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Le Jsus des sects.

Comment le Christ sotrique devint le Christ des universitaires


par Philip Jenkins (Colloque CESNUR 2000 - Riga, Lettonie - version prliminaire)
Depuis le milieu du 19e sicle, de nouveaux mouvements religieux marginaux se sont souvent trouvs
lorigine de conceptions spcifiques de Jsus - sage, philosophe, et instructeur occulte - dont les visions ont
beaucoup en commun avec celles des enseignements asiatiques. LEvangile dAquarius de Jsus le Christ et
les uvres de Mme Blavatsky, de Rudolf Steiner et dElisabeth Clare Prophet en sont des exemples. Ces
images ont curieusement de nombreux points communs avec celles qui dominent aujourdhui la plupart
des recherches universitaires critiques sur le Nouveau Testament, plus particulirement la suite de la
redcouverte des Evangiles Gnostiques de Nag Hammadi en Egypte (1945). Les textes universitaires
modernes voient en Jsus un gnostique, un cynique, ou mme un crypto-bouddhiste, plutt que le matre juif
rformiste traditionnellement reconnu. Cette publication illustrera la convergence croissante entre les ides
autrefois marginales des religions minoritaires et les conceptions des confessions dominantes. Il me sembleque
dans les deux cas, lintrt que suscitent ces visions de Jsus reflte les ncessits et prdilections
idologiques du public auquel elles sont prsentes.
La plus frappante des dcouvertes dont les tudiants des Nouvelles religions doivent faire part leurs collgues
consiste peut-tre en ceci : il ny a pas de division claire et marque entre les "religions" - bonnes, stables, et de
valeur sociale reconnue - et les "sectes" - mauvaises, pernicieuses, et destructrices. Les religions marginales
deviennent des glises reconnues, et les ides considres lorigine comme dpassant la limite de
lexcentricit peuvent facilement devenir orthodoxes. Dans cet article, jaimerais reprer comment des thories
religieuses apparemment bizarres se sont dcidment introduites dans la pense dominante, et ceci dans
lespace contemporain. Ce que je veux plus particulirement montrer, cest comment limage htrodoxe de
Jsus qui a jou un rle si vivant dans dinnombrables mouvements sotriques marginaux est presque
devenue, au cours de ces annes, un paradigme dominant dans le monde universitaire. Bien que les
chercheurs dans le domaine biblique naient pas vcu de conversion de masse de quelque sorte que ce soit au
christianisme gnostique, des ides autrefois stigmatises sont maintenant acceptes, et mme orthodoxes :
pour reprendre une citation, la pierre qui fut autrefois rejete est devenue la pierre dangle. Je crois que mon
histoire personnelle constitue une tude de cas classique des frontires trs "permables" qui sparent les
ides des sectes de celles des religions.
Limpact de Nag Hammadi
Mon histoire commence avec la dcouverte, en 1945, de la bibliothque gnostique dterre Nag Hammadi,
en Egypte. Cet vnement eut un effet absolument bouleversant sur la recherche universitaire moderne en
matire de christianisme. Ces documents avaient t enfouis vers la fin du quatrime sicle, probablement par
quelquun qui percevait ( juste titre) que sils ne ltaient pas, ils risquaient dtre dtruits par les chasseurs
dhrsies. Le texte le plus clbre du trsor de Nag Hammadi est lEvangile de Thomas. Au cours des deux
dernires dcennies, mme si cela a donn lieu des controverses, il en est venu tre largement reconnu
comme un texte dautorit peine moins important que celui des quatre vangiles - et peut-tre bien plus
encore. Dautres lments de cette collection ont apport des visions alternatives du christianisme quasi
innombrables ; bien que seulement quatre dentre eux portent le titre explicite d "Evangile", des douzaines
prtendent rapporter les paroles ou les actes de Jsus. Marvin Meyer, chercheur dans le domaine du "Nouveau
Testament", dcrit la collection de Nag Hammadi de la faon suivante : il sagit dune collection "tout aussi
prcieuse, et mme peut-tre plus" que les textes du Nouveau Testament. A lencontre des manuscrits de la
Mer Morte, dcouverts en Palestine deux ans auparavant, la collection de Nag Hammadi a rapidement t
rendue disponible pour le grand public. Thomas fut traduit en anglais en 1959, et au cours des annes
suivantes cette uvre a capt lattention passionne des mdia. Une nouvelle vague dintrt suivit dans la fin
des annes soixante-dix. En effet les textes de Nag Hammadi furent rendus disponibles en traduction ds
1977 : "The Nag Hammadi Library in English", et Elaine Pagels publia son commentaire des vangiles
gnostiques, qui eut une grande influence. Depuis les annes 70, les chercheurs qui travaillaient sur Jsus et les
origines du christianisme ont beaucoup utilis la collection de Nag Hammadi, de mme que dautres textes
analogues tels que lEvangile de Marie, dj connu, mais qui venait seulement dtre disponible. A partir de ces
textes perdus depuis longtemps, dinnombrables livres de vulgarisation et reportages dans les mdia
brossrent une image des origines du christianisme bien diffrente de la vision classique, et prsentrent les
vangiles cachs comme les prcieux vestiges dun pan compltement disparu du christianisme ancien. Les
Evangiles supprims indiquent la prsence de courants marginaux oublis au sein du mouvement
tonnamment divers autour de Jsus. Pour Elaine Pagels, cest peut-tre le Gnosticisme, constitu des

disciples de la gnose ou connaissance spirituelle qui fut la plus importante de ces premires traditions enfouies.
