray (1887-1964)
La multitud se haba agolpado en torno a una cosa horrible, recubierta por un
trozo de tela grasienta. Las miradas se quedaron fijas por un instante sobre la
forma humana que poda adivinarse bajo su grosera cubierta y luego se
dirigieron hacia el piso superior de una casa triste cuya vieja fachada dejaba
ver
un
letrero
carcomido
que
deca:
Se
alquila.

-Miren la ventana! Est abierta. Es de all de donde ha cado!


-De
donde
ha
cado...
o
de
donde
ha
saltado.
Era un amanecer gris y algunos faroles brillaban an, aqu y all. El grupo de
mirones estaba compuesto principalmente por personas que tenan que
levantarse muy temprano para acudir al despacho o a la fbrica. Aunque iba a
desembocar a Cornhill, la calle estaba casi desierta. Pas an algn tiempo
antes de que los policas descubrieran el cuerpo, que dejaron all en su ridcula
posicin de mueco desarticulado hasta que lleg el comisario. Este apareci
pronto caminando por la acera opuesta, en compaa de un joven de rostro
inteligente.
El comisario era pequeo y regordete y daba la sensacin de estar an medio
dormido.
-Accidente, asesinato, suicidio? Qu opina usted, inspector White?
-Puede que se trate de un asesinato. De un suicidio tal vez, pero la causa no
est
todava
muy
clara.
-Es un asunto sin importancia -afirm lacnicamente el jefe de polica-.
Conoca
usted
al
muerto?
-S, es Bascrop. Soltero y bastante rico. Viva como un ermitao -respondi
White.
-Viva
en
esta
casa?
-No,
claro
que
no,
puesto
que
est
para
alquilar.
-Qu
estaba
haciendo
aqu
entonces?
-Esta
casa
le
perteneca.
-Ah, bueno...! No ser ms que una encuesta breve, inspector White. No va a
llevarle
mucho
tiempo.
El jurado haba desechado la posibilidad de asesinato y el inspector White
continu la investigacin por su propia cuenta, pues no estaba de acuerdo con
esto. El joven detective se haba sorprendido de la expresin de angustia que
haba conservado despus de la muerte el rostro del poco sociable Bascrop.
Entr en la casa vaca, subi la escalera hasta el tercer piso y lleg por fin a la
habitacin misteriosa: cuya ventana haba quedado abierta. Al pasar haba
notado que todas las habitaciones estaban por completo desprovistas de
mobiliario. En sta, sin embargo, haba varios objetos de aspecto miserable:
una silla de caa y una mesa de madera blanca; sobre esta ltima se vea una
gran vela que sin duda haba apagado alguna rfaga de aire poco despus del
drama. Una fina capa de polvo cubra la mesa, cuya madera no pareca limpia
ms que en tres sitios. El polvo mostraba en efecto las huellas de dos crculos
vagos y de un rectngulo perfecto. White no tuvo que reflexionar mucho para
descubrir
la
causa.

-Bascrop -se dijo- ha debido sentarse aqu para leer, a la luz de esta vela. La
marca rectangular debe ser la del libro. En cuanto a estos dos redondeles sin
duda son los codos del pobre hombre. Pero dnde est el libro? Nadie ms
que yo ha entrado en esta casa desde la muerte del propietario. Por lo tanto, el
desgraciado deba tenerlo en la mano en el momento de su cada.
White continu su razonamiento. Por un lado, la calle desembocaba sobre
Cornhill, pero por el otro lado daba sobre un barrio sucio, de mala fama y
callejuelas infectas. Sobre la mayora de las puertas poda leerse esta
inscripcin
escrita
con
tiza:
Llmeme
a
las
cuatro.
En los alrededores viva probablemente algn guardin de noche, o vigilante, y
este hombre tal vez supiera algo. Result ser viejo, sucio, y repugnante, y
apestaba
a
alcohol.
Recibi
a
WhIte
sin
ninguna
cortesa.
-Yo no s nada, absolutamente nada. Lo nico que me han contado es que un
hombre que estaba harto de la vida ha saltado de un tercer piso. Son cosas
que
pasan.
-Vamos! -dijo secamente White-. Deme el libro que ha encontrado cerca del
cadver
o
presento
una
denuncia
contra
usted.
-Encontrar no es robar -dijo aquel triste individuo con una risita-. Adems, yo no
he
estado
por
all.
-Tenga cuidado! -le amenaz White-. Podra muy bien tratarse de un
asesinato.
El vigilante vacil an un momento y luego acab murmurando con aire
mezquino:
-Sabe
-Tenga

usted,

este

libro

bien

vale

un

su

cheln.
cheln!

Es as como White vino a entrar en posesin del libro que buscaba.


-Un libro de magia -murmur el inspector- que data nada menos que del siglo
XVI. En aquel tiempo los verdugos solan quemar esta clase de libros y no
andaban
equivocados.
Se puso a hojearlo lentamente. Una pgina que tena la esquina doblada le
llam la atencin. Comenz a leerla lentamente. Cuando hubo terminado, su
rostro
tena
una
expresin
muy
grave.
-Por

qu

no

he

de

ensayar

yo

tambin?,

murmur

para

s.

