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Comme un parfum de rose

CHRISTYNE BUTLER

978-2-280-21908-2

-1Folle de rage, Maggie Stevens savana grands pas vers Kyle Greeley. Espce de sale voleur !
On peut dire que les scrupules ne ttouffent pas. Tu nas pas honte de dbaucher mon ouvrier ?
Avec un flegme insultant, Kyle continua de compter les billets de banque quil dtachait un un
dune paisse liasse. Enfin, en guise de rponse, il lui adressa un sourire sardonique.
Tes ouvriers, ma belle ! corrigea-til.
Mes ouvriers ? Quest-ce que tu veux dire ?
Elle jeta un coup dil sur Spence Wilson qui travaillait dans son ranch depuis plusieurs mois. Puis
sur Charlie Blain, qui baissa aussitt les yeux sur ses bottes comme si celles-ci mritaient soudain
toute son attention.
Elle aurait d sen douter. Tout au long de cette belle journe de fte nationale Destiny dans le
Wyoming, elle stait promene avec sa grand-mre et sa fille sans rencontrer lombre dun de ses
cow-boys. Trop occups lviter, videmment Et maintenant, alors quelle revenait de prendre
une bire au bar pour son amie Racy qui dansait un peu plus loin, elle les avait retrouvs lcart
des alles et venues des promeneurs, en compagnie du dtestable Kyle Greeley.
On na rien contre vous, miss Stevens, dclara Spence en triturant le bord de son chapeau. En fait,
on aimait bien travailler au Crescent Moon. Mais la paye que nous offre M. Greeley est trop
tentante pour quon y renonce.
Et voil. Encore une fois, la carotte financire avait march auprs de ses ouvriers les plus jeunes et
les plus forts. On ne pouvait pas lui retirer a, Greeley savait sy prendre pour appter les gens.
Jusqu elle-mme qui stait laiss prendre lun de ses piges
Oh, bien sr, dans son cas, il navait pas t question de billets de banque, mais de dner aux
chandelles et de belles paroles, romantiques souhait. Ce ntait que plus tard quelle avait
dcouvert quelle ordure il tait en fait.
Kyle sarrta un instant de compter les coupures quil faisait glisser entre ses doigts pour la
dvisager, arrogant en diable.
Tu aurais une vie de reine si tu acceptais loffre que je tai faite pour ta proprit, Maggie. Un bel
appartement en ville, davantage de temps pour toccuper de ta fille, plus doccasions de te trouver
un mec a ne te tente pas ?
Elle serra les dents. Du coin de lil, elle vrifia que ses cow-boys avaient fil en douce, la laissant
affronter seule son ennemi jur.
Mon ranch nest pas vendre, tu le sais trs bien, Kyle. A aucun prix. Mais, tant que tu y es,
pourquoi est-ce que tu ne dbauches pas aussi Willie et Hank ?
Ils sont trop vieux, ma chrie. Je te les laisse Allez, avoue que tu ne ten sors plus. Cest trop de
boulot pour toi, tout ce btail et ces chevaux.
Elle releva le menton, furieuse.
Va au diable, Greeley !
Il fut un temps o tu te montrais plus aimable
Elle secoua la tte, vexe de se rappeler quelle stait effectivement laiss prendre au charme des
yeux dun bleu cleste et aux mensonges enjleurs de son interlocuteur.
Quand je pense que tu mas fait la cour pendant trois mois uniquement dans lespoir dobtenir
mon ranch !
La vie exige parfois quon fasse des sacrifices, reprit Kyle, cynique souhait. Ton cher Alan
lavait fait avant moi, et pour les mmes raisons.
Eh bien, il ny a pas russi. Et tu peux en faire ton deuil par anticipation. Jamais tu ne mettras la
main sur ma proprit.
Kyle se pencha sur elle, la prit brutalement par le bras et se pencha sur elle dun air menaant.
Son haleine empestait le whisky.
Zut, comment ne lavait-elle pas remarqu plus tt ? Sobre, Kyle tait agaant. Ivre, il pouvait
devenir carrment dangereux.

Je mettrai les mains exactement o a me plat, rtorqua-til avec un rire mauvais.


Une nause souleva lestomac de Maggie.
Lche-moi, espce de fumier !
Je te lcherai quand a me plaira.
Laisse-moi tranquille, ou tu vas recevoir ce verre de bire la figure.
Jaimerais bien voir a.
Cest tout vu !
Joignant le geste la parole, elle lui jeta au visage le contenu du gobelet en carton.
Une large tache jauntre stala sur la belle chemise bleu clair de Kyle.
Tu vas me le payer !
Comme elle se rendait compte un peu tard quelle stait mise dans une situation problmatique,
elle distingua un froissement de branches derrire eux.
Recule ! ordonna une voix dhomme quelle navait jamais entendue.
Greeley lui serra plus fort le poignet.
Je tai demand de reculer, rpta la voix, autoritaire et un peu rauque. Tout de suite.
Elle frissonna, plutt cause du trouble caus par la voix de linconnu que par peur de Greeley.
Occupe-toi de tes affaires, Cartwright, ou il pourrait ten coter ton emploi, rtorqua ce dernier.
Lhomme qui se tenait derrire elle se rapprocha. Elle sentait quil la dominait de toute une tte.
Laisse cette jeune femme tranquille, insista calmement le nouveau venu, en articulant plus que
ncessaire.
Kyle lcha le bras de Maggie.
Nous rglerons nos affaires plus tard, ma petite. Quant toi, Cartwright, inutile de te prsenter ce
soir mon ranch comme nous en tions convenus. Le Triple G na plus besoin de tes services. Et
dailleurs, si tu ne veux pas dennuis, je te conseille de quitter le Wyoming. Sans tarder, et pour de
bon.
Sur ce, Greeley pivota sur lui-mme avant de disparatre.
Comme Maggie se retournait pour remercier son sauveteur, elle se prit le pied dans une racine qui la
fit trbucher. Elle allait tomber quand deux mains solides la retinrent par la taille et la plaqurent
contre une poitrine aux muscles dacier.
Elle tourna la tte et dcouvrit un regard sombre, intense, qui la dvisageait par-dessous le rebord
dun Stetson noir. Une barbe de plusieurs jours couvrait les joues de lhomme.
De nouveau, elle sentit un frisson incontrlable lui courir le long du dos.
Heu Merci pour votre intervention.
Pas de quoi, rpondit le cow-boy, laconique, en baissant le menton de manire ce quelle ne
puisse pas le dvisager sous son couvre-chef. Vous ntes pas blesse ?
Non, merci.
Je vous conseille de partir sans attendre que cette brute ait dcid de revenir
Avant quelle ait eu le temps dajouter quoi que ce soit, lhomme avait tourn les talons.
Elle regarda sa haute silhouette disparatre la suite de Kyle sans russir matriser le trouble
inattendu qui stait empar delle.
Dun geste brusque, elle rejeta en arrire ses longs cheveux blonds.
Quest-ce que ctait que cette dfaillance ? Elle ferait mieux de rejoindre ses amies En prenant
garde aux racines qui dpassaient du sol.
Elle se dirigea vers la plate-forme rige pour le bal et salua quelques visages connus avant
dapercevoir sa meilleure amie qui dansait avec Willie, un de ses plus fidles cow-boys. Malgr ses
soixante-dix ans, ce dernier paraissait tenir pied sans problme Racy, qui en avait quarante de
moins que lui.
Maggie ne put retenir un sourire.
Comme tout le monde Destiny, Willie ne savait pas rsister au charme de la superbe jeune femme
rousse.
A la fin du morceau, son amie la rejoignit.
Dcidment, Willie est toujours le roi du one-step, je nen peux plus ! O est ma bire ? Tu las

oublie ?
Excuse-moi, jai t distraite en chemin.
Par quoi ?
Maggie fit comme si elle navait pas entendu la question.
Pourquoi voquer Kyle Greely et ses caprices ? Elle avait dcid quil ne lui gcherait pas la vie.
Mieux valait sintresser ses amies.
O est Leeann ? demanda-telle. Je pensais quelle devait nous rejoindre ici.
Gage la appele tout lheure.
Je croyais quil lui avait accord sa soire.
Tu connais le shrif Gage Steele. Avec lui, le travail a toujours la priorit. Les annes ne
lamliorent pas, il reste un parfait bonnet de nuit !
Oh, arrte tes commentaires dsagrables, Racy ! Si tu faisais la paix avec lui ? Le temps a pass,
nous ne sommes plus au lyce.
Tu as raison, leau a coul sous les ponts, inutile de perdre du temps avec de lhistoire ancienne.
Au fait, o sont ta grand-mre et Anna ?
Nana est retourne au ranch, et Anna est invite dormir chez une amie.
Ce qui fait que tu es libre comme lair, ce soir, observa Racy avec un grand sourire. Il ne te reste
plus qu trouver un beau cow-boy sympa pour en profiter.
Un clair sombre traversa la tte de Maggie.
Un jean dlav, un regard de braise, un Stetson noir
Son sauveteur avait disparu dans lobscurit du sous-bois, mais elle reconnatrait entre mille ces
larges paules, ces manches retrousses sur des bras muscls, ces longues jambes moules dans le
jean troit.
Avec un haussement dpaules, elle tenta de se dbarrasser de cet encombrant souvenir.
Tu vas abandonner cette rengaine, la fin ? Je tai dj dit mille fois que je ne suis pas intresse.
Sans compter que jai pas mal daffaires rgler, surtout maintenant que Greeley ma souffl
Spence et Charley.
Oh ! Tu veux dire quils tont quitte ? Toi qui pensais quils taient rellement intgrs au
Crescent Moon ! Quest-ce que tu vas faire, maintenant ?
Elle haussa les paules.
Ce quelle allait faire ? Elle nen savait strictement rien. Il lui fallait trouver de laide, et vite. Pour
linstant, il lui restait esprer que les affichettes quelle avait places en ville allaient lui amener
quelques nouveaux ouvriers
Je vais faire comme toujours, conclut-elle. Continuer continuer.
Daccord, concda Racy. Mais pas ce soir. Aujourdhui, il faut faire la fte ! Ton programme est
tout trac : tu vas trouver un beau cavalier qui te fera danser jusqu ce que tu cries grce. Quest-ce
que tu penses de a ?
Dsole, rien de bien. Je dois rentrer chez moi. Si tu voyais la pile de formulaires qui mattend sur
mon bureau et les
Arrte ta litanie. Tu ne vas pas travailler le jour de la fte de lIndpendance, je te linterdis. Ce
soir, Destiny fourmille de cow-boys plus sduisants les uns que les autres, il faut en profiter. Tu nas
qu lever les yeux pour en trouver un ton got.
Racy, tu es insupportable. Je tai dj dit que je nai aucune envie de mamuser !
Eh bien, tant pis pour toi. Moi, je vais me trouver un galant et danser comme une folle. Quand il
sera fatigu, jen chercherai un autre, et puis un autre, jusqu demain matin. Tu es bien bte de ne
pas en faire autant.
Maggie regarda son amie savancer vers le cow-boy le plus proche et lentraner sur la piste de
danse.
Dlure comme elle ltait, Racy mettrait ses promesses excution, elle puiserait sans aucun
doute trois ou quatre beaux garons avant de se dcider finir la nuit en bonne compagnie.
Et elle, Maggie Stevens ? Combien dhommes allait-elle rencontrer ce soir ?
Zro, comme dhabitude.

***
Landon Cartwright traversait lentement lespace o la fte se tenait. Le soleil se couchait
doucement. Des familles et des groupes dadolescents samusaient avec des cris de joie et des rires
aux divers stands ou sur les manges, dont les nons multicolores rutilaient dans la pnombre.
Zro. Voil exactement le nombre de chances quil avait de trouver du travail dans ce bled perdu au
nom bizarre de Destiny. Un nom parfait pour un cow-boy qui jouait de dveine comme lui
Tout en ruminant ces peu agrables penses, il faillit heurter une petite fille qui courait sans
regarder o elle allait, tout occupe serrer contre elle un chien en peluche quelle venait sans doute
de gagner une loterie.
Son cur se serra. Il enfona une main dans sa poche et saisit le petit objet ovale qui ne le quittait
jamais. Un instant, il sarrta, les yeux clos, afin de mieux lutter contre le souvenir qui menaait une
fois de plus de le terrasser. Cette bataille dura un moment avant quil puisse sestimer vainqueur.
Alors seulement, il inspira profondment et rouvrit les yeux.
Apercevant le shrif en grande discussion avec un groupe dhommes, il fit basculer son Stetson plus
en avant sur son front dun coup dindex.
Si la vie lui avait appris quelque chose au cours des derniers mois couls, ctait quil avait tout
intrt viter les reprsentants de la loi.
Comme il longeait lalle o lon vendait la nourriture, son estomac se mit crier famine. Mais il
ignora dlibrment les hot dogs et les pizzas qui soffraient sa convoitise.
Toute folie lui tait interdite. Les cinquante dollars quil avait en poche devaient durer jusqu ce
quil ait retrouv un emploi, et, aprs ce quil avait fait tout lheure, il y avait de forts risques pour
que personne ne veuille de lui dans un rayon de deux cents kilomtres.
Oui, il avait port secours une femme menace par une brute, et il ne le regrettait pas, mme sil
allait le payer cher.
Quelle femme, en effet !
Des cheveux couleur de miel, et un parfum de rose ancienne Quand il lavait serre contre lui, il
avait senti ses courbes bien fminines juste l o il le fallait, en dpit de la robe floue quelle portait.
Il navait pas prvu quelle sappuierait autant contre lui, mais son poids lavait entrane, et il
sentait encore la douceur de ses cheveux contre son menton.
Et comme elle lavait regard ! Malgr la peur et la colre provoques par son agresseur, il avait
nettement aperu dans ses yeux verts un clair de quelque chose qui ressemblait un intrt tout
particulier pour sa personne. Ctait si net que la sonnette dalarme avait retenti dans sa tte.
File ! Tout de suite !
Il avait attendu suffisamment longtemps pour sassurer quelle navait besoin de rien. Ensuite, il
avait suivi Greeley pour tre bien certain que celui-ci ne reviendrait pas la charge. Puis, obissant
lavertissement qui lui avait t donn, il stait loign.
Et maintenant, quallait-il faire ? Il lui fallait trouver du travail, et vite.
Malheureusement, le ranch de Greeley tant le plus grand de la rgion, ce dernier jouissait du
pouvoir dont disposent les gros propritaires dans les petites villes. Mieux valait prendre au srieux
la menace quil avait profre tout lheure son encontre et ne pas faire de vieux os dans le coin.
Il savana vers le parking o il avait gar son camion et le van qui lui servait transporter son
cheval.
Ce quil pouvait offrir de mieux son fidle compagnon, ctait le calme et lobscurit apaisante
des bois. Car Winner tait bien son seul et unique ami, dsormais. Cest pour lui quil avait quitt
lautoroute plus tt aujourdhui et postul aux Trois G dans la matine.
Il sapprocha de ltalon alezan.
Alors, mon vieux, comment va ton entorse ?
Il saccroupit en continuant parler voix basse et se mit masser lantrieur de lanimal, qui
sbroua et scarta de son matre.
Oui, je sais que tu naimes pas trop a, mais a va te soulager.
Hlas, cela ne suffirait pas, il le savait parfaitement.

Il avait remarqu que son cheval boitait le soir o on lavait remerci dans son dernier emploi.
Durant toute la semaine suivante, il tait rest sur les routes, ce qui navait pas aid la blessure de
Winner gurir. Maintenant, il lui fallait absolument trouver un endroit o se poser pendant quelque
temps afin de prendre correctement soin de son compagnon.
A trois reprises dj, on avait refus de le garder. La premire fois, il avait t assez inconscient
pour parler de sa condamnation. Cela avait t fatal et lui avait servi de leon. Depuis, il faisait son
possible pour ne rien rvler de son pass. Hlas, malgr toutes ses prcautions, la vrit finissait
toujours par tre connue, et chaque fois on lui demandait de partir.
De nouveau, son estomac mit un grognement pitoyable.
Il alla ouvrir la glacire qui se trouvait en tte du van, par acquit de conscience, mais il savait bien
quelle tait vide.
Attends-moi, Winner, je vais chercher quelque chose manger et je reviens tout de suite.
Il referma le van cl et se dirigea vers le petit supermarch qui se trouvait dans la rue voisine, o il
sacheta un sandwich, un soda et un sac de glaons. En arrivant la caisse, une affichette punaise
sur le tableau des petites annonces attira son attention.
Urgent : on demande des cow-boys au Crescent Moon .
Il la dtacha et la fourra dans sa poche.
Qui savait, peut-tre aurait-il un peu de chance cette fois ?
Peut-tre. Mais avec ses cheveux trop longs et sa barbe nglige, son physique ne plaidait pas en sa
faveur. Dailleurs, le regard suspicieux de la caissire le lui avait bien fait sentir. Elle avait salu
aimablement les deux cow-boys qui arboraient des chemises impeccables et une boucle de
ceinturon bien brillante, mais elle stait adresse lui du bout des lvres.
Dordinaire, tout au moins depuis quil avait t relch, il ne se laissait pas absorber par ses
penses. A cela, il prfrait mille fois une rude journe de travail qui le laissait mort de fatigue, prt
sombrer dans un sommeil profond. Malheureusement, ce luxe ne lui avait pas t offert depuis une
bonne semaine.
Une fois de retour au van, il louvrit et fit sortir Winner. Ensuite, il tala le sac de glaons dans un
morceau de tissu quil enroula autour de lentorse. Cela fait, il ouvrit son soda, en but une gorge et
sortit laffichette de sa poche.
Le Crescent Moon. Il irait voir. Aprs tout, ctait peut-tre sa chance
Un bruissement de branches lui parvint aux oreilles sans quil y prte attention outre mesure. Puis,
tout coup, une violente douleur explosa entre ses omoplates, et une seconde plus tard sa tte
heurtait violemment la paroi de sa remorque.
***
Maggie fit un petit signe dau revoir Racy qui se dmenait sur la piste de danse avant de
sloigner travers la foule. Incapable de trouver Willie, elle avait dcid de rentrer seule et de le
laisser se dbrouiller. Quant son sauveteur, elle ne lavait pas revu. Dommage
En fait, elle avait parfaitement entendu Kyle le congdier, et lide quil se retrouvait sans travail
par sa faute la plongeait dans le malaise. Tout lheure, pendant quelle regardait Racy danser avec
Willie, elle avait eu lide de lui proposer de venir travailler au Crescent Moon en compensation.
Elle stait donc promene travers la foule, lil aux aguets. Mais, hlas, elle ne lavait pas
retrouv.
Les arguments de Kyle lui revinrent la mmoire.
Un bel appartement en ville, du temps pour soccuper de sa fille, un homme
Elle secoua la tte.
Non, ce ntait pas un homme quil lui fallait, mais des ouvriers. Pour le reste, elle navait ni le
temps ni lnergie ncessaires. Plus maintenant.
Elle se hta vers le parking, bien dcide profiter de labsence de sa fille pour mettre jour les
dossiers en retard. Malgr tout, elle ne put retenir un soupir.
Quel sinistre programme pour une belle nuit dt !
La promesse de pluie en fin de journe ne stait pas concrtise, lair tait lourd et poisseux. En

fait, elle aurait aim aller prendre un bain dans ltang qui se trouvait derrire la maison. Sans
maillot, videmment. Et en bonne compagnie, si possible.
Une fois de plus, la silhouette sombre dun certain cow-boy lui traversa lesprit. Cette fois, elle
accepta de la laisser flotter dans son imagination, prenant plaisir lui donner un tour sensuel.
Allons, Racy devait avoir raison, elle avait besoin dun peu de compagnie masculine.
Un hennissement aigu la fit sursauter. Puis un second, tout aussi violent, parvint ses oreilles. Cela
lui suffit pour comprendre que lanimal tait terroris.
Que se passait-il ?
Elle savana vers le fond du parking do provenait ce dsordre et dcouvrit un superbe talon
alezan attach un van, les yeux carquills de panique, qui tirait de toutes ses forces sur sa longe
pour tenter de se librer.
Savanant pour essayer de le calmer, elle aperut alors trois hommes qui luttaient quelques pas de
l.
En fait, il sagissait plutt de deux brutes occupes rouer de coups un homme qui se dfendait de
son mieux mais difficilement, car les deux autres le maintenaient solidement par les bras. En voyant
un poing sabattre sur le visage de la victime, elle se mit hurler :
Vous allez laisser cet homme tranquille !
Les deux bandits levrent les yeux vers elle, le visage cach par leur Stetson. Aprs un instant
dhsitation, ils abandonnrent leur proie et disparurent dans lombre, laissant le bless scrouler
au sol.
Elle se prcipita vers lui.
Comment allez-vous ?
Lhomme seffora de se mettre debout en mettant un grognement de douleur.
Elle se mordit la lvre.
Quelle question idiote ! Pardonnez-moi. Cest vident que vous nallez pas bien. Attendez un
instant, je vais appeler du secours.
Non, rpondit lhomme dune voix dtermine.
Elle saccroupit ct de lui et posa la main sur son avant-bras.
Laissez-moi vous aider
Non, rpta lhomme en roulant sur le dos.
Il dtourna le visage et laissa chapper un chapelet de jurons entrecoup de gmissements. Ses
cheveux noirs retombaient sur son visage. Un filet de sang coulait au coin de sa bouche.
Elle dfit le bandana quelle avait nou autour de son cou.
Je ne sais pas pourquoi vous vous bagarriez avec vos copains, mais
Ce ne sont pas mes copains !
Alors, il nous faut appeler le shrif, dit-elle en commenant tamponner sa lvre tumfie.
Inutile.
Je vous assure que
Assez !
Il se tourna pour lui carter la main. Un regard noir comme le jais rencontra le sien.
Vous !

-2 Vous ! rpta Maggie en cho. Son cur stait mis battre toute allure, de trouble et
dinquitude mls.
Lhomme gisait terre. Sa chemise en jean, dchire, ouverte jusqu la taille, tait couverte de
poussire et tache de sang. Son Stetson noir gisait sur le sol un peu plus loin.
Mon Dieu
Lobscurit lavait empche de distinguer le visage des agresseurs, mais maintenant quelle avait
reconnu la victime la situation lui paraissait parfaitement claire.
Vous avez t attaqu par les hommes de main de Greeley parce que vous avez pris ma dfense
tout lheure !
Mais non, murmura le bless, agac.
Comme sil ne supportait pas le contact de sa main sur son visage, il sempara de son foulard et
essuya lui-mme son front ruisselant de sueur.
Bien sr que si, jen suis certaine, insista-telle.
Lhomme russit sasseoir et secoua la tte comme pour sclaircir les ides.
Je me moque compltement de vos certitudes.
Sur ce, il se mit debout, chancelant encore sur ses jambes.
O est mon Stetson ?
Elle stait leve elle aussi, prte le soutenir en cas de malaise. Voyant quil russissait se
maintenir debout, elle ramassa le chapeau et le lui tendit.
Il le saisit, le posa sur sa tte avec une grimace. Comme le cheval continuait hennir, il marcha vers
lanimal en vacillant quelque peu.
Tout doux, Winner, tout doux.
Maggie se rapprocha deux.
Ils ont bless votre cheval ?
Non, il va bien.
Calmement, il flatta lencolure de lalezan, posa un instant son visage contre la crinire sombre,
puis il se tourna vers elle.
Je nai pas besoin de vous, partez maintenant.
Ces paroles brutales la surprirent dsagrablement, mais elle insista tout de mme.
Je suis ravie que votre cheval aille bien, mais vous, en revanche, vous avez besoin de secours.
Sans prter attention ses paroles, il dfit la longe de lanimal et le fit monter dans le van.
Elle sappuya contre la paroi mtallique agrablement frache contre sa joue pendant que le cowboy continuait chuchoter loreille de son compagnon, qui sapaisait peu peu. Elle coutait la
musique des mots murmurs pour lanimal, et comme par magie elle sentait quils avaient sur elle le
mme effet calmant. Lalezan ne pitinait plus. Seul le flot de paroles continuait, de plus en plus
bas, de plus en plus touff, jusqu ce que, finalement, plus aucun son ne lui parvienne.
Ce silence linquita.
Lhomme aurait-il eu un malaise ? Les hommes de Greeley lavaient frapp avec tant de violence
que cela ne ltonnerait pas.
Elle savana vers la porte entrouverte du van et jeta un coup dil lintrieur.
Vous tes encore l ? demanda le bless sur un ton excd.
Elle scarta un peu pour le laisser sortir et la rejoindre sur le parking.
Le bord du Stetson lui frla le visage, puis son interlocuteur se redressa, le visage de nouveau
dissimul par le rebord de son chapeau. Sa grande taille obligea Maggie relever la tte pour
sadresser lui.
Cette haute stature limpressionnait mais lui procurait en mme temps un sentiment de scurit tout
fait inattendu.
Il y a un dispensaire en bas de la rue. Vous devriez aller y faire soigner vos blessures.
Quelle ide !

Elle mit ses poings sur ses hanches.


Mais enfin, vous avez besoin de
Je nai besoin de r
Il vacilla.
De crainte quil ne scroule, elle le retint en lui posant une main sur la poitrine. La chaleur qui
manait de sa peau lui brla les doigts. Elle les retira vivement.
Dsole, mais je ne vous quitterai que lorsque je serai certaine que vous tes tout fait bien.
Je suis tout fait bien.
Il mentait, ctait vident.
Votre lvre a arrt de saigner, mais lun de vos yeux est dj si enfl que vous ny voyez
srement pas grand-chose. Et, en plus, vous avez un norme hmatome sur la tempe.
Apparemment, vous aimez bien jouer au docteur ?
Elle se sentit rougir.
Moquez-vous de moi si a vous plat, mais je vais appeler un mdecin.
Non, je vous linterdis.
Quel orgueil ! Et quelle arrogance Elle commenait se lasser de jouer les mes charitables pour
un macho pareil.
Mais, en le voyant savancer vers la cabine de son camion dun pas tranant, elle revint la charge.
Vous ne devriez pas conduire dans cet tat. Si jamais vous avez un malaise, vous risquez de vous
tuer, et de tuer votre cheval par la mme occasion. Sans parler des blessures que vous pouvez
occasionner dautres personnes.
Rassurez-vous, grommela lhomme, ce nest pas la premire bagarre laquelle je participe, je
men remettrai.
Sur ce, il ouvrit la portire et sinstalla au volant.
De toute manire, je ne vais pas loin. Je marrte ds que jai trouv un endroit o dormir.
Cette voix grave, cet accent du Sud
Elle se sentit bouleverse comme cela ne lui tait pas arriv depuis bien longtemps.
Ce qui vous est arriv est ma faute. Laissez-moi vous aider.
Lhomme secoua la tte, puis il ferma les yeux. Ses mains retombrent sur ses genoux tandis quil
saffaissait contre le dossier de son sige. Il tait visiblement puis.
H ! a va ?
Silence.
Il serrait toujours dans sa main le bandana rose ple quelle lui avait prt et qui paraissait tout fait
dplac dans sa grande main calleuse.
Elle hsita un instant puis se pencha pour repousser doucement le Stetson, de manire mieux
apercevoir le visage du bless.
A cet instant, un profond soupir souleva la poitrine de celui-ci, mais les yeux du cow-boy
demeurrent clos.
Ctait inquitant. Elle avait vu suffisamment daccidents son ranch pour comprendre que cet
homme avait besoin dtre soign.
Je vais chercher du secours au dispensaire, murmura-telle. Je reviens tout de suite.
Non. Je vais bien, souffla le cow-boy.
Elle sursauta de surprise en sentant quil lui prenait la main pour la retenir et emmlait ses doigts
aux siens avant de rpter dune voix lasse :
Non, je vous en prie.
Cette fois, elle percevait quelque chose de dsespr dans la voix rude et pre. Une sorte de prire
qui ne voulait pas dire son nom.
Pour quelle raison refusait-il avec autant dobstination quon lui porte secours ?
Mais quest-ce que tu fais ici une heure pareille ? demanda une voix raille dans son dos.
Elle sursauta, lcha la main du bless et se retourna.
Un regard clair quelle connaissait bien lui faisait face.
Willie ! Tu peux te vanter de mavoir fait une belle peur.

Quand jai aperu ta voiture sur le parking, je me suis dit que tu pourrais me ramener au ranch. Et
puis, voil que je te trouve en train de flirter avec un tranger !
Le regard acr de Willie scruta lintrieur du pick-up.
Avec un tranger ivre mort par-dessus le march !
Cet homme nest pas ivre, corrigea-telle. Il a t agress. Mais jai beau lui proposer de laide, il
continue de refuser.
Tu es sre quil na pas bu un coup de trop ?
Sre et certaine. Viens jeter un coup dil toi-mme.
Willie, qui tait plus un membre de la famille quun simple ouvrier, sapprocha tandis quelle-mme
scartait pour le laisser examiner le bless.
Le vieux cow-boy tta doucement les ctes de lhomme vanoui, souleva ses paupires, puis le
considra longuement.
Alors, quest-ce que tu en penses ? demanda-telle enfin, impatiente davoir un avis plus autoris
que le sien.
Il nest pas mort, cest dj a !
Tu penses quil faut le conduire lhpital ?
Il a pas mal de bleus et un sacr gnon sur lil gauche. A mon avis, il ne sera pas beau voir
demain matin. Mais part a, rien de cass. Ses ctes sont intactes, autant que je puisse dire. Ses
pupilles sont normales. Reste savoir pourquoi il a tourn de lil.
Je me demande si ce nest pas dpuisement. Il disait quil avait besoin de se reposer. Il nest pas
dici, il cherchait un endroit o sarrter pour dormir.
Seigneur ! Nous y voil, soupira Willie. Inutile de demander comment a va se terminer.
Willie
Maggie, je te connais depuis que tu es haute comme trois pommes, et je sais trs bien que tu nas
jamais pu tempcher de ramasser tous les chiens perdus que tu as croiss sur ta route. Et, quand je
dis chiens perdus , je peux ajouter toute crature deux ou quatre pattes ayant besoin dun repas
chaud et dune paillasse pour se reposer.
a leur permet de repartir du bon pied. De toute faon, tant donn ltat dans lequel se trouve cet
homme, nous ne pouvons pas labandonner ici.
Willie se croisa les bras.
Lge lavait lgrement vot, mais il arrivait encore la regarder droit dans les yeux.
Toi, ma petite, tu ne me dis pas tout.
Comment cacher quoi que ce soit quelquun daussi perspicace, qui la connaissait depuis si
longtemps ?
Elle haussa les paules.
Malgr sa rticence voquer cet pisode dsagrable, elle lui raconta donc son affrontement avec
Kyle Greeley propos de lembauche de Spence et Charlie, et comment le nomm Cartwright lui
tait venu en aide.
Les traits de Willie se durcirent.
Si je comprends bien, ils lui ont rendu la monnaie de sa pice ?
Oui. Le moins que je puisse faire, cest dabriter cet homme pour la nuit et de lui offrir un bon
petit djeuner demain matin, tu ne crois pas ?
Tu vas informer le shrif ?
Non. Il a t catgorique, il ne veut recevoir daide de personne.
Willie mit un grognement.
Bon, comme tu voudras. Va voir si le van est bien accroch. Je vais faire glisser ton invit la
place du passager avant de prendre le volant, et nous rentrerons tous les trois bien gentiment au
Crescent Moon.
Parfait. Je viendrai rcuprer mon pick-up demain matin.
Willie fit comme il lavait dit. Le cow-boy toujours inconscient se retrouva cal contre la portire
du passager, Willie au volant, et Maggie assise au milieu entre les deux hommes.
Elle tait si proche de leur protg quelle sentait la chaleur qui manait de lui pntrer son propre

corps travers sa robe en cotonnade. Elle en prouva un trouble dlicieux. En silence, elle regarda
la poitrine de linconnu se soulever rgulirement au gr de sa respiration, et, malgr ses efforts
pour y rsister, une motion de plus en plus violente prit possession delle, encore augmente par la
douceur de la nuit dt.
Au moment o ils quittaient le parking, le feu dartifice qui couronnait comme chaque anne la
journe de fte commena illuminer le ciel, mais ils ne prirent pas le temps de ladmirer, presss
doffrir au bless une situation plus confortable. Ils prirent aussitt la route et arrivrent au bout
dune demi-heure dans la cour du Crescent Moon. Le cow-boy navait pas boug, et elle
commenait sinquiter srieusement.
Sil continuait ne pas sveiller, il faudrait quelle appelle le Dr Cody.
Lorsque les phares clairrent la grange et le btiment o dormaient les ouvriers, Willie freina, et le
camion sarrta avec un hoquet brutal.
Excuse-moi pour cette secousse, Maggie, mais les freins ont lair encore plus vieux que moi.
Reste ici avec notre bel endormi pendant que je vais ouvrir.
***
Tout au long du trajet, Landon avait senti sa tte rouler contre le dossier du sige au gr des cahots
de la route, un corps fminin aux formes douces press contre le sien. Pour la premire fois depuis
longtemps, il ntait pas seul Par consquent, il tait en train de rver, ctait la seule hypothse
possible.
Mais, contrairement ce quil lui arrivait dhabitude, il ne sagissait pas dun cauchemar, bien au
contraire. Il aimait sentir la chaleur de ce corps proche du sien. Il avait envie de se blottir encore
plus prs, envie de toucher la peau de cette femme, den respirer le parfum.
Pourvu que ce soit bien la ralit
Mais, au fur et mesure quil reprenait conscience, la sensation de chaleur voluptueuse dont il avait
joui passa au second plan, chasse par la douleur violente qui sveillait dans son il gauche,
gagnait son cerveau, puis son corps tout entier.
Il essaya de bouger, mais ses jambes refusrent de lui obir. Une nouvelle tentative de remuer fut
solde par un lancement atroce au creux de sa poitrine.
O tait-il ? Etait-ce bien son camion ? Mais alors, que faisait-il la place du passager ?
Des voix confuses lui parvinrent. Un bruit de portire quon claque. Lodeur du fourrage stock
dans le van parvint ses narines, familire, rassurante.
Il seffora darrter le mange fou qui tournait dans sa tte. Ctait difficile, trs difficile. Un
instant, il renona. Puis, de nouveau
Que stait-il pass ? De quoi se souvenait-il ?
Il porta la main son front envelopp dun morceau de tissu.
Cette fois, cest un parfum de linge frais et propre quil respirait. Lodeur du linge qui a sch au
soleil et au grand air.
Allons, ctait impossible ! Il y avait plus dune semaine quil navait pas dormi dans un vrai lit
Il ttonna et, lorsquil rencontra une paule douce et dlicate, il lattira contre lui.
Le petit cri de surprise qui chappa sa voisine lincita non pas sarrter mais tirer un peu plus
encore pour quelle se rapproche davantage. Il sentit confusment quelle se penchait sur lui,
comme pour recueillir son souffle. De la langue, il humecta ses lvres dessches. Puis, lorsque le
visage de la jeune femme fut tout prs du sien, il posa sa bouche sur celle de linconnue.
Les lvres souples et pulpeuses sentrouvrirent sous les siennes, exhalant un souffle tide et
parfum.
Etait-il en train de dlirer ?
Peu importait, il ne voulait pas le savoir. Linstant tait trop magique pour se poser des questions, il
fallait le vivre, voil tout. Il se concentra donc sur son premier baiser depuis quatre longues annes.
Un lger parfum de menthe soffrit lui quand il explora la bouche de la jeune femme, caressa de la
langue le rebord de ses dents et amora la joute dlicieuse du baiser. Sa main remonta le long dun
dos mince, glissa sur le tissu lger jusqu ce quelle rencontre des cheveux longs et soyeux quil

enroula autour de ses doigts. Les lvres tides bougrent contre les siennes, lui arrachant un
grognement qui les fit scarter.
A regret, il sentit que ses esprits lui revenaient peu peu, et il seffora douvrir les yeux.
Lil droit obit sans problme, lil gauche se contenta doffrir une lgre fente. Il aperut des
doigts fusels poss sur son poing, qui serrait un foulard rose ple. Avec un gros effort, il russit
distinguer la silhouette dune femme, puis une bouche dont les lvres tremblaient.
Comment vous sentez-vous ?
Il reconnut la voix. Douce, sexy, attentionne.
Celle de la femme quil avait rencontre la fte. Celle qui lavait arrach ses agresseurs et avait
obstinment refus de le quitter.
Il devait rver, sinon il ne laurait jamais embrasse ?
Un spasme de douleur lui dchirant la poitrine, il dcida doublier cette question.
Il regarda par la fentre et aperut un porche clair et les contours dune maison.
Qui tes-vous ? O est-ce que je me trouve ?
Chez moi.
Mais Quest-ce que je fais chez vous ?
Vous aviez besoin dun endroit o dormir.
Vous mavez ramen chez vous alors que vous ne me connaissez pas ?
Eh bien, il ma sembl que je pouvais vous offrir un lit plus confortable que celui de la prison.
Limage dune cellule nue et dune fentre pourvue de barreaux lui traversa la mmoire, rapidement
remplace par une autre, bien diffrente, qui jaillit de son esprit, toute forme avant quil ait russi
retenir.
Ils taient allongs dans un lit aux draps frais. Elle le tenait par les paules tandis quil pressait ses
hanches rondes contre lui. Leurs bouches taient jointes en un baiser voluptueux, abrit du monde
extrieur par le rideau quoffraient ses longs cheveux blonds dnous.
Cette fois, il dlirait carrment !
Il serra trs fort les paupires pour faire disparatre ce fantasme. Un lancement lui traversa la tte,
qui laissa place une douleur sourde et obstine.
Sa compagne le regardait, inquite.
Excusez-moi de vous poser encore la mme question, mais je voudrais savoir comment vous vous
sentez.
Trs bien.
Ctait un mensonge, mais il tait hors de question quil lui confie ce qui le proccupait.
Le moteur se remit en marche.
Il ouvrit les yeux et vit que la jeune femme stait installe au volant et faisait reculer le pick-up
vers une grande grange.
Willie va ouvrir le portail pour que je puisse y garer votre vhicule.
Je vais laider.
Il ouvrit la portire et faillit tomber. Il seffora de ne pas chanceler ni trbucher avant darriver la
hauteur de lhomme qui devait tre Willie.
Est-ce que ce dernier avait aperu la scne qui venait de se drouler dans le camion ? Est-ce quil y
attachait une quelconque importance ? Pour linstant, impossible de le deviner.
Je suis content de vous voir debout, dclara le vieil homme.
Merci pour votre aide. Etes-vous Willie ?
Cest bien a.
Ils scartrent pour laisser le van reculer.
Winner ! Il lavait compltement oubli.
Avant de se prcipiter vers son cheval, il dcouvrit quil tenait la main un petit bandana rose qui,
videmment, ne lui appartenait pas. Il le fourra dans sa poche et pntra dans la grange en mme
temps que sa bienfaitrice.
Allons faire sortir votre cheval de son van, proposa cette dernire en sautant de la cabine.
Il la dvisagea, incapable encore de comprendre par quel trange tour du destin il avait atterri chez

cette jeune femme et ce vieux cow-boy.