Actives principalement au cours des deuxime et troisime sicles, leurs ides imprgnrent les crits de Nag
Hammadi. Daprs son compte-rendu plein de talent, le gnosticisme , la fois pertinent et moderne, aurait pu,
sans les circonstances historiques, occuper une place plus glorieuse. Ce fut un mouvement oubli de mystiques
libres de tout dogme, qui suivirent Jsus dans son rejet des institutions et de la hirarchie. Les gnostiques
pratiquaient " lgalit daccs, de participation et douverture la connaissance", au point quils distribuaient les
fonctions clricales beaucoup au cours de leurs crmonies. Comme dautres soi-disant hrsies, le
gnosticisme accorda aux femmes un statut bien plus lev que lorthodoxie en place. La spiritualit gnostique
rejoint aisment les vues de la psychothrapie moderne. Les "hrtiques" croyaient que les conflits et actions
dramatiques dcrits dans la vision du monde lie au christianisme avaient lieu dans lesprit du candidat. Les
auteurs gnostiques taient subjectifs et intuitifs. Ils "considraient linvention et la crativit originales comme la
marque distinctive de quiconque devenait spirituellement vivant". Implicitement, on comprend que le Jsus
historique se serait senti beaucoup plus laise dans ces cercles que dans l glise lourde et autoritaire qui
prtendait parler en son nom. La datation trs ancienne de ces crits perdus donne aux gnostiques et assimils
la possibilit de se situer comme une forme authentique de christianisme des origines, et qui sait, peut-tre
mme bien sa seule vraie voix; A part lvident attrait pour les femmes, le nouveau portrait du gnosticisme est
profondment sduisant pour les chercheurs modernes, cette vaste mouvance intresse par la spiritualit
mais qui refuse les piges de la religion et du dogme organiss. Pour un tel public, des textes comme celui de
Thomas sont dun attrait particulier. On y trouve un ton individualiste, un portrait de Jsus plutt matre de
sagesse que Rdempteur ou Sauveur cleste. Les lecteurs modernes sont intresss par la prsentation de
luvre, qute mystique, en tant que retour linnocence primitive, ide qui rappelle la qute psychologique de
lenfance intrieure. En dehors de la valeur historique de luvre, la lecture de Thomas peut sans aucun doute
sous-tendre la mditation et la vision intrieure, et justifier tout autant diverses formes de spiritualit
contemporaine. Tout aussi captivant pour les croyants modernes, le Jsus des vangiles cachs a bien des
points communs avec les traditions spirituelles de lAsie. Ce concept facilite beaucoup le dialogue avec les
autres grandes religions mondiales, et affaiblit toute prtention chrtienne la dtention exclusive de la
Rvlation divine. Elaine Pagels crit : "il suffit dcouter les paroles de lEvangile de Thomas pour percevoir
quel point il entre en rsonance avec la tradition bouddhiste ces anciens vangiles tendent montrer un
chemin au-del de la foi vers une recherche solitaire de la comprhension, ou gnose." Elle pose la question :
"Un tel enseignement - lidentit de lhumain -divin, lintrt port lillusion et lillumination, le fondateur
prsent non comme Seigneur mais comme guide spirituel - tout cela ne rend-il pas un son plus oriental
quoccidental?" Elle suggre que nous pourrions voir une influence explicitement indienne chez Thomas, peuttre par lintermdiaire des communauts chrtiennes en Inde du Sud, appels les " Chrtiens de Thomas ".