Poco antes de la medianoche regres a la calle desierta, empuj la puerta


medio desencajada de la casa siniestra y subi las escaleras en la obscuridad.
Esta, sin embargo, no era completa, ya que la luna llena iluminaba el cielo con
su luz helada y dejaba pasar bastante claridad a travs de los cristales
empolvados de las ventanas como para que pudiera verse dentro. Una vez que
lleg a la habitacin del drama, encendi la vela, se sent donde Bascrop
deba haber estado y abri el libro por la pgina que ya haba visto antes. En
ella
estaba
escrito:
Encended la vela un cuarto de hora antes de la medianoche y leed la frmula
en
voz
alta...
Se trataba de un texto en prosa bastante confusa que el Inspector no
comprenda en absoluto. Pero cuando hubo terminado la lectura carraspe un
poco para aclararse la garganta y entonces oy como un reloj vecino daba las
doce
campanadas
fatdicas.
Levant la cabeza y lanz un espantoso grito de horror. White no ha podido
nunca describir con precisin qu es lo que vio en aquel momento. Incluso hoy
en da duda de que viese realmente algo. Tuvo, sin embargo, la impresin clara
de que un ser obscuro y amenazador avanzaba hacia l, obligndole a
retroceder andando hacia atrs, hacia la ventana. Un pnico terrible le oprimi
el corazn. Supo que tena que abrir aquella ventana, que tena que continuar
retrocediendo y que finalmente acabara por caer sobre la barandilla para ir a
estrellarse contra el pavimento tres pisos ms abajo. Una fuerza invisible y
poderosa
le
empujaba.
Su voluntad estaba apunto de abandonarle y l se daba perfecta cuenta de
ello, pero una especie de instinto, el del polica acostumbrado a luchar por su
vida, an estaba despierto en l. Con un esfuerzo sobrehumano consigui
echar mano a su revlver y concentrando en su brazo toda la energa de que
poda disponer apunt a la sombra misteriosa y apret el gatillo. Una
detonacin seca rasg el silencio de la noche y la vela salt hecha pedazos.
White entonces perdi el conocimiento. El mdico que estaba a la cabecera de
su
cama
cuando
se
despert
movi
la
cabeza
sonriendo.
-Bueno, amigo mo -dijo el doctor-, no haba odo contar nunca que nadie
pudiese abatir al diablo con la ayuda de un simple revlver. Y, sin embargo, es
lo
que
usted
ha
hecho.
-El
diablo!
-balbuce
el
inspector.
-Amigo mo, si hubiera fallado usted la vela hubiese corrido sin duda la misma
suerte que el desgraciado Bascrop. Porque, sabe, la clave del misterio era
precisamente la vela. Deba tener por lo menos cuatro siglos y estaba fabricada

con una cera llena de alguna materia terriblemente voltil, de la que los brujos
de aquella poca conocan la frmula. La extensin del texto mgico que haba
que leer fue calculado de tal forma que la vela tena que arder durante un
cuarto de hora entero, que es tiempo ms que suficiente para que una
habitacin se llene por completo de un gas peligroso, capaz de envenenar el
cerebro humano y de despertar en la vctima la idea obsesiva del suicidio.
Confieso que esto no es ms que una suposicin, pero creo, sin embargo., no
andar
lejos
de
la
verdad.
White no tena deseo alguno de entablar una discusin sobre este tema.
Adems, qu otra hiptesis podra l arriesgar? A menos que...
No,

lo

mejor

era

no

pensar

ms

en

este

asunto.

Jean Ray (1887-1964)

El diablo y el relojero.
The devil and the watchmaker, Daniel Defoe (1659-1731)
Viva en la parroquia de San Bennet Funk, cerca del Mercado Real, una
honesta y pobre viuda quien, despus de morir su marido, tom huspedes en
su casa. Es decir, dej libres algunas de sus habitaciones para aliviar su renta.
Entre otros, cedi su buhardilla a un artesano que haca engranajes para
relojes y que trabajaba para aquellos comerciantes que vendan dichos
instrumentos,
segn
es
costumbre
en
esta
actividad.
Sucedi que un hombre y una mujer fueron a hablar con este fabricante de
engranajes por algn asunto relacionado con su trabajo. Y cuando estaban
cerca de los ltimos escalones, por la puerta completamente abierta del altillo
donde trabajaba, vieron que el hombre (relojero o artesano de engranajes) se
haba colgado de una viga que sobresala ms baja que el techo o cielorraso.
Atnita por lo que vea, la mujer se detuvo y grit al hombre, que estaba detrs
de ella en la escalera, que corriera arriba y bajara al pobre desdichado. En ese
mismo momento, desde otra parte de la habitacin, que no poda verse desde
las escaleras, corri velozmente otro hombre que llevaba un escabel en sus
manos. ste, con cara de estar en un grandsimo apuro, lo coloc debajo del
desventurado que estaba colgado y, subindose rpidamente, sac un cuchillo
del bolsillo y sosteniendo el cuerpo del ahorcado con una mano, hizo seas con
la cabeza a la mujer y al hombre que vena detrs, como queriendo detenerlos
para que no entraran; al mismo tiempo mostraba el cuchillo en la otra, como si
estuviera
por
cortar
la
soga
para
soltarlo.

Ante esto la mujer se detuvo un momento, pero el hombre que estaba parado
en el banquillo continuaba con la mano y el cuchillo tocando el nudo, pero no lo
cortaba. Por esta razn la mujer grit de nuevo a su acompaante y le dijo:
-Sube

Supona

que

ayuda
algo

al
impeda

hombre!
su

accin.

Pero el que estaba subido al banquillo nuevamente les hizo seas de que se
quedaran quietos y no entraran, como diciendo: Lo har inmediatamente.
Entonces dio dos golpes con el cuchillo, como si cortara la cuerda, y despus
se detuvo nuevamente. El desconocido segua colgado y murindose en
consecuencia. Ante la repeticin del hecho, la mujer de la escalera le grit:
-Que

pasa?

Por

qu

no

bajas

al

pobre

hombre?

Y el acompaante que la segua, habindosele acabado la paciencia, la empuj


y
le
dijo:
-Djame pasar. Te aseguro que yo lo har -y con estas palabras lleg arriba y a
la
habitacin
donde
estaban
los
extraos.
Pero cuando lleg all cielos! el pobre relojero estaba colgado, pero no el
hombre con el cuchillo, ni el banquito, ni ninguna otra cosa o ser que pudiera
ser vista a oda. Todo haba sido un engao, urdido por criaturas espectrales
enviadas sin duda para dejar que el pobre desventurado se ahorcara y
expirara. El visitante estaba tan aterrorizado y sorprendido que, a pesar de todo
el coraje que antes haba demostrado, cay redondo en el suelo como muerto.
Y la mujer, al fin, para bajar al hombre, tuvo que cortar la soga con unas tijeras,
lo
cual
le
dio
gran
trabajo.
Como no me cabe duda de la verdad de esta historia que me fue contada por
personas de cuya honestidad me fo, creo que no me dar trabajo convencerlos
de quin deba de ser el hombre del banquito: fue el Diablo, que se situ all
con el objeto de terminar el asesinato del hombre a quien, segn su costumbre,
haba tentado antes y convencido para que fuera su propio verdugo. Adems,
este crimen corresponde tan bien con la naturaleza del Demonio y sus
ocupaciones, que yo no lo puedo cuestionar. Ni puedo creer que estemos
equivocados
al
cargar
al
Diablo
con
tal
accin.
Nota: No puedo tener certeza sobre el final de la historia; es decir, si bajaron al
relojero lo suficientemente rpido como para recobrarse o si el Diablo ejecut
sus propsitos y mantuvo aparte al hombre y a la mujer hasta que fue