La douleur qui lui martelait la tte ne laidait pas avoir les ides claires. Dans lespoir de lapaiser
un peu, il se pina larte du nez et ferma les yeux un instant.
Hlas, cela ne russit ni le soulager ni lui ramener la mmoire.
Heu Je ne sais plus trop o jen suis.
Normal, dclara Willie. Avec la racle que vous avez reue, le contraire mtonnerait.
Vous avez refus que jappelle le shrif, dit la jeune femme en ouvrant la porte du van. Je ne
pouvais pas vous abandonner dans ltat o vous tiez. Willie va installer votre cheval dans un box
o il pourra se remettre de ses motions, ensuite, il soccupera de vous.
Comme la jeune femme savanait pour faire sortir Winner, Willie sinterposa.
Laisse. En gnral, les cow-boys prfrent soccuper eux-mmes de leur monture.
Il se tourna vers lui.
Choisissez le box qui vous convient, il y en a deux de libres.
Landon hocha la tte et pntra dans le van. Il caressa lencolure de Winner et enfouit un moment
son visage dans la crinire tide.
Le contact avec cette chaleur familire le rconfortait toujours, et cette fois encore elle lui apporta
un peu de calme et de srnit. Une fois quil se sentit mieux, il alla installer son compagnon dans
une des stalles quon lui avait indiques. Cela fait, il se baissa pour attraper son sac.
Un nouvel tourdissement lui fondit dessus, mais il russit le surmonter par un effort de volont.
De toute faon, elle a toujours t comme a, grognait le vieil homme qui sappelait Willie.
Landon regarda autour de lui et dcouvrit quils taient seuls dans la grange.
Oui, elle ne peut pas sempcher daider les gens qui sont dans le ptrin. Et pour les btes, cest
pareil, ronchonnait le vieux cow-boy tout en versant une ration davoine dans la mangeoire de
Winner.
Vraiment ?
Oui. Et elle nattend rien en retour. Tant mieux dailleurs, parce que cest tout ce quelle reoit en
gnral. Mais a ne la fait pas changer.
Willie sinterrompit pour fermer la porte du box. Puis il leva la tte et le regarda droit dans les yeux.
Je suis ici depuis le dluge, et une partie de mon travail consiste protger ma patronne. Jai
toujours peur que son bon cur lui attire des malheurs.
Landon dressa loreille.
Willie avait-il bien prononc le mot patronne ?

-3 Oui, vous avez bien entendu. Cest elle qui dirige ce ranch. Au fait, je me prsente : Willie
Perkins, cow-boy et homme de confiance. Landon Cartwright, rpondit Landon en serrant la main
que Willie lui tendait.
Suivez-moi, je vais vous montrer o vous pouvez dormir.
Inutile, merci. Je peux trs bien rester ici.
Les sourcils broussailleux de Willie se haussrent de surprise.
Dans la grange ?
Oui, jai connu des endroits bien pires. Et dautres bagarres, aussi.
Vous savez, on a assez de problmes ici avec les gens du cru
Rassurez-vous, je ne cherche pas les ennuis.
Tant mieux, approuva Willie, visiblement pas tout fait persuad cependant.
Il le dvisagea un instant, puis, sans doute rassur par son examen, il conclut :
Comme vous voudrez. Voici les cls de la grange, fermez avant de vous coucher. A demain matin.
Landon le suivit et, une fois que Willie se fut loign, il rabattit lun des vantaux du portail. Puis,
son regard fut attir par la lumire qui brillait lune des fentres de la maison.
Qui tait la femme qui lhbergeait si gnreusement ? Etait-elle vraiment la propritaire de ce
ranch ?
Willie navait pas parl dun mari, et lui-mme ne se souvenait pas davoir remarqu si elle portait
une alliance. Quant au ranch, la nuit ne lui permettait dapercevoir que les contours de quelques
btiments et ceux dune maison un tage entoure dun porche.
La tranquillit qui rgnait alentour tait tonnante. Daprs les piaffements quil entendait, la grange
paraissait pleine de chevaux, mais part Willie il navait aperu aucun autre cow-boy, et un seul
pick-up tait gar dans la cour ct du sien.
Pourquoi se poser tant de questions ? Il avait bien dautres problmes rsoudre
Rsolument, il poussa le second vantail.
Son corps ntait quune douleur, mais il dcida nanmoins daller inspecter la foulure de Winner
avant de se coucher.
Ltalon se laissa examiner sans protester et remua les oreilles en rponse ses paroles amicales.
Avec une certaine satisfaction, Landon put constater que si ce ntait pas mieux, tout au moins, ce
ntait pas pire. Hlas, il ne disposait pas de liniment ni de pommade susceptible de soigner cette
entorse efficacement
Envahi par un dsagrable sentiment de culpabilit, il regarda Winner engloutir la ration davoine
que lui avait donne Willie.
De toute vidence, aprs plusieurs jours passs se nourrir de lherbe rare quil trouvait dans les
fosss du bord de la route, Winner apprciait vivement cette aubaine, ainsi que leau frache mise
sa disposition.
Landon sinstalla de son mieux dans le box voisin.
Au moment o il se penchait pour retirer ses bottes, un vertige le saisit de nouveau. Il dut attendre
un moment avant de continuer. Une fois son malaise surmont, il vida ses poches mais conserva
avec lui le petit botier ovale en argent terni quil neut pas le courage douvrir. Il se contenta den
caresser la gravure et le remit dans la poche de son jean.
Il avait eu assez dmotions pour ce soir.
Sa tte lui faisait horriblement mal. Il se massa la tempe, puis il se frotta le dos dans lespoir
dattnuer la souffrance qui le pliait en deux.
Aussi douloureuses soient-elles, ces blessures disparatraient bientt. En revanche, dautres moins
visibles ne cicatriseraient jamais et le tortureraient jusqu son dernier jour.
Il retirait sa chemise, ou plus exactement les lambeaux de ce qui avait t sa chemise, lorsquune cl
tourna dans la serrure du portail.
La jeune femme entra, les bras chargs dune couverture, dun oreiller et dune bouteille deau.

Excusez-moi. Je ne veux pas vous dranger, mais Willie ma prvenue que vous prfriez rester
ici.
Une onde de chaleur envahit Landon au moment o le regard vert meraude glissa de son visage sur
sa poitrine nue, et le souvenir de leur baiser lui revint la mmoire.
Etait-elle marie ?
Peu importait. Lintensit du regard quelle portait sur lui lenflammait de dsir, et cela pour la
deuxime fois de la soire.
Rapidement, il jeta ce qui restait de sa chemise sur ses paules, enchant davoir conserv son
Stetson sur sa tte, puis il seffora de se dtendre.
La jeune femme avait d percevoir son trouble, car elle dtourna le regard avant de lui tendre le
linge quelle avait apport.
Pourquoi voulez-vous dormir ici ?
Je lai dj dit votre cow-boy. Cette grange est bien plus confortable que ce que jai connu ces
jours derniers.
Cette fois, ce ntait plus lodeur du foin et de lavoine qui parvenait ses narines, mais celle du
linge propre, associe au parfum de rose ancienne quil avait dj respir auprs delle dans le pickup.
Et puis, poursuivit-il, je sais que les cow-boys qui travaillent rgulirement dans un ranch
naiment pas partager leur btiment avec les gens de passage. Et jimagine aussi que votre mari
nest pas fou de joie que vous ayez ramen un inconnu chez lui. Moins joccupe de place, moins je
drange.
Vous avez peut-tre raison propos des cow-boys, mais, en ce qui concerne mon mari, vous vous
trompez. Je nen ai pas.
Elle se pencha pour dposer la bouteille deau sur le banc qui se trouvait devant le box, puis elle
sortit des comprims de sa poche.
Vous devez avoir une migraine pouvantable, Willie ma assur que cela vous soulagerait.
Ainsi, elle ntait pas marie
Dsireux dignorer la dcharge dadrnaline qui lavait secou lannonce de cette nouvelle, il
considra les mdicaments.
Cest votre ouvrier qui les envoie ?
Willie a tudi la mdecine pendant plusieurs annes et a t assistant dun mdecin pendant la
guerre de Core. En fait, cest souvent lui qui soigne les gens dans le coin.
Landon avala les cachets avec une gorge deau.
Vous avez tout ce quil vous faut ? reprit la jeune femme. Assez de couvertures pour vous ? Du
liniment pour votre cheval ?
Pardon ?
Vous mavez dit que vos agresseurs nont pas bless votre cheval, mais jai remarqu quil boitait
quand vous lavez fait sortir du van.
Dcidment, rien ne lui chappait.
Sa blessure remonte une semaine. Evidemment, la frayeur quil a prouve ce soir ne lui a pas
fait du bien.
Pas plus que le voyage dans la remorque.
Il haussa les paules.
Cest sr.
La jeune femme sapprocha de Winner et lui flatta lencolure avant dexaminer sa jambe.
Un lancement aigu traversa la poitrine de Landon, mais il y avait autre chose aussi, quelque chose
de charnel qui remontait en lui du plus profond de lui-mme.
Il scarta et croisa les bras.
Je pense que cest en voie de gurison.
Oui, mais avec un peu de liniment vous gagnerez du temps. Voyons, il me semble que jai des
trucs
Elle rflchit un instant.

Attendez, je vais voir dans ma pharmacie. Je reviens tout de suite.


Un instant plus tard, elle tait de retour avec quelques tubes de pommade quelle lui tendit.
Voici. Je pense quelles conviennent toutes, mais vous choisirez celle que vous paratra la mieux
adapte. Et si vous tes inquiet, demain matin, nous pourrons appeler Kali Watson, la vtrinaire.
Non !
Le refus avait jailli, bien plus brusque quil ne lavait prvu.
Son htesse recula dun pas tandis quil contemplait les mdicaments que son budget ne lui
permettait pas de soffrir.
Je vous remercie pour ces pommades, je nen ai pas besoin.
Mais vous mavez dit que vous naviez rien !
Quand ?
Ce soir, la fte.
Il se frotta la nuque.
Ah
Est-ce que par hasard il aurait parl plus quil ne le souhaitait ? Diable, il serait temps que ses ides
sclaircissent et que la mmoire lui revienne.
Je vous remercie, mais je nai pas dargent pour vous rembourser ces mdicaments.
Dun geste de la main, elle balaya son objection.
Aucune importance.
Il se redressa. Il navait jamais rien demand personne.
Je vous dois lavoine aussi. Winner a bon apptit. Votre hospitalit me
Arrtez donc ! Considrez que cest ma faon de vous remercier pour ce que vous avez fait pour
moi.
Elle se dirigea vers le portail.
Au fait, depuis le temps que nous parlons ensemble, vous ne mavez mme pas dit votre nom.
Cartwright.
Cela lui tait sorti de la bouche avant quil nait eu le temps de le retenir.
Landon Cartwright, acheva-til, dpit.
Et moi, je suis Maggie Stevens. Bienvenue au Crescent Moon. Vous tes invit pour le petit
djeuner demain matin si vous tes encore ici.
Cette fois, elle sortit et referma la porte derrire elle.
Avait-il bien entendu ?
Il sortit de sa poche laffichette quil avait prise au supermarch.
Non, il ne se trompait pas, il lisait bien : Crescent Moon .
***
Pan ! Pan ! Pan ! Maggie ouvrit un il et gmit.
Son rveille-matin marquait 6 heures, mais contrairement dordinaire, quand elle se couchait
puise, elle avait mis beaucoup de temps avant de cesser de se remmorer les vnements de la
journe et avait mal dormi.
La prsence du bel tranger dans sa grange lui revint lesprit, ainsi que le baiser dlicieux et
inattendu quils avaient chang alors quil tait encore moiti inconscient.
Dire que Racy laccusait toujours de mener une vie plate et monotone ! Cette fois, elle avait fait
bonne mesure ct aventure. Interrompre une bagarre et ramener un tranger au ranch, cela ne
manquait pas de sel, ctait le moins quon puisse dire.
Pan ! Pan ! Pan !
Elle stira et sortit de son lit pour aller regarder par la fentre.
Hank stait certainement dj mis au travail. Elle lui avait dit plusieurs fois quil pouvait
commencer plus tard le dimanche, mais ce ntait pas plus mal. Avec la diminution de sa mainduvre alors que la liste des tches ne cessait daugmenter, elle-mme devait se lever trs tt
chaque jour pour en abattre un maximum. Il veillait dhabitude travailler loin de la maison tant
que tout le monde ntait pas lev, mais ce matin il avait apparemment oubli cette bonne habitude,

puisquil tapait tout prs de la fentre de sa chambre.


Comme les rideaux blancs agits par la brise matinale empchaient Maggie de voir ce qui se passait
dans la cour, elle les tira de ct.
Le ciel tait dun bleu intense. La journe venir sannonait aussi chaude que celle de la veille.
Elle jeta un coup dil sur ltang o elle irait nager si elle en trouvait le temps et aperut une
silhouette qui saffairait sur la clture du corral principal.
Ce ntait pas celle de Hank.
Impossible de confondre son ouvrier avec lhomme grand et mince qui travaillait l-bas et dont les
cheveux noirs attachs en catogan dpassaient du Stetson noir.
Landon Cartwright !
Il chercha quelque chose dans sa poche avant de saccroupir pour ramasser une planche pose ses
pieds. Le tissu de sa chemise se tendit dans son dos. Ses bras muscls soulevrent le morceau de
bois, il le coina avec son genou, et Pan ! Pan ! Pan ! En trois coups de marteau bien appliqus, il
planta les trois clous ncessaires pour le maintenir en place sur la clture.
Eh bien, voil qui tait efficace ! Et fort propos, puisque ce travail aurait d tre effectu depuis
un bon mois pour accueillir Black Jack, ltalon encore sauvage qui devait arriver au ranch dici
quarante-huit heures pour quelle soccupe de son dressage.
Landon se redressa et regarda dans la direction de sa fentre.
Aussitt, elle lcha le rideau et se rfugia sur le ct, le cur battant.
Ctait un homme ordinaire, en train de faire un travail ordinaire. Pas de quoi se mettre dans un tat
pareil !
Mais ce ntait pas aussi simple, parce que ce regard de braise et ces grandes mains calleuses au
toucher pourtant si dlicat lavaient hante toute la nuit.
Elle rejeta ses cheveux en arrire, fit un effort pour se ressaisir.
Willie avait raison. Elle avait une fois de plus ramen au ranch un pauvre hre sans feu ni lieu,
dlaiss son travail de paperasserie pour soccuper de lui et lui avait donn des mdicaments quelle
aurait mieux fait de garder pour ses propres chevaux.
Et alors ? Elle ne pouvait pas faire autrement, ctait dans sa nature. En plus, lalezan tait une
merveille, avec sa crinire brun rouge et ses grands yeux sombres. Quant son propritaire, il tait
sans le savoir en train de lui tirer une belle pine du pied. Au lieu de traner dans la grange pour se
remettre de sa msaventure de la veille comme elle sy serait attendue, il avait pris lheureuse
initiative de clturer le corral. Dans le fond, elle navait pas de quoi se plaindre.
De nouveau, elle jeta un coup dil par la fentre.
Cet homme lavait embrasse hier. Avec fougue. Sen souvenait-il aujourdhui ?
Non, sans doute. Et tant mieux.
Avec tout ce quil stait pass la veille, elle navait pas eu le temps de penser aux consquences du
dpart de ses ouvriers chez Greeley. Le dsastre lui apparaissait ce matin dans toute son ampleur.
Comment allait-elle faire tourner son ranch avec si peu de main-duvre ?
Fallait-il quelle propose un emploi cet tranger ?
Le fait davoir cruellement besoin daide ne lobligeait tout de mme pas employer le premier
venu ! Et si, pour une fois dans sa vie, elle se montrait prudente ?
Comme le silence tait revenu depuis un moment, elle se posta de nouveau devant la fentre, juste
temps pour voir Cartwright vaciller et se rattraper de justesse la barrire.
Aussitt, elle se prcipita hors de sa chambre.
Lorsquelle le rejoignit, il stait redress, mais son visage tait ple, et il se massait lestomac.
Surpris de la voir arriver, il la dvisagea des pieds la tte.
Ce fut alors quelle se rendit compte quelle tait sortie en pyjama, sans prendre le temps de
shabiller ni denfiler de sandales. Et quel spectacle elle devait offrir avec ses cheveux bouriffs
Tant pis. Quelle importance sil la trouvait moche et mal fagote ? Ils nen taient pas se faire des
politesses.
Vous vous sentez mal ? Je vous ai vu chanceler.
Tiens, commenta Landon, ironique, je ne savais pas que javais un public.

Ils changrent un long regard.


Malgr le Stetson toujours rabattu sur le visage de son invit, elle put remarquer les diffrentes
teintes violaces que son il avait prises depuis la veille.
Cest votre faute. Cest vous qui mavez rveille. Dhabitude, tout est calme ici le dimanche
matin.
Calme ? Cest vous qui le dites ! Figurez-vous que jai t rveill par un pistolet pos sur ma
tempe.
Vous plaisantez ?
Pas du tout. Un de vos cow-boys a t surpris par ma prsence et a dgain avant que jaie eu le
temps de dire ouf . Heureusement, quand je lui ai expliqu comment jtais arriv ici, il na pas
eu lair tonn outre mesure.
Quest-ce quil a dit ?
Il a marmonn quelque chose propos dun ranch qui tait la maison du bon Dieu
Oui, je vois, cest une des rengaines favorites de Hank.
En tout cas, il a cess de me menacer et ma mme permis de laider nettoyer les box.
Elle croisa les bras, ce qui lui rappela quelle ne portait pas de soutien-gorge et la fit rougir.
Au fait, vous pouvez mexpliquer pourquoi vous tes en train de terminer la clture de mon
corral ?
Eh bien Etant donn que jtais rveill, il ma sembl que ce serait une faon de vous
remercier de votre hospitalit et des mdicaments que vous mavez donns pour Winner.
Et le meilleur moyen de vous tuer la tche, aprs la vole de coups que vous avez reue hier soir
!
Margaret Anne Stevens ! cria depuis la maison une voix un peu casse. Quest-ce que tu fais
dehors, moiti nue, en train de discuter avec un tranger ?
Maggie sursauta et se retourna. Sa grand-mre se tenait sur le porche, minuscule et furibonde sous
ses cheveux blancs.
Nana, tu mas fait peur !
Elle se tourna vers Landon.
Cest ma grand-mre. Suivez-moi. Dpchez-vous de venir la rencontrer avant quelle naille
chercher sa carabine !
Landon eut un sourire et lui embota le pas.
Tandis quelle traversait la cour, un picotement brlant sinstalla sur sa nuque puis lui descendit le
long du dos.
Elle tenta de se persuader que la cause en tait le chaud soleil de juillet, mais, en toute honntet,
elle devait bien savouer que le regard de Landon Cartwright fix sur elle ny tait sans doute pas
tranger. Elle le sentait peser sur elle aussi srement quun fer chauff au rouge.
Nana, protesta-telle, je ne suis pas moiti nue, et il ne sagit pas dun tranger. Enfin, pas tout
fait.
Dun geste machinal, elle carta ses cheveux blonds de son visage.
Je te prsente Landon Cartwright. Il avait besoin dun endroit o faire halte hier soir avec son
cheval, alors, heu
Oui, oui, je te reconnais bien l, soupira la vieille dame.
Landon, voici ma grand-mre, Batrice Travers.
Celle-ci se redressa dans une tentative comique et attendrissante la fois pour toiser le nouveauvenu.
Ainsi, cest vous qui avez rveill toute la maison ce matin ? Cela dit, vous avez lair de savoir
vous servir dun marteau. Eh bien, mon ami, a tombe merveille, car nous sommes la recherche
de
Nana ! M. Cartwright ne cherche pas de travail.
Je suis simplement de passage, madame, confirma Landon.
Comme vous voudrez. Mais vous ne partirez pas avant davoir pris un bon petit djeuner. Et de
vous tre lav, bien entendu. Allez, la douche tous les deux !

Tous les deux


Confuse, Maggie se remmora son fantasme de la nuit prcdente : un bain de minuit en bonne
compagnie En compagnie de Landon, pour tre honnte.
Elle rougit et prit une profonde inspiration avant de se tourner vers celui-ci.
Vous trouverez une salle de bains gauche en entrant dans le hall.
Le regard noir se fixa sur sa bouche. Un clair luisant le traversa.
Mais, comme elle sentait ses seins se durcir contre le tissu de son pyjama, Landon releva les yeux.
Il faut que je parte.
Ma grand-mre ne me pardonnera jamais si je vous laisse reprendre la route sans que vous ayez
got ses muffins au cassis, plaida-telle. En plus, votre cheval aura besoin de
Je sais parfaitement ce dont mon cheval a besoin, coupa-til schement.
Trs bien, rpondit-elle sur le mme ton.
Elle recula et laissa la porte-moustiquaire se refermer brusquement entre eux.
Aprs tout, elle nallait pas le supplier. Quil aille au diable, si ctait ce quil voulait ! Elle avait
dj bien assez faire avec son ranch et sa famille, inutile de chercher des soucis supplmentaires.
Sil avait envie de partir, quil parte, point final.
Faites comme vous voulez, ajouta-telle de lintrieur.
Elle allait monter vers sa chambre sans se retourner lorsque la sonnerie du tlphone retentit dans le
sjour.
Elle alla dcrocher.
Maman ?
Une onde de bonheur lenvahit lorsquelle reconnut la voix de sa fille.
Bonjour, ma chrie. Tu vas bien ?
Oui. Je tai rveille ?
Pas du tout, jtais dj debout.
Grce un beau cow-boy solitaire qui tait certainement dj en train de plier bagage pour quitter le
ranch.
Pourquoi mappelles-tu si tt ?
Je voulais tre sre que tout allait bien, rpondit la petite voix.
Maggie sappuya contre le mur et posa une main sur son front.
Oh, Anna A peine huit ans, et dj si soucieuse ! Ctait vraiment trop.
Tout sest bien pass au ranch pendant que vous tiez la fte ? poursuivit la petite.
Tu sais bien que Hank est rest pour surveiller, il ne faut pas tinquiter. Dis-moi plutt si tu tes
bien amuse avec Julie.
Ramene aux proccupations de son ge, la petite fille lui raconta pendant un long moment combien
elles avaient ri toutes les deux la veille en jouant se dguiser en sorcires avant de regarder un
dessin anim.
Le coup de fil termin, Maggie alla prendre une bonne douche tide, puis elle regagna sa chambre,
tendant loreille.
Contrairement ce quil se passait dordinaire, aucun bruit ne lui parvenait de la cuisine toute
proche. Ni la voix aigu de sa grand-mre, encore marque par son accent irlandais, ni la voix grave
de Hank. Et encore moins, videmment, celle de son beau rescap.
Oh, et puis elle avait mieux faire qu sinquiter pour un cow-boy mal embouch et son cheval
boiteux Par exemple, soccuper de faire le bilan financier de lanne.
Elle referma la porte de sa chambre un peu trop vivement, enfila son jean, ses bottes et une chemise
carreaux, puis elle attacha ses cheveux en queue-de-cheval, des colonnes de chiffres lui dansant
dj devant les yeux.
Des chiffres propres lui donner le cauchemar : il fallait payer le vtrinaire. Le crdit quelle avait
la cooprative pour lachat de la nourriture des btes tait presque puis, il faudrait le renouveler
bientt alors que son compte en banque tait dj dans le rouge. Sans parler de la somme quelle
devait verser comme chaque mois son ex-mari pour lui racheter sa part du Crescent Moon.
En finirait-elle jamais, ou perdrait-elle ce quelle aimait le plus au monde ?

Plutt mourir , se dit-elle en se redressant.


Elle attrapa sa ceinture en cuir et quitta sa chambre.
Comme elle la glissait dans les passants de son jean tout en marchant vers la cuisine, elle heurta de
plein fouet une masse de muscles qui venait dans sa direction.

-4 Attention ! Chaud devant ! cria Landon. Surprise et dsquilibre, Maggie se rattrapa la


chemise du cow-boy.
Ses rflexes permirent ce dernier de la rattraper par la taille tout en cartant deux la tasse de caf
brlant sans en renverser une goutte.
Vous me paraissez bien presse ! commenta-til, une pointe de moquerie dans la voix.
Elle leva les yeux.
Il navait pas encore revtu son Stetson, ses cheveux taient nettement tirs en arrire, et pour la
premire fois elle aperut son visage autrement que dans lombre.
Malgr lil tumfi et par de presque toutes les couleurs de larc-en-ciel, les pommettes hautes et
le nez finement dcoup de Landon lmurent plus quelle ne laurait souhait. Son cur fit un
bond dans sa poitrine, et elle sentit le feu lui monter aux joues.
Mieux valait baisser les yeux, ce quelle fit aussitt.
La chemise de son invit portait le nom du Crescent Moon brod sur la poche de poitrine !
O avez-vous trouv cette chemise ?
Cest moi qui la lui ai donne, intervint Nana en posant deux assiettes sur la table. Inutile
dattendre Willie, il a srement du mal se lever ce matin aprs sa nouba dhier soir ! Commencez
manger tous les deux.
Avant de sasseoir, Maggie lutta encore un instant avec la boucle de sa ceinture.
Nana sagitait autour de la table.
Jai pass cette chemise ton invit parce quil navait plus rien se mettre.
Devant lexpression mduse de Maggie, elle ajouta :
Oui, quand jai vu dans quel tat tait le linge quil sortait de son sac, je lui ai tout pris pour le
fourrer dans la machine. Franchement, ce ntait pas du luxe !
Donc, dsol si cela vous contrarie, acheva Landon, ctait cette chemise ou rien.
Rien
Aussitt, le souvenir de la poitrine muscle de Landon, quelle avait entrevue la veille, simposa
Maggie, et elle rougit de nouveau.
Je suis sur la route depuis une semaine et je nai pas eu lopportunit de faire ma lessive, ajouta
Landon sa dcharge.
Sur ces entrefaites, Willie fit son apparition et sinstalla table.
Tu ne vas tout de mme pas me reprocher davoir rendu ce petit service notre invit, ajouta
Nana. Dailleurs, sil travaille chez nous
Mais il ne cherche pas de
Mais je ne cherche pas de
Tous deux avaient parl en mme temps et sinterrompirent en mme temps, aussi gns lun que
lautre.
M. Cartwright a fini de clturer le corral en moins dune heure, poursuivit Nana en se beurrant un
toast. Tu ne trouves pas a remarquable ? a fait un mois que tu demandes Spence de le faire. Je
men vais lui frotter les oreilles ds que je le verrai, celui-l !
Maggie se racla la gorge.
Au fait, Nana, je nai pas encore eu loccasion de te le dire, mais il ne travaille plus chez nous. Ni
Charlie, dailleurs. Ils ont dmissionn tous les deux hier au soir pour aller travailler chez Greeley.
Oh, le bandit ! sexclama la vieille dame, outre. Quest-ce que nous allons
Nana, nous tudierons cette question aprs le petit djeuner, proposa Maggie.
Le silence sinstalla dans la cuisine ensoleille. On nentendit plus que le raclement des couteaux et
des fourchettes dans les assiettes et le bruit de mastication de Willie.
Le front pliss par la contrarit, Nana mangeait du bout des lvres, mais soudain ses traits se
dtendirent, et un sourire vint remplacer son expression morose.
Cette transformation soudaine tait loin de rassurer Maggie, qui ne connaissait que trop bien la

capacit dinvention de son imaginative grand-mre. Au bout dun moment, toutefois, elle se dit
que, si Nana avait dcid de retenir Landon au Crescent Moon, elle ne pourrait pas len empcher.
En dfinitive, ce ne serait peut-tre pas une mauvaise chose. Etant donn cette altercation avec
Greeley la veille, elle tait pratiquement sre que ce dernier allait se dbrouiller pour utiliser toute
son influence et son argent pour lempcher de trouver de la main-duvre. Comment se
dbrouillerait-elle pour faire tourner le ranch sans ouvrier ?
Dis-nous un peu, cow-boy, intervint Willie, do est-ce que tu viens ?
Jtais dans le Colorado. Puis jai dcid de venir par ici pour dcouvrir la rgion que je ne
connais pas.
Combien de temps tes-vous rest dans le Colorado ? demanda Nana.
Le silence qui suivit amena Maggie se fliciter de ne pas avoir pos la question elle-mme.
Landon laurait sans doute vertement rabroue.
Pourtant, il finit par rpondre.
Un mois, peu prs.
Et avant a ?
Je suis rest dans la rgion de Las Vegas, puis Tucson.
Vous bougez beaucoup, commenta la vieille dame.
Oui. Jaime voir du pays.
Ctait un baroudeur, se dit Maggie.
Et elle seffora de river ce mot au visage de Landon.
***
Tout en mangeant ses ufs au plat qui taient dlicieux , Landon tournait et retournait la
question dans sa tte : devait-il rester ici ou partir ? Ce matin, aprs avoir eu un bon aperu du
ranch, il comprenait sans difficult pourquoi le dsistement des deux ouvriers affectait autant Nana
et Maggie.
Elles avaient rellement besoin daide. De beaucoup daide. La plupart des btiments auraient d
tre repeints. Le petit btiment o il avait trouv les outils pour rparer le corral tait sur le point de
scrouler. Dans la cuisine, le linolum du sol se dcollait par plaques, les portes des placards ne
fermaient plus Il ne savait pas combien de ttes de btail ni combien dhectares comportait le
ranch, mais il y avait une douzaine de chevaux lcurie. Qui les montait ? Le Crescent Moon
nabritait plus que deux femmes et deux vieux cow-boys.
Il avait encore en poche laffichette dcroche la veille au supermarch. Le problme, ctait que
tout cela ressemblait un peu trop une famille. Et de famille, il ne voulait plus entendre parler,
quelle quelle soit, mme si ctait ce qui avait le plus compt dans sa vie autrefois. Cette poque
tait passe. Termine. Rvolue.
Tu as un autre boulot en perspective ? demanda Willie.
Oui. Du ct de Black Hills, dans le Dakota du Sud.
Ctait un mensonge. Un collgue lui avait bien parl de ce ranch, mais il navait pas assez dargent
pour se rendre aussi loin.
Comme si elle avait lu dans ses penses, Maggie ajouta :
Il y a au moins deux grosses journes de route jusque l-bas.
Landon ne put dtacher ses yeux des lvres de la jeune femme pendant quelle parlait. Ni aprs.
Voil qui reprsentait une raison suffisante pour plier bagage au plus vite.
Il se rappelait confusment ce quil stait pass la veille entre eux. La douceur de sa bouche, son
parfum dlicat de rose dautrefois Et la raction incontrlable de son propre corps. Ce matin, il
avait prouv le mme trouble devant son incapacit matriser la virilit que Maggie veillait en
lui. En fait, sil lavait attrape par la taille tout lheure, ctait plus pour la serrer contre lui et
sentir ses courbes fminines que pour lempcher de tomber.
Elle produisait sur lui un effet magique. Mais mieux valait ne pas rveiller le dsir physique que sa
vie errante et solitaire avait endormi.
Ils terminrent leur petit djeuner en silence, mais il eut tout le loisir de constater que la tenue

revtue par son htesse aujourdhui, jean troit et chemisette moulante, rvlait les formes quil
avait pressenties la veille sous sa robe floue.
Il faut que jaille au parking rcuprer mon pick-up, dclara Maggie en se levant.
Je vais vous y conduire, proposa-til.
Mais Je croyais que vous nous quittiez ?
Oui. Je vous dposerai en partant.
Alors, il vous faudra attendre au moins deux heures que vos vtements soient secs, intervint Nana.
Landon resta un instant muet.
Lodeur du linge propre et frais qui avait suscit son rve la veille lui revenait la mmoire. Le
pige Ses doigts brlaient du dsir de caresser la peau de la jeune femme, quil associait ce
parfum de grand air et de soleil.
Trs bien. Je men irai ds que ce sera prt.
Willie se leva son tour et se pencha pour lui serrer la main.
Je pars pour la journe voir le troupeau au fond de la grande prairie. Adieu, fiston, et bonne
chance.
Jtais assez mal en point hier, merci beaucoup pour votre aide.
De rien, rpondit Willie en baissant la voix et en jetant un coup dil la drobe en direction de
Nana qui se dirigeait vers la machine laver le linge. Vous avez tir Maggie des sales pattes de ce
Greeley, nous vous avons aid, cest la moindre des choses.
En voyant le mange de Willie, Landon leva les yeux vers Maggie.
Vous navez pas racont votre dispute avec Greeley votre grand-mre ?
Maggie fit celle qui nentendait pas et partit ranger le beurre dans le rfrigrateur.
Il la suivit.
Vous voulez dire que votre grand-mre accueille un tranger sous son toit sans raison ?
Plus rien ne me surprend de sa part, assura la jeune femme.
Pourquoi ne lui avez-vous rien dit ?
Je ne lembte pas avec des broutilles, dclara-telle en lui faisant face.
Une brute vous menace, vous rudoie mme, vous mettez fin une bagarre entre trois hommes au
milieu de la nuit, et vous appelez a des broutilles ?
Le visage de Maggie exprima la surprise, puis la colre. Elle savana jusqu se trouver visage
contre visage avec lui.
Vous ne me connaissez pas. Vous ne connaissez rien de ce ranch. Vous avez affirm que vous ne
vouliez pas y travailler. Alors, de quoi vous mlez-vous ? Occupez-vous de vos affaires et laissezmoi tranquille !
Elle le repoussa et quitta la cuisine sans se retourner.
Il la regarda sortir avec un sourire amus.
Diable ! Maggie Stevens avait du caractre. Et elle tait encore plus belle quand ses yeux verts
tincelaient de colre.
Il tait dj arriv la porte quand il se dit quil devrait viter de sortir derrire elle.
Quelque chose lui chappait. Il naurait pas t capable de dire si ctait le silence de Maggie
propos de Greeley ou le fait quelle le traitait comme un membre de la famille alors quil tait pour
elle un parfait inconnu, mais il fallait quil tire la situation au clair.
Et pourquoi donc ? Il navait pas assez de problmes avec son porte-monnaie vide et son cheval
malade ?
Tant pis.
Il attrapa son chapeau et sortit lui aussi, ne pouvant sempcher de suivre Maggie dans la grange.
Un instant
Je nai pas de temps perdre, rpliqua la jeune femme en savanant vers les stalles. Au cas o
vous ne lauriez pas remarqu, jai pas mal de pain sur la planche.
Les mots schapprent de la bouche de Landon avant quil ait pu les retenir :
Par quoi je commence ?
Surprise, elle sarrta un instant puis sempara dune fourche, avant douvrir la porte du premier

box.
Par rien du tout.
Il se rapprocha delle et sortit laffichette de sa poche.
Je croyais que vous cherchiez du personnel.
Eh bien, vous vous trompiez, rtorqua-telle.
Ses yeux se portrent alors sur le bout de papier.
O est-ce que vous avez pris a ?
Au supermarch qui se trouve ct du parking. Juste avant mon agression.
Cest vieux comme Hrode, je lavais oubli.
Il froissa le papier dans ses doigts mais la regarda droit dans les yeux.
Il me semble pourtant que vous avez un besoin urgent de main-duvre.
Pas du tout. Il me suffit dtre plus efficace. Et de moccuper de mes affaires.
Quel fichu caractre, cette Maggie Stevens !
Lenvie de tourner les talons sempara de lui, mais il ne russit pas le faire.
Voil une fille qui tait dans la mouise jusquau cou, mais qui refusait de le reconnatre. Alors
quelle aurait trs bien pu labandonner aux mains de ses agresseurs, elle navait pas hsit le
ramener chez elle, ce qui ne pouvait que lui attirer encore davantage dennuis.
Il la regarda en silence un moment jeter la paille dans le box grands coups de fourche.
Je prends le poste.
Elle sarrta brusquement.
Pourquoi ?
Un hennissement de Winner les fit se prcipiter tous les deux vers ltalon. Le cheval grattait du
pied la paille qui recouvrait le sol de sa stalle.
Landon se baissa pour dfaire le bandage et examiner sa foulure.
Alors, mon vieux, comment a va ce matin ?
Maggie se pencha par-dessus son paule. Il sentit ses seins le frler, et son sang ne fit quun tour. Il
rprima un soupir de plaisir.
Lenflure de Winner navait pas disparu, il sen rendit compte tout de suite.
Maggie lavait vu aussi.
Vous maviez dit quil allait mieux
Ctait ce que je croyais.
Il mrite dtre bien soign, cest une merveille de cheval ! O lavez-vous eu ?
En entendant cette question, Landon se figea instantanment. La colre lui serra la gorge.
Ce cheval est moi, je lai achet ! Je peux vous montrer les papiers si vous en doutez.
Oh, vous avez cru que je, bgaya la jeune femme.
Sa raction lavait surprise. Visiblement, elle navait pas pens un instant mettre en question son
titre de proprit. Mais elle ne pouvait pas imaginer que, partout o il avait travaill ces derniers
temps, on lavait souponn davoir vol Winner.
Il se ressaisit rapidement.
Maggie ntait pas un propritaire comme les autres. Pour commencer, elle lui avait dj prouv sa
gnrosit et son dsintressement. Ensuite, ctait une femme douce, sduisante. Debout en face de
lui avec sa queue-de-cheval, moule dans son jean et sa chemisette carreaux, elle paraissait toute
jeune, bien plus quelle ne ltait certainement. Une fois encore, il se rendit compte quil ne restait
pas indiffrent sa sduction.
Attention, elle pourrait trs bien tre la personne qui lemploie, il ferait bien de sen souvenir !
Il revint Winner, qui mit un hennissement trs doux.
Etait-ce pour le remercier de lui avoir retir le bandage ou pour signifier sa gratitude Maggie qui
lui flattait lencolure ?
Cest pour lui, murmura-til.
Pardon ?
Cest pour lui que je veux le poste que vous proposez. Vous avez vu vous-mme quil ne va pas
bien. Nous avons travers une priode difficile tous les deux Il a besoin de repos pour rcuprer.