Les dclarations de Jsus ont mme quelque chose qui voque les koans du Zen. Quil sagisse dune
concidence ou non, le mouvement autour de Jsus se fit initialement connatre comme la Voie, terme descriptif
identique celui utilis par les autres grandes religions et systmes philosophiques, y compris le Bouddhisme
et le Taosme. Jsus devient ainsi bien plus sympathique aux sensibilits modernes aussi bien sur le plan du
multiculturalisme que de louverture aux deux sexes.
Soutenus par les explications et commentaires enthousiastes de Pagels et de Meyer des textes mystiques trs
denses crits il y a 1800 ans par dobscurs hrtiques Syriens et Egyptiens ont manifestement dmontr leur
attrait pour un public de masse moderne.
Les vangiles alternatifs jouent un rle central dans les "livres sur Jsus" publis par des maisons dditions
commerciales importantes comme Harper. Ceux-ci donnent limpression que Thomas, Pierre, et les autres,
reprsentent en fait la vrit des vangiles, quils bousculent mme les quatre vangiles clbres. Limages des
communauts chrtiennes de lorigine ici dcrites a t vulgarise non seulement par les livres et articles
universitaires mais par bien des prsentations populaires, dans des documentaires la tlvision comme les
sries de PBS "De Jsus Christ", diffuses en 1998. Des textes comme ceux de Thomas se sont ainsi
imposs comme une prsence familire dans la conscience et le dbat religieux.
Et encore du "Dj vu"
Bien que lvaluation des textes de Nag Hammadi soit bien loin de mes intentions prsentes, je dois dire que
limage que prsentent Pagels et les autres me semble profondment errone (jexpose ces problmes de
faon plus approfondie dans mon livre "Les Evangiles Cachs", paratre aux ditions Oxford University Press
au printemps prochain). En rsum les textes comme celui de Thomas sont loin dtre les premiers comme
on le prtend parfois, et leur valeur en tant que sources pour le christianisme des origines est bien limite. De
plus, bien peu de ce qui fut dcouvert Nag Hammadi est en vrit vraiment nouveau pour les chercheurs

universitaires. A quelques exceptions prs , les universitaires modernes se montrent peu concerns par le dbat
trs intense sur les christianismes alternatifs , qui florissait dans les dcennies passes et qui
donne limpression trompeuse que toute la recherche universitaire de valeur a t produite dans les trente
dernires annes. Bien au contraire, la plus grande partie des preuves ncessaires la mise en place dune
rvision radicale des origines du christianisme est disponible depuis bien des annes avant les annes
soixante-dix , et mme 1870.
Au cours du 19e sicle, lide que les gnostiques pourraient bien avoir gard vivantes les vrits originelles
rpandues par Jsus tait familire ceux qui rflchissaient de faon critique aux problmes de religion,
certains assez marginaux, dautres moins; Mme la thorie selon laquelle Jsus tait un mystique Essnien, un
membre du groupe qui crivit probablement les manuscrits de la Mer Morte, tait courante un sicle avant que
lon dcouvrit les documents eux-mmes, et quils ne dchanent tant de spculations populaires.
Les spculations propos des Essniens se mlrent aux visions que lon avait des gnostiques, et tous deux
furent considres comme proches des origines du christianisme : il y a cent ans dj, les gens rvaient de
dcouvrir des documents authentiques pour vrifier leurs thories. Et quand ils ne purent en trouver, ils les
inventrent. Plus particulirement entre les annes1880et 1920, une cascade de nouvelles dcouvertes
transforma les conceptions du christianisme des origines, la fois du ct " de lorthodoxie " et du ct " de
lhrsie " La trouvaille la plus intressante mis au jour des parties de lvangile de Thomas, situ en Egypte,
alors tout simplement appel "Paroles de Jsus".