demasiado tarde. Pero sea lo que fuera, es seguro que l se esforz


demonacamente y permaneci hasta que fue obligado a marcharse.
Daniel Defoe (1659-1731)

El diablo y Tom Walker.


The devil and Tom Walker, Washington Irving (1783-1859)
En Massachusetts, a unos pocos kilmetros de Boston, el mar penetra a gran
distancia tierra adentro, partiendo de la Baha de Charles, hasta terminar en un
pantano, muy poblado de rboles. A un lado de esta ra se encuentra un
hermoso bosquecillo, mientras que del otro la costa se levanta abruptamente,
formando una alta colina, sobre la cual crecan algunos rboles de gran edad y
no menor tamao. De acuerdo con viejas leyendas, debajo de uno de estos
gigantescos rboles se encontraba enterrada una parte de los tesoros del
Capitn Kidd, el pirata. La ra permita llevar secretamente el tesoro en un bote,
durante la noche, hasta el mismo pie de la colina; la altura del lugar dejaba,
adems, realizar la labor, observando al mismo tiempo que no andaba nadie
por las cercanas, y los corpulentos rboles reconocer fcilmente el lugar.
Adems, segn viejas leyendas, el mismsimo diablo presidi el enterramiento
del tesoro y lo tom bajo su custodia; se sabe que siempre hace esto con el
dinero enterrado, particularmente cuando ha sido mal habido. Sea como quiera,
Kidd nunca volvi a buscarlo, pues fue detenido poco despus en Boston,
enviado
a
Inglaterra
y
ahorcado
all
por
piratera.
Por el ao 1727, cuando los terremotos se producan con cierta frecuencia en
la Nueva Inglaterra, y hacan caer de rodillas a muchos orgullosos pecadores,
viva cerca de este lugar un hombre flaco y miserable, que se llamaba Toms
Walker. Estaba casado con una mujer tan miserable como l: ambos lo eran
tanto, que trataban de estafarse mutuamente. La mujer trataba de ocultar
cualquier cosa sobre la que pona las manos; en cuanto cacareaba una gallina,
ya estaba ella al quin vive, para asegurarse el huevo recin puesto. El marido
rondaba continuamente, buscando los escondrijos secretos de su mujer;
abundaban los conflictos ruidosos acerca de cosas que deban ser propiedad
comn. Vivan en una casa, dejada de la mano de Dios, que tena un aspecto
como si se estuviera muriendo de hambre. De su chimenea no sala humo;
ningn viajero se detena a su puerta; llamaban suyo un miserable caballejo,
cuyas costillas eran tan visibles como los hierros de una reja. El pobre animal
se deslizaba por el campo, cubierto de un pasto corto, del cual sobresalan
rugosas piedras, que si bien excitaba el hambre del animal no llegaba a
calmarla; muchas veces sacaba la cabeza fuera de la empalizada, echando
una mirada triste sobre cualquiera que pasase por all, como si pidiera que le

sacase de aquella tierra de hambre. Tanto la casa como sus moradores tenan
mala fama. La mujer de Toms era alta, de malsima intencin, de un
temperamento fiero, de larga lengua y fuertes brazos. Se oa a menudo su voz
en una continua guerra de palabras con su marido: su cara demostraba que
esas disputas no se limitaban a simples dimes y diretes. Sin embargo, nadie se
atreva a interponerse entre ellos. El solitario viajero se encerraba en s mismo
al or aquel escndalo y rechinar de dientes, observaba a una cierta distancia
aquel refugio de malas bestias y se apresuraba a seguir su camino,
alegrndose,
si
era
soltero,
de
no
estar
casado.
Un da, Toms Walker, que haba tenido que dirigirse a un lugar distante, cort
camino, creyendo ahorrarlo, a travs del pantano. Como todos los atajos,
estaba mal elegido. Los rboles crecan muy cerca los unos de los otros,
alcanzando algunos los treinta metros de altura, debido a lo cual, en pleno da,
debajo de ellos pareca de noche, y todas las lechuzas de la vecindad se
refugiaban all. Todo el terreno estaba lleno de baches, en parte cubiertos de
bejucos y musgo, por lo que a menudo el viajero caa en un pozo de barro
negro y pegadizo; se encontraban tambin charcos de aguas obscuras y
estancadas, donde se refugiaban las ranas, los sapos y las serpientes
acuticas, y donde se pudran los troncos de los rboles semisumergidos, que
parecan
caimanes
tomando
el
sol.
Toms segua eligiendo cuidadosamente su camino a travs de aquel bosque
traicionero; saltando de un montn de troncos y races a otro, apoyando los
pies en cualquier precario pero firme montn de tierra; otras veces se mova
sigilosamente como un gato, a lo largo de troncos de rboles que yacan por
tierra; de cuando en cuando le asustaban los gritos de los patos silvestres, que
volaban
sobre
algn
charco
solitario.
Finalmente lleg a tierra firme, a un pedazo de tierra que tena la forma de una
pennsula, que se internaba profundamente en el pantano. All se haban hecho
fuertes los indios durante las guerras con los primeros colonos. All haban
construido una especie de fuerte, que ellos consideraron inexpugnable y que
utilizaron como refugio para sus mujeres e hijos. Nada quedaba de l, sino una
parte de la empalizada, que gradualmente se hunda en el suelo, hasta quedar
a su mismo nivel, en parte cubierto ya por los rboles del bosque, cuyo follaje
claro se distingua ntidamente del otro ms oscuro de los del pantano.
Ya estaba bastante avanzada la tarde, cuando Toms Walker lleg al viejo
fuerte, donde se detuvo para descansar un rato. Cualquier otra persona hubiera
sentido una cierta aversin a descansar all, pues el comn de las gentes tena
muy mala opinin del lugar, la que provena de historias de los tiempos de las
guerras con los indios; se aseguraba que los salvajes aparecan por all y
hacan sacrificios al Espritu Malo. Sin embargo, Toms Walker no era hombre