Ce qui fait que vous recherchez un emploi temporaire ?


Plus ce serait court, mieux ce serait.
Oui. Jusqu ce que Winner soit guri.
Maggie eut un sourire pensif.
Je comprends ce que vous prouvez. Le cheval pie qui se trouve dans le box voisin est Rowdy. Il
est n le mois o jai pass mon bac, et a fait douze ans quil est mon meilleur ami.
Winner tait aussi le cadeau que ses parents avaient fait Landon quand il avait termin le lyce.
Avec lui, il avait tent de raliser son rve de devenir champion de rodo. Pendant trois ans, ils
avaient couru ensemble les comptitions, gagn souvent, jusqu ce quun coup de fil fasse basculer
sa vie.
Une douleur trop bien connue lobligea cligner des paupires et dtourner la tte.
Bon. Eh bien dans ce cas, considrons laffaire comme rgle, dclara la jeune femme. Vous
pouvez rester le temps que vous Eh l ! sinterrompit-elle brusquement.
Elle atterrit brutalement contre la poitrine de Landon, qui lattrapa bras-le-corps et se campa
solidement sur ses jambes pour leur viter tous les deux de tomber en arrire.
Par-dessus lpaule de Maggie, Winner continuait de secouer la tte pour les bousculer, un petit jeu
quil affectionnait particulirement quand il tait dhumeur joyeuse.
Landon lui sourit avec complicit avant de regarder la femme quil tenait dans ses bras.
Leurs regards se rencontrrent. Une vague de chaleur intense passa sur la peau. Il passa la langue
sur ses lvres, les yeux rivs sur la bouche qui le tentait comme un beau fruit.
Il ne fallait pas. Il ne devait pas. Elle tait sa patronne. En dpit des fantasmes voluptueux qui
lavaient hant la nuit prcdente, ce ntait pas une bonne ide. Ctait mme une trs mauvaise
ide.
Les lvres de la jeune femme scartrent.
Il abaissa la tte vers elles
Quest-ce quil se passe l-dedans ?
En entendant cette voix dhomme doucereuse, il sursauta et se rejeta en arrire. Il lcha Maggie et la
fit passer derrire lui.
Kyle Greeley, un sourire perfide sur les lvres, se tenait debout au milieu de lalle centrale de la
grange.
Eh bien, pour un nouveau venu, on dirait que tu nas pas tard te sentir chez toi ? Daprs ce que
je vois, je ne suis pas le seul prendre du bon temps avec Maggie Stevens entre deux bottes de foin.

-5Les mots prononcs par Kyle Greeley rveillrent instantanment la brlure de la cicatrice que
Maggie avait dans les cheveux, aussi cuisante et douloureuse que si elle venait dtre blesse
linstant mme. Six mois plus tt, aprs un dner aux chandelles auquel Kyle lavait invite, il
lavait emmene faire le tour de sa proprit. Alors quils se trouvaient dans la grange, il lavait
accule dans un coin et lui avait fait comprendre de faon plutt brutale quil attendait quelque
chose delle en retour de ses attentions. Le coup de genou quelle lui avait port au bas-ventre avait
coup le souffle Greeley. Humili, il lui avait frapp la tte du poing, et la lourde chevalire quil
portait au doigt lui avait ouvert le cuir chevelu.
Bien sr, il avait assur quil sagissait dun accident. De son ct, honteuse de stre laiss
entraner dans ce mauvais pas, elle ne lavait pas contredit, se contentant de mettre fin leur
relation.
Elle carta le dsagrable souvenir de son esprit et savana vers le nouveau venu.
Quest-ce que tu fais ici, Kyle ?
Quest quil fait ici ? demanda Greeley en cho. Avec une chemise du Crescent Moon sur le dos,
par-dessus le march !
Landon fit un pas en direction de Greeley, mais elle sinterposa.
Quest-ce que tu veux ?
Kyle jeta un coup dil par-dessus sa tte pour sadresser Landon.
Dsol, mon cher, il nous faudrait un peu de tranquillit, cette jeune femme et moi-mme.
Maggie, quest-ce que vous voulez que je fasse ?
Rends-toi utile, rpondit Greeley sans lui laisser le temps de rpondre. Sors ce fumier de la
grange, par exemple.
Elle dvisagea Landon, qui ne bougeait pas.
Sa mchoire volontaire paraissait dure comme la pierre, mais les teintes violaces qui entouraient
son il et la boursouflure qui dformait encore le coin de sa bouche lui rappelrent
douloureusement que ctait cause delle quil avait t agress par les hommes de main de son
visiteur.
Occupez-vous des chevaux, commanda-telle doucement. Nous verrons le reste ensemble plus
tard.
Parfait, rpondit Landon en se dirigeant vers les box.
De son ct, elle savana vers lentre de la grange, suivie par Greeley. Ensemble, ils se dirigrent
vers ltang, lombre du bosquet de peupliers.
Alors, Kyle, demanda-telle une fois loin de Landon, quest-ce que tu veux ? Tu sais que jai
beaucoup de travail et pas de temps perdre.
Greeley la dvisagea dun air madr.
Quand jai entendu dire que tu avais ramen ce vagabond chez toi, jai cru que ctait juste pour
tamuser un peu avec lui. Ne me dis pas que tu las rellement engag ?
Quest-ce que a peut te faire ?
Allez, Maggie ! Tu sais comment a se passe Destiny. Les langues vont bon train, il suffit dun
rien pour que les commrages dmarrent.
Comme si elle ntait pas au courant !
Deux ans plus tt, quand Alan avait compris quil ne deviendrait jamais propritaire du Crescent
Moon, il tait parti aprs dix ans de mariage, et elle tait reste seule au ranch avec leur fille Anna.
La ville en avait fait des gorges chaudes pendant plusieurs mois. Quels ragots couraient-ils dj sur
son compte si quelquun lavait aperue avec Landon, hier au soir sur le parking ?
Malgr son inquitude, elle arbora un air provocant.
Cest la rumeur publique qui ta donn envie de passer ici ?
Greeley retira son Stetson.
Non. Je suis venu pour deux raisons. La premire, cest pour mexcuser de ce quil sest pass

hier.
Ces belles paroles ne firent pas pour autant disparatre la mfiance de Maggie. Depuis le dpart
dAlan, Greeley avait utilis tous les moyens possibles et imaginables pour essayer dobtenir ce
quil voulait, cest--dire le Crescent Moon. Il avait su sy prendre si habilement quelle tait mme
tombe plus ou moins amoureuse de lui avant de dcouvrir le sinistre personnage qui se cachait
derrire le sourire tincelant et le regard bleu ciel de son voisin.
Jen prends bonne note.
La seconde raison, cest que tu as quitt la fte hier soir avant que soit annonce une grande
nouvelle. Il ma sembl quil valait mieux que tu lapprennes de ma propre bouche.
Elle ne savait absolument pas quoi Greeley faisait allusion.
Elle contempla sa tenue de cow-boy impeccable, ses bottes en cuir dpourvues de la moindre
raflure.
Lensemble cotait sans doute plus que ce quelle avait pay au vtrinaire en six mois de soins
son btail.
Elle afficha un sourire goguenard.
Tu as vendu ta proprit et tu quittes la rgion ?
Le sourire de Greeley saccentua.
Tu ny es pas du tout, ma petite. Pas du tout !
Devant lair satisfait de son interlocuteur, elle commena alors sinquiter srieusement.
Figure-toi que, partir de ce matin, je suis membre du conseil dadministration de la First
National Bank.
Le monde de Maggie scroula dun seul coup. Il lui fallut faire appel toute sa force de caractre
pour ne pas montrer son dsespoir.
Avec linfluence qui tait la sienne, autant dire que Greeley disposait de tout pouvoir pour agir sa
guise. Ce qui revenait dire quil ferait la pluie et le beau temps dans la rgion et quelle allait
perdre tout ce quelle possdait.
Les yeux bleus de Greeley tincelaient malgr les veinules rouges qui attestaient de sa beuverie de
la veille.
Une envie difficilement rpressible de le gifler sempara delle, histoire de se passer les nerfs et de
lui faire perdre un peu de son arrogance.
Ce serait un tel soulagement !
Par un tour de force dont elle ne se serait pas crue capable, elle russit pourtant se contenir.
Il parat que tu as un rendez-vous cette semaine avec ton conseiller fiscal, poursuivit Greeley. Tu
voudrais faire revoir la baisse les mensualits que tu verses ton ex, cest bien a ?
Cette fois, lair manqua Maggie. Elle ne pouvait plus respirer, elle touffait.
Et alors ? russit-elle demander, en priant le ciel de ne pas strangler entre les deux mots.
Ta demande a t refuse. La banque ne peut pas se permettre ce genre dopration.
Greeley stait mis parler dune voix tranante. Son regard sattardait complaisamment sur les
divers btiments qui entouraient la cour du ranch.
Elle suivit son regard, et tout coup sa proprit lui apparut travers les yeux de son voisin.
Des toitures qui fuyaient, des murs branlants, des peintures ngliges, des chemins refaire, plus
tout ce qui ne se voyait pas mais qui demandait nanmoins tre rpar, consolid ou reconstruit.
Greeley mit un petit ricanement.
Personne ne peut parier sur les bnfices du Crescent Moon. Aucun des membres du conseil nest
daccord pour prendre ce risque.
Espce de salopard ! gronda-telle, prte dfendre bec et ongles le ranch qui tait dans sa
famille depuis des gnrations. Tu sais parfaitement combien le Crescent Moon tait florissant
autrefois, et tu sais aussi combien il peut le redevenir. Voil pourquoi tu es si soucieux de mettre le
grappin dessus !
Cest plutt toi qui me parais soucieuse.
Tu nes quun bandit, un voleur, un
Elle sarrta net en voyant sa grand-mre sortir de la maison avec un panier de linge quelle allait

tendre, son chapeau pos sur le dessus.


Nana, lana-telle sur un ton enjou, regarde qui est venu nous saluer !
La vieille dame frona un peu le nez pour mieux dvisager le nouveau venu.
Mon Dieu, cest incroyable comme tu ressembles ton pauvre pre. Jespre seulement que tu es
moins canaille que lui.
La bouche de Greeley se tordit lgrement.
Bonjour, madame Travers. Je vois que vous avez toujours votre dlicieux sens de lhumour.
Tu nas rien oubli, ma chrie ? demanda la vieille dame, malicieuse.
Heu Si, reconnut Maggie.
Sous le chapeau, elle dcouvrit son tlphone portable sans lequel elle ne sortait jamais.
Jamais encore elle ne lavait oubli. Jusqu ce matin
Sa grand-mre lui adressa un petit clin dil auquel elle ne rpondit rien, se contentant de se coiffer
dun geste brusque.
Comme elle rangeait son tlphone dans la poche de son jean, un crissement de pneus sur le gravier
de lalle se fit entendre. Un pick-up rouge mtallique et le van assorti savanaient vers eux. Sur le
sige du passager, elle reconnut Will Harding, le maire de Destiny.
Nana posa sa corbeille de linge par terre et arbora un air dsol.
Ma chrie, jai oubli de te dire que le maire a appel pendant que tu prenais ta douche ! Ctait
pour te prvenir quil passerait ce matin plutt que mardi.
Maggie serra les lvres.
Le moment ne pouvait pas tre plus mal choisi. Voil que Black Jack, le mustang quelle devait
dresser pour la fille de Tucker Hargrove, lami de Harding, venait darriver au ranch. Et, entendre
les coups de sabot qui rsonnaient contre les parois du van, lanimal ne paraissait pas jouir dun
caractre docile !
Quest-ce que Harding vient faire ici ? demanda Greeley. Aurais-tu lintention dexercer tes petits
tours de magie sur ce cheval qui parat encore ltat sauvage ?
Elle ne lcouta pas.
En fait, sa seule chance doffrir un futur au Crescent Moon reposait sur le dressage de ce nouveau
pensionnaire. Hlas, il arrivait plus tt que prvu, alors quelle avait pens consacrer au moins un
jour ou deux se prparer mentalement pour accueillir cet animal difficile. En outre, elle se trouvait
dans lobligation de revoir rapidement son emploi du temps de la journe. Il lui faudrait demander
Nana daller rcuprer Anna chez son amie, dplacer le rendez-vous quelle avait pris chez le
vtrinaire
Le bon ct de la chose tait que son compte en banque serait approvisionn ds aujourdhui. Et,
une fois que le bouche--oreille ferait circuler son succs auprs de Black Jack, elle tait certaine
davoir dautres clients.
Elle savana vers le pick-up rouge. Landon la suivait, quelques pas derrire.
Tu es folle davoir engag ce cow-boy, reprit Greeley. Tu sais que je nen ai pas voulu chez moi ?
Parfaitement. Mais je fais ce que je veux, et tu nas pas te proccuper de ma proprit.
Mais jen possde la moiti.
Pas du tout. La banque en aura la moiti si je ne paye pas mes dettes, mais nous nen sommes pas
l. Je te jure que ce ranch restera moi. Cent pour cent moi.
En attendant, daprs ce que jai aperu tout lheure dans la grange, ce cow-boy se sent
parfaitement chez lui. Il est all bien plus vite que moi en besogne ! Finalement, tu nes peut-tre
pas aussi glaciale que ce quAlan racontait ?
Maggie avala pniblement sa salive, se retenant de rpondre.
Aprs les aventures extraconjugales de son mari et depuis son douloureux divorce, elle navait pas
prouv le besoin de contact physique avec un homme. Il avait fallu le baiser de cet tranger, la
veille, pour que ses sens se rveillent et que sa chair vibre de nouveau.
Comme Kyle faisait glisser sa main sur son bras nu, elle le retira vivement. Puis elle baissa le bord
de son chapeau et fixa limportun.
Tu ne crois pas quil serait temps de rentrer chez toi ?

Nous nous reverrons, ma petite, ricana-til. Trs bientt.


Elle posa les mains sur ses hanches et regarda Greeley monter dans son norme pickup. Une fois
quil fut lintrieur, elle leva les yeux au ciel et laissa chapper un soupir de soulagement lide
de le voir disparatre de son territoire. Mais, lorsquelle regarda de nouveau autour delle, ce fut
pour sapercevoir quil stait arrt un peu plus loin pour parler avec le conducteur du pick-up.
Que pouvaient-ils se raconter ? Pas question de le laisser colporter ce quil avait appel tout
lheure ses tours de magie .
Elle savana rsolument, mais Greeley passa sa vitesse sans attendre quelle arrive leur hauteur et
quitta le ranch.
Ouf. Maintenant, elle pouvait accueillir le maire avec calme.
Bonjour, monsieur Harding. Cest un plaisir de vous voir et de vous fliciter pour la fte dhier.
Elle tait encore mieux organise que les autres annes. On peut dire quil y avait des distractions
pour tous les ges.
Pendant quelle parlait, Black Jack menait un tapage denfer dans son van.
Je pense quil faudrait le faire sortir, conseilla le maire. Il est dj trs nerv. Vous allez avoir du
mal pour lamener dans le corral.
Chaque chose en son temps. Si vous alliez prendre une tasse de caf avec Nana ? Je crois quelle a
quelques muffins qui viennent de sortir du four.
Allons, je nai pas beaucoup de temps, mais les muffins de Mme Travers sont trop clbres pour
que je rate une occasion de les goter !
Je vais laisser Black Jack se calmer un peu avant daller moccuper de lui.
***
Landon considra le van qui tremblait sur ses roues. Quil se calme un peu ?
Si le cheval continuait ce rythme, la remorque allait bientt voler en clats. On aurait dit que la
fureur de lanimal transpirait au-del de la paroi qui le contenait et flottait dans lair comme un
nuage prt exploser.
Un peu plus tt, quand il avait reconnu Greeley et lavait vu se rapprocher de Maggie, Landon avait
senti sa fureur de la veille renatre de ses cendres. Une fureur mle un sentiment dont il prfrait
ne pas approfondir la nature.
Il secoua la tte.
Assez de btises ! Tout irait mieux sil pensait avec sa tte plutt que de se laisser aller ses
ractions de mle frustr.
Maggie lui jeta un coup dil par-dessous le rebord de son chapeau puis entrana le maire vers la
maison.
Lhomme, qui avait la carrure dun lutteur plus que celle dun politicien, accompagna de bon gr
Maggie vers la maison.
Kyle Greeley me disait linstant que jtais fou de vous avoir recommande mon ami
Hargrove pour le dressage de Black Jack. Javoue que, si je navais pas t au courant du travail
remarquable que vous avez effectu avec le cheval de ma fille Trish, je ne sais pas si je serais venu
vous trouver.
De l o il se trouvait, Landon vit svanouir le sourire de Maggie.
Est-ce que cet homme allait lennuyer lui aussi ?
Il se rapprocha delle au cas o cette ventualit se produirait. Heureusement, il la vit se dtendre et
relcher ses paules.
Cest vrai que ctait un pari que de prendre Hidalgo en charge, reconnut-elle, mais quel beau
rsultat nous avons obtenu !
Je suis bien daccord, et mon pouse a si bien chant vos louanges Tucker Hargrove quil a tenu
ce que ce soit vous qui vous occupiez du dressage de Black Jack. Au fait, vous savez quil a
lintention de sinstaller prs de Destiny ? Il a beau avoir pass deux dcennies jouer les cow-boys
lcran, il en est rest un, parfaitement authentique.
Voil pourquoi il lui faut un excellent cheval, commenta Maggie.

Black Jack est le meilleur ! opina Will Harding.


Encore faut-il russir le monter, rpliqua Maggie. La fille de Hargrove pratique lquitation
depuis quelle est toute petite, mais une adolescente a besoin dun animal fiable, sur lequel elle soit
en scurit.
Et vous pensez dtenir la formule magique qui va changer cette crature rtive en une monture
docile ?
Oui.
Lassurance tranquille qui manait de la voix de Maggie impressionna Landon.
Aprs que Nana les eut accueillis dans sa cuisine, Maggie laissa la vieille dame en conversation
avec le maire et regagna la cour.
Vous avez besoin daide ? demanda Landon qui ne cessait de lobserver.
Pas pour linstant.
Il laccompagna nanmoins, mais elle ragit vivement.
Je sais ce que je fais, cow-boy, laissez-moi !
Il obit regret.
Elle ntait sans doute pas assez folle pour ouvrir la porte du van et lcher un animal sauvage dans
la nature, mais quoi pouvait-on sattendre de la part dune femme qui lavait ramen chez elle la
nuit dernire sans mme lui demander son nom ?
Maggie avait ralenti le pas en sapprochant de la remorque. Une fois arrive sa hauteur, elle
commena aller et venir lentement ct du van.
Landon navait pas la moindre ide de ce quelle faisait, mais ds son troisime passage lanimal
avait arrt ses piaffements dments. Elle paraissait remuer les lvres comme si elle parlait, mais il
ne russissait pas entendre ce quelle disait.
Est-ce quelle se parlait elle-mme ? Ou au cheval, peut-tre ?
Au bout dun moment, elle sappuya contre le van, tte baisse comme si elle tudiait le sol, et resta
ainsi un moment. Au bout dune dizaine de minutes, elle fit signe Landon de sapprocher.
Vous pouvez amener ce pick-up et le van en marche arrire devant le grand corral ?
Il fit signe que oui.
Parfait. Allez-y lentement, sans -coups, et ne vous arrtez sous aucun prtexte. Vous vous
guiderez avec les rtroviseurs.
Pendant quil effectuait la manuvre, il vit que Maggie continuait parler. Aprs avoir arrt le
vhicule l o elle le lui avait demand, il en descendit et constata quil se trouvait encore une
dizaine de mtres de louverture du corral. Il sapprta donc remonter pour reculer davantage.
Mais Maggie, qui avait d comprendre ce quil sapprtait faire, lui fit signe que tout tait bien
ainsi.
Il frona les sourcils.
Le cheval tait calm, certes, mais personne ne savait comment il allait ragir une fois la porte du
van ouverte.
Prventivement, il se munit dun lasso, quand la voix de Nana lui parvint depuis le porche o elle se
trouvait maintenant avec Harding.
Faites confiance Maggie, Landon. Elle sait ce quelle fait.
Cest au cheval que je ne fais pas confiance ! rtorqua-til.
Je me demande comment elle va sen sortir, renchrit le maire. Il a fallu quatre hommes costauds
pour faire entrer Black Jack dans le van !
Landon hocha la tte.
Il sentait ses muscles douloureux, mais il tait nanmoins dcid faire tout ce quil faudrait pour
assurer la scurit de la jeune femme.
Il la regarda ouvrir le loquet, abaisser la rampe qui permettrait lanimal de descendre du van.
Comme il faisait mine de se rapprocher, elle lui adressa un coup dil furibond.
Il se tint donc distance, mais aux aguets, le lasso la main.
Cest bon, Black Jack, tu es libre maintenant, annona Maggie dune voix calme.
Mis part le bruit de ses sabots sur la rampe de mtal et le frmissement de sa longue queue, le

cheval descendit, parfaitement silencieux.


Maintenant, tu vas me suivre, Black Jack. Doucement
Landon nen croyait pas ses yeux : le mustang avanait lentement la suite de la jeune femme, qui
le guida ainsi jusquau centre du corral, o il sarrta. Elle scarta alors de lui et recula jusqu la
clture, quelle referma soigneusement derrire elle.
Cest bon, tu peux tamuser maintenant. Galope, saute, dtends-toi, tu las bien mrit.
Le cheval lui rpondit par un long hennissement et un balancement de la tte, avant de se mettre
galoper bride abattue tout autour de lenclos.
Landon tait ptrifi dadmiration.
Bravo ! Je nai jamais rien vu daussi extraordinaire.
Merci, rpondit Maggie sans le regarder, les yeux toujours rivs sur le cheval. Vous pouvez ranger
votre lasso et dplacer le pick-up.
Il sexcuta, vivement impressionn par cette dmonstration.
Le maire, trs admiratif aussi, revint ensuite prendre possession de son vhicule, tandis que Maggie
continuait parler au cheval qui donnait encore des signes de nervosit.
Comme Nana arrivait en tenant une pile de linge soigneusement pli, Landon pensa quil valait
mieux laisser Maggie le soin dannoncer la vieille dame quil avait accept de travailler au
ranch.
Merci infiniment pour votre amabilit, madame Travers, dit-til en prenant son linge des mains de
la vieille dame.
Aprs avoir dpos ses affaires dans son propre pick-up, il rejoignit Maggie au corral. L, il appuya
comme elle ses coudes sur la clture et observa le cheval noir qui caracolait son aise.
Cest une merveille, nest-ce pas ? demanda Maggie.
Une merveille, mais un monstre aussi. Je ne sais pas comment vous vous y tes prise pour le faire
sortir aussi calmement du van.
Cest tout simple. Je lui ai laiss le temps de se dtendre, de se familiariser avec les odeurs qui
lenvironnaient et de se concentrer sur une seule personne. Cela, plus quelques passes magiques,
bien entendu, ajouta-telle en riant.
Elle dvisageait Landon de son regard vert qui, immanquablement, lui chauffait le sang.
De la magie ? Et pourquoi pas ? Il y avait indubitablement quelque chose de sorcier chez cette jeune
femme si belle et si mystrieuse.
Une envie irrpressible de savoir ce qui se passait sous sa crinire blonde sempara de lui.
Je ne crois pas la magie, rpliqua-til.
Je vous ferai peut-tre changer davis, qui sait ?
Que pensent vos autres ouvriers de vos talents ?
Maggie hocha la tte tristement.
A part Hank et Willie qui sont au ranch depuis toujours, je nai gure eu le temps de convaincre
les autres, car Greeley semploie les dbaucher les uns aprs les autres. Ctait pour cette raison
que nous nous disputions, le soir o vous tes intervenu.
Je comprends pourquoi le ranch est si calme. Est-ce que vous savez au moins pourquoi votre
voisin se comporte de cette faon ?
Oh, cest une longue histoire Que je vous raconterai une autre fois. Parlons plutt de votre
salaire. Il nest pas trs lev mais comprend la pension de votre cheval. Et, grce Nana, la
nourriture des humains est trs bonne aussi.
Elle pointa du doigt au-del de ltang.
Si vous aimez la tranquillit, vous pouvez vous installer dans la maison du contrematre. Elle est
vide.
Vous navez pas discut de mon embauche avec votre famille, hasarda-til.
Cest moi qui prends toutes les dcisions. Je vis seule ici avec ma grand-mre et ma fille.
Qui ?
Ma fille, Anna.
Lui aussi avait eu une fille. Sara

Il se rappelait ses petites mains et ses grosses larmes quand elle se fchait. Ce soir-l, il lavait mise
en pyjama et lui avait donn le biberon de lait quelle rclamait toujours au moment de se coucher.
Puis, aprs lavoir installe dans son lit barreaux au milieu de ses jouets en peluche, il stait
pench sur elle.
Je te promets que je serai toujours l pour toi, mon trsor. Je sais que jai t beaucoup absent,
mais je rattraperai le temps perdu, tu verras.
Mais ce jour-l il avait menti sa fille, puisquil lui avait fait dfaut au moment o elle avait besoin
de lui.
Quelques jours plus tard, en rentrant le soir dune runion, il avait vu une grande lueur rouge
slever dans le ciel par-dessus les arbres. Il avait acclr comme un fou, mais, son arrive, la
grande grange tait dj rduite en cendres, et la maison o dormaient Sara et sa mre tait en
flammes. Son frre et les ouvriers du ranch, dmunis devant lampleur du dsastre, avaient renonc
pntrer dans le brasier qui consumait le btiment.
Lhorrible odeur de bois calcin lui brlait encore les narines. Ctait son enfer personnel. Un enfer
qui hantait inlassablement ses rves. Un enfer qui lavait fait passer pour meurtrier.
Landon ? a va ? Quest-ce quil vous arrive ?
Il sursauta en sentant la main de Maggie sur son bras.
Rien.
Il lutta pour retrouver une respiration normale. Les yeux fixs sur lhorizon, il seffora de rejeter au
loin les terribles souvenirs et de les enfermer dans les secrets de son cur.
Vous tes blanc comme un linge.
Ce nest rien.
Jai dit quelque chose qui vous a dplu ?
Non
Il serra les dents avant de reprendre.
Ny faites pas attention.
La sonnerie du tlphone portable de Maggie retentit au milieu dun silence gn.
Willie lappareil.
Salut, Willie. Tout va bien ?
Non. Nous avons des ennuis, Maggie.
Cest grave ?
Assez
Explique-toi, Willie ! exigea Maggie qui commenait simpatienter.
La remorque de Hank sest dtache. Il faut venir nous porter secours.
Vous ne pouvez pas attendre que nous ayons djeun ? demanda la jeune femme aprs avoir
consult sa montre.
Non, Hank est coinc dessous.

-6A ces mots, Maggie bondit comme une flche en direction de la maison, Landon sur les talons.
Elle en prouva un profond sentiment de rconfort quelle ne chercha pas se dissimuler. Depuis
que le cow-boy tait au ranch, en effet, on aurait dit quil se tenait toujours prt laccompagner
partout o elle allait. Sauf tout lheure, quand, le visage ptrifi de douleur, il tait rest perdu
dans ses penses, isol dans un monde auquel lui seul avait accs.
Inquite par cette prcipitation, Nana vint leur rencontre.
Que se passe-til, Maggie ? Tu as lair affole.
Nous partons rejoindre Willie. Hank a eu un accident. Appelle tout de suite le Dr Cody et
demande-lui de venir nous rejoindre avec son ambulance.
a mtonnerait que Hank soit daccord pour monter dedans, rpondit Nana.
Je crains quil nait pas le choix cette fois.
Ce fut alors que Maggie se souvint que son pick-up tait rest sur le parking.
Donnez-moi vos cls, ordonna-telle Landon.
Pas question, je viens avec vous. Dailleurs, vous-mme venez de dire que nous y allions.
Elle se mordit la lvre. Elle ne stait mme pas rendu compte quelle avait automatiquement
associ Landon ce quelle allait faire.
Daccord, mais laissez-moi conduire. Je sais o il faut aller, alors que vous ne connaissez pas les
chemins.
Landon sinstalla donc la place du passager.
Il avait de nouveau revtu une de ses propres chemises.
Ce matin, quand elle lavait vu arborer celle du Crescent Moon, de pnibles souvenirs lui taient
remonts la mmoire.
Ctait son pre qui avait fait confectionner quelques annes plus tt ces chemises pour les ouvriers
du ranch, et elle les avait dautant plus prises en horreur que lui les adorait.
Allons, pourquoi sappesantir l-dessus ? Mieux valait revenir au prsent et concentrer son attention
sur la route poussireuse.
En arrivant prs du croisement signal par Willie, la vieille btisse que Hank restaurait temps
perdu apparut sur le ct de la route.
Elle arrta le pick-up et sauta terre.
Willie ?
Je suis l, derrire la grange.
Hank tait allong sous la remorque quil utilisait pour transporter son matriel, le visage crisp de
douleur, la respiration haletante. Visiblement, la roue avait cd pendant quil rafistolait quelque
chose par-dessous, et il stait retrouv coinc, demi cras. Willie pesait de tout son poids sur une
poutre quil utilisait comme levier pour permettre Hank de respirer. Leffort norme fourni par le
vieux cow-boy lui retroussait les lvres et faisait saillir les tendons de ses bras et de son cou de
faon si impressionnante quon aurait dit quils allaient cder dun instant lautre. On entendait la
poutre craquer. Sans doute ne rsisterait-elle plus trs longtemps la pousse qui lui tait impose.
Landon se prcipita. Il se glissa sous la remorque et enjamba le torse de Hank. Ensuite, il se cala les
mains sur ses genoux o elles prirent un appui solide et se raidit de manire soulager la poutre, qui
donnait de plus en plus de signes de faiblesse.
Lorsque linvitable se produisit, la remorque tomba sur Landon, dont les genoux flchirent de
quelques centimtres.
Hank !
Landon !
Par un ultime effort, Landon russit maintenir la remorque distance de la poitrine de Hank. Les
yeux clos, les dents serres, il murmura :
Tirez-le de l Vite !
Maggie et Willie se prcipitrent.

Et maintenant, glissez des balles de foin la place de la roue, commanda Landon.


Sortez de l avant dtre cras votre tour, supplia Maggie.
Mais Willie avait obi, crant ainsi un vrin improvis.
Landon se laissa tomber quatre pattes, puis. Son Stetson roula dans la poussire.
Maggie sobligea dtourner les yeux de lui pour regarder Hank, que Willie tait dj en train
dexaminer. Il reposait, le visage terreux, la respiration difficile. Elle soupira de soulagement en
voyant quil lui adressait un hochement de tte.
Hank ! gronda-telle. Quest-ce que tu tais all faire sous ce chariot ?
Tu le sais trs bien, souffla Hank, les yeux clos pour essayer de matriser la douleur. Une
promesse est
une promesse, acheva-telle.
Elle savait parfaitement de quoi parlait Hank. Lorsque sa femme stait trouve sur son lit de mort,
il lui avait promis de restaurer dans les moindres dtails la grange de bois quils avaient achete
ensemble quelques mois plus tt.
Je crois que jai quelques ctes casses, murmura Hank, qui respirait difficilement.
Tu es srement dans le vrai, confirma Willie. Il faut faire vrifier a par le mdecin. En attendant,
tu dois rester bien plat.
Aprs avoir refus la main que Willie lui tendait, Landon se faufila tout seul lextrieur du chariot,
se mit debout et ramassa son Stetson, quil remit sur sa tte.
Nous allons lallonger larrire de mon pick-up, dit-il. Je vais le rapprocher.
Maggie le regarda partir, la dmarche raide, mais sans boiter.
Ce quil venait daccomplir tait peine croyable. Seigneur, que se serait-il pass sils ntaient pas
arrivs temps ? Sil ne stait pas trouv avec elle ?
Une fois le pick-up proximit, Willie amnagea de son mieux le couchage pour le bless. Landon
vint lui prter main-forte, le Stetson de nouveau baiss sur son visage de telle manire quon ne
russissait plus apercevoir son visage.
Prt le soulever ? demanda-til Willie.
Hank fit un geste pour essayer de se redresser.
H, les gars, je suis bless, pas mort !
Mais la douleur eut vite raison de lui.
Tu veux bien rester allong, vieux fou ! gronda-telle.
Ce sera plus simple si vous nessayez pas de nous aider, ajouta Landon qui le souleva par les
aisselles, assumant le plus gros de la charge tandis que Willie le prenait par les jambes.
A eux deux, ceux-ci installrent sur le lit de fortune le cow-boy dont le visage tait encore plus ple
que quelques instants plus tt.
Restez prs de lui, ordonna Landon Maggie, je vais prendre le volant pour revenir au ranch.
Elle lattrapa par le bras.
Et vous ? Vous ntes pas bless ?
Non, je vais bien.
Il essaya de se dgager, mais elle ne le laissa pas faire.
Ce matin, le corral. Maintenant, Hank. Vous tes sans cesse en train de me rendre service.
Comment vous remercier ?
Landon la fixa de son regard noir aussi brlant quune braise, puis il fit un pas en arrire sans un
mot et prit le volant.
Elle sinstalla ct de Hank tandis que Willie prenait place ct de Landon.
Un peu plus tard, ils avaient regagn le ranch, o Nana les attendait, inquite.
Il faudrait trouver des bandes pour le maintenir au cas o le mdecin voudrait quon le conduise
lhpital, suggra Willie.
Je refuse dy aller ! sinsurgea le bless.
Hank ! Tu dois tre raisonnable, intervint Maggie. Si cest moi qui conduis, tu accepteras, nest-ce
pas ?
Seulement si cest absolument ncessaire, bougonna Hank.