Bien que ceci nait pas eu tout fait limpact rvolutionnaire quil eut sur les chercheurs modernes, des citations
de Thomas apparurent dans des uvres de pit populaire bien avant les dcouvertes de Nag Hammadi. Et
tout comme les auteurs modernes revendiquent pour Thomas la place de "cinquime vangile", bien des
experts , cent ans auparavant, attriburent la mme importance lvangile de Pierre alors rcemment
dcouvert. Bien des conceptions et observations qui se sont bases sur les textes gnostiques nouvellement mis
au jour taient dj trs connues avant 1900. Mme le rle particulier des disciples fminines, qui provoqua tant
de commentaires ces dernires annes , faisait dj lobjet de discussion cette poque. Cette notion
apparaissait dans les crits New Age et fministes du dbut du vingtime sicle - et bien que cela tende tre
oubli dans les crits modernes , aussi bien les fministes que les adeptes du New Age crivirent beaucoup sur
les origines du christianisme, durant cette priode. Les perspectives radicales en matire .3
de religion ne furent pas une innovation des annes 60. Ces nouvelles spculations atteignirent le public
travers magazines, journaux et romans et devinrent tout fait courantes pour tout honnte homme
raisonnablement bien inform.
La plus troublante des nouvelles dcouvertes de la fin du 19e sicle fut la "Pistis Sophia" (Foi-Sagesse, ou Foi
de la Sagesse), un compte rendu allgorique de la conception du monde des gnostiques, que certains
attriburent tort Valentin lui-mme. Achet dans les annes 1760, ce texte Copte, demeura pratiquement
dans lombre au British Museum jusqu ce qu en 1851, on put le traduire en latin et en grec. Ds 1896, les
lecteurs britanniques eurent accs une traduction de G.R.S. Mead, auteur prolifique qui devint le grand
vulgarisateur contemporain des hrsies oublies, un peu comme Elaine Pagels un sicle plus tard. Les
publications de Mead comprennent les onze volumes "Echos de la Gnose"(1906-1908), une dition extensive
de tous les crits gnostiques alors connus, tandis que " The Gnostic John the Baptiser (Jean-Baptiste le
gnostique)", tait la traduction des psaumes de la secte Mandenne. Mead faisait consciemment connatre ces
textes comme des vangiles cachs : il dcrivait la Pistis Sophia comme un vangile gnostique, et le texte fut
couramment reconnu comme "une sorte dvangile issu de quelque secte gnostique des origines".
La Pistis Sophia fut le commencement de la redcouverte moderne des vangiles gnostiques. Du fait de son
laboration si prcise (on compte trois cent pages en traduction), luvre prsente une introduction
complte au gnosticisme, y compris bien des aspects qui ont constitu les plus grands ples dintrts dans les
vangiles de Nag Hammadi. La Pistis Sophia prtend faire un compte rendu des changes entre Jsus et ses
disciples aprs la Rsurrection, mais elle diffre radicalement des textes canoniques par sa relation des
puissances spirituelles qui dirigent lunivers, sa croyance la rincarnation, et son utilisation frquente de
formules magiques et dinvocations. Le Jsus ici dcrit est un matre mystique, et les changes rapports sont
ceux quil eut avec des disciples fminines de haut niveau comme Marie-Madeleine. De nombreux livre y

traitent des tapes au cours desquelles Jsus libre la figure surnaturelle (et fminine) de Sophia, la Sagesse
cleste, de ses liens avec lerreur et le monde matriel; elle est progressivement rintgre au ciel dans son
statut divin dantan. Les vnements ici dcrits se droulent symboliquement et psychologiquement, ce qui est
typique de ces vangiles, en nette opposition avec lattachement de lorthodoxie chrtienne la ralit
historique.
Dune faon trs similaire aux textes de Nag Hammadi un sicle plus tard, la Pistis Sophia dclencha une
vague dintrt gnral chez les fministes, les sotristes, et ceux qui aspiraient une rforme radicale du
christianisme.
Le Jsus des Sectes
Tout cela mamne au point-cl de ce travail. Il y a cent ans, pratiquement toutes les ides prsentes
aujourdhui comme le dernier cri chez les universitaires travaillant sur le sujet de Jsus taient dj largement
connues, bien quelles le fussent moins des chercheurs en matire biblique que des membres de nouvelles
religions, coles marginales occultes et sotriques et des mouvements qui taient dj connus en tant que
"sectes". Les excentricits sectaire des annes 1900 sont devenues les rfrences orthodoxes universitaires
des annes 2000.