que se preocupara de relatos de esa clase. Durante algn tiempo se acost en


el tronco de un rbol cado, escuch los cantos de los pjaros y con su bastn
se dedic a formar montones de barro. Mientras inconscientemente revolva la
tierra, su bastn tropez con algo duro. Lo sac de entre la tierra vegetal y
observ con sorpresa que era un crneo, en el cual estaba firmemente clavada
un hacha india. El estado de arma demostraba que haba pasado mucho
tiempo desde que haba recibido aquel golpe mortal. Era un triste recuerdo de
las luchas feroces de que haba sido testigo aquel ltimo refugio de los
aborgenes.
-Vaya -dijo Toms Walker, mientras de un puntapi trataba de desprender del
crneo
los
ltimos
restos
de
tierra.
-Deje ese crneo -oy que le deca una voz gruesa. Toms levant la mirada y
vio a un hombre negro, de gran estatura, sentado en frente de l, en el tronco
de otro rbol. Se sorprendi muchsimo, pues no haba odo ni escuchado
acercarse a nadie; pero ms se asombr al observar atentamente a su
interlocutor, tanto como lo permita la poca luz, y comprender que no era negro
ni indio. Es cierto que su vestido recordaba el de los aborgenes y que tena
alrededor del cuerpo un cinturn rojo, pero el color de su rostro no era ni negro
ni cobrizo, sino sucio obscuro, y manchado de holln, como si estuviera
acostumbrado a andar entro el fuego y las fraguas. Un mechn de pelo hirsuto
se agitaba sobre su cabeza en todas direcciones; llevaba un hacha sobre los
hombros.
Durante un momento observ a Toms con sus grandes ojos rojos.
-Qu hace usted en mis terrenos? -pregunt el hombre tiznado, con una voz
ronca
y
cavernosa.
-Sus
terrenos!
exclam
burlonamente
Toms.
Son tan suyos como mos; pertenecen al dicono Peabody.
-Maldito sea el dicono Peabody -dijo el extrao individuo-; ya me he prometido
que as ser, si no se fija un poco ms en sus propios pecados y menos en los
del vecino. Mire hacia all y ver cmo le va al dicono Peabody.
Toms mir en la direccin que indicaba aquel extrao individuo y observ uno
de los grandes rboles, bien cubierto de hojas, por su parte exterior, pero cuyo
tronco estaba enteramente carcomido, tanto que deba estar enteramente
hueco, por lo que lo derribara el primer viento fuerte. Sobre la corteza del rbol
estaba grabado el nombre del dicono Peabody, un personaje eminente, que
se haba enriquecido mediante ventajosos negocios con los indios. Toms ech
una mirada alrededor y not que la mayora de los altos rboles estaban
marcados con el nombre de algn encumbrado personaje de la colonia y que
todos ellos estaban prximos a caer. El tronco sobre el cual estaba sentado
pareca haber sido derribado haca muy poco tiempo; llevaba el nombre de

Growninshield; Toms record que era un poderoso colono, que haca gran
ostentacin de sus riquezas, de las cuales se deca que haban sido adquiridas
mediante
actos
de
piratera.
-Est pronto para el fuego -dijo el hombre negro, con aire de triunfo-. Como
usted
ve,
estoy
bien
provisto
de
lea
para
el
invierno.
-Pero qu derecho tiene usted a cortar rboles en las tierras del dicono
Peabody?
-pregunt
Toms
asombrado.
-El derecho que proviene de haber ocupado anteriormente estas tierras
-respondi el otro-. Me pertenecan antes de que ningn hombre blanco pusiera
el
pie
en
esta
regin.
-Quin
es
usted,
si
se
puede
saber?
-pregunt
Toms.
-Me conocen por diferentes nombres. En algunos pases soy el cazador furtivo;
en otros, el minero negro. En esta regin me llaman el leador negro. Soy
aquel a quien los hombres de bronce consagraron este lugar, y en honor del
cual alguna que otra vez asaron un hombre blanco, puesto que gusto del olor
de los sacrificios. Desde que los indios han sido exterminados por vosotros, los
salvajes blancos, me divierto presidiendo las persecuciones de cuqueros y
anabaptistas. Soy el protector de los negreros y Gran Maestre de las brujas de
Salem.
-En pocas palabras, si no estoy equivocado -dijo Toms audazmente-, usted es
el
mismsimo
demonio,
como
se
le
llama
corrientemente.
-El mismo, a sus rdenes -respondi el hombre negro, con una inclinacin de
cabeza
que
quera
ser
corts.
As empez esta conversacin de acuerdo con la antigua leyenda, aunque
parece demasiado pacfica para que podamos creerla. Uno se siente tentado a
pensar que un encuentro con tal personaje, en un lugar tan desolado y lejos de
toda habitacin humana, era para hacer saltar los nervios de cualquier hombre,
pero Toms era de temple frreo, no se asustaba fcilmente, y haba vivido
tanto tiempo con una harpa, que ya no tema ni al mismo diablo.
Se cuenta que despus de estas palabras iniciales, mientras Toms segua su
camino hacia su casa, ambos personajes mantuvieron una larga y seria
conferencia. El hombre negro le habl de grandes sumas de dinero, enterradas
por Kidd el pirata bajo los rboles de la colina, no lejos del pantano. Todos
estos tesoros estaban a disposicin del hombre negro, quien los haba puesto
bajo su custodia. Ofreci drselos a Toms, por sentir una cierta inclinacin
hacia
l,
pero
slo
en
determinadas
condiciones.
Es fcil imaginarse qu condiciones eran stas, aunque Toms nunca se las
confes a nadie. Deben haber sido muy duras, pues pidi tiempo para
pensarlas, aunque no era hombre que se detuviera en nieras tratndose de
dinero. Cuando llegaron al lmite del pantano, el extrao individuo se detuvo.