Tout dpend si vous avez envie de remonter sur un cheval, commenta Landon dun ton neutre.
Elle le dvisagea, incapable de dceler sil tait vraiment inquiet ou sil cherchait seulement
persuader Hank de la ncessit de se faire soigner. En tout cas, imaginer Hank sans son cheval,
ctait impossible. Autant signer tout de suite son arrt de mort !
Willie revint avec les bandes fournies par Nana.
Jai vu que Black Jack tait arriv. Il nest pas en avance ?
Hank fit une tentative pour sasseoir.
Ce cheval sauvage ? Maggie, tu naurais jamais d le prendre en charge toute seule.
Reste allong, sil te plat ! Je Nous nous en sommes occups.
Comme elle commenait enrouler les bandes autour de la poitrine de Hank qui grimaait de
douleur, Landon sinterposa.
Laissez-moi faire, jai lhabitude.
Mais votre dos ?
Je vous ai dj dit que jallais trs bien.
La rponse tait ferme, la voix dcide.
Elle prit la main quil lui tendait pour laider descendre du pick-up. A ce simple contact, elle se
sentit le visage en feu et dtourna la tte pour cacher son trouble.
Une fois auprs de Nana, elle raconta comment Landon avait russi maintenir le chariot au-dessus
de la poitrine de Hank au moment o la poutre craquait.
Quelle chance quil se soit trouv l, murmura la vieille dame. Sans lui, Hank ne serait sans doute
plus des ntres.
Maggie hocha la tte.
Elle tait rassure sur le sort de ce dernier, mais comment allait-elle faire tourner le ranch sans son
aide ?
La panique commena semparer delle lide que Hank devrait se reposer pendant plusieurs
semaines.
La mme pense avait d venir lesprit de Hank, car elle lentendit grogner :
Il y a des kilomtres de clture installer, et je vais tre oblig de rester me prlasser au lit. Si tu
demandais de laide Greeley ?
Jamais ! explosa-telle. Je me dbrouillerai.
Nous nous dbrouillerons, corrigea Landon.
Elle leva les yeux vers lui.
Si vous les mettiez au courant ?
Rsignation et souffrance mles traversrent le regard sombre de Landon.
Il navait pas envie de travailler au Crescent Moon, elle laurait jur. Ctait mme une sorte de
dsespoir qui se lisait sur son visage. Quel secret cachait cet homme si attach cacher son pass,
ses projets, et mme son visage ?
Le poids des quatre regards qui pesaient sur elle lobligea ragir.
Landon a accept de travailler au Crescent Moon quelque temps. Son cheval est bless, et il va
rester ici en attendant quil soit guri et que jaie trouv du renfort pour le ranch.
Lexpression ravie affiche par sa grand-mre ne la surprit pas le moins du monde. Quant elle,
lenvie dexprimer une nouvelle fois sa gratitude Landon lobligea se dtourner.
A quoi bon lagacer ? Ce ntait pas le genre dhomme chercher les tmoignages de
reconnaissance. Et dailleurs, pourquoi tait-elle toujours deux doigts de le remercier ? Il ntait
quun ouvrier comme les autres. Mme si elle se sentait attire par sa sduction et son mystre, elle
navait pas compter sur lui pour combler sa solitude affective ou amoureuse. Bien dautres soucis
la rattachaient la ralit que quelques baisers changs dans une demi-inconscience.
Dailleurs, un bruit de moteur la ramena dfinitivement au prsent.
Une petite fille aux longues nattes sauta de la voiture qui venait de sarrter dans la cour du ranch.
Maman ! Quest-ce quil sest pass ? Tu vas bien ?
Maggie serra sa fille contre son cur pendant que le Dr Cody descendait son tour.
Merci dtre venu si vite, doc. Mais comment se fait-il quAnna se trouve avec vous ?

Jai rencontr la mre de Julie en ville avec les deux petites, et je lui ai fait part de laccident de
Hank. Anna a voulu rentrer tout de suite au ranch, alors jai propos de lamener avec moi, tout
simplement.
La fillette paraissait bouleverse de voir ce cow-boy quelle avait toujours vu accomplir des travaux
de force allong et immobile.
Tu as mal, Hank ?
Oui, un peu. Mais on va bien me soigner, et je recommencerai trs vite galoper avec toi dans la
prairie.
Tu sais, reprit Maggie, il y a quelquun que tu ne connais pas encore mais que tu peux remercier
davoir sauv Hank. Cest Landon Cartwright, notre nouveau cow-boy.
Jamais elle naurait imagin que ce soit possible, mais Landon russit baisser encore davantage
son Stetson sur ses yeux.
Comme si une petite fille au visage innocent pouvait reprsenter pour lui un quelconque danger !
Dcidment, cet homme tait un parfait sauvage.
Landon, je vous prsente ma fille Anna, poursuivit-elle nanmoins.
Landon demeura raide comme un piquet. Pas le moindre geste, pas le moindre sourire.
Eh bien, voil qui inaugurait mal de leurs relations ! Anna aurait intrt se tenir distance de la
nouvelle recrue.
Mais, insensible cette froideur, Anna se mit sourire de toutes ses dents ingales et se jeta dans les
bras de Landon.
Merci ! Oh, merci !
***
Quelques instants plus tard, Willie et Landon chevauchaient ensemble jusqu lendroit de la
proprit o il leur fallait rparer les cltures. Cest une bonne ide de rester bivouaquer sur place,
dclara Willie. Nous gagnerons du temps et conomiserons de la fatigue.
Landon tait ravi lui aussi de cette pratique dont il usait souvent autrefois dans son propre ranch,
mais ses raisons taient bien diffrentes de celles de son compagnon.
Sloigner de la maison lui permettrait de ne pas voir Anna. Ni sa trop sduisante mre.
Bien sr, Hank sera tout seul pour protger les trois femmes du ranch, mais il a le coup de fusil
sr, mme allong.
Il y a des raisons de sinquiter pour leur scurit ?
Au lieu de rpondre sa question, Willie poursuivit.
Il ma sembl que tu naimes pas tellement les enfants.
Quest-ce que vous inventez l ?
A voir ta tte quand Anna ta saut au cou, on aurait dit quon tait en train de te marquer au fer
rouge
Landon baissa son Stetson sur ses yeux et talonna la monture que Maggie lui avait dsigne en
attendant que Winner soit rtabli.
Sa fille tait morte quatre ans plus tt, et il tait toujours incapable de surmonter sa douleur. Depuis
neuf mois quil avait recouvr la libert, il prenait grand soin de se tenir loin des enfants, qui la
ravivaient immanquablement.
Jai t surpris par sa raction, cest tout, marmonna-til.
Ils chevauchrent cte cte un instant en silence, puis Willie poursuivit.
Nous allons passer voir si nous avons bien ferm la grange de Hank avant de partir tout lheure.
Il y a des risques de vol ? senquit Landon.
Avec Greeley dans les parages
Ah ! Souffler ses ouvriers Maggie Stevens ne lui suffit pas ?
Tu vas comprendre. Le pre de Maggie est mort il y a cinq ans. Paix son me, mais ctait un
parfait salopard, qui a laiss la moiti de son ranch Alan Barton, lex-mari de Maggie, un
incapable notoire, tout simplement parce que ce dernier avait su lui passer la brosse reluire dans le
bon sens. Depuis, Maggie rachte sa part Alan, ce qui fait un sacr trou dans les finances chaque

mois.
Je ne vois pas le rapport avec le risque de vols, remarqua Landon.
Greeley est trs intress par le Crescent Moon, et, sans quon sache pourquoi, il y a tout le temps
du matriel qui disparat, des cow-boys qui quittent le ranch pour travailler chez lui, des dgts
inexplicables dans les cltures Bref, il nous faut sans cesse tre vigilants et rparer quelque
chose.
Vous pensez que Greeley est responsable de tout cela ?
Tout ce que je peux dire, cest quil a lil sur le ranch et a propos plusieurs fois Maggie de le
racheter. Plus nous serons affaiblis, plus il a de chances de parvenir ses fins.
Landon rflchit un moment.
Willie ?
Oui ?
Comment Hank est-il rest coinc sous sa remorque ?
Il avait mis une poutre pour la soutenir avant daller vrifier la roue, et la poutre a craqu sous le
poids. Pourquoi est-ce que tu me poses cette question ?
Parce que, lorsque jai regard les deux morceaux de la poutre, je me suis rendu compte que les
bords taient lisses, comme sils avaient t scis. La cassure naurait pas d tre aussi nette si elle
stait produite naturellement.
Willie stait rapproch, le front pliss, le regard inquiet.
Bigre Tu as raison, fiston. Maintenant, je sais ce quil me reste faire.
Quoi ?
Prvenir le shrif. Et tout de suite. Pas question de laisser ce genre dhistoire continuer !

-7Landon prenait ses aises dans la baignoire aux pieds de lion. Quel plaisir de reposer ses muscles
fatigus dans leau tide aprs plusieurs nuits passes camper la dure avec Willie !
Ils staient trs bien entendus tous les deux et avaient abattu un travail considrable. En arrivant au
ranch en fin de journe, Nana leur avait assur que tout avait t calme et que ni elle ni Maggie
navaient aperu lombre de Greeley.
Soulag cette nouvelle et peu dsireux dapprofondir pour quelles raisons cela lui faisait autant
plaisir, il tait all voir Winner et avait pu constater que celui-ci avait retrouv son allant et son
dynamisme.
Quelle chance davoir pu linstaller au Crescent Moon ! Le repos tait certainement le meilleur des
remdes pour sa foulure. Si seulement il pouvait en dire autant propos de sa propre blessure
Hlas, elle ntait pas de celles quune halte auprs dune belle jeune femme et de sa dlicieuse
petite fille pouvait apaiser, bien au contraire.
Il se laissa glisser sous leau, se redressa et rejeta les cheveux en arrire avant de les savonner.
Si seulement il russissait effacer de son esprit cette femme dont les yeux verts le fascinaient !
Loin des yeux, loin du cur , dit le dicton. Dans son cas, il nen avait rien t. Malgr
lloignement lautre bout de la proprit et le travail acharn, il navait cess de penser Maggie.
Pourquoi toujours lutter ? Pourquoi ne pas accepter de laisser la douceur le submerger ?
Il se laissa aller contre le rebord en mail blanc.
Hlas, le risque tait trop grand. Sil voulait tenir le coup au Crescent Moon, il lui fallait maintenir
une distance respectable entre lui et la belle Maggie. Et plus encore avec la petite Anna aux longues
tresses blondes.
Cela, au cas o il resterait travailler dans leur ranch. Car depuis que Willie avait appel le shrif
propos de laccident de Hank, ce ntait plus trs sr. Il avait tout intrt viter les reprsentants de
la loi, mme sil avait d rpondre lui aussi aux questions que lui avait poses lenvoy du shrif.
Prudents, ni Willie ni lui-mme navaient mentionn le nom de Greeley, mais Willie avait parl des
problmes que rencontrait le ranch. Plus tard, il en avait dit davantage encore Landon : daprs lui,
le pre de Maggie tait un homme peu recommandable. Et son ex-mari ne valait pas mieux. Elle
lavait pous sur un coup de tte dont elle payait encore les consquences. Et cher !
Ctait se demander par quel miracle elle tait reste la jeune femme optimiste et dcide dont il
avait fait la connaissance. Cette force de caractre lui donnait envie de faire tout son possible pour
laider. Elle le mritait.
Soudain, on frappa la porte de sa chambre.
Landon ! Il faut que je vous parle.
Il se redressa demi pour attraper la serviette de bain pose ct de la baignoire.
Oui, un instant.
La porte souvrit brusquement.
Comment avez-vous os
Surpris de voir Maggie surgir, il se laissa retomber dans la baignoire, claboussant le parquet
alentour.
Un moment trange scoula.
La prsence de la jeune femme emplissait totalement la chambre. Il faisait des efforts surhumains
pour garder les yeux fixs sur son visage plutt que sur les longues jambes bronzes qui dpassaient
de sa courte jupe en jean. Heureusement, les longs cheveux blonds qui flottaient sur ses paules et
le lger maquillage qui intensifiait le vert de ses yeux taient des arguments convaincants. Elle avait
mme mis du rouge lvres ! Est-ce quelle sapprtait partir en ville ?
En le dcouvrant plong dans leau savonneuse, elle parut tout aussi dcontenance que lui.
Heu Pardon. Vous tes en train de prendre un bain ?
Bravo pour votre perspicacit.
Il plaa son avant-bras sur le rebord de la baignoire, comme pour crer un cran entre elle et lui.

Sensible cet effort pour protger sa pudeur, Maggie rougit violemment, ce qui ne lempcha pas
pour autant de savancer vers lui, lair extrmement mcontent.
Je sais ce que vous avez fait, Landon !
Il sentit le sang se retirer de son visage.
De quoi tait-elle en train de parler ? Est-ce que par hasard elle aurait eu vent de son incarcration ?
Elle brandit sous son nez quelques feuilles de papier.
Qui vous a donn le droit de vendre ces chevaux ?
Tout coup, la lumire se fit dans lesprit de Landon.
Je ne les ai pas vendus. Cest Hank qui a fait laffaire.
Inutile de jouer au plus fin avec moi, Landon Cartwright. Je sais trs bien que cest vous qui avez
appel le ranch Still Waters, au Texas.
Effectivement, il avait fallu moins de dix minutes Landon pour convaincre son frre que les
chevaux de llevage du Crescent Moon conviendraient parfaitement ses projets.
Ni Hank ni moi navions jamais entendu parler de ce ranch, reprit Maggie. Vous croyez que
jallais accepter ce coup de chance sans chercher comprendre ?
Evidemment, il aurait d sen douter. Maggie tait belle, pas sotte ! Et foncirement honnte. Ds
son arrive chez elle, il avait remarqu lexcellente qualit des chevaux qui sy trouvaient. Plus tard,
quand Willie lui avait racont comment Greeley semployait empcher la jeune femme dobtenir
un prix correct sur les marchs locaux, il avait dcid dintervenir.
Quelles relations entretenez-vous avec le Still Waters ? insista Maggie. Jai parl avec un certain
Storm Watkins au tlphone. Il ma assur quun ancien employ leur avait fait cette proposition
dachat. Avez-vous rellement travaill l-bas ?
Landon retint un soupir.
Oui, il avait travaill l-bas. Depuis quil tenait debout sur ses jambes, et jusquau jour o on len
avait arrach, menottes aux poignets. Comment aurait-il pu en tre autrement ? Le Still Waters tait
le ranch de sa famille.
***
Maggie avait bien du mal dtacher le regard des muscles puissants de Landon, luisants deau
savonneuse. Rpondez-moi, insista-telle. Est-ce que vous avez travaill dans ce ranch ?
Quelle importance pour vous ?
La plus grande.
Elle aimait les situations claires et nettes. Quand Hank lui avait fait part de cette offre, elle avait
dabord t enchante, puis trs vite suspicieuse.
Qui sait si Greeley ntait pas derrire tout cela, en train de combiner quelque chose qui la lui
livrerait pieds et poings lis comme il en rvait depuis si longtemps ?
Mais un fax avait suivi le coup de fil confirmant la proposition. Ctait alors quelle avait tlphon
au contrematre, qui lui avait parl dun ancien ouvrier.
Evidemment, il ne pouvait sagir que de Landon Cartwright.
Elle navait pas t surprise quand Willie lui avait rapport avec quel srieux ce dernier avait
travaill et quel point son exprience et sa comptence leur avaient fait gagner de temps, mais
maintenant, avec cette vente, elle ne savait plus trop que penser.
Est-ce quil la croyait incapable de grer ses affaires elle-mme ? Ctait vexant. Est-ce que lui
aussi commenait placer des pions pour semparer du Crescent Moon ? Ctait inquitant. Dire
quelle avait pass les deux semaines prcdentes tenter de se convaincre quil ntait quun
ouvrier temporaire comme les autres et que, une fois sa saison termine, il empocherait sa paye et
disparatrait jamais
Elle avait bien assez de soucis comme a avec Kyle Greeley dun ct et son ex-mari de lautre. La
prsence dans sa vie dun troisime homme problmes ntait certainement pas ce dont elle avait
besoin.
Je veux savoir pourquoi vous tes intervenu auprs du Still Waters. Dautant plus que le nom de
ce ranch ne figure pas sur votre C.V.

Et alors ? Aucun de mes ex-patrons ne sest plaint de mes services, que je sache.
Je nen sais rien, je nen ai appel aucun. Il y a longtemps que je fonctionne linstinct. Jcoute
ce que me dicte mon intuition. Et franchement, si javais suivi cette mthode plus tt, jaurais eu
moins dennuis !
Elle laissa chapper un norme soupir.
Javais confiance en vous
Landon plongea ses deux mains jointes dans la baignoire et saspergea le visage.
Vous naviez pas tort. Je peux mme vous parler du propritaire du ranch. Il sappelle Chase
Cartwright, et cest mon frre.
Elle prit une grande inspiration. Les parfums dhomme propre et de cheveux humides quelle
respira lui montrent aussitt la tte, aussi efficacement quun alcool fort.
Elle saccroupit prs de la baignoire et posa sa main sur le bras humide de Landon.
Landon, que se passe-til ?
Rien, grommela celui-ci, les yeux clos.
Cest faux. Je veux savoir.
Inutile. Disons simplement que jai eu envie de vous aider.
Quelle ide ! Je nai pas besoin daide.
Landon ouvrit les yeux, impassible.
Si vous ne voulez pas vendre les chevaux, pas de problme. a mest compltement gal.
Ce nest pas vrai. Je veux savoir pourquoi vous tes intervenu.
Vous avez vraiment besoin que je vous fasse un dessin ?
Il lui saisit la main et la porta ses lvres. Lentement, il promena celles-ci sur ses doigts, quil baisa
amoureusement.
Je voulais mattirer les bonnes grces de ma patronne, ajouta-til avec un petit rire moqueur.
Elle se mordit la lvre au sang.
Un feu dvorant stait install au creux de son estomac. Aussi intense et ardent que celui que
Landon avait dclench le premier jour en lembrassant.
Landon, je ne veux
Colre et dsir embrasrent le regard sombre.
Menteuse ! murmura-til.
Elle se rejeta en arrire, vacilla sur ses jambes qui refusaient de lui obir.
Le dsir quelle avait de lui tait-il donc si vident ? Si jamais il devinait les fantasmes quelle
nourrissait son propos le soir, quand elle se retrouvait seule dans sa chambre, elle en mourrait de
honte.
Lhumiliation la fit se prcipiter vers la porte, mais, lorsquelle louvrit, un bras puissant passa audessus de sa tte et la referma.
Maggie, attendez un instant.
La voix grave de Landon avait souffl son nom prs de son oreille, et la chaleur humide de son
corps la pntrait. Elle sentait un dsir violent courir dans ses veines. La tte lui tournait. Le front
appuy contre la porte, elle ne pensait qu une chose : Est-ce quil avait pass une serviette autour
de ses reins, ou tait-il tout nu ?
Laissez-moi sortir !
Non.
Je refuse de jouer ce petit jeu avec vous.
De quel jeu parlez-vous ?
Vous le savez trs bien. A un moment donn, vous me regardez comme si vous mouriez denvie
de membrasser, et la minute suivante vous faites comme si je nexistais plus. Je ne marche pas ldedans. Laissez-moi sortir.
Pas question.
Elle fit brusquement volte-face.
Lattendrissement quelle avait peru tout lheure dans lexpression de Landon stait mu en
dsir sauvage. Le mme dsir que dans le pick-up, le soir o ils staient rencontrs, quand il lavait

embrasse. Ce qui correspondait point par point ce quelle-mme tait en train dprouver.
Comment sy prenait-il pour la bouleverser ce point ?
Il ne faut pas, murmura-telle.
Je sais, rpondit Landon.
Elle leva les mains pour le repousser, mais il la saisit par les poignets, les souleva au-dessus de sa
tte et la plaqua contre la porte.
Elle ferma les yeux.
Il se rapprocha encore.
Elle sentait la chaleur de son haleine. Lorsquil dposa sur son cou des baisers lgers dabord, puis
de plus en plus appuys, ses jambes flchirent sous elle.
Elle tait prisonnire. De Landon, certes, mais aussi de son propre dsir. Une prisonnire furieuse et
heureuse en mme temps.
Landon, je vous en prie, laissez-moi partir.
Vous me demandez la permission ? Eh bien, sortez, murmura-til tout en promenant sa langue
tide dans son cou.
Il avait chuchot, mais elle comprit quil se moquait delle.
Cette langue affolante de douceur continua sa course entrecoupe de petits baisers furtifs, jusquau
moment o elle rencontra sa bouche.
Malgr elle, elle tourna la tte et entrouvrit les lvres. Elle tait vaincue, consentante. Elle acceptait.
Leau qui dgoulinait des cheveux de Landon atterrit sur ses yeux clos, coula sur ses joues. Un
gmissement de plaisir lui chappa.
Landon profita de cette invitation muette pour explorer sa bouche offerte. Il chercha sa langue,
lincitant par un jeu aussi savant que dlicieux participer ce baiser quelle avait tant dsir.
Touche-moi, Maggie, je ten prie. Caresse-moi.
Il parlait comme dans un rve, loin de la ralit, mais un frisson sensuel la parcourut.
Tant pis pour ce qui arriverait quand il reviendrait lui, ils reprendraient leurs distances, voil tout.
Pour linstant, elle tait heureuse dobir.
Elle commena par passer ses doigts dans les cheveux humides de Landon. Ensuite, elle lui massa
amoureusement les paules, mue de sentir sous ses doigts les muscles bien dessins frmir sous sa
caresse.
Mais cela ne lui suffit pas, elle voulait plus. Elle voulait le sentir tout entier contre elle. Nu,
puissant, viril.
Ses mains coururent le long du dos de Landon, sincurvrent pour suivre la ligne de ses hanches
Mais, tout coup, il la plaqua contre la porte et recula.
Elle ne russit pas ouvrir les yeux tout de suite, refusant dabandonner son rve voluptueux.
Lorsquelle y parvint, Landon se tenait trois pas delle. La serviette de bain quil avait enroule
autour de ses hanches ne russissait pas cacher lveil de sa virilit.
Je ne peux pas faire a, souffla-til, la respiration haletante.
Elle le regarda, incrdule, consterne, furieuse.
Elle ne voulait pas en entendre davantage.
Elle se prcipita dans le couloir, aveugle par les larmes, humilie de se sentir rejete alors quelle
soffrait sans rserve.
***
La voix de Racy sleva par-dessus la musique assourdissante du Blue Creek House Band. Tu as
bien regard ce que tu as mis sur ton plateau, Maggie ?
Ctait un samedi comme les autres dans le petit restaurant de Racy o Maggie travaillait comme
serveuse les fins de semaine. Elle dtestait abandonner sa fille, mais ce complment de revenu tait
loin dtre un luxe pour ses finances en piteux tat, mme avec la vente des chevaux au Still Waters.
Quest-ce que tu dis ? demanda-telle en se tournant vers son amie.
Dun geste du menton, Racy dsigna les bouteilles vides quelle tait en train de transporter.
Il me semble que ton client prfrera une bouteille pleine une bouteille vide, ajouta Racy,

gentiment moqueuse.
Heu Bien sr. Je nai pas toute ma tte, ce soir.
Racy lui adressa un clin dil malicieux.
Moi, si javais un sduisant cow-boy en train de mattendre au ranch, je ne perdrais pas mon
temps servir dans un bar !
Maggie se redressa, pique.
Landon Carwright nest pas aussi sduisant que ce que tu imagines, et dailleurs il ne mattend
pas, rpliqua-telle du tac au tac.
A sa grande surprise, sa voix et ses mains taient restes calmes.
Allons donc ! reprit Racy. Jai rencontr Nana et Anna la semaine dernire en ville, et elles nont
pas cess de me chanter ses louanges, lune aussi bien que lautre.
Maggie haussa les paules.
Tu fais confiance Anna ? Elle connat peine Landon. Toquade de gamine, voil tout. Quest-ce
quelles ont bien pu te raconter ?
Plein de choses que tu mas caches, rpliqua Racy qui remercia un client de son beau sourire
avant de poursuivre. Il parat que cet extraordinaire cow-boy sauve les gens qui se font craser par
leur remorque, rpare les cltures dun simple coup de marteau et que, pour couronner le tout, il
russit
Il ny a rien couronner, coupa schement Maggie. Landon Cartwright nest ni un hros ni un
saint. Cest un cow-boy comme les autres, un point cest tout.
Hum. Moi, il me semble quil ta tourn la tte, mme si tu ne veux pas le reconnatre. Et, sil
embrasse aussi bien quil fait le reste, je le fais passer du rang de super-hros celui de demi-dieu.
Le souvenir de la bouche de Landon contre la sienne, douce et hsitante dabord, puis passionne et
savante, fit rougir Maggie jusquaux oreilles.
Demi-dieu ? Racy tait bien en dessous de la ralit. Dieu part entire, voil ce quil tait en la
matire. Et avec quelle ferveur il lui avait demand de le caresser ! Ctait une vraie prire.
Pourquoi avait-il renonc brutalement ce quelle lui offrait, alors que son corps trahissait son dsir
de faon si vidente ?
Avec un soupir, elle reprit son plateau et se dirigea vers son client.
Au boulot, ma fille !
Jamais personne ne lavait embrasse de faon aussi dlicieuse, voil pourquoi elle navait plus sa
tte. Mais comment expliquer cela Racy ?
Dans un coin du bar, Willie se trouvait sa place habituelle, entour de ses amis. Il lui adressa un
petit signe de la main auquel elle rpondit dun sourire. En passant proximit de sa table, elle
ralentit et tendit loreille quand elle comprit quil tait question de Landon.
Elle lavait dj entendu raconter combien ce dernier tait dur la tche, comptent en matire de
btail et plein dides pour optimiser le travail de chacun.
Si cet homme na pas dj men son propre ranch, je veux bien manger mon chapeau, dclara le
vieux cow-boy sur un ton srieux.
Ces mots rsonnrent aux oreilles de Maggie, lide faisant son chemin dans son esprit.
Landon aurait-il rellement t propritaire autrefois ? Peut-tre avec son frre, au Texas ?
Elle retourna au bar o Racy lattendait en compagnie dune jeune serveuse quelle engageait de
temps autre comme extra.
Jackie, prends le relais de Maggie, sil te plat, demanda Racy la jeune femme. Je dois avoir une
petite conversation avec elle.
Cela dit, elle entrana Maggie dans un coin tranquille, derrire la salle.
Allez, ma vieille, raconte-moi tout.
Il ny a rien raconter !
Et moi, je suis sre que si. Depuis que tu as engag ce nouveau cow-boy, tu nes plus la mme. Je
tai souvent recommand de mettre un peu de piment dans ta vie, nest-ce pas ? Eh bien, je
tinforme que tu as exactement lhomme quil te faut. Il sappelle Cartwright.
Tu es folle ? Tu crois que je vais sortir avec un de mes employs ? Ce serait un exemple

dsastreux pour ma fille.


Qui te demande de faire a au grand jour ? Tu peux trs bien tre discrte. Pourquoi hsiter ? En
plus, tu mas dit que le mdecin tavait ordonn de prendre la pilule.
Cest pour rgulariser mon cycle, pas pour faire lamour !
Ma chrie, lun nempche pas lautre
Racy, tu nas aucune morale !
Et aprs ? Ce cow-boy est chez toi juste pour quelques semaines. Il partira ds que Hank sera tout
fait rtabli. Pourquoi ne pas profiter de sa compagnie tant quil est sous ton toit ?
Le regard de son amie passa par-dessus son paule, et son sourire se fit carrment malicieux.
Oh, regarde un peu par ici ! Je crois quil y a quelquun qui te cherche
Qui donc ?
Maggie fit mine de se retourner, mais Racy la retint vivement par le bras.
Quest-ce quil est beau ! Vtu de noir des pieds la tte
Quest-ce que tu racontes ? demanda Maggie dont le cur stait mis battre trop vite.
Racy sourit de plus belle, puis, carquillant les yeux :
Cest peut-tre lui ?

-8Maggie se retourna dun bond. Landon se tenait appuy au mur du fond de la salle, un peu lcart
des tables et de la clientle bruyante. Les bras croiss, les jambes ngligemment croises, il la
regardait fixement.
Quest-ce quil venait faire ici ?
Aprs la scne embarrassante quils avaient vcue un peu plus tt, elle avait espr disposer dun
peu de temps pour rflchir lattitude adopter en sa prsence. Au moins jusquau lendemain.
Mais apparemment ce court dlai lui tait refus.
Elle se tourna vers Racy.
Tu as raison, cest bien lui.
Racy mit un petit sifflement dadmiration.
Eh bien ! Je me demande ce que tu attends pour prendre un peu de bon temps.
Mais enfin, grogna Maggie, ce nest pas un crime que de ne pas faire lamour ! Je vais finir par
croire que tu es obsde.
Cest tellement bon dtre dans les bras dun homme
Je ne te le ferai pas dire deux fois, dclara une voix dhomme dans le dos de Racy.
Comme un homme de haute stature sapprochait delles, la jeune femme rosit de surprise,
dissimulant vite cette rougeur derrire le flot de cheveux roux quelle secoua comme pour masquer
son trouble.
Maggie adressa un sourire amical Gage, le shrif de Destiny, qui arborait un air amus.
Avait-il entendu leur conversation ? Si ctait le cas, il ne lui restait plus qu mourir de honte
Comment vas-tu, Maggie ?
Trs bien, balbutia-telle, gne. Et toi, Gage ?
Rassure-toi, je nai pas entendu un tratre mot de votre conversation.
Il souriait, plein de gentillesse, deux fossettes creuses aux coins de sa bouche.
Dis-moi un peu, comment vont les affaires au Crescent Moon ?
Tout est calme depuis une quinzaine de jours.
Tant mieux. Tu sais que nous nous posons des questions propos de laccident dont Hank a t
victime. Pour linstant, nous navons rien qui prouve quil y a eu sabotage, mais, comme Hank nous
a assur quil avait pris toutes les prcautions pour assurer sa scurit, nous continuons notre
enqute.
Je vous remercie de prendre cette affaire au srieux.
Harris a interrog Kyle Greeley, qui lui a affirm avoir renvoy Cartwright parce que son C.V. ne
lui convenait pas.
Sale menteur ! Ctait parce que ce dernier lui avait port secours !
Nanmoins, elle leva un regard innocent vers Gage.
Vraiment ?
Jimagine que tu nas rien trouv y redire quand il a postul chez toi ?
Elle sentait le regard noir de Landon lui vriller la nuque tandis que Racy la regardait avec un petit
sourire taquin.
En effet. Mais Greeley avait peut-tre dautres raisons pour ne pas engager Cartwright.
Cest bien possible.
Gage se tourna vers Racy, qui croisa les bras sur son T-shirt noir largement chancr, de manire
rvler davantage la naissance de ses seins, quelle avait gnreux.
On peut avoir une tasse de caf, miss Dillon ?
Bien volontiers, shrif Steele. Est-ce que jy ajoute une petite goutte dalcool, histoire damliorer
votre humeur ?
Mon humeur va trs bien, merci. Tout se passe bien, ce soir ?
A merveille.
Au fait, intervint Maggie, je voulais vous demander tous les deux si vous seriez libres le dernier

samedi daot pour lanniversaire de Nana. Je sais quelle serait trs heureuse de vous compter
parmi les invits.
Dsole, ma chrie, rpondit Racy en dposant une tasse de caf devant Gage. Jai dj des
projets pour ce week-end-l.
Gage souleva la tasse dcore au logo du Blue Creek.
Moi aussi, Maggie. Je serai en dplacement.
Les ongles vernis de bleu lectrique de Racy attiraient le regard comme un aimant. La jeune femme
essuya le bar en prenant bien soin de laisser sa main frler celle de Gage.
Maggie retint un sourire.
Elle se rendait bien compte que son amie jouait avec le shrif, et sans doute ce dernier le savait-il
parfaitement.
Dommage, rpondit-elle. O allez-vous ?
A Las Vegas, rpondirent-ils en chur.
Les regards surpris de Gage et Racy se rencontrrent.
Quest-ce que tu vas faire l-bas ? demanda la jeune femme.
Assister un congrs sur les modifications des lois concernant la scurit publique.
Super ! La ville sera donc pleine de shrifs et de policiers. Je prfre changer de destination,
ironisa Racy.
Comme tu voudras.
Maggie leva les yeux au ciel, amuse.
Ces deux-l ne cessaient de se disputer depuis le collge, cest--dire depuis une bonne quinzaine
dannes.
Si vous arrtiez un peu, tous les deux ?
Le shrif fit comme sil navait rien entendu et sloigna du bar. Racy se tourna vers elle, les joues
en feu.
Gage Steele est lhomme le plus arrogant, le plus condescendant, le plus
Le plus courageux, le plus sexy, poursuivit Maggie.
Tu trouves Gage sexy ? senquit Racy.
Parfaitement.
Arrte de me distraire avec tes btises, dcrta son amie. Tu ferais mieux daller porter une bire
ton beau tnbreux. Allez ! Je suis sre quil ne te mordra pas.
Maggie attrapa une bouteille glace, la posa sur son plateau et prit une profonde inspiration.
Allons, ctait un cow-boy comme les autres, se rpta-telle en cherchant Landon du regard.
La musique continuait battre son plein. Les clients sinterpellaient les uns les autres. Tout ce
tapage lui paraissait pourtant trangement lointain. Elle se fraya un chemin travers la clientle
pour arriver au fond de la pice do Landon lavait observe tout lheure. Mais une fois arrive
l, il lui fallut se rendre lvidence : il avait disparu.
***
La bire descendait trop vite dans sa gorge. Trop vite et trop facilement. Assis devant la maison du
contrematre quil occupait au Crescent Moon, Landon en but nanmoins une gorge de plus.
Comme si le liquide frais pouvait russir chasser le got amer qui stagnait dans sa bouche depuis
quil avait vu Maggie au bar, une bouteille la main, en train de le chercher des yeux.
Ds quil avait reconnu lhomme qui parlait la jeune femme et son amie rousse, il stait
esquiv, mais une fois sur le pas de la porte il stait retourn. Juste assez pour apercevoir de la
surprise et mme de la dception dans le regard de Maggie en ne le trouvant pas l o elle lavait
aperu un moment plus tt.
Ensuite, il stait arrt au petit supermarch du coin et avait achet un pack de bires bien fraches
avant de rentrer chez lui.
Chez lui ? Non, il ntait pas chez lui ici. Il navait rien faire au Crescent Moon, se rpta-til
tristement.
Il saisit son tlphone portable et composa un numro quil connaissait par cur.

Oui ? rpondit une voix dhomme.


Il frissonna.
Chase avait exactement la mme voix que leur pre. Une voix raille par le travail au grand air,
calme et pose.
Salut, Chase.
Landon ! Tu vas bien ?
Oui
Mis part le fait quil tait fou amoureux de sa patronne.
Je ne te drange pas ?
Pas du tout. Je suis drlement content de tentendre, au contraire. Comment as-tu atterri dans le
Wyoming ?
Cest une longue histoire.
En quelques phrases, Landon raconta son frre sa dispute avec Kyle Greeley et sa rencontre avec
Maggie.
Ce ranch me parat diffrent de ceux o tu as dj travaill, conclut Chase.
Tu ne crois pas si bien dire.
Landon regarda autour de lui en coutant dune oreille les nouvelles que son frre lui donnait du
ranch familial.
La clart de la lune lui permettait dapercevoir aussi distinctement quen plein jour la multitude de
travaux quil aurait fallu excuter pour que le Crescent Moon retrouve une allure correcte. Ds le
lendemain, il sattaquerait consolider labri des outils, qui menaait srieusement de scrouler.
La brise douce qui soufflait travers les arbres lui apportait une sensation de confort quil navait
pas prouve depuis des annes, le sentiment quil tait chez lui, en famille. Un sentiment quil
avait connu autrefois, avant que sa vie ne soit bouleverse. A cette heure, Nana et Anna dormaient
paisiblement. Hank aussi, dans le bureau o il achevait sa convalescence. Willie ne tarderait pas
rentrer, suivi de peu par Maggie.
Oui, tous ici taient rellement chez eux. Mais lui, il tait lintrus, lhomme venu dailleurs.
De nouveau, il avala une gorge de bire.
Ainsi, cette fois, ton employeur est une femme, commenta Chase. Tu dois avoir du mal.
Dhabitude, tu aimes bien prendre les choses en main.
Non, a va. Elle connat son mtier.
Tant mieux pour toi.
Je suis content de savoir que tout va bien Still Waters, reprit Landon. Tu as fait un sacr boulot,
Chase.
Tu sais bien que je fais a pour nous deux.
Il savait en effet que son frre souhaitait son retour. Mais il ne pouvait pas rentrer. Ce ranch quil
avait ador autrefois lavait priv de ce quil aimait le plus au monde. Depuis, il errait comme une
me en peine, incapable denvisager dy remettre les pieds.
Tu es daccord avec lachat des chevaux ?
Bien sr. Storm a t impressionn par ce que tu lui en as dit. Si la propritaire ne souhaite pas
nous les amener elle-mme, nous enverrons quelquun les chercher dici un mois. Est-ce quils ont
besoin dun complment de dressage ?
Non. Ils sont absolument superbes. Maggie a un don que je nai jamais rencontr chez personne.
Elle me parat en effet tout fait spciale.
Un long silence suivit cette dclaration.
Ecoute, reprit Chase, je sais que Jenna ta fait beaucoup souffrir bien avant que tu la perdes avec
Sara, mais il te faut aller de lavant, trouver quelquun qui taide gurir, et surtout arrter de te
reprocher de ne pas les avoir sauves.
La main de Landon se crispa sur son tlphone.
Arrte, Chase. Pas ce soir, je ten prie.
Comme tu voudras. Passe-moi un coup de fil de temps en temps.
Daccord. A bientt.