Si nous revenons peu prs un sicle en arrire, nous dcouvrons que non seulement les hrsies des
origines taient dj connues et tudies, mais quelles ltaient dun vaste public. Ceci dans une large mesure
tait d leurs rfrences aux mouvements occultes et sotriques, qui considraient les anciens gnostiques
comme leurs anctres spirituels. Ironie du sort, Les gnostiques sont devenus les hros du jour prcisment du
fait que leurs ennemis jurs, les pres de lglise, avaient pouss le scrupule jusqu rapporter leurs croyances
et doctrines : Origne cita la liturgie complte de la secte gnostique des Ophites, avec ses noms de pouvoir
secrets . Il aurait t horrifi de savoir que de tels extraits allaient susciter lenthousiasme doccultistes futurs
comme Aleister Crowley, qui dirigea toute une renaissance no-gnostique la fin du dix-neuvime sicle.
Lglise catholique gnostique de Crowley pratiquait une messe ou liturgie dans laquelle le canon des saints
commmors incluait Basilide, Valentin, Bardesane, et ceux "qui nous ont transmis la lumire de la Gnose,
leurs successeurs, et leurs hritiers". Crowley recommandait la Pistis Sophia ses disciples en tant "
quadmirable introduction".
Un autre vhicule important de la renaissance gnostique fut le mouvement thosophique, co-fonde par Mme
Blavastky dans les annes 1870, qui influena la plupart des sectes occultes du vingtime sicle. Alors que la
Thosophie tait issue de racines sotriques plus anciennes, une grande partie de son attrait provenait de son
apparente harmonie avec la science du jour, plus particulirement avec les notions dvolution. Les Thosophes
parlaient de la grandeur et de la dcadence des races successives au cours de millions dannes, et
dpeignaient aussi les progrs de lme humaine travers les vies successives. Au sommet de lvolution
spirituelle se trouvaient les rdempteurs, avatars, ou Christs. Le Christ thosophique avait donc de nombreuses
choses en commun avec le Jsus des gnostiques, le rdempteur envoy des cieux pour librer les forces de la
lumire de leur prison de matire. En prsentant sa vision, Blavatsky sappuya sur les recherches concernant
les hrsies gnostiques et les chrtiens primitifs disponibles de son temps, et son Opus Magnum, Isis dvoile
(1877) fait de larges emprunts louvrage "Les gnostiques et ce quil en reste" de King; Son hypothse tout au
long de luvre est que les gnostiques prsentent les doctrines les plus anciennes et les plus authentiques en
matire de christianisme, qui furent plus tard dtournes par les soi-disant orthodoxes. Sinspirant des
gnostiques anciens avec une remarquable fidlit, Blavatsky et ses contemporains interprtrent la mort du
Christ et sa rsurrection comme une ralit symbolique et psychologique, qui refltait les transformations ayant
lieu lintrieur de lme du croyant . Sous cet angle, "Christ" ntait pas un personnage historique, mais un titre
donn tout vritable initi. Comme la thosophe Anna Kingsford le dclarait dans les annes 1880, "La
religion na rien dhistorique et ne dpend en aucune faon dvnements passs. Les critures sadressent
lme, et ne font pas appel aux sens extrieurs".
Pour les occultistes victoriens comme Kingsford et Annie Besant, la Thosophie reprsentait une tradition
complte de christianisme sotrique, qui avait t enseigne aux anciens initis. Ces enseignements intrieurs
se sont transmis de bouche oreille et rapparaissent dans les enseignements de mouvements condamns
par lglise classique; Le christianisme sotrique qutait suppos enseigner ce Jsus du Nouvel Age a
prospr depuis quil fut invent dans les annes 1870, et nest en aucune faon teint de nos jours. Certains
penseurs occultes ont publi de srieuses ditions universitaires de textes des origines, et les ditions

thosophiques ont prsent les uvres occultes et gnostiques au grand public . G.R.S. Mead lui-mme fut
secrtaire de la Socit Thosophique; sa Pistis Sophia et ses Echos de la Gnose furent tout dabord publis
aux ditions thosophiques.