-Qu prueba tengo yo de que usted me ha dicho la verdad? -dijo Toms.


-Aqu est mi firma -repuso el hombre negro, poniendo uno de sus dedos sobre
la frente de Toms. Dicho esto dio vuelta, dirigiose a la parte ms espesa del
bosque y pareci, por lo menos as lo contaba Toms, como si se hundiera en
la tierra, hasta que no se vio ms que los hombros y la cabeza, desapareciendo
finalmente. Cuando lleg a su casa, encontr que el dedo del extrao hombre
pareca haberle quemado la frente, de manera que nada poda borrar su seal.
La primera noticia que le dio su mujer fue acerca de la repentina muerte de
Absaln Crowninshield, el rico bucanero. Los peridicos lo anunciaban con los
acostumbrados elogios. Toms se acord del rbol que su negro amigo
acababa de derribar y que estaba pronto para arder. Que ese filibustero se
tueste bien -dijo Toms-. A quin puede preocuparle eso?
Estaba ahora convencido de que no era ninguna ilusin todo lo que haba odo
y
visto.
No era hombre inclinado a confiar en su mujer, pero, como ste era un secreto
malvado, estaba pronto a compartirlo con ella. Toda la avaricia de su mujer se
despert al or hablar del oro enterrado; urgi a su marido a cumplir las
condiciones del hombre negro y asegurarse un tesoro que los hara ricos para
toda la vida. Por muy dispuesto que hubiera estado Toms a vender su alma al
diablo, estaba determinado a no hacerlo para complacer a su mujer, por lo que
se neg rotundamente por simple espritu de contradiccin. Fueron numerosas
y graves las discusiones violentas entre ambos esposos acerca de esta
materia, pero cuanto ms hablaba ella, tanto ms se decida Toms a no
condenarse
por
hacerle
el
gusto
a
su
mujer.
Finalmente ella se decidi a hacer el negocio por su cuenta, y si lograba xito,
a guardarse todo el dinero. Como tena tan pocos escrpulos como su marido,
una tarde de verano se dirigi al viejo fortn indio. Estuvo ausente muchas
horas. Cuando volvi no gast muchas palabras. Cont algunas cosas acerca
de un hombre negro, a quien haba encontrado, a media luz, dedicado a
derribar rboles a hachazos. Sin embargo se mantuvo bastante reservada, sin
acceder a contar ms; deba volver otra vez con una oferta propiciatoria, pero
se
neg
a
decir
lo
que
era.
Al otro da, a la misma hora, se dirigi al pantano, llevando fuertemente
cargado el delantal. Toms la esper muchas horas en vano; lleg la
medianoche, pero no apareci; lleg la maana, el medioda, y nuevamente la
noche, pero ella no volva. Toms empez a tranquilizarse, especialmente
cuando observ que se haba llevado consigo un juego de t de plata y todo
artculo porttil de valor. Pas otra noche y otro da, y su mujer segua sin
aparecer. En una palabra, nunca ms volvi a orse hablar de ella.

Son tantos los que aseguran saber lo que le ocurri que, en resumidas
cuentas, nadie sabe nada. Es uno de los tantos hechos que aparecen confusos
por la enorme variedad de opiniones de los historiadores que se han ocupado
de ello. Algunos aseguran que se perdi en el pantano, y que dando vueltas
vino a caer en un pozo; otros, menos caritativos, suponen que huy con el
botn y se dirigi a alguna provincia; segn otros, el enemigo malo la atrajo a
una trampa, en la cual se la encontr despus. Esta ltima hiptesis se
confirma por la observacin de algunos pobladores del lugar, segn los cuales
aquella misma tarde se vio a un hombre negro, con un hacha, que sala del
pantano, llevando un atadillo formado por un delantal, y con el aspecto de un
altivo
triunfador.
La versin ms corriente afirma, sin embargo, que Toms se puso tan nervioso
por el destino de su mujer, que finalmente se decidi a buscarla en las
cercanas del fortn indio. Permaneci toda una larga tarde de verano en aquel
ttrico lugar, sin poder encontrarla. Muchas veces la llam por su nombre, sin
obtener ninguna respuesta. Slo los pjaros y las ranas respondan a sus
gritos. Finalmente, en la hora del crepsculo, cuando empezaban a salir las
lechuzas y los murcilagos, el vuelo de los caranchos le llam la atencin. Mir
hacia arriba y observ un objeto, en parte envuelto en un delantal y que
colgaba de las ramas de un rbol. Un carancho revoloteaba cerca, como si
vigilara su presa. Toms se alegr, por reconocer el delantal de su mujer y
suponer que contuviera todos los objetos valiosos que se haba llevado.
Recupere yo lo mo -dijo, tratando de consolarse-, y ya ver cmo me las
arreglo
sin
mi
mujer.
Al subir por el rbol, el carancho extendi las alas y huy a refugiarse en lo
ms sombro del bosque. Toms se apoder del delantal, pero, con gran
desesperacin suya, slo encontr dentro de l un hgado y un corazn. Segn
las ms autnticas historias, eso es todo lo que se encontr de la mujer de
Toms. Probablemente intent proceder con el diablo como estaba
acostumbrada a hacerlo con su marido; pero, aunque una harpa se considera
generalmente como un buen enemigo del diablo, en este caso parece que la
mujer de Toms llev la peor parte. Debi haber muerto con las botas puestas,
pues Toms not numerosas huellas de pies desnudos, alrededor del rbol,
como si alguien hubiera tenido que afirmarse bien; encontr adems un montn
de negros e hirsutos cabellos, que indudablemente procedan del leador.
Toms conoca por experiencia la habilidad de su mujer para el combate. Se
encogi de hombros al observar seales de garras. Por Dios -se dijo-, hasta l
ha
debido
pasar
trabajos
por
ella.
Como era un hombre estoico, Toms se consol de la prdida de sus objetos
de plata, con la de su mujer. Hasta sinti un poco de gratitud por el leador