Il raccrocha.
Spciale, Maggie ? Oui, ctait le moins quon puisse dire. Mais elle ntait pas pour lui. Il ne
mritait pas quelquun daussi exceptionnel quelle dans sa vie. Plus maintenant.
Il reposa le tlphone et chercha son paquet de cigarettes dans sa poche. L, ses doigts rencontrrent
un petit objet lisse et, malgr la voix qui lui conseillait de le laisser tranquille, il le sortit de sa
poche.
Il contempla longuement le petit mdaillon en argent, le tournant et le retournant entre ses doigts.
Depuis des semaines il navait plus regard la photo de Sara, mais il connaissait son visage par
cur. Chaque courbe de ses joues, chaque boucle de ses cheveux noirs, chaque paillette de ses yeux
pers.
Sa petite fille, qui lui avait t ravie peine quelques semaines aprs son second anniversaire.
Il alluma son briquet et fit jouer le fermoir. La flamme claira la photo de sa lueur dansante.
Il ferma les yeux dans lespoir quil russirait chasser les souvenirs atroces qui mergeaient peu
peu des tnbres, mais des larmes ne tardrent pas lui piquer les yeux.
Vous allez vous brler !
Il ouvrit les yeux brusquement.
Maggie se tenait devant lui, petite silhouette mergeant de lobscurit de la nuit. Son T-shirt flottait
autour de sa taille. Sa courte jupe en jean faisait paratre ses jambes encore plus longues et plus
fines.
Le regard de Landon descendit lentement jusquaux pieds de la jeune femme, quil eut la surprise
de dcouvrir nus.
Mes bottes rouges sont neuves. Elles me faisaient horriblement mal aux pieds, alors je les ai
retires, expliqua-telle, remarquant son air surpris. Je ne savais pas que vous fumiez, ajouta-telle
en dsignant le briquet.
Je ne fume pas. Ou, plus exactement, jai fum autrefois, mais jai arrt.
Vous men avez tout lair ! sexclama Maggie en riant.
Il referma le mdaillon dun petit geste sec et le cacha dans son poing avant de poursuivre :
Cest une mauvaise habitude que javais prise en
Il sarrta net.
Imbcile ! On ne lui demandait rien, pourquoi est-ce quil parlait tant ?
Mais, aprs tout, pourquoi ne pas avouer Maggie que le meilleur moyen de survivre, quand on
tait en prison, ctait de fumer ? Pourquoi ne pas lui expliquer que, l-bas, un paquet de cigarettes
tait un vrai trsor ?
Il rangea en soupirant le mdaillon dans la poche de son jean.
Cest difficile de se dbarrasser des mauvaises habitudes.
Maggie se mordit la lvre.
a vous ennuie si je reste un peu avec vous ?
Il fit un geste de bienvenue ironique.
Je vous en prie, vous tes chez vous !
Maggie sassit ct de lui et replia ses jambes. Puis, les mains croises sur les genoux, elle dclara
:
Landon, il faut que nous ayons une conversation tous les deux.

-9Landon cligna des yeux. Les pieds nus de Maggie, ses chevilles fines, la peau soyeuse de ses
mollets dcouverts attiraient son regard aussi srement quun aimant.
Mieux valait arrter l son inspection, car sa libido rpondait dj de faon pressante ce qui ntait
de la part de la jeune femme quune invite inconsciente. Elle tait belle et elle lmouvait, voil
tout. Inutile de btir un roman sur lattirance quil prouvait pour elle.
Landon ? appela Maggie qui avait remarqu son air absent. Il faut que nous parlions.
Ah oui
Il se fit attentif.
Tout lheure, en rentrant au ranch, il tait persuad que le shrif allait apparatre dune minute
lautre et quil dormirait derrire les barreaux. Voil pourquoi il stait dit quune bire de plus ou
de moins ne ferait gure de diffrence. Mais le temps avait pass, et Maggie tait venue le retrouver.
Seule.
Donc, elle navait pas dcid de le faire arrter. Sans doute tait-elle venue pour lui demander de
plier bagage dans les plus brefs dlais, mais, aprs tout, ctait bien normal. Il stait comport
comme un goujat tout lheure, quand il lavait coince dans sa chambre. Pourquoi laurait-elle
gard dans son ranch si elle devait sans cesse se mfier de lui ?
En tout cas, il savait maintenant quil navait pas rv leur premier baiser. Celui-ci avait bel et bien
t rel et non le fruit de son imagination.
Oui, jai entendu, Maggie. Je vous coute. Vous voulez une bire ?
Je ne veux pas vous priver de votre dernire.
Celle que je tiens est ma dernire de toute faon
Il attendait le verdict qui ne manquerait pas de tomber dici peu et, tout compte fait, il navait pas
envie de lui rendre la dmarche facile. Si elle voulait se dbarrasser de lui cause dun baiser
quelle avait dsir autant que lui, elle allait trouver qui parler.
Allons, miss Stevens, vous navez pas besoin de prendre un peu de courage ?
Maggie lui jeta un regard agac. Visiblement, elle ne sattendait pas ce quil lui rsiste.
Pourquoi pas ? rtorqua-telle.
Il sapprocha delle pour lui passer la dernire bouteille et, ce faisant, il respira une fois de plus ce
parfum de rose ancienne qui lenivrait plus srement que tout ce quil avait bu.
Elle prit une gorge et se mit rire.
Cest le monde renvers ! Dhabitude, cest moi qui fais boire les clients. Au fait, pourquoi avezvous disparu si vite ?
Je naime pas la foule.
Et comment avez-vous su que je travaillais au Blue Creek ?
Je nen savais rien. Hank mavait dit que ctait le meilleur endroit pour boire une bonne bire le
samedi soir. Je ne mattendais pas vous y trouver. Jai mme t assez surpris de vous y dcouvrir
avec vos amis.
Pourquoi ne pas nous avoir rejoints ?
Par crainte de vous dranger.
Pourquoi avouer quil faisait son possible pour viter les reprsentants de la loi ? Il avait appris la
prudence ces derniers temps.
Et puis, poursuivit-il, je naime pas mlanger les relations amicales et les relations
professionnelles.
Moi non plus, approuva Maggie.
Cette confidence incitait penser quelle allait aborder le sujet dlicat.
Il avala sa salive, prt parer le coup. Mais ce qui suivit navait rien voir avec ses craintes.
Je Je voulais vous remercier pour la vente des chevaux votre frre.
Il frona les sourcils.
Elle le remerciait avant de le mettre la porte ?

Cest peu de chose.


Si. Pour moi, cest norme. A part le dressage de Black Jack, qui sajoute bien sr la liste dj
bien fournie de mes tches quotidiennes, il y a longtemps quil ne mtait rien arriv daussi
heureux. Cest ce qui mamne ce dont je voulais vous parler. Vous comprenez, jai trop de soucis
au ranch pour ajouter quoi que ce soit.
On y tait, se dit-il, rsign. Elle prenait des gants pour lui annoncer quelle ne voulait plus de lui au
Crescent Moon. Pourquoi diable avait-il dsormais tellement envie de rester sur ce petit bout de
terre ? Car il avait au moins la lucidit de reconnatre quil ne voulait pas partir.
Il ferma les yeux.
Quel genre de soucis, par exemple ?
Eh bien, Anna et le reste de ma famille.
Vous oubliez Kyle Greeley.
Non, hlas.
Elle se tut un instant pour mieux lobserver.
Jimagine que Tommy Bailey, lassistant du shrif, vous a mis au courant de mes dboires avec
mon voisin ?
Oui.
Que vous a-til dit exactement ?
Il ma parl de votre divorce et de lassiduit de Greeley au ranch depuis ce moment-l. Jimagine
que ce nest pas facile grer.
Non. Ce bandit cest tout fait le mot qui convient pour parler de lui se dbrouille depuis six
mois pour dtourner chacun des ouvriers que jengage. Et, au cas o cela vous intresserait, je ne
sors pas avec lui.
Pourquoi parlez-vous de sortir ? Je ne mintresse qu vos chevaux et votre proprit, pas vos
frquentations.
Greeley recherche tout cela, mais il nobtient rien. Il peut toujours rver, jamais je ne monnayerai
le Crescent Moon. Ma famille loccupe depuis plus dun sicle. Si je me sparais de ce ranch, je ne
serais plus rien, je ne saurais plus o aller.
A ces mots, il sentit sa poitrine se serrer.
Maggie aurait trs bien pu partir de cet endroit si lourd de souvenirs douloureux pour recommencer
ailleurs, comme lui lavait fait.
Oui, il avait choisi de quitter Still Waters des annes plus tt, et il ne lavait pas regrett une seule
fois. Mais il narrivait pas pour autant imaginer une seconde que ce ranch ne fasse plus partie de
sa famille. Cette ide lui tait purement et simplement insupportable.
Kyle Greeley ne peut pas imaginer a, poursuivit Maggie. Il nentretient pas du tout le mme
genre de relation avec sa terre.
Il y a des raisons cela, sans doute.
Oui, et le je les connais. Richard Greeley, le premier propritaire du Triple G, tait clibataire,
mais la rumeur publique lui accorde un nombre gnreux denfants illgitimes dans les environs.
Kyle a fait irruption il y a huit ans, quand Richard est tomb malade. Il a d faire un test A.D.N.
pour que Richard le reconnaisse, et, la mort de ce dernier, cest lui qui a repris le ranch.
Et depuis il lorgne sur votre proprit
Oui. Depuis la mort de mon pre et le dpart de mon mari, il a tout essay pour se lapproprier.
Vous pensez que Greeley est la cause de vos soucis ?
Je nen ai pas de preuve, mais ce qui est sr, cest que je ne peux me permettre aucun faux pas,
aucune distraction. Voil pourquoi ce quil sest pass entre nous hier soir ne doit pas se reproduire,
mme si ce nest ni votre faute ni la mienne. Jai besoin de vous, au moins tant que Hank nest pas
tout fait rtabli. Vous devez me voir comme une pauvre divorce sexuellement frustre et prte
tout pour une partie de jambes en lair, mais ce nest pas du tout a.
Je comprends.
Vraiment ?
Avait-il aperu une ombre de dception dans le regard quelle lui adressait ? La tirade quelle venait

de lui servir paraissait avoir t prpare et rpte comme la leon dun bon lve. Aurait-elle des
regrets maintenant de la lui avoir rcite avec autant de conviction ?
Il soupira.
Aucune importance. De toute faon, elle avait raison.
Et puis, il ne pouvait que lui tre reconnaissant puisque, grce elle et sa beaut, il avait compris
quil tait toujours capable de dsir Ce qui tait loin de suffire pour continuer dans cette voie. Ils
taient trop diffrents lun de lautre, sans parler des raisons plus profondes qui lui imposaient de la
laisser tranquille. Sil se laissait aller lattirance quil prouvait pour elle, elle serait malheureuse,
ctait invitable. Parce quil navait rien lui offrir part de la souffrance et des larmes. De la
passion aussi, sans aucun doute, et de la volupt, mais le mot toujours ne pourrait jamais leur
tre associ. Or, Maggie tait le genre de femme pour qui un engagement total tait essentiel, il
lavait compris depuis le dbut.
Dommage que son corps ne comprenne pas le langage de la raison et continue se comporter
comme sil y avait encore de lespoir.
Dsol, il ramassa son chapeau et le riva sur sa tte.
Daccord. Cela ne se reproduira pas, vous pouvez tre tranquille.
Plus jamais, souffla-telle.
Lenvie brutale de la faire taire dun baiser sempara de lui. Il y rsista de son mieux et se mit
debout pour chapper la tentation.
Son corps tait en feu. Son dos lui faisait mal. Il vacilla sur ses jambes.
Vous vous sentez bien ?
Tout fait, je vais me coucher.
Il mentait. Non, il ne se sentait pas bien du tout, la douleur de son dos avait explos partout.
Perspicace, Maggie lui passa un bras autour de la taille pour le soutenir.
Jaurais pens quil vous fallait plus de deux bires pour vous couper les jambes, murmura-telle.
Trop heureux de cette occasion imprvue de profiter un peu du parfum de la jeune femme et de la
douceur de son haleine, il la laissa imaginer que ctait lalcool et non la fatigue qui le mettait dans
cet tat de faiblesse.
Elle laccompagna jusquau lit de cuivre, recouvert dun vieux quilt. Une fois l, il sassit pendant
quelle allait lui chercher un grand verre deau.
Buvez, cela vous vitera srement une mauvaise migraine demain matin.
Il obit, docile.
Bien sr, il tait daccord avec elle. Toute aventure entre eux ne pourrait se solder que par un chec.
Mais, tout de mme, quelle ironie que de se trouver proximit dun grand lit confortable avec cette
belle femme qui le faisait mourir de dsir !
Voyant quil essayait de retirer une de ses bottes avec la pointe de lautre, Maggie se mit genoux
et entreprit de laider.
Vous avez raison. Les vrais cow-boys ne dorment ni avec leurs bottes ni avec leur chapeau !
Enfin, il tira la couverture sur lui.
Partez vite avant que nous oubliions tous les deux les promesses que nous venons de nous faire,
grommela-til.
La main de Maggie hsita un instant au moment dteindre la lumire. Puis, la pice sombra dans
lobscurit. Seule la clart de la lune qui entrait par la fentre et la porte entrouverte dessinait le
contour des meubles.
Elle savana sur le porche, puis se retourna.
a va, vous tes sr ?
Non, a nallait pas, mais il avait lhabitude.
Il ferma les yeux.
Pars, Maggie. Pars vite.
***
Landon dglutit avec effort. Partout autour de lui, une chaleur denfer, qui collait sa peau comme

une tunique dont il ne parvenait pas se dfaire et quil tranait chacun de ses pas. Qui lui couvrait
les yeux, lempchant de voir ce qui se trouvait devant lui.
Il se laissa tomber sur le sol, tira les bras devant lui et tenta de ramper.
On aurait dit que des heures scoulaient, il nen pouvait plus de crier, de tendre loreille en qute
du moindre bruit qui lui indiquerait dans quelle direction se diriger.
La douleur lui commandait de partir au plus vite, de quitter ce lieu infernal o la folie le guettait.
Mais une autre partie de lui-mme, irrationnelle, lincitait rester, poursuivre son avance malgr
la douleur qui lui dchirait les poumons, malgr les brlures qui dvoraient ses membres tendus par
leffort.
Il entendait des chuchotements mais ne comprenait pas ce quils signifiaient. Peu importait. Ce
ntait pas le moment de raisonner, il fallait continuer avancer. Encore. Toujours.
Peu peu, centimtre par centimtre, force de refuser de se laisser aller lpuisement, il russit
se hisser la force des poignets hors de la fournaise. Enfin, il put emplir ses poumons dune
bienheureuse goule dair frais.
Ce fut alors quun cri terrible retentit de lintrieur, et la main du diable sempara de son me pour
le ramener au cur de la fournaise.
Il se redressa dun bond sur son lit, un cri silencieux sur les lvres, les doigts cramponns au drap
tremp de sueur. Il cligna des yeux dans lobscurit, puis, avec peine, il se fora respirer
calmement, essayer de reconnatre le lieu o il se trouvait.
Il venait de faire un cauchemar. Un cauchemar quil connaissait par cur mais dont il pensait avoir
russi se dbarrasser. Et pourtant, cette nuit, le rve abominable avait dur plus longtemps que
jamais. Cette fois, il avait nettement entendu les chuchotements, mais il navait pas russi
discerner les mots prononcs.
Quest-ce quelle essayait de lui dire ?
Dune main, il se couvrit le visage.
Le sommeil ne reviendrait pas, et de toute faon il ne le souhaitait pas, il avait trop peur de
replonger dans lhorreur. Il sassit donc sur le bord du lit aprs avoir repouss les couvertures.
Au moins la douleur qui irradiait dans le bas de son dos la veille au soir avait-elle maintenant
disparu. Hlas, il ne pouvait en dire autant en ce qui concernait sa tte.
Il se leva, prit une douche et deux comprims daspirine. Ensuite, il sortit dans la cour et constata
que, malgr laurore naissante, personne ntait encore debout au ranch.
En fait, il savait parfaitement pourquoi le cauchemar tait revenu : la pense qui avait surgi son
esprit juste avant quil ne sendorme exigeait quil passe un nouveau coup de fil.
Il hsita tant donn lheure matinale, mais, si son ami Bryce Powers ne rpondait pas, il pourrait
toujours lui laisser un message.
En fait, ce dernier dcrocha aussitt.
Salut, vieux. Quelle surprise ! Tu es de retour ?
Non.
Tu as parl ton frre rcemment ?
Oui, hier soir. Pourquoi ? Il y a un problme au ranch ?
Bryce clata de rire.
Non. Ma trs chre pouse Mary Ann a simplement dcid de prsenter Chase ses meilleures
amies, histoire de lui permettre de trouver lme sur Je pensais quil ten aurait touch un mot.
Pas du tout.
Peu importe. Pourquoi appelles-tu si tt ?
Jai besoin que tu me rendes un service.
Bryce et lui taient amis denfance. Bryce, qui tait devenu un avocat de renom dans lEtat du
Texas, avait toujours refus de le croire coupable. Il stait acharn prouver que lincendie qui
avait caus la mort de Sara et Jenna ntait pas comme il en avait t accus le rsultat dun acte de
malveillance de sa part, mais un terrible accident. Ctait son intervention qui lui avait permis de
recouvrer sa libert.
Une libert quil continuait estimer usurpe.

Je tcoute, dit Bryce.


Landon lui expliqua rapidement la situation de Maggie et la relation conflictuelle quelle entretenait
avec son voisin Kyle Greeley.
Jai besoin de savoir dans quelle mesure Greeley constitue une menace pour le Crescent Moon. Et
si tu pouvais garder ton enqute secrte, ce serait encore mieux.
Tu peux compter sur moi. Si je trouve quelque chose, je te joins sur ton portable. Daccord ?
Parfait. Je te remercie beaucoup.
Landon se dirigea alors vers la grange, tout en se demandant ce qui lavait pouss faire appel son
ami.
Etait-ce une faon de manifester sa reconnaissance Maggie qui ne lavait pas mis la porte hier
soir ? Ou parce quil ne pouvait pas supporter lide que, une fois de plus, une femme et sa petite
fille souffrent alors quelles taient sous sa garde ?
Black Jack se tenait tranquillement dans sa stalle qui communiquait avec le corral. Ds quil
entendit son pas, ltalon sapprocha.
Tu viens me dire bonjour ? lui demanda Landon.
Ltalon se mit encenser. Plus Landon se rapprochait, plus il se montrait nerveux.
Du calme, Black Jack. Je ne veux pas te faire de mal. Personne ici ne te veut de mal.
Le cheval secoua la tte comme sil ne croyait pas un mot de ce quon lui disait.
Regarde comme tu es bien ici. Tu as tout ce dont tu peux rver. Pourquoi chercherais-tu te
sauver ?
Black Jack mit un hennissement et recula.
Un peu plus tard, tandis que Landon sortait les autres chevaux, les mots quil venait de prodiguer
ltalon rsonnrent dans sa tte.
En fait, avait-il parl Black Jack ou lui-mme ?
Il refusa de chercher la rponse cette embarrassante question et alla retrouver Winner, quil
examina soigneusement.
Son compagnon tait tout fait rtabli et plein dentrain, ce qui lui causa un vrai bonheur.
Ensuite, il commena nettoyer les box, mais son cauchemar ne cessait de lui revenir.
Jenna lui parlait, de sa voix rauque de mourante, mais il entendait mal, les mots se brouillaient avant
quil ne russisse les dcoder.
Il serra sa fourche sen faire mal aux doigts.
Suffit ! ce ntait pas sa faute. Il navait pas
Il sortit du box et attrapa le mdaillon qui se trouvait dans sa poche.
Jenna le lui avait offert pour fter leurs six mois de mariage, la nuit o Sara tait ne.
A ce moment-l, il avait encore lespoir que leur mariage forc russirait durer. Hlas, quelques
mois plus tard, il avait trouv Jenna au lit avec lun des cow-boys qui travaillait au ranch. Il navait
rien dit, mais avait fait chambre part depuis ce jour-l et stait tenu aussi loin que possible de sa
femme et de sa fille. Jusquau jour o il avait compris quil punissait Sara pour quelque chose dont
elle ntait pas responsable. Aussi, le jour de son deuxime anniversaire, il lui avait fait la promesse
de devenir le pre dont elle avait besoin, promesse quil lui rptait chaque soir en la mettant au lit.
Hlas, il navait pas tenu parole.
Bonjour ! fit une voix enfantine prs de lui.
Il fit volte-face. Comme le mdaillon lui chappait des mains dans la paille, il lana un juron.
Les yeux verts de la gamine slargirent.
Oh ! Heureusement que maman ne ta pas entendu ! Elle a horreur quon dise des gros mots.
Sur ce, elle fourra les mains dans la poche de sa salopette en jean et le dvisagea dun air candide
qui le laissa totalement dsarm.
Il navait plus aperu cette version miniature de Maggie depuis le jour o elle stait jete dans ses
bras par surprise.
Quest-ce que tu fais ici, petite ?
Cest ici que jhabite, tiens !
Dcidment, elle avait de la repartie. Mais quoi de plus normal ? Telle mre, telle fille.

Bien sr, il savait tout au sujet de la jeune Anna, car Willie narrtait pas den parler. Comment
Alan, lex-mari de Maggie, avait-il pu les abandonner toutes les deux ? Jamais il naurait t
capable de faire une chose pareille, alors mme que son mariage avec Jenna tait fini bien avant la
mort de cette dernire.
Il se baissa et chercha son mdaillon dans la paille et la poussire qui recouvraient le sol.
Quest-ce que tu cherches ?
Jai laiss tomber quelque chose.
Je vais taider. Maman dit toujours que quatre yeux valent mieux que deux quand on cherche.
Une fois de plus, il sentit sa poitrine se comprimer.
Anna sentait le talc et lherbe frachement coupe. Quand elle se tourna vers lui pour le regarder
travers le rideau de ses cheveux blonds, quelle portait aujourdhui libres dans son dos, il sexhorta
dtourner le regard, mais il ny russit pas.
Si Sara avait vcu, elle serait un tout petit peu plus jeune que la fillette qui se tenait devant lui
Tu sais, poursuivit celle-ci en riant de sa bouche o il manquait deux dents de devant, si tu me
disais ce que tu cherches, je pourrais taider mieux.
Il fixa le sol et sappliqua carter la paille du bout de sa botte.
Je crois que tu ferais mieux de rentrer chez toi.
Pourquoi ?
Parce que ta maman est sans doute en train de te chercher.
Mais non !
Tu sais, les mamans
Oh ! Je lai trouv !
Anna se redressa, le mdaillon ouvert dans la main.
Cest a que tu cherchais ? Quelle jolie petite fille ! Cest la tienne ? Comment elle sappelle ?
Il bondit, sempara du mdaillon et le fourra dans sa poche. Quand quelquun sclaircit la voix
derrire eux, il sentit son corps se ptrifier.
Maman !
Anna traversa la grange en courant, tandis que Maggie saccroupissait pour accueillir sa fille dans
ses bras.
Tu nes pas en train dennuyer M. Cartwright avec tes questions ?
Mais non. Je tennuie ? demanda-telle en adressant Landon le plus charmeur des sourires.
Pas du tout.
Que pouvait-il rpondre dautre ?
Tu ferais bien daller aider Nana prparer le petit djeuner puisque tu es dj debout, poursuivit
nanmoins Maggie.
La fillette fit la moue puis sortit de la grange aprs avoir reu de sa mre une tape affectueuse sur
les fesses.
Maggie la suivit sans un mot et sans adresser un seul regard Landon.

- 10 A lautre bout du fil, Racy commenait snerver. Mais enfin, Maggie, tu peux me donner une
seule bonne raison pour mexpliquer pourquoi tu nas pas encore parl de sa fille Landon ?
Maggie regarda par la fentre avec ennui.
Je nai pas eu le temps.
Il y avait une semaine quelle avait surpris la conversation entre Anna et Landon, mais elle navait
pas os revenir sur le sujet que tous deux abordaient quand elle tait arrive.
En fait, je ne sais pas exactement ce quils taient en train de dire.
Menteuse ! Tu as peur, cest tout. Coince le bonhomme une bonne fois pour toutes et pose-lui la
question.
Racy, tu ne te rends absolument pas compte que jai autre chose faire de mes journes. Mener un
ranch nest pas une partie de plaisir, je nai pas une minute perdre !
L-bas, prs de ltang, elle apercevait Landon occup rparer le ponton qui menaait de
scrouler. Il portait comme dhabitude un jean dlav et un T-shirt blanc, qui moulait ses larges
paules et faisait ressortir sa peau brune. Et bien sr, sur la tte, son invitable Stetson noir
All, Maggie ? Tu es toujours l ?
Oui, je tcoute.
En fait, elle observait Anna qui se tenait debout prs de Landon, son gros chat ray dans les bras.
La petite fille avait d poser une question, car Landon interrompit un instant son travail pour lui
rpondre, assis sur ses talons. Il profita de cette pause pour caresser le matou, qui se mit gigoter.
Anna dposa lanimal sur le sol, et Landon reprit son ouvrage.
Maggie se mit sourire.
Depuis que ce dernier lui avait permis de monter Winner dans le corral aprs lavoir questionne sur
ses comptences de cavalire, Anna tait devenue lombre du cow-boy. Elle le suivait partout
comme un petit chien, ne cessant de lui demander des explications ou de faire des commentaires sur
son travail. Maggie avait bien remarqu que Landon avait fait son possible au dbut pour viter la
fillette, mais, lorsquelle avait voulu sexcuser de linsistance de la petite auprs de lui, il avait fait
un geste de la main et stait rsign subir la prsence de lenfant. Maintenant, il paraissait
supporter plus facilement sa compagnie.
Dis donc, tu as fait vu de silence ? reprit Racy. A moins que ton beau tnbreux de cow-boy ne
soit en train de te proposer quelque chose de plus intressant que mon bavardage ?
Racy, je tassure que
Arrte. Je sais que tu es ravie de travailler avec lui. Et lautre soir, quand je suis venue dner chez
toi, cest peine sil ma dit bonsoir. Il na dyeux que pour toi, ma chre.
Maggie ne put retenir un petit frisson de plaisir.
Effectivement, Landon tait rest parfaitement insensible au charme pourtant exceptionnel de Racy.
Il suivait chacun de tes gestes avec autant dattention que si sa vie en dpendait, poursuivait son
amie, de plus en plus persuasive.
Elle eut cur de temprer cet enthousiasme.
Tu sais, en dehors des repas, nous ne nous voyons pratiquement pas. Depuis que Hank va mieux,
ils se dbrouillent tous les deux pendant que je consacre mon temps Black Jack.
Elle dirigea le regard vers le corral du mustang.
Il accepte la selle maintenant. Jai mme russi le monter hier pour la premire fois. Je reconnais
que jamais je naurais avanc aussi vite si Landon ntait pas l pour travailler ds le lever du jour.
On dirait quil a dcid de remettre le ranch sur pied.
Racy se mit rire.
Quelle chance que, par-dessus le march, il soit jeune et beau !
Oui, quelle chance
Elle navait pas parl Racy du baiser passionn que Landon et elle avaient chang la semaine
prcdente, ni de la mise au clair quelle avait faite en expliquant Landon quelle nattendait rien

dautre de lui que son travail au ranch.


Hlas, combien elle le regrettait, il respectait la lettre ce quelle lui avait demand et se tenait aussi
loin delle que possible. Mais il lobservait, elle en avait nettement conscience. Elle sentait souvent
son regard pos sur elle, et vrai dire elle aussi lobservait la drobe. Sans parler de ce quelle
imaginait la nuit
Si jamais quelquun devinait le tour que prenaient ses rveries nocturnes, elle rougirait jusqu la
pointe des orteils !
Racy devait avoir le don de tlpathie, car elle demanda :
Tu nas jamais imagin prendre un bain de minuit avec lui dans ltang par un beau clair de lune ?
Ou rouler dans le foin de la grange quand tout le monde est couch ?
Racy ! Je tinterdis dimaginer des choses pareilles.
Daccord, calme-toi. Parle-moi plutt de ta dernire vente de chevaux. Comment se fait-il que jen
aie entendu parler au bar plutt que par toi ? Cest un secret ?
Non.
En fait, Maggie stait montre discrte pour viter que Kyle Greeley ne lapprenne tout de suite, de
peur quil ne lui joue un mauvais tour. Bien sr, ce dernier avait d remarquer que son compte en
banque stait arrondi, car cette vente ajoute largent quon lui versait pour le dressage de Black
Jack avait nettement amlior ltat de ses finances dernirement. Dsormais, pour cela tout au
moins, il ne pouvait plus lui mettre de bton dans les roues.
Comme je te le disais tout lheure, jai eu beaucoup faire ces derniers temps.
Et, bien sr, la prsence dun beau cow-boy dans les parages nest pas pour te laisser les ides
claires Bon, tu peux venir travailler plus tt au bar ce soir ? Il y a normment de monde
aujourdhui.
Tu mriterais que je te rponde non, plaisanta Maggie, mais tu sais comme jai bon cur ! Est-ce
que Leeann se joindra nous ?
Jen doute. Quand je lui ai dit que son copain Bobby serait l, elle est reste parfaitement
indiffrente.
Voil qui ne mtonne gure. Jai djeun avec elle la semaine dernire, et je lai trouve
Comment dire ? Jai du mal dcrire mon impression. Bref, elle ne ressemble plus du tout la
Leeann qui sortait avec nous autrefois.
Elle avait t frappe par le changement quelle avait observ chez leur amie depuis son retour
Destiny. Leeann ntait plus ladolescente rieuse et toujours prte samuser quelles avaient
connue dix ans plus tt, mais une jeune femme srieuse, entirement proccupe par son travail.
Nous aussi, nous avons chang, soupira Racy.
Non, pas toi. Tu es toujours la fille adorable que jai rencontre au collge.
Cest bien vrai ! confirma Racy en riant. Mais, pour revenir notre conversation du dbut, amnemoi un peu ce cow-boy qui travaille chez toi, et tu verras si je me gnerai pour lui poser quelques
questions.
Le coup de fil sacheva sur cette boutade, mais, aprs avoir raccroch, Maggie estima que Racy
avait parfaitement raison : il fallait quelle parle Landon.
Le problme tait que, tant donn les termes de leur entente, je suis votre employeur, vous tes
mon employ , elle ne voyait pas trop comment elle sarrogerait le droit de lui poser des questions
concernant sa vie prive. Ctait bien ce quelle voulait, non ? Chacun dans son registre, elle avait
t tout fait claire l-dessus. Elle payait Landon Cartwright pour son travail, pas pour lui faire la
cour.
Et quel travail il abattait ! Le btiment rserv au matriel agricole avait t totalement remont et
repeint en rouge. Celui des ouvriers et la maison du contrematre avaient t pour leur part repeints
en brun. La rfection de la petite grange voisine tait en voie dtre termine. Le projet suivant de
Landon tait de sattaquer la maison principale. Dans ce but, il avait dj achet des seaux de
peinture blanche qui attendaient leur tour dtre utiliss lombre du porche.
Avec laide de Willie et Hank, il avait rorganis la grande grange et ajout un systme dabreuvoir
automatique dans chacun des box des chevaux. On en avait besoin depuis longtemps, mais les

finances nen permettaient pas lachat. Grce aux plans ultra-conomiques de Landon et son
habilet, linstallation tait en place, ce qui leur faisait gagner normment de temps.
Quest-ce quelle deviendrait sans lui ?
Elle se mordit la lvre en reprsailles.
Cette question tait taboue. Elle ne devait se la poser sous aucun prtexte. Aucun. Vivre au jour le
jour, voil la cl de sa tranquillit, sinon de son bonheur.
Lorsquelle pntra dans lentre, elle remarqua la pile de vtements dhomme soigneusement
repasss qui attendait sur la table.
Encore une fois, Nana avait fait de son mieux, mais Maggie pina les lvres, mcontente.
Comment pouvait-elle esprer sen tenir son rle demployeur vis--vis de Landon Cartwright si
chacun ici traitait celui-ci comme un membre de la famille ? Nana faisait un apple pie pratiquement
chaque soir depuis quelle avait dcouvert que ctait le dessert prfr de Landon. Willie et Hank
taient ses ordres et lui obissaient sans lever le sourcil. Anna avait visiblement trouv en lui le
hros de ses rves. Quant elle Eh bien, si elle se laissait aller son inclination, il en faudrait
bien peu pour quelle se trane ses pieds en le suppliant de la mettre dans son lit !
Ctait dsesprer.
Le claquement de la porte-moustiquaire la fit sursauter, bientt suivi du remue-mnage provoqu
par quelquun qui cherche quelque chose. Elle se dirigea vers la cuisine o elle dcouvrit Anna, la
mine affaire, qui ouvrait les tiroirs les uns aprs les autres toute vitesse.
Quest-ce que tu cherches, ma chrie ?
Rien du tout.
Et quoi ressemble ce rien du tout ?
Maman, je suis presse
Maggie ne put rprimer un sourire attendri en regardant sa petite fille aussi srieuse.
Racy ma demand daller travailler de bonne heure ce soir. Je sais que nous devions inaugurer le
nouveau deck tous ensemble, mais a peut attendre demain, tu ne crois pas ?
Bien sr, maman, ne tinquite pas.
Anna referma brusquement le dernier tiroir et se prcipita hors de la cuisine, ses tresses blondes
dansant sur ses paules.
Chrie, quest-ce que tu
Maggie se tut en voyant Anna sarrter net dans sa course.
Je fais attention, maman. Regarde, jarrte de courir, je marche.
Anna tenait une paire de ciseaux la main.
Maggie frona les sourcils.
Quest-ce que tu vas faire avec a ?
Je vais retrouver Landon.
La porte-moustiquaire venait de se refermer derrire elle lorsquelle ajouta :
Je vais lui couper les cheveux.
Maggie mit un moment comprendre, tant cette rponse paraissait bizarre. Mais cela fait, elle se
prcipita la suite de sa fille et la rejoignit au moment o celle-ci arrivait devant la terrasse du cowboy.
Un instant, ma chrie. Est-ce que jai bien compris ce que tu veux faire ?
Le visage dAnna rayonnait de fiert.
Landon ma dit que ses cheveux taient trop longs et quil fallait quil aille chez le coiffeur. Alors
je lui ai propos de faire le coiffeur, et il a dit oui.
Sur le coup, Maggie ne pensa qu regretter les beaux cheveux noirs qui lavaient sduite ds le
premier jour, sans doute parce que son ct adolescente rebelle ntait pas tout fait mort comme
elle le croyait. Mais sa deuxime raction fut de gronder sa fille.
Voyons, Anna, tu sais trs bien que je ne veux pas que tu racontes des mensonges !
Mais cest vrai, maman. Il est daccord.
Tu as srement mal compris.
Pas du tout.

Landon se tenait sur le pas de la porte, une serviette de toilette sur lpaule, une chaise de bois la
main et une pile de journaux dans lautre.
Alors, miss Anna, vous tes prte officier ?
Anna monta lescalier.
Fin prte !
Maggie la suivit aussitt.
Landon, cest une blague, nest-ce pas ? Anna ne va pas
Anna va me couper les cheveux, oui, vous avez bien compris.
Il prit les ciseaux des mains dAnna, et tous deux disposrent les journaux sur le sol. Ensuite,
Landon sassit sur la chaise pendant que la fillette installait la serviette autour du cou de son client
avec des petits gloussements de contentement.
Les bras croiss, Maggie observait la scne.
En une semaine, cet homme stait davantage occup dAnna quAlan en deux ans.
Vous tes bien sr que cest ce que vous voulez ? senquit-elle, pleine dinquitude pour la belle
chevelure brune.
Le regard que Landon portait sur Anna tait plein de tendresse, la mme tendresse que celle qui
avait voil le regard dAlan lorsque Anna tait ne, mais qui avait disparu ensuite au fur et mesure
que ses aventures lavaient loign delles. Sans doute Landon tait-il en train de penser sa propre
petite fille ?
Ce ne sont que des cheveux, rpondit celui-ci, philosophe. a repousse.
Persuade que, si elle parlait, sa voix se mettrait trembler, elle se contenta de hocher la tte.
Pour la premire fois de la semaine, ils se retrouvaient seuls, tout au moins aussi seuls que le leur
permettait la prsence dun chaperon en salopette g de huit ans. Malgr elle, Maggie sentit son
cur saffoler.
Parfaitement calme, Landon se retourna vers Anna.
Tu es prte ?
Oui.
Il lui tendit les ciseaux.
Alors, vas-y.
Je sais faire, ne tinquite pas, reprit la fillette. Je regarde tout le temps Hank et Willie quand ils se
coupent les cheveux.
En silence, elle se mit au travail avec un srieux de professionnelle. Un bout de langue rose sortait
au coin de sa bouche.
Tu vois, maman, je me dbrouille trs bien !
Une grosse mche de cheveux noirs atterrit sur le journal, suivie dune plus courte.
Heu
a va comme tu veux ? senquit Landon.
Anna demeura silencieuse.
Si tu rpondais ton client ? suggra Maggie qui dissimulait un sourire derrire ses doigts.
Anna la regarda dun air penaud.
Je Je crois que jai coup un peu trop court de ce ct.
Tu te sens de continuer malgr tout ? demanda Landon, prt tous les sacrifices.
Une voix rauque interrompit la sance.
Quest-ce que vous faites, tous les trois ?
Maggie fit volte-face en reconnaissant la voix de Willie qui arrivait avec Hank.
Ce dernier portait une grande bote de carton qui paraissait dote dune vie propre.
Tu vois bien ! rpondit Anna firement. Je coupe les cheveux de Landon. A qui le tour aprs lui ?
Merci, ma poulette, ma coiffure me convient trs bien pour linstant, rpondit Hank prudemment.
Et moi aussi, ajouta Willie. Mais regarde, nous tavons ramen une surprise.
Dabord, Hank, raconte-moi comment sest passe ta visite chez le mdecin, demanda Maggie.
Trs bien. Je dois simplement continuer porter ce foutu corset pendant encore une semaine ou
deux.