negro, considerando que le haba favorecido. En consecuencia, trat de seguir


cultivando su amistad, aunque durante algn tiempo sin xito; el hombre negro
pareca sufrir ahora de timidez, pues, aunque la gente piense lo contrario, no
aparece en cuanto se le llama: sabe cmo jugar sus cartas cuando est seguro
de tener los triunfos. Finalmente, se cuenta que cuando la intil bsqueda
haba cansado a Toms, hasta el punto de estar dispuesto a acceder a
cualquier cosa antes que renunciar al tesoro, una tarde encontr al hombre
negro, vestido como siempre de leador, con el hacha al hombro, recorriendo el
pantano y silbando una meloda. Pareci recibir los saludos de Toms con gran
indiferencia, dando cortas respuestas y prosiguiendo con su msica.
Poco a poco, sin embargo, Toms llev la conversacin adonde le interesaba,
empezando en seguida a discutir las condiciones dentro de las cuales Toms
obtendra el tesoro del pirata. Haba una condicin, que no es necesario
mencionar, pues se sobreentiende generalmente en todos los casos en los que
el diablo hace un favor; a ella se agregaban otras, en las que el hombre negro
insista tercamente, aunque fueran de menor importancia. Pretenda que el
dinero encontrado con su auxilio se emplease en su servicio. En consecuencia,
propuso a Toms que lo dedicara al trfico de esclavos, es decir, que fletara un
barco dedicado a ese negocio. Sin embargo, Toms se neg resueltamente a
ello: su conciencia era bastante elstica, pero ni el mismo diablo poda inducirle
a dedicarse al trfico del bano humano. El hombre negro, al ver que Toms
estaba tan decidido en este punto, no insisti, proponiendo en su lugar que se
dedicara a prestar dinero, pues el diablo tiene gran inters en que aumente el
nmero de usureros, considerndolos muy particularmente como hijos suyos.
Toms no hizo a esto ninguna objecin, ya que, por el contrario, era una
proposicin
muy
de
su
gusto.
-El mes prximo usted abrir sus oficinas en Boston -dijo el hombre negro.
-Lo har maana mismo, si usted lo desea -repuso Toms.
-Usted
prestar
dinero
al
dos
por
ciento
mensual.
-Como
que
hay
Dios,
que
cobrar
cuatro
-replic
Toms.
-Usted se har extender pagars, liquidar hipotecas y llevar los comerciantes
a
la
quiebra.
-Los
mandar...
al
d...
o
-grit
Toms,
entusiasmado.
-Usted ser usurero con mi dinero -aadi el hombre negro, agradablemente
sorprendido-.
Cundo
quiere
usted
el
dinero?
-Esta
misma
noche.
-Trato
hecho
-dijo
el
diablo.
-Trato
hecho
-asinti
Toms.
Se
estrecharon
las
manos
y
qued
finiquitado
el
negocio.
Pocos das despus, Toms se encontraba sentado detrs de su escritorio, en

una casa de banca, en Boston. Pronto se esparci su reputacin de


prestamista, que entregaba dinero por pura consideracin. Todos se acuerdan
de los tiempos del gobernador Belcher, cuando el dinero era particularmente
escaso. Eran los tiempos de los asignados. Todo el pas estaba sumergido bajo
un diluvio de papel moneda: se haba fundado el Banco Hipotecario y
producido una loca fiebre de especulacin; la gente desvariaba con planes de
colonizacin y con la construccin de ciudades en la selva. Los especuladores
recorran las casas con mapas de concesiones, de ciudades que iban a ser
fundadas y de algn El Dorado, situado nadie saba dnde, pero que todos
queran comprar. En una palabra, la fiebre de la especulacin, que aparece de
vez en cuando en nuestra patria, haba creado una situacin alarmante; todos
soaban con hacer su fortuna de la nada. Como ocurre siempre, la epidemia
haba cedido; el sueo se haba disipado, y con l las fortunas imaginarias; los
pacientes se encontraban en un peligroso estado de convalecencia y por todo
el pas se oa a la gente quejarse de los malos tiempos.
En estos propicios momentos de calamidad pblica se estableci Toms como
usurero en Boston. Pronto a su puerta se agolparon los solicitantes. El
necesitado y el aventurero, el especulador, que consideraba los negocios como
un juego de baraja; el comerciante sin fondos, o aquel cuyo crdito haba
desaparecido, en una palabra, todo el que deba buscar por medios
desesperados y por sacrificios terribles, acuda a Toms. Este era el amigo
universal de los necesitados, sin perjuicio de exigir siempre buen pago y
buenas seguridades. Su dureza estaba en relacin directa con el grado de
dificultad de su cliente. Acumulaba pagars e hipotecas, esquilmaba
gradualmente a sus clientes, hasta dejarlos a su puerta corno una fruta seca.
De esta manera hizo dinero como la espuma y se convirti en un hombre rico y
poderoso. Como es costumbre en esta clase de gentes, comenz a edificar una
vasta casa, pero de puro miserable no acab ni de construirla ni de amueblarla.
En el colmo de su vanidad rompi coche, aunque dejaba morir de hambre a los
caballos que tiraban de l; los ejes de aquel vehculo no llegaron nunca a saber
lo que era el sebo y chirriaban de tal modo que cualquiera estara tentado a
tomar ese ruido por los lamentos de la pobre clientela de Toms.
A medida que pasaban los aos empez a reflexionar. Despus de haberse
asegurado todas las buenas cosas de este mundo comenz a preocuparse del
otro. Lamentaba el trato que haba hecho con su amigo negro y se dedic a
buscar el modo y la manera de engaarle. En consecuencia, de repente se
convirti en asiduo visitante de la iglesia. Rezaba en voz muy alta y poniendo
toda su fuerza en ello, como si se pudiera ganar el cielo a fuerza de pulmones.
Del elevado tono de sus oraciones dominicales, poda deducirse la gravedad
de sus pecados durante la semana. Los otros fieles, que modesta y
continuamente haban dirigido sus pasos por los senderos de la rectitud, se

llenaban a s mismos de reproches al ver la rapidez con que este recin


convertido los sobrepasaba a todos. Toms mostrbase tan rgido en
cuestiones de religin como de dinero; era un estricto vigilante y censor de sus
vecinos y pareca creer que todo pecado que ellos cometieran era una partida a
su favor. Lleg a hablar de la necesidad de reiniciar la persecucin de los
cuqueros y los anabaptistas. En una palabra, el celo religioso de Toms era
tan
notorio
como
sus
riquezas.
A pesar de todos sus ahincados esfuerzos en pro de lo contrario, Toms tema
que al fin el diablo se saliera con la suya. Se dice que para que no lo agarrara
desprevenido, llevaba siempre una pequea biblia en uno de los bolsillos de su
levitn. Adems, tena otra de gran formato encima de su escritorio; los que le
visitaban le encontraban a menudo leyndola. En esas ocasiones, pona sus
lentes entre las pginas del libro, para marcar el lugar y se diriga despus a su
visitante para llevar a cabo alguna operacin usuraria. Cuentan algunos que a
medida que envejeca, Toms empez a ponerse chocho y que suponiendo
que su fin estaba cercano, hizo enterrar uno de sus caballos, con herraduras
nuevas y completamente ensillado, pero con las patas para arriba, puesto que
supona que el da del Juicio Final todo iba a estar al revs, con lo cual tendra
una cabalgadura lista para montar, pues estaba decidido, si ocurra lo peor, a
que su amigo corriera un poco si quera llevarse su alma. Sin embargo, esto es
probablemente slo un cuento de viejas. Si realmente tom esa precaucin, fue
completamente intil, por lo menos as lo afirma la leyenda autntica, que
termina esta historia de la siguiente manera: Una tarde calurosa, en la cancula,
cuando se anunciaba una terrible tormenta, Toms se encontraba en su
escritorio, vestido con una bata maanera. Estaba a punto de desahuciar una
hipoteca, con lo que acabara de arruinar a un desgraciado especulador en
tierras, por el que haba sentido gran amistad. El pobre hombre peda un par de
meses de respiro. Toms se impacient y se neg a concederle ni un da ms.
-Eso significa la ruina de mi familia, que quedar en la miseria -deca el
especulador.
-La caridad bien entendida empieza por casa -objet Toms-. Debo
preocuparme
por
m
mismo,
en
estos
tiempos
duros.
-Usted ha ganado mucho dinero conmigo -dijo el especulador.
Toms
perdi
su
paciencia
y
su
piedad.
-Que el d....o me lleve si he ganado un ochavo. En aquel momento se oyeron
tres golpes dados en la puerta. Toms sali a ver quin era. En la puerta, un
hombre negro mantena por la brida a un caballo del mismo color, que bufaba y
golpeaba
el
suelo
con
impaciencia.
-Toms, ven conmigo -dijo el hombre negro secamente. Toms retrocedi, pero
era demasiado tarde. Su Biblia pequea estaba en el levitn y la grande debajo
de la hipoteca, que estaba a punto de liquidar; ningn pecador fue tomado ms
desprevenido. El hombre le puso en la silla, como si fuera un nio, fustig al

caballo y se alej a galope tendido con Toms detrs de l en medio de la


tormenta
que
acababa
de
desencadenarse.
Sus empleados se pusieron la pluma detrs de la oreja y a travs de las
ventanas le vieron alejarse. As desapareci Toms Walker a travs de las
calles, flotando al aire su traje maanero, mientras su caballo a cada salto
haca brotar chispas del suelo. Cuando los empleados volvieron la cabeza para
observar al hombre negro, ste haba desaparecido. Toms nunca volvi a
liquidar la hipoteca. Una persona que viva en el lmite del pantano cont que
en el momento de desencadenarse la tormenta oy ruido de herraduras y
aullidos, y cuando se asom a la ventana vio una figura como la descripta,
montada en un caballo que galopaba como desbocado, a travs de campos y
colinas, hacia el oscuro pantano, en direccin al derruido fuerte indio; poco
despus de pasar por delante de su casa cay en aquel sitio un rayo que
pareci
incendiar
todo
el
bosque.
Las buenas gentes sacudieron la cabeza y se encogieron de hombros, pero
estaban tan acostumbradas a las brujas, los encantamientos y toda clase de
triquiuelas del diablo, que no se horrorizaron tanto como hubiera debido
esperarse. Se encarg a un grupo de personas que administraran las
propiedades de Toms. Nada haba que administrar, sin embargo. Al revisar
sus cofres, se encontr que todos sus pagars e hipotecas estaban reducidos a
cenizas. En lugar de oro y plata, su caja de hierro slo contena piedras; en vez
de dos caballos, medio muertos de hambre en sus caballerizas, se encontraron
slo dos esqueletos. Al da siguiente su casa ardi hasta los cimientos.
Este fue el fin de Toms Walker y de sus mal habidas riquezas. Que todas las
personas excesivamente amantes del dinero se miren en este espejo. Es
imposible dudar de la veracidad de esta historia. Todava puede verse el pozo,
bajo los rboles de donde Toms desenterr el oro del capitn Kidd; en las
noches tormentosas alrededor del pantano y del viejo fortn indio, aparece una
figura a caballo vestida con un traje maanero, que sin duda es el alma del
usurero. De hecho, la historia ha dado origen a un proverbio, a ese dicho tan
popular en la Nueva Inglaterra, acerca de El Diablo y Toms Walker.
En cuanto puedo acordarme, esta es la esencia del relato del ballenero del
Cabo Cod. Estaba adornado de diversos detalles triviales que he omitido, pero
los cuales nos sirvieron de alegre esparcimiento toda la maana, hasta dejar
pasar la hora ms favorable para la pesca, por lo que se propuso que
volviramos a tierra y permaneciramos bajo los rboles, hasta que cediera el
calor
del
medioda.
Conformes con esto, tomamos tierra en una agradable parte de la costa de la
isla de Manhattoes, llena de rboles y que antiguamente perteneci a los