Ou trois, ajouta Willie. Peut-tre quatre Bref, Cartwright, nous avons besoin de toi pendant
encore quelque temps.
Anna stait penche sur le carton qui remuait de plus belle.
Quest-ce quil y a l-de
Willie laida ouvrir compltement la bote.
Oh, des chatons ! Comme ils sont jolis !
Anna avait cri de joie en apercevant les deux petites boules de fourrure blanche et noire, mais
Maggie ne manifesta pas la mme allgresse.
Hank ! Mais quest-ce quil ta pris de ramener ces bestioles la maison ? Tu crois que nous
navons pas assez danimaux ici ?
Le cow-boy arbora un air penaud.
Il faut que jaille prendre les mdicaments que le mdecin ma prescrits.
La bonne blague ! samusa Willie, qui savait parfaitement que son collgue battait en retraite afin
dviter les foudres de Maggie.
De son mieux, il essayait de maintenir les chatons dans leur carton.
Le cabinet du vtrinaire se trouve juste ct de celui du mdecin. Son assistante venait de
trouver le carton sur le seuil. Ces chatons sont en parfaite sant tous les deux, mais inutile de se
demander comment ils auraient fini si on ne les avait pas ramens ici.
Quels amours de peluche ! murmura la fillette, le nez enfoui dans la fourrure des deux chatons
quelle avait pris dans ses mains. Tiens, prends-en un !
Elle tendit le chaton noir Landon juste au moment o il sapprtait lui chapper. Le blanc, plus
calme, accepta de rester dans ses mains.
Viens me voir, petit minou.
Landon tenait la petite bte dans sa grande main et lapprocha de son cou, o elle se blottit en
ronronnant.
Reste savoir comment ton gros matou va ragir devant cet arrivage, commenta Landon.
Pas de problme, il remplacera leur mre, assura la fillette.
Mais je croyais que ctait un chat ?
Quest-ce que a peut faire ? Je vais tout de suite lui montrer ses enfants adoptifs.
Sur ce, elle remit les chatons dans la bote.
Tu peux maider, Willie, sil te plat ?
Bien sr, avec plaisir.
Le vieux cow-boy se baissa pour ramasser le carton et disparut la suite dAnna.
Maggie les regarda disparatre, persuade que le chat dAnna ne trouverait quun intrt limit
cette progniture tombe du ciel et rsigne donner un certain nombre de coups de fil pour leur
trouver des familles daccueil.
Je crois que ma coiffeuse ma abandonn, constata Landon. Mais je reconnais que je ne peux
entrer en comptition avec deux petites choses aussi mignonnes.
Maggie tait loin dtre de cet avis, mais elle navait bien sr aucune intention de mettre la
conversation sur ce sujet.
Il faut excuser Anna, Landon. Vous savez combien les petites filles de son ge sont incapables
davoir de la suite dans les ides.
Le visage de Landon se durcit.
Non, je ne sais pas.
Sur ce, il se mit debout.
Je vais faire un saut en ville chercher ce dont jai besoin pour terminer labri outils.
Non. Attendez un instant, je vais terminer votre coupe.
Ne vous donnez pas cette peine.
Si. Cest vraiment le moins que je puisse faire, aprs le courage que vous avez manifest en vous
confiant aux mains dAnna.
Comme Landon stait brutalement referm quand elle avait fait son commentaire propos des
petites filles ! Quel ge pouvait bien avoir la sienne ? O habitait-elle ? Est-ce quil avait t

mari ? A vrai dire, cela nest plus obligatoire de nos jours pour avoir un enfant. Aurait-elle laudace
un jour de lui poser la question ?
Si elle soccupait de ses propres affaires au lieu de sinquiter de celles des autres ? Pour linstant,
lurgence tait de rparer au mieux le dsastre perptr par sa fille.
Courageusement, Landon navait pas fui devant ses ciseaux en prtextant quelque rendez-vous
urgent, mais il tait tendu, et elle lui massa doucement les paules avant de commencer son travail.
Relaxez-vous, je sais me dbrouiller.
Comme elle commenait le coiffer, un clat de rire lui chappa.
Cest si abominable que a ? demanda Landon.
Pire encore ! Mais, rassurez-vous, je vais arranger a. Quelle longueur souhaitez-vous ?
Celle que vous voudrez. Je vous fais confiance.
Ces derniers mots la laissrent un instant rveuse, le peigne en lair.
Allons, idiote ! Il sagissait seulement dune coupe de cheveux. Quest-ce quelle allait imaginer ?
Elle se mit au travail, laissant ses doigts glisser dans les mches brunes douces comme de la soie.
La chaleur de la journe exaltait le parfum naturel de Landon, mlange enivrant dherbe coupe et
de transpiration. Elle se laissa envelopper par ces effluves voluptueux tout en maniant avec
prcision peigne et ciseaux.
A un moment donn, alors quelle lui poussetait la nuque du bout des doigts, il se mit chantonner
doucement.
Tu as la main douce, Maggie Stevens.
A ces mots, elle sentit ses doigts se crisper sur ses outils.
Concentre-toi, Maggie, concentre-toi.
Tais-toi, Landon Cartwright.

- 11 Lair se fit lourd du silence qui stait install entre eux. Puis Landon remua sur son sige et croisa
les bras sur sa poitrine. Maggie, jai trouv la chemise qui porte le nom du ranch dans la dernire
lessive que ma rendue ta grand-mre. Rappelle-moi de te la rendre.
Une fois de plus, Maggie se sentit envahie par la colre et le chagrin.
Tu peux la garder, la jeter, en faire des confettis, a mest compltement gal.
Cest toi, la propritaire du ranch, qui me dis a ?
Parfaitement. Willie a d te raconter les relations conflictuelles que jentretenais avec mon pre.
Cest lui qui avait eu lide de faire faire ces chemises, quil distribuait comme des trophes ses
ouvriers favoris.
Et toi ? Tu en avais reu une aussi ?
Le jour de mes seize ans, jen ai trouv une dans la salle de bains, et jai cru que mon pre lavait
mise l pour men faire cadeau.
Elle posa un instant le peigne et les ciseaux et mit les mains sur les paules de Landon, comme si
lvocation de ce souvenir tait trop lourde porter toute seule.
Je ne lavais pas sur le dos depuis dix minutes quil ma fait appeler dans son bureau pour
minformer quaucune femme ne porterait jamais lune de ces chemises. Le message est pass, tu
peux me croire. Je ne lai jamais fait, et je ne le ferai jamais. Je pensais mtre dbarrasse de toutes
les chemises aprs sa mort.
Elle prit une profonde inspiration et galisa les pointes de cheveux sur la nuque tout en jetant un
coup dil sur la camionnette qui sloignait avec les deux vieux cow-boys.
Que serait-elle devenue sans ces deux pres de substitution si affectueux avec elle ? Ctaient Willy
et Hank qui avaient soign ses genoux corchs et essuy ses larmes, jamais son propre pre. Sans
eux, elle naurait jamais connu le rconfort de bras masculins qui vous accueillent quand tout va
mal.
Avec un soupir, elle continua sa confession.
Javais quatre ans quand ma mre est partie avec lun des cow-boys qui travaillaient au ranch. Il
ma fallu beaucoup de temps pour comprendre que ma prsence tait pour mon pre un rappel
constant de la trahison de ma mre.
Est-ce que Nana se trouvait au ranch ce moment-l ?
Non. Nana est ma grand-mre maternelle, elle nest venue au Crescent Moon quaprs mon
mariage.
Comment ton pre sentendait-il avec elle ?
Au dbut, assez mal. Mais, ds quil a eu got sa cuisine, il sest radouci et a accept sa
prsence. A vrai dire, je suis meilleure avec les chevaux quaux fourneaux.
Maintenant quelle en avait termin avec la nuque et les cts, elle se plaa devant Landon pour
continuer sa coupe, refusant de lui conter combien son pre stait radouci quand elle avait pous
Alan Barton.
Bien sr, ce dernier reprsentait le fils quil navait jamais eu
Est-ce que tu peux pencher un peu la tte vers la gauche ?
Landon obit.
Comme a ?
Elle plaa les doigts sous son menton.
Un peu plus.
Landon fixa sur elle son regard noir qui se posa ensuite sur sa bouche.
Elle rougit, incapable de dtourner le sien.
Ce nest srement pas facile dtre un parent isol, reprit-il.
Elle se redressa.
Elle ne pouvait quimaginer ce que Willie avait dit Landon sur Alan, mais tant donn quil avait
toujours considr son ex-mari comme un bon rien, ce ntait certainement pas un tissu dloges.

Aprs la naissance dAnna, Alan avait t un pre aimant et attentif, mais trs vite ses relations avec
la fillette staient espaces au point de devenir inexistantes. Depuis son dpart du ranch, elles
taient compltement seules toutes les deux.
Je ne suis pas isole, corrigea-telle en reprenant son travail. Nana maide lever Anna, avec
Willie, Hank et tous mes amis.
Tu es une mre formidable, Maggie.
Landon avait parl avec tant de douceur quelle sentit des larmes lui monter aux yeux.
Elle aurait voulu tre moins sensible ces mots si simples, mais ils la touchaient profondment. Car
malgr laide que lui apportaient les uns et les autres, cest bien elle qui organisait lducation
dAnna. Ctait sa joie et sa fiert la plus grande.
Elle fit un pas en arrire et vit que Landon demeurait les yeux clos.
Quelque chose ne va pas ?
Non. Je me relaxe, tout simplement. Au fait, il me semble que Black Jack commence mieux se
comporter ?
Oui, je suis trs contente.
Tu as d trouver les passes magiques qui lui conviennent, samusa Landon.
Bizarrement, quand ctait lui qui sexprimait ainsi, elle ny relevait aucune moquerie. Un certain
respect, au contraire.
Ce que je fais na rien voir avec de la magie. Disons que jessaie de le mettre en scurit. Il a
compris quil na rien craindre de moi et quil peut me faire confiance.
Ces mots rsonnrent trangement dans sa tte.
Parlait-elle de Black Jack ou de Landon ?
Franchement, elle naurait su trop dire.
Landon exhala un gros soupir, ouvrit les yeux et se mit sourire. Il paraissait rajeuni et dtendu.
Je tai beaucoup parl de moi, conclut-elle. A toi maintenant de me parler de toi.
Il ny a rien dire.
Impossible ! Tout ce que je sais, cest que tu as beaucoup voyag et que Winner est ton meilleur
ami. Et ta famille ? Tu en as bien une ?
Mes parents sont morts.
Tu mas parl du ranch de ton frre
Tu as termin, maintenant ?
Elle recula dun pas.
Oui.
Merci.
Landon se leva et rentra dans sa maison.
Dconcerte, elle commena ramasser les journaux qui se trouvaient sur le sol.
Allait-elle entrer son tour ? Aprs tout, il lui fallait trouver une poubelle pour se dbarrasser de ces
dchets.
***
Landon se tenait debout devant la glace place au-dessus de lvier. Il surprit le regard de la jeune
femme dans le miroir puis revint son propre reflet. Je te flicite, cest trs bien. Il y a fort
longtemps que je nai pas eu les cheveux aussi courts. En fait, depuis
Il pressa ses lvres lune contre lautre.
Depuis que je suis parti de chez moi, il y a quatre ans.
Maggie se rapprocha de lui.
Il y a quatre ans que tu vas de ranch en ranch ?
Les mains poses sur les hanches, il prit appui contre lvier.
Tu dois avoir du mal comprendre a, toi qui aimes tant le Crescent Moon.
Je crois que le Still Waters te manque toujours, murmura la jeune femme.
Pourquoi dis-tu cela ?
Parce que, mme si ce ranch appartient ton frre, cest le berceau de ta famille.

Quelle famille ? demanda Landon brusquement.


Ton frre. Ta fille, aussi ?
Il grimaa tandis quune souffrance indicible lui treignait le cur.
Tu as entendu cette conversation dans la grange avec Anna, lautre jour ?
Maggie se rapprocha de lui.
Je ne voulais pas
Il scarta delle.
Tu as mal compris, je nai pas de fille.
Mais Anna regardait quelque chose. Ctait une photo, non ? Elle ta demand comment
Il laissa ses paules saffaisser dun coup.
Sara. Elle sappelait Sara, et elle est morte.
Il avait parl dune voix trangle, peine reconnaissable.
Landon, je suis dsole ! Je ne sais plus quoi te dire. Je ne voulais pas Mon Dieu, je ne peux
pas imaginer pareille tragdie.
Il pivota sur lui-mme, attira brutalement Maggie contre lui. Sa bouche frla celle de la jeune
femme.
Ne dis plus rien, Maggie.
Il avait parl dune voix douce, mais o le dsespoir perait malgr lui.
La jeune femme prit son visage entre ses mains, et il ferma les yeux. Un instant, il y eut un silence,
comme sils taient perchs sur une crte dangereuse. Puis elle posa ses lvres sur les siennes.
A cet instant, un cri aigu retentit.
Ensemble, ils sursautrent.
Anna ! scrirent-ils en mme temps.
***
Ils se prcipitrent dehors, scrutant la cour du ranch dans lespoir dapercevoir la petite fille.
Ctait Anna, jen suis sre ! rptait Maggie, cramponne la chemise de Landon.
Un autre cri aigu retentit, cette fois plus animal quhumain. Un nuage de poussire sleva du ct
de la grange.
Landon se prcipita.
Une peur terrible le tenaillait, alourdissait sa dmarche, lui donnant limpression que son avance
tait freine comme sil avait de leau jusqu la taille.
Lorsquils arrivrent au corral de Black Jack, ils aperurent le mustang qui tournait en cercles fous
lintrieur des planches de clture. Ses naseaux palpitaient, sa crinire noire volait sur son encolure,
ses sabots soulevaient des gerbes monumentales de poussire et faisaient gicler les cailloux dans
leur sillage comme autant de projectiles. Affol par sa propre fureur, le mustang galopait comme si
jamais il ne devait sarrter. Anna se tenait au milieu du corral, ptrifie de terreur, le chaton noir
dans les bras, celui sans doute qui stait sauv et quelle avait voulu aller rcuprer.
En apercevant sa mre, elle se mit crier.
Maman, jai peur !
Comme Maggie savanait vers elle, Landon la retint.
Anna, calme-toi ! ordonna-til.
Jai trop peur
La petite voix aigu, une voix denfant, vrillait douloureusement le cur de Landon.
Je sais, mais il faut que tu restes bien immobile, exactement comme si tu tais une statue.
Mais le cheval va me
Chut. Plus un mot, plus un geste. Daccord ?
Anna secoua la tte pour signifier quelle avait compris. Mais, mme si ctait le cas, elle ne serait
sans doute pas capable de tenir parole longtemps, tant la fureur du mustang tait impressionnante.
Landon jeta un coup dil vers Maggie.
Celle-ci tait blme.
File de lautre ct, commanda-til. Parle Black Jack. Invente nimporte quoi, fais une prire,

jette-lui un sort, hypnotise-le. a mest gal, mais dbrouille-toi pour dtourner son attention
dAnna.
Quest-ce que tu vas faire ?
Je vais chercher Anna. File, fais ce que je tai demand.
Il attendit que Maggie soit partie dans lautre direction. Dj, il lentendait chantonner dans lespoir
de calmer lanimal furieux.
La voix de la jeune femme tait mal assure, mais la magie commenait oprer. En effet, Black
Jack tourna vers elle ses yeux exorbits et ralentit un instant avant de reprendre son galop fou
autour de la fillette.
Alors que celui-ci regardait en direction de Maggie, Landon saccroupit et se rapprocha de la
clture sans se faire remarquer de lanimal. Ds que ltalon revint vers lui, les naseaux grands
ouverts comme sil cherchait reprer son odeur, Landon se figea et resta aussi immobile que
possible pendant que Maggie continuait son chant, imperturbable malgr sa terreur.
Il devait mettre sans attendre profit la distraction quelle offrait Black Jack pour aller chercher
Anna. Il devait la sauver.
En prenant bien garde rester hors du champ de vision de lanimal, il rampa jusqu lentre du
corral et se glissa dans louverture troite prvue pour permettre aux dresseurs dy pntrer. Puis, en
trois bonds, il attrapa la petite fille et le chaton et les serra contre sa poitrine.
Malheureusement, le cri pouss par Anna attira de nouveau lattention du mustang, qui fit demi-tour
et se rua vers eux, plein de fureur.
Landon fixa un instant lanimal dans les yeux, comme pour le clouer sur place, et il se prcipita vers
la barrire.
Il ny parvint que de justesse, tomba dans la poussire en prenant soin de se recevoir sur lpaule et
la hanche afin de prserver son prcieux fardeau.
Anna ! hurla Maggie.
Maman
Quelques secondes plus tard, il se retrouvait les bras vides. Pelotonne contre sa mre, Anna
sanglotait. Elle tait sauve ainsi que le chaton, qui venait de lui chapper pour se rfugier auprs de
Nana, que le bruit et les cris avaient attire hors de la maison.
Landon avait atrocement mal au dos. Des larmes lui brlaient les yeux. Il se hta de les essuyer dun
revers de main en les mettant sur le compte de la poussire.
Anna tait saine et sauve. Elle, au moins, tait vivante.
Un voile noir sabattit devant ses yeux tandis que son cur se mettait battre si fort quon aurait dit
quil allait exploser. Les voix des trois femmes lui parvenaient aux oreilles de faon confuse. La
panique montait en lui, menaante, alimente par le cauchemar qui occupait son esprit. Il fallait
quil sloigne, tout de suite, quil se mette labri des regards pour affronter une fois de plus son
enfer personnel.
Dun pas trbuchant, il alla se rfugier derrire la grange.
Dj, il sentait les flammes lui brler le dos, il entendait les craquements du bois, la suie laveuglait,
la fume ltouffait
Incapable de se librer tout seul de sa hantise, il ouvrit le robinet qui se trouvait l. Leau froide
jaillit, dont il saspergea abondamment. Il la laissa ruisseler sur ses yeux ferms, sur sa tte et sa
nuque en feu. Mais ce ntait pas suffisant, sa peau le brlait encore. Alors, il arracha sa chemise et
sarrosa tout entier, suffoquant demi sous la puissance du jet, jusqu se sentir isol du monde
environnant.
Pardon, Sara, ma petite fille. Je nai pas pu te sauver !
Landon !
Il entendit quon appelait son nom.
Je suis arriv trop tard. Je nai pas pu Ni toi ni elle.
Landon !
Le contact dune main sur son bras le fit sursauter.
Leau dgoulinait de ses cheveux sur son visage. Il passa les doigts sur son crne et ouvrit des yeux

hagards dont le regard ne voyait rien.


Ne me touchez pas ! cria-til.
Mon Dieu, Landon
Pardon, ma chrie, ma petite chrie, poursuivit-il, luttant pour que les mots franchissent sa gorge
incendie. Je nai pas pu. Je nai pas russi
Landon, de quoi parles-tu ? Tu as sauv Anna !
Il cligna des yeux.
Il ne voyait que le visage noirci de sa femme, ses cheveux brls, la lumire qui steignait dans son
regard plein de reproches et lenfant quelle tenait dans ses bras. Malgr tous ses efforts, il ne
russissait pas comprendre ce quelle murmurait dans son agonie.
Je nai pas russi. A cause des flammes, de la fume Il faisait trop chaud. Je nai pas pu, pas
pu
Arrte, Landon ! hurlait Maggie en le secouant par le bras. Anna va bien. Quest-ce quil tarrive ?
Quest-ce que tu as ?
Anna ?
Oui, Anna, bien sr.
Il cligna des yeux de nouveau.
Limage qui stait impose lui vacilla puis disparut. Il aperut des cheveux blonds et des yeux
verts, un grand soleil Tout coup, une belle journe dt avait pris la place de la sinistre
obscurit enfume.
Maggie ?
Oui, cest moi. Tu as sauv Anna.
Je nai pas pu sauver Sara.
Quest-ce que tu racontes ?
Il lcha le tuyau darrosage et se dgagea des mains de Maggie. Une profonde inspiration gonfla sa
poitrine, le ramenant la vie. Enfin, son esprit russissait chasser le cauchemar infernal.
Laisse-moi seul, commanda-til.
Au lieu de sen aller, Maggie savana vers lui, les yeux pleins de compassion.
Landon, je ten prie Quest-ce quil test arriv ?
Il se dtourna.
Il y a eu un feu.
Les mots sortaient de sa bouche comme si ctait un autre qui parlait. Il essaya de sarrter, mais ils
continurent couler malgr lui.
Ctait la nuit. Ma femme et ma fille taient prisonnires des flammes. Jai essay de les trouver,
mais, quand jai russi, ctait trop tard. Elles sont mortes toutes les deux, par ma faute.
Maggie posa les deux mains sur lui.
En sentant la douceur de ses cheveux effleurer sa peau, il frissonna et, lorsquelle posa ses lvres
sur les siennes, il vacilla et faillit tomber. Incapable de comprendre les mots quelle murmurait, il
savait pourtant ce quelle lui offrait : de la sympathie. De la compassion.
Il nen voulait pas. Il ne la mritait pas. Non, pas maintenant, ni venant delle.
Boulevers de stre ainsi dvoil, il repoussa la jeune femme dun geste brusque et partit grands
pas vers les prs. A son coup de sifflet, Winner arriva vers lui au galop, oreilles dresses.
Ne pars pas, cria Maggie. Attends ! Je veux taider
Impossible. Personne ne peut maider.
Il attrapa Winner par la crinire et sauta sur son dos sans prendre la peine de le seller.
***
Il tait minuit pass lorsque Maggie gara son pick-up devant la maison. Tout tait noir part la
lumire familire du porche et la clart de la lune. Au cours de la soire, elle avait appel plusieurs
reprises depuis le restaurant pour prendre des nouvelles dAnna. Chaque fois, Nana lavait rassure.
Anna se remettait bien de sa grosse frayeur. Apparemment, ce qui la contrariait le plus maintenant,
ctait de savoir que Black Jack tait puni.

Quant Landon, Maggie tait sans nouvelles de lui depuis quelle lavait vu disparatre vers les
collines. Elle tait alle voir sil tait rentr, mais la maison du contrematre tait vide. Ni Willie ni
Hank ne lavaient davantage aperu. Elle tait tellement inquite son sujet quelle avait eu bien du
mal se concentrer sur son travail. Plusieurs fois au cours de la soire, elle stait trompe dans ses
commandes, et malgr tous ses efforts elle navait pas russi penser autre chose qu lui.
La raction quavait eue le cow-boy aprs avoir sauv Anna lavait pouvante. Ctait peine si
elle avait reconnu Landon dans ce possd au regard fixe, tranger tout ce qui lentourait, qui ne
voyait rien dautre que son propre cauchemar. Il fallait absolument quelle le retrouve pour le
rconforter.
En constatant que le pick-up de Landon se trouvait sa place dans la cour du ranch, elle prouva un
certain soulagement. Ctait dj norme de savoir quil navait pas quitt le Crescent Moon sur un
coup de folie.
Le plus simple ensuite tait daller voir si Winner tait de retour.
Le gravier crissa doucement sous ses bottes pendant quelle se dirigeait vers la grange, incapable de
matriser son inquitude.
Allait-elle trouver Winner dans son box ?
Bien sr, ctait une grosse erreur de se soucier autant dun cow-boy qui reprendrait la route dans
quelques semaines, mais elle ny pouvait rien. Son cur refusait de suivre les conseils du bon sens.
Seigneur, faites que Winner soit de retour.
Des larmes de soulagement coulrent sur ses joues quand elle aperut la tte de lalezan par-dessus
la porte de sa stalle. Folle de joie, elle lui passa les bras autour du cou.
Winner, comme je suis heureuse de te revoir ! Tu vas bien ? Et ton matre ? Tu sais o il est
maintenant ?
Juste derrire toi, Maggie.

- 12 Maggie fit volte-face. Landon se tenait dans son dos, la chemise dboutonne, les mains dans les
poches de son jean.
Tu me cherchais ?
Sa voix grave rsonnait dans le calme de la grange, presque insolente.
Dun seul coup, elle passa du soulagement la colre.
Evidemment ! Quest-ce quil ta pris de filer comme a ?
Ce nest pas la peine de te mettre dans un tat pareil.
Tu crois quen te voyant partir au grand galop dans ltat o tu tais, sans mme une selle, nous
sommes alls nous coucher bien tranquillement ? Comment as-tu pu nous faire une chose pareille ?
Il ny avait pas de quoi tinquiter. Jai lhabitude de monter Winner cru.
Ne fais pas lidiot ! Ce nest pas de a que je parle, espce de crtin.
Enfin, elle pouvait laisser libre cours langoisse quelle avait refoule pendant de si longues
heures. Furieuse, elle tambourina sur la poitrine de Landon de ses deux poings ferms, ce qui ne
paraissait nullement troubler le cow-boy.
Comment as-tu pu disparatre aussi longtemps loin de tout ? Tu tais seul, tu navais aucun moyen
de nous joindre. Tu sais trs bien quon peut toujours avoir un accident cheval !
Et aprs ? Qui sen soucie ?
Moi.
Elle le frappa une fois de plus, mais cette fois il la saisit par le poignet. A ce contact, elle fondit en
larmes. Elle se libra dune secousse, mais ce fut pour se jeter au cou de Landon.
Landon, dis-moi que tu vas bien. Jai t tellement inquite pour toi !
Il se raidit, mais elle refusa de le lcher.
Une excitation dlicieuse lui parcourait le corps maintenant quil tait en contact avec celui du cowboy. Quelle ivresse, aprs cette abominable soire passe se morfondre, de respirer lodeur de son
savon, de caresser ses cheveux mouills ! La tte lui tournait dlicieusement. Elle ferma les yeux,
cdant la voluptueuse faiblesse qui la gagnait.
Landon resta un long moment sans bouger, puis elle sentit ses doigts, hsitants dabord, plus assurs
ensuite, lui caresser le dos.
Une dcharge dadrnaline la parcourut tout entire.
Il dut le percevoir, car il laissa chapper un grognement et resserra les mains autour de sa taille.
Sans se soucier des larmes qui ruisselaient encore de ses yeux, elle enfouit le visage dans son cou
tandis que les mots se bousculaient sur ses lvres, inutiles, prcipits, dans un chuchotement
ininterrompu o son cur parlait pour elle.
Jai eu si peur, Landon Je ne savais pas si tu allais revenir, ni o tu tais, ni si tu avais surmont
ta crise de dsespoir. Ctait horrible, jamais je nai t aussi inquite.
Ses lvres suivirent la mchoire de Landon, glissrent sur la barbe naissante. Cela piquait, mais
quelle importance ? Landon tait de retour, elle le serrait contre elle. Lorsquelle arriva sur la
bouche de Landon, elle promena sa langue sur les lvres quil tenait fermes, jusqu ce que, enfin,
un souffle rponde son invitation.
Aussitt, aventureuse, avide de volupt, elle se dressa sur la pointe des pieds pour recouvrir de la
sienne la bouche de Landon, dont elle se mit explorer les secrets.
Landon lui rpondit, et leurs deux bouches demeurrent soudes en un long baiser qui lui fit fondre
le cur.
Ce fut Landon qui linterrompit.
Assez, Maggie.
Elle se laissa retomber sur les talons, surprise et due.
Pourquoi ?
Il ne faut pas membrasser comme a.
Les yeux levs vers lui, elle le dvisagea sans comprendre.

Mais Pourquoi ?
Je naime pas cette faon de me remercier.
Cette rplique tait un mystre total pour Maggie.
Quest-ce que tu veux dire ?
Tu le sais trs bien. Tu te sens oblige de faire a parce que jai sauv ta fille, et je ne
Stop ! hurla-telle en le secouant par les revers de sa chemise. Si je tembrasse, a na strictement
rien voir avec Anna. Je tembrasse cause de ce que jai ressenti pour toi aujourdhui. A cause de
ce que jprouve pour toi en ce moment.
Landon se rapprocha delle.
Cest a que tu veux, Maggie ? Des baisers ?
Elle plongea le regard dans ses yeux noirs, o elle lut un tourbillon dmotions : du dsir, de la
passion, de limpatience. Il y avait des annes quelle navait rien vu de pareil chez un homme, un
dsir aussi nu, aussi violent, aussi pur. Cela navait rien voir avec les obligations conjugales
dAlan ou lenvie de sapproprier son ranch chez Kyle. Landon la dsirait, elle, Maggie. Point final.
Une peur sournoise sempara delle.
Etait-elle prte pour cela ?
Un instant plus tt, ctait lmotion qui la jetait dans les bras de cet homme. Maintenant, elle avait
un peu de recul, et une question la submergeait : comment se regarderaient-ils demain sils
franchissaient le pas ce soir ?
Il ladossa lescalier qui conduisait ltage o lon entreposait les rserves de paille.
Allez, Maggie, parle. Dis-moi ce que tu veux.
Dun haussement dpaules, elle balaya tous ses doutes.
Toi. Je te veux toi.
***
Landon cueillit les derniers mots de Maggie sur ses lvres. Elle le dsirait. Il la dsirait lui aussi.
Tout tait bien.
Elle lui retourna le baiser quil approfondissait avec passion, se cramponna ses paules tandis
quil la serrait contre lui ltouffer. Mais ce ntait pas encore assez. Avec des gestes prcipits et
incertains, elle sappliqua maladroitement dfaire les boutons de sa chemise.
Mais il ne supportait pas de dsunir leurs corps, ne serait-ce quun instant. Il ne voulait pas renoncer
la serrer entre ses cuisses, ctait trop dlicieux.
Alors, la jeune femme prit les deux morceaux du col dans ses mains impatientes et tira, peu
soucieuse de dchirer le tout.
Le petit cri de surprise qui lui chappa lorsquelle sentit le vtement cder le fit rire.
Oui, ce sont des boutons-pressions. Continue, tu peux tirer tout ton content !
Maggie obit avec dlice, jusqu ce quil se trouve dnud jusqu la ceinture.
A mon tour maintenant, souffla-til, en sattaquant au chemisier de Maggie.
Attention, chez moi, cest de vrais boutons que tu as affaire, avertit la jeune femme en riant.
Ne tinquite pas.
Ses doigts bataillrent pourtant un moment avant quil ne russisse vaincre le premier obstacle,
puis le second.
Depuis combien de temps navait-il pas dshabill une femme ? Des annes Alors, pourquoi
aujourdhui ? Pourquoi celle-ci ?
Maggie lui vita de chercher une rponse en achevant la besogne elle-mme.
Impatient, il respirait le parfum dlicat exhal par la peau de la jeune femme lorsquil la vit soudain
hsiter puis baisser les yeux.
Il y a longtemps, tu sais. Je nai plus fait lamour depuis la fin de mon mariage. En fait, depuis
bien avant la fin de mon mariage, corrigea-telle.
Il stait demand si Maggie avait cherch du rconfort dans des bras de passage aprs le dpart de
son mari, et il se sentit tout heureux de cette confidence. Mme sil savait quil navait absolument
pas le droit dprouver pareil sentiment, son instinct de possession se trouvait combl.

Il prit le doux visage dans ses mains, plongea son regard dans les yeux verts, recommena
embrasser Maggie fougueusement, mlant les mots et les baisers en une bousculade amoureuse.
Oui, cest pareil pour moi, mon amour Ma belle, ma douce, ma tendre
Sans cesser de lembrasser, il fit glisser le chemisier sur les paules rondes, dcouvrit la poitrine
gnreuse moule dans un soutien-gorge en coton blanc.
Je sais, ce nest pas trs sexy, sexcusa Maggie. Mais cest pratique et confortable.
Cest parfait, coupa-til.
Il fit glisser ses mains jusqu la taille de la jeune femme et la souleva pour la dposer sur la
premire marche de lescalier.
Tu es parfaite, souffla-til.
Maintenant que Maggie se trouvait juche sur la marche, la bouche de Landon se trouvait juste la
hauteur des seins de la jeune femme. Comment rsister lappel de cette peau soyeuse ?
Le cur de Maggie battait vite et fort sous ses lvres. Quand il prit ses seins dans ses mains, elle
poussa un soupir de volupt, quil touffa en posant les lvres sur celles quelle lui tendait.
Il devait tre en train de rver. Est-ce que cette femme merveilleuse, belle, courageuse, tait
rellement abandonne entre ses bras ?
Puis toute pense seffaa de son esprit, et il se laissa emporter par le tourbillon de sensations qui le
balayait aussi violemment quune tempte dt.
***
Maggie avait envie que Landon la touche partout. Le poids de ses mains sur sa peau, le contact de
ses doigts qui glissaient le long des bretelles de son soutien-gorge lui envoyaient des dcharges
lectriques dans tout le corps. Il avait pris ses seins dans ses mains et les caressait pendant que leurs
bouches staient de nouveau unies. Mais, quand un sifflotement bien connu lui parvint aux oreilles,
elle sarracha ses bras.
Tu entends a ? Cest Willie qui arrive par ici.
Effectivement, le grincement de la porte de la grange suivit peu aprs.
Aussitt, Landon la souleva dans ses bras et gravit lescalier qui conduisait ltage.
Ici, personne ne peut nous voir, souffla-til.
Ils entendirent le vieux cow-boy parler Winner, qui se mit piaffer dans sa stalle.
Je vais descendre, annona-telle.
Mais pourquoi ? protesta Landon en lui glissant une main entre les cuisses. Je tassure quil ne
nous dcouvrira pas.
Elle laissa chapper un gmissement de plaisir, quil touffa dun baiser.
Seigneur, pouvait-elle se laisser aller cette dlicieuse folie, ou devait-elle se ressaisir et se
comporter raisonnablement ?
Je pense que
Arrte de penser ! Si tu te contentais de sentir mes mains sur ta peau, mes lvres sur ta bouche ?
Il se pressa contre elle pour lui faire sentir son rection.
Tu sens ce que tu me fais ?
Pour toute rponse, elle lui passa la main dans les cheveux, lui caressa le visage.
Au passage, il lui mordit le doigt, quil lcha ensuite pour apaiser la morsure.
Puis un claquement se fit entendre, et tout devint noir : Willie tait ressorti.
Nous voici seuls de nouveau, observa Landon.
Tant mieux.
Cette fois, elle ne voulait plus rflchir. Elle voulait se livrer tout entire aux mains et aux lvres
dlicieusement inventives de Landon.
***
Landon navait plus quune ide : Il voulait cette femme dsirable entre toutes. Il la voulait tout
entire. Il souleva la jupe de Maggie et eut alors la surprise de rencontrer sous ses doigts un
minuscule string en dentelle.

Aprs le soutien-gorge quil avait vu un peu plus tt, il sattendait trouver le mme genre de sousvtement en coton blanc. Et Dieu savait quil navait rien reprocher ce style, car Maggie rendait
sexy tout ce quelle portait. Mais la surprise lui fit mettre un petit sifflement.
Maintenant, tu connais mon secret, souffla-telle.
Tu portes a tout le temps ?
Oui. Le jour de mon divorce, jai jet la poubelle toutes mes culottes, petites et grandes. a
maide me sentir femme quand je nettoie les curies ou que je dresse mes chevaux.
Elle lui embrassa le cou, les paules, la poitrine. De la langue, elle se mit taquiner le bouton de
chair que ses lvres rencontrrent sur sa poitrine.
Il accueillit cette caresse avec un soupir de volupt.
Tu aimes a ? demanda Maggie.
Jadore !
Dun geste, il dgrafa son soutien-gorge et le jeta.
Tu as froid ? demanda-til, voyant Maggie frissonner.
Non. Je suis juste un peu nerveuse.
Elle avait parl doucement, mais ces mots linquitrent.
Il fallait quil soit sr quelle voulait elle aussi aller jusquau bout. Si elle ne souhaitait pas
poursuivre, il respecterait son dsir, quoi quil lui en cote.
Son hsitation nchappa pas Maggie.
Quest-ce que tu fais, Landon ? Tu tarrtes ?
Non. Je respire un peu, cest tout.
Tu as chang davis, tu ne veux plus de moi, cest a ?
Quallait-elle inventer tout coup ? Comment pouvait-elle imaginer une chose pareille ?
Il la pressa contre elle.
Est-ce que ce corps est celui dun homme qui ne te dsire pas ? Je veux seulement tre certain que
tu as envie de moi autant que moi de toi.
Je veux faire lamour avec toi, dclara Maggie.
Dans lobscurit de la grange, peine troue par la clart de la lune, ses cheveux blonds tombaient
devant son visage en un rideau soyeux, insuffisant toutefois cacher la dcision qui brillait dans ses
yeux.
Je ten prie, Landon.
Cette fois, ce fut lui qui prit dans sa bouche la pointe dun sein, quil taquina longuement du bout de
sa langue.
Maggie se lova contre lui, se laissa bercer. Lorsquil glissa la main entre ses jambes, elle laccueillit
avec un soupir de plaisir.
Il carta doucement la dentelle de son string pour caresser les boucles serres de sa toison, dcouvrit
avec ravissement la moiteur de son sexe. Enfin, il trouva le creux secret de son plaisir.
Cette fois, il fallait quils sallongent pour poursuivre leur dcouverte amoureuse.
Tu crois que tu supporteras de te coucher sur la paille ?
Derrire toi, il y a la couverture de mon cheval. Prenons-la et talons-la par terre.
Il obit aussitt, et tous deux se laissrent aller sur la couverture sans se dtacher lun de lautre.
***
Que se passerait-il ensuite ? Maggie ne voulait pas y penser. Elle avait fermement chass tout
projet de sa tte. Tout ce quil importait pour elle, ctait de vivre ici et maintenant ce quelle avait
vivre avec cet homme. Landon lchait petits coups de langue la sueur qui perlait sur sa peau et
entre ses seins. Lorsquil glissa un doigt au creux de son intimit, elle sarc-bouta, le corps convuls
de plaisir, prte exploser.
Il y avait si longtemps Elle ne rsisterait pas longtemps aux caresses que Landon lui prodiguait.
Elle le fora la regarder.
Non, pas comme a.
Si. Comme a.

Pourquoi le contrarier ? Il avait dcid de choisir le plaisir quil lui donnerait, elle y consentait.
Elle sagrippa alors de toutes ses forces aux paules puissantes de son amant.
Son plaisir tait trop fort, trop extraordinaire. Elle voulait tout prendre et tout donner en mme
temps.
De la langue, Landon reproduisait dans sa bouche les caresses que ses doigts lui prodiguaient dans
la partie la plus secrte delle-mme, crant ainsi une tension insupportable de volupt, qui
augmenta jusqu atteindre un pic o elle fut incapable de se matriser.
Elle poussa un cri rauque, pre, sauvage.
Alors, Landon retira ses doigts, et son sexe dur et gonfl les remplaa. Sans quelle sache comment
il sy tait pris, il tait en elle, avalant de ses baisers les plaintes quelle poussait chacun de ses
coups de reins. Elle les accueillait avec des tincelles de joie, jusqu ce quun hurlement inconnu
schappe de sa poitrine, bientt suivi du rle de Landon, qui venait lui aussi datteindre le
paroxysme du plaisir.
Les battements de leurs curs ralentirent peu peu. Elle nicha la tte de Landon au creux de ses
bras et dposa un baiser sur son front tremp de sueur.
Il luttait pour retrouver son souffle.
Il faut que je te demande pardon, murmura-til.

- 13 Maggie se figea, comme victime dun lectrochoc. Puis elle se releva dun bond, rabattit sa jupe et
se baissa pour ramasser son string et son soutien-gorge. Attends, laisse-moi texpliquer, plaida
Landon, atterr par cette raction incomprhensible.
Inutile. Ton besoin de me prsenter des excuses en dit suffisamment.
Diable, comment avait-elle pu se mettre debout aussi vite ? Lui-mme sentait ses jambes incapables
de le porter.
Il russit tout de mme la retenir par la cheville et la fora sasseoir ct de lui sur une balle de
foin.
Maggie, je veux mexcuser parce que je nai pas utilis de prservatif.
Il se maudissait de cette ngligence. Depuis ses premiers rapports, il navait jamais omis de prendre
cette prcaution, mais l, aprs tant dannes de solitude, il stait compltement abandonn, sans
rflchir, sans accomplir les gestes de la plus lmentaire prvoyance. Il y avait si longtemps quil
navait pas fait lamour quil avait compltement perdu la tte.
En tout cas, poursuivit-il, je peux tassurer que tu nas pas dinquitude avoir propos de ma
sant. Il y a des annes que je nai pas couch avec une femme, je nai aucune maladie susceptible
dtre transmise.
Puis, comme Maggie le regardait dun drle dair, il reprit :
Tu ne me crois pas ?
Mais si ! Simplement, je croyais que tu texcusais parce que Parce que tu trouvais que ce ntait
pas bon.
Pour te prouver quel point tu te trompes, je suis dj prt recommencer.
Un regard brillant de dsir de Maggie lui rpondit.
Tu nas pas te soucier dune grossesse indsirable, ajouta-telle, je prends la pilule.
A ces mots, il eut limpression de recevoir un coup de bambou sur le crne.
Maggie, enceinte de leur enfant. Dun enfant de lui
Non. Lhorrible leon quil avait reue Still Waters avait port, il ntait pas fait pour tre pre.
Plus jamais il ne voulait tre responsable dune autre vie que de la sienne.
Il rouvrit les yeux.
Maggie se tenait prs de lui, le visage cach par la pnombre.
Tu as entendu ce que je viens de te dire ? reprit-elle.
Oui, tu prends la pilule. Trs bien.
Et ne tinquite pas non plus pour quelque maladie que ce soit. A notre sparation, comme je
savais quAlan avait eu de nombreuses aventures, jai pass des tests, qui ont tous t ngatifs. Je
nai frquent personne depuis.
Quel imbcile, cet Alan !
Mille fois daccord. Redis-moi a une fois, et je me jette de nouveau dans tes bras.
Tout de suite ?
Tout de suite !
Il la serra contre lui.
Jai envie de toi, murmura-til sur ses lvres.
Il aurait d fuir au lieu de lembrasser ! Il devait reprendre la route, prserver sa libert Pourtant,
il sentendit continuer.
Je meurs denvie de toi. Je veux sentir ton corps sous le mien, je veux mallonger avec toi dans le
grand lit en cuivre, entre des draps frais, et te pntrer jusqu ne plus savoir o je finis et o tu
commences.
Maggie lui passa les bras autour du cou.
Daccord, allons-y.
Ensemble, ils descendirent les escaliers de la grange et gagnrent la maison du contrematre.

***
Maggie enfouit le visage dans loreiller et semplit les narines du parfum de lhomme qui avait
pass la nuit avec elle. Cet homme qui dormait encore, plat ventre ct delle. Ils avaient fait
lamour dans la grange, et deux fois encore dans le lit de Landon.
Le souvenir de leurs treintes passionnes la fit frissonner.
Elle se glissa de nouveau sous les draps, puis se ravisa en constatant que laube commenait
poindre.
Il fallait quelle rentre au ranch. Et, pourtant, elle nen avait pas la moindre envie. Pas encore, tout
au moins.
Elle se tourna pour regarder Landon endormi. Du bout des doigts, elle suivit le dessin du muscle de
son bras, glissa dans son dos, rencontra des cicatrices quelle avait dj aperues.
Les mots de Landon lui revinrent la mmoire.
Un incendie. Sa femme et sa fille prisonnires des flammes. Mortes toutes les deux. Par sa faute.
Il avait t horriblement bless en essayant de les sauver, elle en avait les preuves sous les doigts.
Les larmes lui montrent aux yeux.
Comment avait-il pu survivre pareille perte ?
Des scnes des jours prcdents revenaient comme des clairs sa mmoire. La faiblesse qui lavait
fait tomber genoux le jour o il arrangeait le corral. La raideur de sa dmarche aprs le sauvetage
de Hank. Son pas chancelant le jour o elle lavait soutenu, croyant que ctait la bire qui
laffectait ainsi Depuis combien de temps portait-il les traces physiques et psychologiques de
cette nuit terrible ?
Elle continua son massage lger du bout des doigts.
Arrte, commanda Landon.
Je te fais mal ?
Il secoua la tte mais demeura silencieux.
Alors, elle se pencha davantage vers lui et continua de caresser les marques de son calvaire.
Si tu me racontais Dis-moi ce quil sest pass, ce quil test arriv, toi et elles aussi.
Landon se tut encore longtemps, puis, sans se tourner, il commena parler.
Aprs la mort de mes parents, cest moi qui ai fait marcher le ranch familial.
Still Waters, cest a ?
Oui. Cest une trs grande proprit, reprit Landon. Une des plus importantes du Texas. Cette
responsabilit mamenait beaucoup me dplacer. Il y avait des runions tenir, des marchs
conclure, des contrats signer. Bref, je passais plus de temps dans des bureaux quau grand air. Et
les affaires ntaient pas si bonnes que a en dfinitive. Entre le mauvais temps et une pidmie de
fivre dans le btail, le ranch commenait connatre des difficults.
Elle vit ses paules se soulever, puis se dtendre avant quil reprenne.
Pour couronner le tout, mon mariage ntait pas heureux. Ce ntait pas lamour qui nous avait
amens nous unir, Jenna et moi, mais une erreur de jeunesse. Elle a trs vite trouv meubler mes
absences, ce qui ntait dailleurs pas trs difficile, dans un ranch plein de cow-boys jeunes et
entreprenants.
Maggie vit les doigts de Landon se crisper sur loreiller cette vocation.
Jaurais mis fin notre mariage sans attendre si elle navait pas t enceinte. Aprs la naissance de
Sara, jai fait mon possible pour que notre union tienne bon, mais Jenna ne se souciait ni de moi ni
du bb.
Maggie se sentit remplie de piti pour Landon et la petite fille. Sans vouloir juger la femme dont il
tait question, elle ne comprenait pas comment celle-ci avait pu tre insatisfaite de vivre avec un
homme aussi courageux et travailleur que Landon.
Un soir, en rentrant au ranch, jai vu des flammes slever au-dessus de la maison. Quand je suis
arriv retrouver Jenna et Sara au milieu de lincendie, il tait trop tard.
Juste aprs avoir prononc ces paroles, Landon se leva brusquement, ouvrit un des tiroirs de la
commode et en sortit des vtements propres quil commena enfiler, le visage ferm, le front barr
dun pli profond.

Je suis dsole pour toi, hasarda-telle, consciente de prononcer des mots trop faibles.
Je me considre comme responsable de leur mort.
Mais enfin, tu ny es pour rien !
Jaurais d tre l pour les protger.
Cette obstination de Landon revendiquer une culpabilit alors quil tait videmment innocent
creva le cur de Maggie.
La tragdie quil venait de raconter apportait une rponse bien des questions quelle stait poses
depuis quelle le connaissait. Contrairement ce quelle avait cru, il ntait pas un homme dmuni
mais le propritaire dun ranch cinq fois plus grand que le Crescent Moon, quil avait quitt la
suite de cette tragdie. Il en tait cras, tu petit feu, il en perdait le got de vivre. Et elle avait le
sentiment quil ne lui avait pas tout dit.
Il y a longtemps que cest arriv ?
Cinq ans. Sara aurait eu sept ans au mois de novembre.
Cest cause de cela que tu es parti ?
Oui et non
Quest-ce que tu veux dire ?
Rien. Tout cela appartient au pass.
Landon ?
Il considra longuement le T-shirt quil tenait la main.
Tu voulais connatre la cause de mes cicatrices ? repartit-il brusquement. Jai satisfait ta curiosit.
Maintenant, tu sais tout ce que tu as besoin de savoir.
***
Landon secoua la tte. Les mots lui taient sortis de la bouche sans quil puisse les retenir. Il aurait
aim les arrter au fur et mesure quils se prsentaient, mais en avait t incapable. Maintenant, il
se reprochait davoir dvoil son secret.
Pourquoi avoir mis ainsi une partie de sa vie nu ?
Hlas, il connaissait la rponse : Maggie lui tait devenue trop proche. Elle, mais aussi sa famille et
le ranch tout entier.
Il se tourna vers elle, dsigna dun geste les draps froisss par leur nuit damour.
Ne crois pas que ce quil sest pass cette nuit change quoi que ce soit notre relation. Je tavais
avertie ds le dbut que je ne cherchais quun emploi temporaire.
Maggie blmit, ramassa ses vtements et disparut dans la salle de bains.
Il se maudit intrieurement.
Jamais il naurait d rester dans la grange avec elle. Jamais il naurait d la toucher. Ce dnouement
tait invitable, il avait su ds quil avait accept de travailler au Crescent Moon que quelque chose
dans ce genre finirait par arriver entre eux. Mais ctait une chose de rouler dans le foin avec
Maggie, parce que ni lun ni lautre ne russissaient contrler leurs pulsions, et une autre de lui
avoir propos de venir dans son lit. Ils taient passs du simple sexe une relation dune autre
nature, do les sentiments ntaient pas absents. Il lavait aime, stait laiss aimer par elle.
Et cela, il ne le mritait pas. Quoi quon lui dise, et malgr tous les acquittements de la terre, jamais
il ne se sentirait libr de la culpabilit qui le rongeait. Il navait pas su protger sa famille. Plus
jamais il ne courrait le risque que cela se reproduise.
Maggie sortit de la salle de bains tout habille. Elle sadressa lui sur un ton distant, le visage
dnu de toute expression.
Je ne sais pas pourquoi le fait de parler de ton pass te plonge dans un tat pareil, mais je suis
daccord avec toi. Ce que nous avons fait cette nuit ne change rien. Dailleurs, il ny avait
strictement rien entre nous, alors inutile den faire un roman, nest-ce pas ?
Il essayait dtre attentif ce quelle lui disait, mais quelque chose len empchait. Quest-ce qui
nallait pas ?
Maggie, arrte de parler !
Furieuse, elle le fusilla du regard.

Comment oses-tu
Mais il la fit taire dun geste autoritaire.
Sa tte bouillonnait des souvenirs de sa nuit de calvaire. Le grsillement des flammes emplissait ses
oreilles. Une inspiration ramena dans ses poumons une odeur acide de
Fume !
Il poussa Maggie hors de la maison et se prcipita sa suite pour inspecter du regard la grange et le
btiment des ouvriers.
Dabord, rien ne lui parut anormal. Mais, en jetant un deuxime coup dil, il saperut alors que la
lueur ple du lever du jour se fondait avec des volutes grises et blanches quil navait pas aperues
la premire fois.
Le btiment o lon range le matriel a pris feu ! cria-til.
Il se prcipita sur le tuyau darrosage qui se trouvait derrire la grange et savana vers les flammes.
La chaleur commena lui lcher la peau, le ramenant instantanment lenfer dautrefois. Par un
effort de volont, il revint au prsent, mais, fascin par la danse des flammes qui se tordaient en
montant vers le ciel, il les regarda sans bouger dvorer sous ses yeux le moindre centimtre carr de
la construction.
Il tait incapable de faire le moindre geste.

- 14 Willie, hurla Maggie, viens chercher le tuyau pour inonder le devant de labri. Elle arracha le
tuyau des mains paralyses de Landon, quelle repoussa sur le ct dun coup de hanche.
Hank, va chercher une pelle pour creuser un coupe-feu. Il faut protger les paddocks.
Elle jeta un coup dil en direction de Landon.
Son regard fixe et ses traits convulss lui rvlrent quil venait de plonger une fois de plus dans la
souffrance quil avait voque pour elle quelques instants plus tt.
Pars dici ! ordonna-telle.
Landon cligna des yeux et fit un pas sur le ct pour chapper la contemplation des flammes qui
lhypnotisaient.
Ne tapproche pas, Maggie, cria-til. Mouille tes vtements
Le cur de la jeune femme smut en comprenant quil sinquitait pour elle. Obissante, elle
retourna le tuyau vers eux pour les asperger avant de diriger le jet vers la base des flammes.
Enfin libr de sa fascination morbide, Landon tait redevenu capable dagir.
Viens avec moi, commanda-til Hank. Allons librer les chevaux.
Ce fut vite fait. Quelques instants plus tard, affols, hennissant de terreur mais sains et saufs, tous
les chevaux du ranch se trouvaient labri dans les ptures voisines.
Ensuite, Hank et Landon se mirent creuser grands coups de pelle un foss destin isoler le
btiment en flammes, de manire ce que ce soit le seul tre consum par lincendie.
Sur ces entrefaites, Nana et Anna apparurent sur le porche, toutes les deux en tenue de nuit. Leur
visage terrifi bouleversa Maggie.
Va les rejoindre, conseilla Landon, je peux continuer tout seul.
Tu es sr ?
Tout fait. Nous contrlons lincendie, il ny aura pas dautres dgts.
Elle scarta donc, le regard riv sur les flammes qui schappaient encore de ce quil restait du toit.
File, conseilla Landon. Et noublie pas de te changer avant que ta grand-mre comprenne que tu
nas pas pass la nuit dans ton lit.
***
Maggie pesa sur le levier avec rage. Elle prouvait un vritable soulagement se dbarrasser de
cette carcasse calcine.
Lincendie avait eu lieu trois jours plus tt. Lorsque les pompiers de Destiny taient arrivs au
ranch, le btiment rserv au matriel agricole tait compltement dtruit. Le shrif Steele avait
tlphon dans la matine pour confirmer les premires hypothses et lui donner lautorisation de
dblayer le site. Ctait bien un court-circuit lectrique dans la nouvelle installation qui avait
provoqu le dsastre.
Elle tait dcide commencer tout de suite la reconstruction. Ce serait une dpense
supplmentaire, imprvue et lourde grer, mais elle navait pas le choix. Anna disait que cette
vision lui donnait des cauchemars. Quant elle, si elle avait aussi perdu le sommeil, autant en faire
porter la responsabilit ces poutres calcines qui offusquaient sa vue.
Elle cligna des yeux pour refouler les larmes qui lui montaient aux yeux en pensant la forteresse
de silence en laquelle Landon stait mu.
Non, elle ne pleurerait pas. En tout cas, pas ici, la lumire du jour. Ce soir, dans son lit, ce serait
une autre affaire.
Aprs avoir t son amant passionn, le cow-boy tait redevenu en quelques heures peine un
employ distant.
Elle ne savait que faire. Devait-elle sexcuser de lavoir interrog sur son pass ? De stre jete
dans ses bras ?
Non, la btise tait davoir donn son cur un homme qui nen voulait pas. Une fois de plus, elle
tait tombe amoureuse dun homme qui ne lui convenait pas.

Landon semblait lavoir rejete de sa vie. Il ne supportait sa prsence que lorsquil tait question du
ranch et du travail quil devait y effectuer. Plus jamais il ne la regardait dans les yeux, et il rabaissait
systmatiquement son Stetson sur son visage avant de sapprocher delle.
Combien de temps pourrait-elle supporter cela ?
Elle murmura un juron en jetant un autre morceau de bois calcin sur le tas dj haut.
Quest-ce que vous dites, miss Maggie ?
Levant la tte, elle eut la surprise de dcouvrir Spence Wilson et Charlie Blain.
Leur chapeau la main, ses anciens employs arboraient tous deux un air gn et vitaient
soigneusement de regarder le tas de dcombres noirtres.
Quest-ce que vous voulez, tous les deux ? leur demanda-telle en sessuyant le visage avec son
bandana.
Eh bien, nous avons parl ensemble, commena Spence, et nous aimerions bien revenir travailler
au Crescent Moon.
Si vous voulez encore de nous, ajouta Charlie, qui nosait pas lever les yeux de ses bottes.
Elle les considra, surprise.
Et pour quelle raison ?
On aimait bien le salaire que Greeley nous versait, mais les bruits qui courent sur son compte ne
nous plaisent pas. Les gens disent quil a dcid de vous briser pour semparer de votre proprit.
Spence jeta un coup dil de biais sur le tas de dcombres.
Ce quil fait nest pas bien. Nous ne voulons rien avoir faire avec lui.
Et en plus, ajouta Charlie avec un sourire, la cuisine l-bas narrive pas la cheville de celle de
Nana.
Une bouffe doptimisme gonfla le cur de Maggie.
Spence et Charlie connaissaient par cur le fonctionnement du ranch, ils auraient vite fait de se
mettre au courant des changements que Landon y avait apports. Ils pourraient aussi le soulager des
travaux les plus rudes quil se rservait afin dpargner Hank et Willie.
Nous savons que vous avez un nouveau contrematre, reprit Charlie. Apparemment, il connat son
boulot, le ranch est impeccable part
De nouveau, il dtourna le regard du tas de cendres.
Sur ces entrefaites, Hank, Willie et Landon arrivrent ensemble dans la cour et se dirigrent vers
eux.
Maggie seffora dignorer le bond que fit son cur quand elle aperut la silhouette longiligne de
Landon, son jean poussireux et son Stetson familier. Rapidement, elle prsenta les hommes les uns
aux autres, essayant de faire comme si cela lui tait parfaitement gal que Landon ne lui adresse pas
le moindre regard.
Spence et Charlie reviennent travailler chez nous, annona-telle avec un grand sourire.
Landon demeura de marbre. Les bras croiss, il toisa les nouveaux arrivants, qui parurent quelque
peu mal laise sous son regard insistant.
Si vous alliez en ville avec Willie ? Vous rangerez vos affaires plus tard, suggra Maggie aux
nouveaux arrivants.
Bien, miss Maggie, approuvrent les deux hommes dune seule voix.
Landon ne bougea pas dun pas, obligeant ainsi les deux cow-boys le contourner.
Cette attitude arrogante irrita Maggie au plus haut point.
Tu peux mexpliquer ton comportement ? demanda-telle enfin. Tout au moins, si tu acceptes de
madresser plus de deux mots daffile !
Tu es certaine de vouloir embaucher de nouveau ces gens ?
Merveille ! Landon venait de la gratifier dune phrase entire.
Elle fit un effort pour contenir sa mauvaise humeur.
Bien sr. Je les connais depuis longtemps, ils sont srieux et travailleurs. Grce leur prsence, je
vais pouvoir consacrer davantage de temps Black Jack.
Je croyais que son dressage avait bien avanc.
Tout allait bien jusqu lincendie. Depuis, il est redevenu craintif et me donne du fil retordre.

Une fois de plus, elle se rendit compte que ce quelle venait de dire convenait aussi bien Landon
qu Black Jack. Le principal intress sen rendrait-il compte ?
Il parat que tu as eu un coup de fil du shrif ce matin ? senquit Landon.
Oui. Gage pense que lincendie est d un court-circuit.
Puis, comme elle savait que ctaient Landon et Willie qui avaient fait linstallation lectrique et
quelle ne voulait pas quils se reprochent quoi que ce soit, elle ajouta :
Linstallation avait t approuve sans problme par les services techniques, il a donc conclu un
accident.
Tu veux le reconstruire tout de suite ?
Oui. Avec trois cow-boys demeure, je peux envisager cela calmement.
Les ouvriers temporaires ne sont pas ta tasse de th, cest a ?
Elle le regarda bien en face.
Non, en effet.
Un moteur de voiture se fit entendre, et une jeep portant lemblme du shrif apparut dans la cour.
Je vois que tu as de la visite, dclara Landon, je te laisse recevoir tes invits.
Sur ce, il tourna les talons et partit en direction de sa maison.
***
Quest-ce que tu es en train de fabriquer ? En entendant la voix de Willie, Landon, qui tait
occup bourrer son sac de ses vtements, suspendit son geste un instant.
Je plie bagage.
a, je le vois bien. Mais pourquoi ?
Il est temps que je parte.
Tu pars ?
Dcid ignorer la mine interdite de Willie, Landon se dirigea vers la salle de bains afin dy
rassembler ses affaires de toilette.
Dsormais, chaque matin et chaque soir, il sobligeait prendre une douche glace dans lespoir que
cela lui ferait oublier les moments quil avait passs l avec Maggie, savonner son corps ravissant
dans la vapeur parfume de savonnette et de transpiration amoureuse.
Hlas, cela ne servait rien. Strictement rien.
Tu crois que cest une bonne ide ? senquit Willie.
Question de point de vue.
Sans stendre davantage, il continua de bourrer son sac.
Son ami Bryce, lavocat, lavait rappel la veille pour lui annoncer quil stait livr lenqute
demande quelques jours plus tt et lui rpter ce que Maggie lui avait dj dit le soir o ils avaient
partag une bire : Greeley tait un personnage rus qui ne commettait rien dillgal. En fait, depuis
quelque temps, il avait arrt dennuyer la jeune femme.
Landon ferma son sac en grosse toile.
Maintenant que vos deux cow-boys sont de retour, vous navez plus besoin de moi.
a, cest du baratin, mon ami !
Javais pris ce travail de faon temporaire, pour soigner Winner et permettre Hank de se
remettre de son accident. Mission accomplie, puisque les deux se portent maintenant comme un
charme. Par consquent, il est temps que je men aille.
Tout coup, il eut la surprise de sentir la main de Willie se poser sur son paule.
Crois-moi, fiston, tu ny chapperas pas en fuyant toujours plus loin.
Je ne sais pas de quoi tu me parles.
Bien sr que si. Jai fait la mme chose que toi quand je suis rentr de Core. Jai arrt mes
tudes et abandonn la jeune fille laquelle jtais fianc. Tout a cause des images abominables
qui squattaient ma cervelle sans que je puisse tirer un trait dessus.
Et maintenant ? Elles sont parties ?
Non, mais jai appris vivre avec.
Cest justement ce que je suis en train de faire.

Eh bien, nattends pas trop pour y arriver, sinon la vie tournera sans toi. Et, quand tu reviendras, il
sera trop tard.
Willie, je peux te demander de me rendre un service ?
Volontiers.
Si tu pouvais accrocher le van mon pick-up.
Daccord. Mais toi, ne pars pas sans dire au revoir. Elle mrite au moins a.
Elle ? A laquelle des trois femmes Willie faisait-il allusion ? Maggie ? Nana ? Anna ?
Toutes les trois avaient su trouver le chemin de son cur. Maggie, surtout, videmment. Mais il
ntait pas lhomme capable de lui offrir ce quelle mritait. Ni maintenant ni jamais.
***
Quest-ce que tu sais exactement au sujet de ton nouvel employ ? La tasse de caf que Maggie
tendait Leeann trembla lgrement.
Elle avait t trs surprise quand son amie stait dclare enchante que Nana et Anna soient
parties faire des courses en ville et lui avait annonc quelle tait chez elle en mission commande
par le shrif.
Pourquoi me poses-tu cette question ? Je tai dj racont la semaine dernire quand nous avons
djeun ensemble quel point il connat son mtier et me rend service.
Cest vrai, mais ce nest pas ce que je te demande. Quest-ce que tu sais de son pass, des ranchs
o il a travaill avant de venir au Crescent Moon ?
Il ma remis son C.V. avec toutes les adresses.
Mais, bien entendu, tu nas rien vrifi.
Elle se mordit la lvre avant de rpondre.
Qui te la dit ?
Je te connais bien, dclara Leeann avec un soupir. Malgr tout ce que ton pre et ton ex-mari tont
oblige supporter, tu es reste la femme la plus confiante du pays.
Maggie serra sa tasse dans ses mains, comme pour y puiser le courage qui lui manquait.
Parle-moi franchement.
Eh bien, je pense que tu as t mene en bateau. Tu as laiss un tranger prendre ton ranch en
main
Stop ! Cest moi la patronne ici, moi et personne dautre.
Tu nas cess de dire quil avait des tas de bonnes ides et quil avait chang beaucoup de choses.
Oui, mais jamais sans mon accord.
Et o crois-tu quil piochait ces ides gniales ?
Leeann sortit de sa sacoche une chemise en carton.
Jai ici tout ce qui concerne ta dclaration dincendie, plus un dossier complet sur Landon
Cartwright. Est-ce que tu sais quil est propritaire pour moiti dun ranch immense au Texas ?
Oui. Ce ranch sappelle Still Waters.
Il ten a parl ?
Oui, quand il a organis la vente de mes chevaux son frre qui soccupe de leur ranch.
Et a ne ta pas paru bizarre quun homme qui possde son propre ranch loue ses services comme
journalier des milliers de kilomtres de chez lui ?
Il ma dit que
Un coup frapp la porte interrompit Maggie. Elle se leva pour rpondre et eut la surprise de
dcouvrir Kyle Greeley.
Il faut que je te parle, dclara celui-ci.
Si cest au sujet des deux ouvriers qui tont quitt pour revenir travailler chez moi, tu peux
considrer la conversation comme termine.
Non, ce nest pas deux quil sagit, mais de toi et Cartwright.
Toi aussi ?
Greeley profita de sa surprise pour pntrer dans la cuisine.
Quest-ce que tu veux dire ?

Rien. Et, comme tu le vois, jai dj de la visite. Donc, dpche-toi, je taccorde cinq minutes.
Jai des informations importantes te communiquer au sujet de Cartwright.
Je sais sur lui tout ce que jai besoin de savoir.
Tu sais quil a t accus davoir provoqu lincendie o sa femme et sa fille ont trouv la mort ?
Tu dis nimporte quoi.
Greeley fit un pas en avant.
Non. Je suis venu tinformer que je minquite pour toi depuis lincendie. Je sais que tu as engag
Cartwright parce que tu as bon cur, mais cest un beau parleur. Il ma embobin avant toi, mais il
faut que tu
Non ! rpta Maggie en reculant loin de la main que son voisin lui tendait. Je ne peux pas croire
ce que tu me dis.
Il a fait de la prison, Maggie. Tu ne peux pas garder quelquun de cet acabit dans ton ranch. Pense
ta fille, pense toi aussi. Laisse-moi moccuper de lui. Je te promets de faire place nette.
Leeann se rapprocha et prit le relais.
Ce que dit Kyle est vrai, Maggie.
Il faut chasser ce bandit du Crescent Moon, rpta Greeley, plein de hargne.
Leeann le regarda avec autorit.
Cela suffit maintenant, Greeley. Vous avez dit ce que vous aviez dire. Laissez-nous, maintenant.
Je souhaite seulement rendre service
Suffit ! Sortez tout de suite de votre plein gr, sinon jemploie la contrainte.
Maggie secouait la tte, comme pour nier tout ce quelle venait dentendre.
Partez, tous les deux ! Vous me racontez des mensonges. Je ne veux plus rien entendre. Tout ce
que vous dites est faux.
Non, Maggie.
Elle sursauta et tourna la tte.
Landon se tenait sur le pas de la porte, son chapeau la main.
Dsol, Maggie. Tout est vrai. Dun bout lautre.

- 15 Maggie se sentait bout de nerfs. Leeann, Kyle, je vous prie de bien vouloir sortir de chez moi.
Tout de suite.
Pas question, protesta Kyle.
Leeann, reprit-elle, en tant quadjointe du shrif, je te demande de faire partir M. Greeley
immdiatement.
Allons, dit son amie en prenant Kyle par le bras.
Puis, se tournant vers Landon, elle ajouta :
A votre tour maintenant de plaider votre cause.
Landon ne rpondit rien.
Leeann se retourna au moment de quitter la pice.
Si tu as besoin daide, Maggie, nhsite pas mappeler, je reste dans les parages.
Maggie approuva dun signe de tte et se retrouva seule dans la cuisine avec Landon.
Il ma menti. Il ma menti
Les mots rsonnaient dans sa tte comme un glas. La pice se mit tourner autour delle. Elle ferma
les yeux et se raccrocha la table pour ne pas perdre lquilibre.
Maggie
Landon fit un pas vers elle. Les trois premiers boutons de sa chemise laissaient apercevoir sa peau
bronze.
Pourquoi diable faire attention des dtails de ce genre en un moment pareil ?
Arrte, commanda-telle. Ne tapproche pas de moi. Ne me touche pas !
Elle voulait connatre la vrit, mais il lui fallait de lair, tout de suite, car elle touffait tout coup
dans lespace confin de la cuisine. Il lui semblait que Landon la remplissait totalement avec sa
haute taille, son parfum de foin coup et le souvenir de tous les repas quils avaient pris en famille
dans cette pice.
Comment allait-elle expliquer tout cela Nana, Anna ?
Suis-moi, proposa-telle.
Elle se dirigea vers le grand tilleul qui ombrageait la cour. Une fois arrive lombre frache, elle
sarrta et se tourna vers Landon.
Tu me dois des explications.
Landon ne se droba pas.
Ce que ta dit Greeley est vrai. Jai t condamn pour incendie volontaire.
Une violente nause souleva lestomac de Maggie.
Explique-toi davantage.
Jai t accus davoir provoqu lincendie au Still Waters.
Tout coup, plusieurs morceaux du puzzle que reprsentait pour elle la vie de Landon se mirent en
place.
Cest pour cette raison que tu as quitt ton ranch il y a quatre ans. Et, au lieu de parcourir le pays
comme je le croyais, tu as pass tout ce temps en prison !
Landon hocha la tte.
Comment se fait-il que tu aies t libr si vite ? Cest une accusation trs grave que celle qui a
t porte contre toi. Je ne vois pas
Soudain, les mots se bloqurent dans sa gorge.
Elle venait de sapercevoir que le van de Landon avait t accroch son pick-up et que Willie y
conduisait Winner.
Elle savana vers le pick-up, jeta un coup dil larrire et aperut les affaires de Landon.
Mon Dieu, il quittait le ranch !
Elle se tourna vers lui.
Aprs tout, quelle importance que je connaisse la vrit ou non ? Tu ten vas, la page est tourne.
Le moment est venu pour moi de partir, Maggie. Nous avons toujours su lun et lautre que je

ntais au Crescent Moon que pour quelque temps.


Et ce quelque temps vient de se terminer, si je comprends bien ?
Elle lui avait jet les mots la figure, le cur tordu de dsespoir.
Jamais elle navait autant souffert. Ni la duret de son pre, ni les infidlits dAlan ne lui avaient
fait autant de peine. Pour la premire fois de son existence, elle se sentait compltement dmunie
face la duret de la vie, totalement abandonne.
Allons, aprs le dpart dAlan, elle avait ragi et avait fini par se persuader que tout tait pour le
mieux puisquils ntaient pas faits lun pour lautre. Elle ferait pareil cette fois-ci, mme si cela lui
demandait un peu plus de temps.
Oui, cette fois, il lui faudrait plus de temps pour retrouver confiance. Toute la vie, peut-tre.
Elle rejeta ses cheveux en arrire, rsolument.
Tant pis pour elle si elle avait t assez inconsciente pour permettre cet homme de prendre autant
de pouvoir sur elle. Il fallait payer ? Trs bien, elle payerait le juste prix, voil tout. Elle russirait.
Elle chasserait cet homme de sa tte et de sa vie ! Le meilleur moyen pour y parvenir tait de laisser
la colre prendre la place de la douleur. Et pourquoi pas la fureur ? La rage ? Autant dallies contre
les peines de cur.
Une question pourtant lui brlait les lvres.
Finalement, tout ce que tu as fait ici, tout ce quil sy est pass, demanda-telle en rougissant, cela
ne signifie rien pour toi ?
Non.
Alors, fiche le camp, ordonna-telle, les dents serres. Tout de suite.
Sans adresser un regard de plus Landon, elle se dtourna et fila vers la grange.
Aprs tout, lessentiel tait quil ne sache jamais quel point elle tait blesse. Battre en retraite
aussi vite que possible, ctait le seul moyen sa disposition pour cacher les larmes qui
laveuglaient.
Dun pas ferme, elle se dirigea vers Black Jack quelle avait sell rapidement ce matin en prvision
de la leon de dressage. Elle ouvrit la porte du corral, enfourcha ltalon et partit tout de suite au
grand galop.
Landon cria son nom, mais elle ne se retourna pas. Le son de sa voix lui tait devenu odieux.
***
Landon dut planter ses pieds fermement dans le sol pour rsister lenvie de courir derrire
Maggie. Il venait de la blesser profondment. Sans doute prouvait-elle la mme atroce douleur que
lui
Pas de sentimentalisme. Il avait fait pour le mieux. Tout au moins, en ce qui la concernait.
Un bruit de voiture qui entrait dans la cour le ramena au prsent. Ctait Nana qui rentrait des
courses.
Seigneur Dieu ! Que se passe-til ? demanda celle-ci en apercevant le pick-up au milieu de la cour
et Winner prt monter dans le van. Vous ne nous quittez pas, tout de mme ?
Si, je pars.
Le sourire disparut du visage de la vieille dame.
Mais Pourquoi donc ?
Il me semble que le moment est venu.
Maggie est au courant ?
Oui.
Une fuse vivante jaillit alors du vhicule, nattes au vent, pour se prcipiter vers lui. Il eut tout juste
le temps de sagenouiller pour accueillir Anna.
Non, Landon, tu ne pars pas ! Nous avons besoin de toi ici.
La vrit sort de la bouche des enfants, dclara Nana, sentencieuse.
Les yeux clos, luttant contre une puissante dtresse, il serra trs fort contre lui la fille de Maggie au
lieu de prendre cong de faon mesure comme il laurait d. Il le savait, lombre de Sara et la
douleur qui laccompagnait allaient immanquablement se superposer lenfant bien vivante quil

tenait dans ses bras.


Il attendit, mais rien ne se produisit. Anna, vive et tide, laccaparait tout entier.
Au cours des semaines prcdentes, il avait remarqu que la souffrance cause par le souvenir de sa
propre enfant sattnuait en prsence delle jusqu ne presque plus se manifester. A ses yeux, cet
apaisement tait un mauvais signe, car il signifiait quAnna et Maggie staient glisses toutes deux
dans les failles de son cur jusqu les colmater et radiquer sa douleur familire. Il ne pouvait pas
sautoriser cet oubli.
Dsol, Anna, il faut que je parte.
A contrecur, il ouvrit les bras pour lloigner de lui.
De toute faon, avec Spence et Charlie, vous ne manquez plus de main-duvre, maintenant.
Mais a mest gal ! Je veux que tu restes !
Il sclaircit la voix.
Tu sais, dans la vie, on ne fait pas toujours ce quon veut.
Et parfois on est trop bte pour voir plus loin que le bout de son nez, complta Nana, le visage
srieux.
Il se tourna vers la vieille dame.
Ce que je fais est pour le mieux.
Je ne partage pas votre avis.
Nana tendit deux sacs son arrire-petite-fille.
Anna, rentre ceci, sil te plat. Je te rejoins dans un instant.
Landon, tu vas me manquer beaucoup, renifla Anna en obissant son arrire-grand-mre.
Vraiment beaucoup.
Une boule stait forme dans la gorge du cow-boy, si grosse quil eut de la peine articuler :
Prends bien soin des chatons.
Oui, bien sr, rpondit-elle dune petite voix.
Une fois que la fillette se fut loigne, Nana reprit la parole.
Je veux vous remercier pour tout le travail que vous avez accompli ici. Et pour la vente des
chevaux au ranch de votre frre. Maggie ma parl du Still Waters. Jespre quentre cette vente et
largent quelle touche pour le dressage de Black Jack il y en aura assez pour satisfaire Greeley.
Landon frona les sourcils.
Je ne comprends pas ce que Greeley a voir l-dedans.
Maggie ne vous a pas dit quil occupe un poste cl la banque ?
Non.
Je suis peut-tre en train de parler plus que je ne devrais, mais aprs tout ce nest pas la premire
fois ! On ma toujours dit que javais la langue trop longue Sachez donc que Greeley a dsormais
tout pouvoir pour devenir propritaire du Crescent Moon si Maggie ne rgle pas ses chances rubis
sur longle. Et tout a, cause de son bon rien de mari qui elle doit racheter ses parts de la
proprit !
Je ne savais pas que Greeley avait acquis cette position la banque. Elle ne men a jamais parl.
Elle est pourtant trs inquite au sujet des rglements venir. Mais bon, je comprends que vous
ayez vos propres soucis.
Je peux faire quelque chose pour vous aider ?
Nana saisit un panier qui se trouvait sur son sige et fit un petit geste de la main comme pour
loigner une mouche importune.
Plus tt vous partirez, mieux ce sera. Inutile de lui faire encore plus de peine en vous attardant par
ici.
Il remarqua alors que des larmes brillaient dans les yeux de la vieille dame.
Pour linstant. Elle aurait tt fait de les scher quand Maggie lui aurait fait part de ce quelle venait
dapprendre sur son compte. A ce moment-l, au contraire, elle remercierait le ciel quil soit sorti de
la vie de sa petite-fille.
Prenez bien soin delle, murmura-til.
Puis, sans sattendrir davantage, il attrapa larrire du pick-up les sacs provision lourdement

chargs et les amena jusque sur le porche.