dominios de la familia Hardenbroocks. Era un lugar que conoca bien por las
excursiones de mi mocedad. Cerca del sitio de nuestro desembarco se
encontraba un antiguo sepulcro holands, que inspir gran terror y dio pbulo a
numerosas fbulas entre mis compaeros de colegio. Durante uno de nuestros
viajes costeros habamos entrado a verlo, encontrando fretros recargados de
adornos y muchos huesos; pero lo que lo haca ms interesante a nuestros
ojos es que exista una cierta relacin con el casco del barco pirata, que se
pudra entre las rocas de Hell-Gate. Tambin se deca que tena mucho que ver
con los contrabandistas, lo que deba ser cierto cuando este apartado lugar
perteneca a uno de los notables burgers, un tal Provost, al que se le conoca
por el sobrenombre de el aventurero del dinero pronto y del que se
murmuraba que tena numerosos y misteriosos negocios de ultramar. Sin
embargo, todas estas cosas haban formado un buen revoltillo en nuestras
juveniles cabezas, de esa misma vaga manera como tales temas se entrelazan
en
los
cuentos
de
la
mocedad.
Mientras yo reflexionaba sobre estas cosas, mis compaeros haban extendido
un almuerzo sobre el suelo, sacndolo de una canasta muy bien provista, y
colocando todo bajo los rboles, cerca del agua. All pasamos las horas
calurosas del medioda. Mientras me encontraba tirado sobre la hierba,
entregado a esa ensoacin que tanto me gusta, pas revista a los dbiles
recuerdos de mi mocedad, y se los relat a mis compaeros como me venan a
la memoria: incompletos recuerdos de un sueo, que divirti a mis
acompaantes. Cuando termin, uno de los burgers, hombre de edad
avanzada, llamado Juan Jos Vandermoere, rompi el silencio y nos observ
que l tambin recordaba una historia acerca de un tesoro, suceso que haba
ocurrido en su vecindario y que poda explicar algunas de las cosas que haba
odo en mi mocedad. Como sabamos que era uno de los ms veraces
hombres de la provincia, le rogamos que nos contara esa historia, lo que hizo
de
muy
buena
gana,
mientras
fumbamos
nuestras
pipas.
Washington Irving (1783-1859)

Historia
de
una
aparicin
de
demonios
y
espectros.
Histoire dune apparition de dmons et de spectres, Charles Nodier
(1780-1844)
Un gentilhombre de Silesia haba invitado a unos amigos a una gran cena, pero
stos se excusaron a la hora en que deba celebrarse. El gentilhombre,
despechado por encontrarse solo en la cena cuando haba pensado dar una

fiesta, mont en clera y dijo: Puesto que nadie quiere cenar conmigo, qu
vengan
todos
los
diablos
...!
Cuando acab de pronunciar estas palabras, sali de casa y entr en la iglesia,
donde estaba predicando el cura. Mientras escuchaba el sermn, unos
hombres a caballo, oscuros como negros y ricamente vestidos, entraron en el
patio de su casa y dijeron a los criados que fueran a avisarle de que los
huspedes haban llegado. Un criado asustado corri a la iglesia y cont a su
amo lo que pasaba. El gentilhombre, estupefacto, pidi consejo al cura, que
acababa de terminar el sermn. El cura se dirigi sin pensrselo dos veces al
patio de la casa donde acababan de entrar los hombres negros. Orden que
saliera toda la familia fuera de la vivienda; lo que se ejecut tan
precipitadamente que dejaron dentro de la casa a un nio que dorma en la
cuna. Los huspedes infernales comenzaron entonces a mover las mesas, a
aullar, a mirar por las ventanas, adoptando formas de osos, lobos, gatos, y
hombres terribles, en cuyas manos se vean vasos llenos de vino, pescados y
carne
cocida
y
asada.
Mientras que los vecinos, el cura y un gran nmero de curiosos contemplaban
con horror tal espectculo, el pobre gentilhombre empez a gritar:
Ay!

Dnde

est

mi

pobre

hijito?

Todava tena la ltima palabra en la boca, cuando uno de los hombres negros
sac el nio a la ventana. El gentilhombre, desesperado, dijo a uno de sus ms
fieles
servidores:
Amigo
mo,
qu
puedo
hacer?
Seor respondi el criado, yo encomendara mi vida a Dios, entrara en
su nombre en la vivienda, de donde, por intercesin de su favor y socorro, os
traera
al
nio.
Muy bien dijo el amo, que Dios te acompae, te asista y te d fuerzas.
El servidor, despus de recibir la bendicin de su amo, el cura y dems gente
de bien que le acompaaba, entr en la vivienda y, tras encomendarse a Dios,
abri la puerta de la sala donde estaban los huspedes tenebrosos. Todos
aquellos monstruos, de horribles formas, unos de pie, otros sentados, algunos
pasendose, otros reptando por el suelo, fueron hacia l y gritaron:
Uh!

Uh!

Qu

vienes

hacer

aqu?

El servidor, lleno de espanto, pero fortalecido por Dios, se dirigi al espritu


maligno
que
tena
al
nio
y
le
dijo:

Vamos,
entrgame
a
ese
nio.
No respondi el otro, es mo. Ve a decir a tu amo que venga l a
buscarlo.
El

servidor

insiste

dice:

Yo cumplo con mi deber. As pues, en el nombre y con la ayuda de Jesucristo


te
quito
este
nio
que
debo
devolver
a
su
padre.
Y, diciendo estas palabras, cogi al nio y le apret con fuerza entre sus
brazos. Los hombres negros slo reaccionan con gritos y amenazas:
Ah, desgraciado! Ah, bribn! Deja a ese nio; si no lo haces, te
despedazaremos.
Pero l, despreciando su clera, sali sano y salvo y deposit el nio en los
brazos del gentilhombre, su padre. Unos das despus, todos estos huspedes
desaparecieron; y el gentilhombre, que se haba vuelto prudente y buen
cristiano,
entr
en
su
casa.
Charles Nodier (1780-1844)