Nana lui adressa un sourire triste.
Merci, Landon. Et maintenant, filez.
Au revoir, Nana. Merci pour tous vos bons soins.
Ces derniers mots prononcs, il se dirigea la gorge serre vers Winner, mais, avant de le faire
monter dans le van, il prit tout de mme le temps dembrasser une dernire fois du regard le ranch
o il venait de passer un mois riche en motions.
Le Crescent Moon avait bien chang depuis son arrive, et son travail acharn ny tait pas pour
rien. Il nen tait pas peu fier. Grce ce coup de pouce, Maggie aurait moins de mal se maintenir
la tte hors de leau si toutefois Greeley ne lui mettait pas des btons dans les roues.
Et alors ? Cela ne le concernait pas. Il ntait pas lhomme dont Maggie avait besoin. Elle lui avait
demand elle-mme de quitter son ranch.
Comme il levait les yeux, il aperut un nuage de poussire slever sur le chemin derrire la maison
principale.
Quelquun galopait trs vite. Trop vite, lui sembla-til. Ce devait tre Maggie qui revenait, furieuse
quil sattarde sur sa proprit.
Vite, il attrapa la longe de Winner pour linstaller dans le van et disparatre le plus rapidement
possible. Mais, troubl, il nacheva pas son geste.
Il se passait quelque chose danormal. Maintenant que le cheval stait rapproch, il apercevait son
galop dsuni, ses naseaux dilats, comme si
Une pouvante soudaine sempara de lui. Tandis que Black Jack continuait son galop fou vers la
grange, il se prcipita vers le corral et se planta face lanimal, les bras levs en croix.
Tout doux, Black Jack. Doucement. Doucement, rptait-il dune voix aussi calme que
possible.
Le cheval ralentit.
Ses rnes flottaient sur son encolure, la selle tait vide.
La bouche sche dangoisse, Landon continua de lui parler doucement.
Doucement, Black Jack. Tout doux, mon beau. Personne ne te fera de mal Calme-toi
Le mustang tait tremp de sueur, mais il remarqua un filet de liquide sombre qui coulait aussi de
dessous la selle. Du sang.
Au moment o Black Jack passait ct de lui, Landon russit attraper sa bride, ce qui lui permit
de guider lanimal vers le corral.
Une fois ltalon enferm, il appela.
Nana ! Willlie !
Tous deux arrivrent aussitt.
Appelez le shrif, le vtrinaire et le mdecin, nous aurons besoin de tout le monde. Black Jack
est bless. Maggie est partie avec lui, mais il lui est arriv quelque chose. Je pars sa recherche.
Je taccompagne, cria Willie.
Non, occupez-vous tout de suite de Black Jack. Sil lui arrivait malheur, Maggie serait dsespre,
elle a tout mis sur lui.
Sur ce, il sauta sur le dos de Winner, qui dmarra comme une flche dans la direction do venait le
mustang.
Le Crescent Moon stendait sur des dizaines dhectares. O pouvait-elle bien se trouver ?
Tout en suivant de son mieux la trace de Black Jack, il scrutait les fosss et les chemins avoisinants
dans lespoir dy dcouvrir une Maggie sur le chemin du retour, dpite davoir t jecte par sa
monture comme une cavalire novice.
Mais rien. Nulle part.
A un moment donn, il saperut quil tait arriv proximit des contreforts des monts Laramie.
Ce nom ramena sa mmoire une des nombreuses histoires que lui avait contes Willie, selon
laquelle Maggie adorait se promener dans ce coin de la proprit quand elle tait enfant.
Serait-elle alle se rfugier l-bas ?
Winner avait ralenti sa course depuis que les buissons avaient laiss la place dpais genvriers et

des sapins. Ils avancrent un moment sur un sentier escarp qui surplombait un ravin, puis le
sentier descendit un peu, remonta de nouveau, jusqu ce quils atteignent une crte. Et l, il aperut
un chapeau de cow-boy accroch un rocher.
Maggie !
Il appela plusieurs fois, puis, pntr dun mauvais pressentiment, il se dcida descendre de
cheval. Afin de mieux explorer le ravin, il se coucha plat ventre tout au bord.
Ce fut de l quil repra Maggie tendue sans connaissance sur une petite plate-forme, plusieurs
mtres en dessous.
Maggie, tu mentends ?
Pas de rponse. Maggie ne bougeait pas.
Il fouilla dans ses poches la recherche de son tlphone, mais il les trouva vides et se souvint quil
lavait laiss dans son pick-up. Son dpart prcipit ne lui avait pas permis de le prendre avec lui.
Quelle sottise ! De toute vidence, Maggie avait besoin de recevoir des soins, et il navait aucun
moyen dappeler des secours.
Tout en se maudissant de son tourderie, il tourna le dos au ravin, laissa glisser ses jambes le long
de la paroi contre laquelle il plaqua sa poitrine, et il commena descendre lentement, attentif ne
pas glisser, insouciant des cailloux pointus qui le blessaient.
Quelques instants plus tard, il tait auprs de la jeune femme, soulag de sentir sur sa joue son
souffle lger.
Maggie, mon amour, je suis l. Je ten prie, rveille-toi !
Tout doucement, il carta de la main les cheveux qui cachaient le visage aux yeux clos, puis tta
dlicatement le crne sur lequel il dcouvrit une norme bosse. Quand il retira sa main, il saperut
quelle tait tache de sang. Comment lui porter secours ?
Il regarda dsesprment autour de lui, puis, en entendant Winner piaffer au-dessus de lui, il se
souvint dun vieux tour quil avait appris autrefois ltalon, et dans lequel celui-ci excellait.
Il mit un sifflement aigu, auquel lanimal rpondit par un hennissement. Alors, il cria bien fort :
A la maison, Winner. A la maison !
Aprs un nouveau sifflement, il entendit le cheval partir au trot, puis au galop.
Restait esprer quil retrouverait le chemin du ranch. Sans doute tait-on parti leur recherche
maintenant ? Quelquun le rencontrerait peut-tre en route.
Aprs avoir envoy Winner en missaire, il reporta son attention sur Maggie, qui navait toujours
pas repris connaissance.
Maggie. Maggie chrie
La jeune femme ne bougeait toujours pas.
Il se pencha sur elle pour la protger du soleil.
Je ten prie, Maggie, mets-toi en colre ! Je suis toujours chez toi, je ne tai pas obi.
Malgr son silence, il continua de lui parler.
Maggie, tout le monde a besoin de toi au ranch. Il faut que tu te rveilles. Tes cow-boys sont de
retour, tu vas continuer le dressage de Black Jack Tout ira bien, tu verras.
Combien de temps demeura-til ainsi, prs delle, lui parler, lui caresser le front ? Il naurait su
dire. Il se sentait si dmuni, si inutile, quil avait envie de pleurer.
Tu es lme du Crescent Moon. Sans toi, il nest rien.
Et lui ? Sans elle, il ntait rien non plus
Ctait la stricte vrit. Leur rencontre lavait ramen la vie. Depuis lincendie de Still Waters, il
tait comme mort. Son cur stait endurci, il navait fait que survivre. Jusqu ce que son chemin
croise celui de cette femme. Elle, sa famille et son ranch en faillite lui avaient rendu le got de
vivre.
Un bruit de sabots lui fit lever la tte. Des voix crirent son nom. Il se releva dun bond.
Nous sommes ici, en contrebas.
Bientt, trois ttes se penchrent vers eux : Hank, Willie et le shrif Steele.
Comment va Maggie ?
Elle est inconsciente, mais je crois quelle na rien de cass.

Je vais descendre avec le mdecin qui maccompagne.


Impossible, cria-til. Il ny a pas assez despace pour tout le monde sur cette plate-forme.
Vous navez qu remonter pour nous laisser la place.
Pas question ! Je reste avec Maggie. Envoyez le toubib, nous attacherons Maggie, et vous la
hisserez l-haut.
Steele ne discuta pas davantage. Il disparut de la vue de Landon, qui lentendit crier des ordres.
Quelques instants plus tard, une corde descendait vers lui laquelle tait attach un grand panier,
suivie bientt dune paire de bottes noires. Ctait le mdecin qui descendait, muni dune couverture
de survie. Ensemble, ils envelopprent Maggie dans la couverture et lattachrent dans la corbeille,
quils maintinrent en quilibre le plus longtemps possible pendant que Willie et le shrif la
remontaient sur la crte.
Lorsque la corde redescendit, le mdecin sy agrippa pour remonter, puis ce fut le tour de Landon.
En haut, la large main du shrif se tendit pour laider se hisser son ct.
Merci, dit Landon. Comment va Maggie ?
Le mdecin est en train de lexaminer. Depuis combien de temps est-elle vanouie ?
Je ne sais pas. Peut-tre une heure. Comment nous avez-vous trouvs ?
Nous avons rencontr votre cheval.
Nous allons pouvoir conduire Maggie lhpital, dclara le mdecin. Je viens de lui faire une
piqre qui va laider reprendre conscience.
Effectivement, quelques instants plus tard, ils entendirent un gmissement. Tous se tournrent vers
Maggie qui entrouvrit les yeux, les referma, puis les ouvrit de nouveau.
Le mdecin se pencha sur elle.
Allez, Maggie, rveille-toi !
Cette fois-ci, le regard vert se fit plus stable.
Tu peux me dire comment tu tappelles ? demanda le mdecin.
Oh, a va, Ronny ! Je mappelle Maggie, et je tai flanqu une sacre racle quand nous tions au
C. M. 2.
Cest vrai, approuva le mdecin en riant. Je vois que tu as recouvr tes esprits.
Un soulagement intense pntrait Landon au fur et mesure quil voyait le regard de Maggie
reconnatre les visages qui lentouraient.
Mais, lorsquelle arriva lui, elle frona les sourcils.
Quest-ce que tu fais ici ? Je tavais demand de partir.
Du calme, Maggie ! intervint le mdecin. Repose-toi, vous rglerez vos comptes plus tard. Pour le
moment, nous filons lhpital.
Landon sentit son cur se serrer lorsquil vit la jeune femme dtourner les yeux sans un mot de
plus.
Restez avec moi un instant, dit le shrif, il faut que je vous parle.
A quel sujet ?
Mon assistant vient de me tlphoner pour mapprendre quon a retrouv une pointe de mtal
enfonce dans la selle de Black Jack. Tant que Maggie est reste au grand galop, penche en avant,
il ne la pas sentie, mais quand elle sest assise sur la selle pour ralentir
La pointe sest enfonce dans le dos de Black Jack ! termina Landon, fou de rage. Et vous pensez
que cest moi lauteur de cette action dclat ?
Je nen sais rien, mais il faut que jinterroge toutes les personnes en relation avec le ranch. A
commencer par vous.
Landon regarda Maggie partir pour lhpital dans le pick-up que le mdecin avait amen
proximit, escorte par Willie. Il seffora de respirer profondment afin de garder son calme, car
lenvie de sauter sur Winner pour les accompagner lui paraissait quasi irrpressible.
Lorsquil se retourna vers le shrif, il eut la surprise de dcouvrir que celui-ci avait pris la peine de
ramasser son Stetson, et il fut encore plus tonn quand il lui tendit la main en un geste trs officiel.
Gage Steele, shrif de Destiny.
Landon lui serra la main.

Landon Cartwrighy, ancien dtenu.


Je sais qui vous tes, monsieur Cartwright, jai eu votre dossier entre les mains. La justice ne
revient pas sur une dcision sans raison. Si lon vous a relch, cest que vous tes un homme
honnte. Je suis dsol que vous ayez perdu votre famille dans lincendie.
Landon garda un instant la tte baisse tant cette conversation le surprenait. Puis, voyant le shrif
enfourcher sa monture, il en fit autant et prit le cheval de Willie par la bride afin de le ramener au
ranch.
Est-ce que par hasard vous auriez une ide sur la faon dont ce morceau de mtal est all se loger
sous la selle de Black Jack ? demanda Steele.
Dun geste de lindex, Landon releva le bord de son Stetson.
Moi, non. Mais vous pourriez peut-tre poser la question Kyle Greeley ?

- 16 Je ne mrite pas que tu maimes. Cette phrase prononce par Landon quelques jours plus tt
navait cess de hanter Maggie pendant toute la nuit quelle avait passe lhpital. Chaque fois
quelle sombrait dans le sommeil, ces mots lui revenaient avec autant de force que si elle venait de
les entendre. Et maintenant quelle tait de retour chez elle, couche dans son lit et dorlote par
Nana, ctait encore pire.
Elle porta la main au pansement qui lui recouvrait le crne, puis ferma les yeux pour mieux se
remmorer les vnements qui avaient prcd son accident.
Voyons, elle se rappelait trs bien tre partie sur un coup de colre, debout sur les triers pour
permettre Black Jack de galoper plus vite. Cest seulement bien loin du ranch que, un peu calme,
elle stait assise sur la selle. Black Jack avait alors pouss un hennissement de douleur, stait
cabr avec une violence inoue, comme pour se dbarrasser de quelque chose, et, malgr son
exprience de cavalire chevronne, elle avait t projete dans les airs.
Elle en tait l de son vocation lorsque quelquun frappa la porte de sa chambre. Puis, une voix
pleine de gaiet lana :
Coucou ! Je peux venir te tenir compagnie un moment ?
Maggie ouvrit les yeux et dcouvrit dans lembrasure de la porte un norme bouquet de ballons
multicolores qui cachait presque totalement le visage de Racy.
Bien sr, rpliqua-telle en souriant.
Racy entra et lcha les ballons, qui slevrent dans la pice comme autant de joyeux messages
damiti. Puis elle rapprocha un fauteuil du lit et sinstalla ct delle.
Je vois que mon ide ta plu.
Oui, et Anna va adorer !
Comment est-ce que tu te remets de ta voltige ?
Trs bien. On ma mis quelques points la tte, jai des bleus et des bosses un peu partout, mais
franchement je men tire bon compte.
Et Black Jack ?
Lui aussi va bien. Jespre seulement que le shrif mettra la main sur la personne qui a os
commettre un acte aussi ignoble.
Tu te sens le courage de continuer toccuper de lui ?
Bien sr. Il me faudra sans doute reprendre les bases, mais Tucker Hargrove qui jai tlphon
pour le mettre au courant de laccident ma assur quil me faisait entirement confiance et ne me
tenait pas du tout pour responsable de ce qui sest pass. Heureusement ! Tu sais que je parie gros
sur le dressage de ce cheval.
Je crois que pour linstant sa fille lui cause plus de soucis que Black Jack. Il parat quelle fait les
quatre cents coups et lui donne bien du fil retordre.
Bah, il faut que jeunesse se passe Tiens, propos de jeunes filles, voici celle que je prfre
entre toutes !
Anna, qui venait dentrer dans la chambre, se mit battre des mains en apercevant les ballons
multicolores.
Oh, que cest joli, tous ces ballons ! Cest toi qui as eu cette ide, Racy ? Jadore !
Maggie lui sourit tendrement.
Aprs le repas, tu pourras choisir ceux que tu prfres et les amener dans ta chambre.
Super ! Merci toutes les deux. Au fait, maman, Nana menvoie pour te dire que le dner est prt.
Ah. Qui va se trouver table, ce soir ?
Willie, Hank, Spence, Charlie et Landon.
Landon aussi ?
Oui.
Ecoute, ma chrie, jai un peu mal la tte. Tu peux sil te plat demander Nana de me prparer
un plateau que tu me monteras ?

Pas de problme, rpondit Anna, qui sortit en dansant.


Racy considra Maggie.
Tu vites Landon ?
Oui. Je lui avais demand de quitter le ranch. Je ne comprends pas pourquoi il est toujours ici.
Peut-tre pour les mmes raisons que celles qui lui ont fait passer la nuit dernire devant la porte
de ta chambre dhpital ?
Quest-ce que tu dis ?
La vrit. Je suis venue te voir aprs mon travail au bar. Il devait tre 2 heures du matin, et jai
trouv Landon ratatin sur une de ces horribles chaises en fer, comme sil montait la garde devant ta
chambre. Aprs a, tu ne vas pas me faire croire quil ny a rien entre lui et toi ?
Maggie se frotta les yeux.
Landon avait pass la nuit lhpital ? Pourquoi est-ce que personne ne le lui avait dit ?
Dcidment, elle ny comprenait plus rien. Cet homme lui avait assur que faire lamour avec elle
ne comptait pas, quil ne pouvait pas laimer et, malgr cela, aprs lui avoir sauv la vie, il avait
pass la nuit recroquevill sur une chaise inconfortable sans rien dire personne ?
Non, elle ne savait plus du tout que penser.
Racy, je tassure quil ny a rien. En tout cas, que cest fini.
Ah, voil pourquoi le van de Winner est attach son pick-up dans la cour.
Jai mis Landon la porte du Crescent Moon. Il devrait dj tre parti, sauf que
Un dtail, en effet, ironisa Racy : entre-temps, il ta sauv la vie. Tu peux mexpliquer pourquoi tu
las vir ?
Sur ces entrefaites, on frappa la porte, et Nana entra avec un plateau.
Voici ton dner, ma chrie. Je voulais te dire aussi que le shrif et Leeann viennent darriver, et je
ne pense pas que ce soit pour une visite de politesse.
A ces mots, le visage de Racy se ferma aussitt.
Bon, eh bien, je file. A bientt, Maggie.
Cest impossible pour linstant, reprit Nana. Sa voiture bloque la tienne.
Lanimal ! explosa Racy. Il y a suffisamment de place chez vous pour garer vingt voitures, mais il
faut quil sarrange pour me coincer !
Tu as raison, Nana, rpondit Maggie, indiffrente la colre de son amie, qui lavait depuis
longtemps habitue pareilles escarmouches avec Gage Steele. Ils sont srement venus pour Black
Jack. Je descends tout de suite.
Mais je croyais que tu voulais rester au lit ?
Plus maintenant.
A la hte, elle enfila le premier jean et le premier T-shirt qui lui tombrent sous la main.
Je veux savoir exactement ce qui se dit.
Dun geste machinal, elle jeta un coup dil dans le miroir pour remettre un peu dordre dans ses
cheveux avant de quitter sa chambre.
Horreur ! Avec cet norme pansement, inutile de chercher faire quoi que ce soit des quelques
mches qui schappaient du bandage. Elle ressemblait tout bonnement la fiance de
Frankenstein.
Cette rflexion lui donna envie de sourire, mais en mme temps lui inspira une inquitude
sournoise.
Est-ce que par hasard elle aurait envie de plaire quelquun ?
Elle considra son il gauche par dun dgrad de mauves du plus bel effet et dcida finalement
que ces questions de coquetterie la laissaient parfaitement indiffrente. Et tant pis si elle savait que
ctait compltement faux !
Une fois dans la cuisine, elle seffora dviter de regarder dans la direction de Landon, mais sans
succs.
Depuis ses bottes jusquau Stetson, le cow-boy tait entirement vtu de noir. Il se tenait debout
dans le coin le plus loign de la pice, son attention fixe sur le shrif. Pourtant, il dut sentir la
prsence de Maggie dans la pice, car il se tourna vers elle.

Leurs regards se croisrent et ne se quittrent pas jusqu ce que Spence brise cette fascination
rciproque en passant entre eux pour se rapprocher de Charlie.
Que nous vaut votre visite ? demanda alors Maggie Gage et Leeann.
Nous sommes ici en mission, rpondit Gage en tant son chapeau, et je prfrerais vous parler en
particulier.
Le regard de biais quil coula en direction de Racy ne lui chappa pas.
Si ce que vous tes venu me dire concerne Black Jack, vous pouvez parler devant tout le monde,
nous faisons cause commune dans cette affaire.
Maggie avait pris appui sur le dossier dune chaise pour parler.
Tu ne veux pas tasseoir ? demanda Racy. Tu as une drle de tte.
Oui, la tte de quelquun qui sest ouvert le crne en dgringolant dans un prcipice. Mais peu
importe, je vous coute, Gage.
Ce fut Leeann qui prit la parole.
Nous avons arrt Steve Walker et Butch Dickens il y a quelques heures.
Les deux hommes travaillaient chez Greeley.
Et pour quelle raison ?
Kali Watson, la vtrinaire, a identifi la pointe de mtal enfonce dans la selle de Black Jack.
Quest-ce que ctait ?
La molette en acier dun peron fait la main, particulirement agressif, quon ne trouve pas dans
le commerce. Aprs quelques recherches sur Internet, jai pu remonter jusquau fabricant, qui nous
a assur nen avoir vendu que trois paires dans la rgion. Lune dentre elles avait t achete par
Butch Dickens. Ds que jai montr la pice conviction ce dernier, il a accept de me donner des
renseignements si nous lui assurions une certaine indulgence devant la justice.
Maggie se cramponnait son dossier de chaise. Le regard de Landon ne la quittait pas, comme sil
craignait de la voir svanouir. Et il navait peut-tre pas tort.
Leeann lui jeta elle aussi un regard circonspect.
Il a avou que lui-mme et Stevens taient les auteurs des dgradations perptres lencontre du
Crescent Moon, reprit Gage. Depuis la dtrioration des cltures jusquau sabotage de la selle de
Black Jack. En revanche, tous deux ont ni tre responsables de lincendie et de laccident de Hank.
Mais Gage et moi avons lintention de rouvrir ce dossier, car ils ne sont pas les seuls cow-boys
travailler au Triple G. Il est fort possible que Greeley ait jou sur plusieurs tableaux.
Chaque personne prsente dans la cuisine arborait maintenant un air constern.
Maggie fit pivoter la chaise sur le dossier de laquelle elle sappuyait pour sy laisser tomber.
Mais pourquoi ont-ils fait tout cela ?
Ils obissaient aux ordres de Greeley, que nous venons darrter. Les charges qui psent contre lui
sont lourdes, puisquelles vont jusqu la tentative dhomicide.
Elle avait peine croire tant de mchancet. Bien sr, Kyle Greeley ne lui avait jamais cach quil
voulait mettre la main sur le Crescent Moon, mais de l commettre autant dhorreurs
La tte lui tournait, il lui semblait quun tau lui serrait les tempes, elle avait du mal respirer.
Comment avait-elle t assez nave pour refuser de voir que les malheurs qui lui arrivaient ntaient
pas dus la malchance mais un plan abominable ?
La voyant mal en point, Leeann lui prit une main et Racy lautre.
Maggie ferma les yeux et prit une profonde inspiration.
a va aller, murmura-telle, ne vous inquitez pas.
Effectivement, elle commenait dj se sentir mieux. Lespoir renaissait en elle peu peu.
Greeley tait sous les verrous, tout irait bien dsormais. Pour le ranch, tout au moins Grce
Landon qui avait su le remettre sur pied au cours de son sjour.
Des yeux, elle fit le tour de la pice, mais elle vita de sattarder sur la haute silhouette sombre
appuye contre la porte.
Et pendant que nous jacassons, intervint Willie, nous laissons refroidir le bon repas que Nana a
prpar pour nous !
Pendant que Hank appelait Nana, qui avait emmen la petite Anna dans le jardin pour lui viter

cette pnible conversation, Maggie insista pour que Gage et Leeann se joignent eux.
Ce ne fut quaprs le repas que Leeann sapprocha delle.
Tu peux me consacrer un moment ?
Maggie opina, et toutes deux passrent dans la pice voisine.
Je nai rien voulu dire devant tout le monde parce que je ne sais pas exactement quelles
informations tu as donnes, mais je suis en mesure de tassurer que Greeley avait lintention
dutiliser ce quil avait appris sur le pass de Landon Cartwright pour rpandre les pires horreurs sur
son compte. Heureusement que tu as gard Landon chez toi, sans cela tu ne serais srement pas en
vie cette heure-ci !
Lestomac de Maggie se serra.
En fait, je lai mis la porte.
Tu plaisantes ?
Non. Sil est encore ici, cest uniquement parce que Black Jack est rentr tout seul lcurie juste
avant son dpart.
Tu veux dire que tu lui avais demand de quitter le Crescent Moon aprs avoir appris quil avait
fait de la prison ?
Oui.
Il ne ta pas dit autre chose aussi ?
Non.
Leeann soupira.
Ah, les hommes et leurs secrets !
Elle ouvrit le dossier quelle tenait la main, en sortit un feuillet et le lui tendit.
Tiens, lis. Tu as besoin de connatre toute la vrit sur Landon Cartwright.
***
Landon se forait marcher en direction de son pick-up alors que ses jambes navaient quune
envie : retourner vers la maison de Maggie. Il lui avait dj fallu beaucoup de force pour rsister
son envie violente de ragir quand le shrif et son assistante leur avaient racont les vnements des
dernires vingt-quatre heures. Maggie tait si faible encore, si ple, et il avait une telle envie de la
serrer dans ses bras ! Mais ctait impossible, il navait pas le droit. Maintenant que Greeley tait en
prison, elle allait reprendre son ranch en main, et tout irait pour le mieux.
En entendant son coup de sifflet, Winner se rapprocha du portail du corral. Landon lamena
jusquau van, dans lequel il monta sans opposer de rsistance.
Allez, mon vieux, cest le moment de partir
Sans dire au revoir ?
Il se figea, la main sur le loquet.
Aprs avoir reu mon cong deux fois dans la mme journe, je ne vois pas pourquoi je tranerais
ici plus longtemps.
Et la vrit ? Quest-ce que tu en fais ? demanda Maggie en lui brandissant une feuille de papier
sous le nez. Comment peux-tu me quitter en me laissant croire que ce que tu mas racont est vrai ?
Il retint un juron en reconnaissant le tampon du Texas sur len-tte du papier.
Parce que cest vrai, tout simplement. Ma femme et ma fille sont mortes toutes les deux parce que
je nai pas russi les sauver.
Mais enfin, tu ne peux pas te tenir pour responsable dun accident ! Jai la preuve ici que la justice
a reconnu que cet incendie est bien un accident. Tu ne peux pas ternellement vivre dans le pass !
Il monta dans son pick-up et sinstalla au volant.
Maggie, tout ira bien au Crescent Moon dsormais. Je ne peux plus rien pour toi.
Si, tu peux rester.
Lenvie de cder cette invitation lui traversa lesprit la vitesse de lclair, mais il la repoussa tout
aussi vite.
Il avait choisi la meilleure solution. Pour tout le monde.
Non, cest impossible.

Il mit le moteur en marche, desserra le frein main.


Maggie recula dun pas.
Le pick-up fit un bond en avant puis sengagea sur le chemin qui menait la grand-route.
Landon jeta un coup dil dans le rtroviseur.
Maggie se tenait debout devant le corral, les bras croiss.
Incapable de dtacher son regard, il poursuivit lentement sa route, et la dernire chose quil
distingua delle, ce fut le pansement blanc qui surmontait son visage.

- 17 La quarantaine de convives rassembls dans le jardin entonnrent tous en mme temps un


Joyeux Anniversaire plein dentrain en lhonneur de Nana. Trs mue, Maggie regarda la petite
Anna aider son arrire-grand-mre souffler les bougies de son gteau.
En fait, tant donn le nombre de convives, il y avait deux gteaux, et Anna avait dabord demand
quil y ait autant de bougies que dannes. Mais Nana avait refus, prtendant quune seule suffirait.
Finalement, aprs de longues ngociations, elles taient arrives un accord leur convenant toutes
les deux : une bougie pour deux annes.
Au moment o Maggie savanait pour dcouper les gteaux, une guitare et un violon
commencrent jouer, ce qui ntait que le prlude une longue soire de fte.
Elle ne dormirait pas beaucoup cette nuit. Mais, en fait, cela ne changerait gure depuis que
Elle soupira.
Allons, elle savait ce quil lui restait faire, et elle allait le faire trs bientt.
Willie stait rapproch delle.
Maggie, il est grand temps que tu ragisses. Le ranch nest plus le mme depuis que ton cow-boy
est parti.
Ce nest pas mon cow-boy !
Ni lun ni lautre navaient prononc le nom de Landon, mais ils savaient tous deux fort bien de qui
ils parlaient.
Jai dcid daller au Still Waters la fin de la semaine pour y amener les chevaux qui ont t
vendus.
Tche de ne pas revenir les mains vides.
Elle secoua la tte, le couteau la main, sans penser le planter dans le glaage en sucre.
Je naurais jamais d le laisser partir sans lui dire ce que jprouvais pour lui
Ctait sans doute trop tt. Et lui aussi avait besoin dun peu de temps pour remiser ses mauvais
souvenirs.
Peut-tre.
Elle soupira.
Je vais dans la cuisine chercher les glaces. Tu veux continuer ma place ?
Willie sempara du couteau et se mit en devoir de faire des parts pendant quelle retournait
lintrieur.
Sur la porte du rfrigrateur, une note fixe par un aimant lui rappela que, dici trois semaines, elle
devait faire sa dposition contre Greeley.
Quel soulagement ce serait !
Comme elle se rjouissait cette perspective, un bruit de moteur la fit regarder dans la cour, o un
camion noir dernier cri auquel tait fix un van pour deux chevaux venait de sarrter.
Qui tait-ce ?
La rponse lui fut vite donne, car la portire souvrit et un homme de haute taille en descendit.
Un pantalon noir, des bottes noires allongeaient encore sa silhouette lance. Une chemise blanche
mettait en valeur sa large carrure.
Landon. Il tait revenu !
Anna, qui lavait reconnu elle aussi, se prcipitait dj vers lui pour se jeter dans ses bras. Aprs
lavoir embrasse et lui avoir gentiment tir sur les nattes, il savana vers Nana, qui il parla un
instant. Maggie ne pouvait pas lentendre, mais elle vit trs bien le sourire heureux qui spanouit
sur le visage de la vieille dame.
Elle posa les glaces sur la table de la cuisine, perturbe.
Quallait-elle faire ? Elle ntait pas prte. Selon les plans quelle avait faits, les choses ne devaient
pas se passer ainsi. Ctait elle qui devait aller le surprendre dans son ranch !
Elle dcida de saccorder un temps de rflexion avant de rejoindre les autres.
Tu as besoin dun coup de main ?

Elle pivota sur elle-mme.


Landon se tenait devant elle, superbe, un sourire malicieux sur les lvres.
Ce fut sans doute ce qui rveilla lagressivit de Maggie.
Quest-ce que tu viens faire ici ?
Je suis venu apporter un cadeau danniversaire ta grand-mre.
Et tu penses que cela suffit pour tout arranger entre nous ? persifla-telle.
Pourquoi es-tu si
A ce moment-l, ils entendirent Anna pousser un cri aigu, puis battre des mains.
Maggie regarda par la fentre et vit sa fille danser de joie autour de Willie, qui faisait descendre du
van une petite jument baie du plus beau brun cuivr.
Tu peux mexpliquer ?
Volontiers. Elle sappelle Sunshine, et cest la jument la plus douce dont on puisse rver pour une
petite fille. Cest mon frre lui-mme qui la dresse, mais je suis persuad que tu peux oprer sur
elle la mme magie que celle dont tu as us pour Black Jack.
Il prit Maggie par les paules et la tourna vers lui.
Et pour moi.
Anna pntra en trombe dans la cuisine.
Maman, maman, viens voir Sunshine ! Cest ma jument moi, rien qu moi !
Il me semble que tu dois un grand merci quelquun.
Anna se jeta dans les bras de Landon, qui la souleva et la fit tourner autour de lui jusqu ce que la
fillette crie grce.
Maggie se mordit la lvre.
Il pensait certainement sa propre petite fille avec qui il navait jamais pu jouer ainsi.
Elle sattendait lui voir le visage malheureux quil arborait chaque fois quil sapprochait dAnna,
mais cette fois il nen fut rien. Elle ny lut que paix et srnit.
Heureusement que tu es venu aujourdhui, dclara Anna. Si tu tais arriv deux jours plus tard, tu
aurais manqu maman.
Vraiment ? Et o a-telle prvu de partir ?
Au Texas, poursuivit la fillette. Elle doit livrer les chevaux au Still Waters, mais Nana dit que cest
surtout son cur quelle doit y amener. Et elle, tu lui as apport un cadeau ?
Anna, tu vas te taire la fin ? se fcha Maggie, rougissant jusquaux sourcils.
Bien sr, rpondit calmement Landon. Jai aussi un cadeau pour elle.
Tout en parlant, il avait sorti un petit crin noir de sa poche.
Je peux voir ? demanda Anna en se rapprochant.
Attends un peu. Retourne avec les invits. Je montre dabord le cadeau ta mre, et, si elle
lapprcie, tu le verras ensuite.
Anna obit sans se faire prier, tout la joie daller retrouver Sunshine, pendant que Landon prenait
Maggie par la main et lentranait vers le porche, lcart des conversations et des rires des invits.
L, il la fit asseoir sur la balancelle o elle avait pass au cours du mois dernier tant de nuits rver
cet homme.
Cet homme qui se tenait devant elle en ce moment.
Ne crois pas que je compte sur ce cadeau pour tout arranger entre nous, Maggie.
Elle baissa la tte, honteuse de ce quelle lui avait dit tout lheure.
Te quitter a t le plus gros sacrifice de ma vie, reprit Landon. Mais, au moment o je lai fait,
jtais persuad de faire mon devoir. Pourtant, aprs avoir pass deux semaines au Still Waters, jai
compris que
Tu es rentr chez toi ?
Oui. Pas tout de suite, toutefois. Mais, comme partout o jallais je ne cessais de penser toi, je
me suis dit que tu avais raison et que je devais dabord rgler mes comptes avec mon pass pour
pouvoir regarder la vie en face.
Elle leva les yeux.
Et maintenant ? Tu crois que tu peux le faire ?

Oui.
Landon prit place ct delle, contrlant le balancement avec ses longues jambes, tandis quelle
sefforait de ne pas regarder la petite bote quil tenait entre ses doigts.
De retour chez moi, mon cauchemar familier a continu venir me hanter chaque nuit, mais, au
lieu de lutter pour le faire disparatre, je lai accept, et pour la premire fois jai enfin compris les
mots que ma femme murmurait. En fait, ctait elle-mme quelle adressait des reproches.
Landon
Il la regarda dans les yeux.
Je taime, Maggie, et je veux vivre avec toi. Epouse-moi.
A ces mots, il dfit le fermoir, et un trio dmeraudes serties sur un anneau dor apparurent ses
yeux merveills.
Eperdue, elle quitta la bague du regard pour fixer le visage de Landon.
Mais Ton ranch du Texas ?
Mon frre se dbrouille trs bien avec. Il a toute laide dont il a besoin. Moi, je veux rester au
Crescent Moon avec toi. Je sais tout ce que cette proprit reprsente pour toi et pour Anna, quel
lien avec le pass elle incarne, et aussi quel futur tu souhaites y vivre. Je nai quun souhait
formuler dsormais : celui de partager tout cela avec toi.
Comme elle demeurait interdite, il rpta :
Marions-nous, Maggie.
Jai dj une fille
Que jadore ! Dans mon cur, il y aura toujours la place de Sara, mais il est assez grand pour
accueillir aussi Anna et les enfants que nous aurons ensemble si tu le dsires aussi.
Cest mon vu le plus cher ! Oui, Landon, marions-nous.
Il cueillit la rponse sur ses lvres, puis il scarta un peu, prit sa main gauche et lui glissa la bague
lannulaire.
Tu sais ce qui rendrait ce moment absolument parfait ?
Non
Ce serait que tu me dises que tu maimes, toi aussi.
Elle entoura de ses mains le visage de Landon et regarda dans les yeux lhomme qui allait
dsormais laimer, travailler avec elle et la soutenir jusqu la fin de ses jours.
Landon, je taime plus que les mots ne sauraient le dire, et je vais employer le restant de ma vie
te le prouver.
On commence tout de suite ? demanda Landon avec un sourire plein de sensualit.
Elle lui passa les bras autour du cou.
Ds que nos invits seront partis et que jaurai russi persuader Anna de ne pas dormir dans le
box de Sunshine !
Landon lattira contre lui.
Voil un plan qui me convient merveille, Maggie Cartwright, lui chuchota-til loreille.

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