Le Jsus Gnostique a particulirement touch ceux qui percevaient l des chos des religions asiatiques,
tellement en vogue la fin du 19e sicle. Blavatsky intgra ses visions gnostiques dans un cadre plus large tir
des religions dAsie : elle dclara que Jsus tait un avatar du divin, un messager den haut comparable
Bouddha ou Krishna. Comme bien des auteurs sotriques, elle fit valoir que les titres de Christ et de Krishna
taient identiques en essence. Son Jsus enseignait la loi du Karma, et rvlait lhumanit les principes du
progrs spirituel et de la perfectibilit, ralis au cours de bien des vies. La thorie selon laquelle le
christianisme des origines tait inspir de la pense asiatique et plus particulirement bouddhiste tait courante
pour les penseurs allemands du 19e sicle, et ces ides imprgnrent le monde anglophone ds les annes
1880. On faisait valoir que lunification du monde connu sous Alexandre le Grand avait cr un environnement
idal pour la diffusion des ides des missionnaires bouddhistes vers louest. Des liaisons probables est-ouest
se rvlrent tout fait intressantes pour la communaut sotrique : dans la littrature thosophique, Jsus
tait suppos avoir beaucoup voyag aux Indes, au Tibet, en Perse, en Egypte, et ailleurs, o il se familiarisa
avec lenseignement des mystres des diverses traditions. Lide dune pollinisation interculturelle devint de
plus en plus populaire. Les contacts travers lempire britannique donnrent aux universitaires victoriens une
perspective de plus en plus globale, et leur permirent de tirer les leons des religions compares. Les
mouvements asiatiques comme lhindouisme et le bouddhisme attirrent un public occidental croissant qui
slargit la suite de la tenue du Parlement des Religions du Monde, qui se tint Chicago en 1893.
Les thories concernant une influence asiatique possible sur le mouvement autour de Jsus tournaient
gnralement autour des Essniens. Mme des universitaires orthodoxes comme Dean Mansel dfendaient
lide que des moines et des missionnaires bouddhistes avaient t lorigine les moines et asctes dont il est
question au Moyen-orient avant la venue de Jsus, comme les Essniens et les thrapeutes, secte gyptienne
qui leur est lie.
Certains auteurs approfondirent la piste suivante : Jsus lui-mme pourrait tre issu de ces traditions
sotriques, comme le suggre le titre de louvrage dArthur Lille (1887) "Le Bouddhisme dans le Christianisme,
ou, Jsus lEssnien". En 1880, Ernest von Bunsen dfendit lide que les concepts messianiques du
christianisme drivaient dun fond traditionnel commun aux Bouddhistes et Essniens. On pensait que les
Essniens constituaient un lien crucial entre le mysticisme oriental et lhrsie occidentale, Jsus reprsentant
le pivot entre les deux tendances. Si Jsus avait accs aux ides bouddhistes, et que les sectes gnostiques
elles-mmes prchaient la rincarnation et dautres thmes asiatiques, alors une fois de plus ctait la preuve
que les enseignements originels de Jsus taient parfaitement conservs au sein des soi-disant hrsies.
Lide dun lien entre Jsus et les Essniens a une rsonance remarquablement moderne, du fait quun lien
possible entre Jsus et cette secte a souvent t mis en avant depuis la dcouverte des manuscrits de la Mer
morte. (Lide que les gnostiques auraient pu sinspirer des Essniens a t trs discute depuis la dcouverte
des Manuscrits, bien quelle soit toujours un sujet de controverse). Cependant, les Essniens ont fascin les
universitaires et les amateurs depuis le sicle des Lumires.
Frdric le Grand affirmait que "Jsus tait en ralit un Essnien; il tait pntr de lthique des Essniens".
Ernest Renan, auteur de la si clbre Vie de Jsus, au 19e sicle, proclamait que le christianisme tait tout
simplement une version de lEssnisme qui avait survcu. Blavastky tomba daccord sur le fait que "les
gnostiques, ou les premiers chrtiens, ntaient, sous un autre nom, que les continuateurs des anciens
Essniens." Ledge, en 1915, parle des Essniens comme des "gnostiques pr-chrtiens", et cite l argument,
alors trs courant, que "Saint Jean Baptiste tait un Essnien et que Jsus lui-mme appartenait la secte".
Dj au dbut du 20e sicle, G.K. Chesterton pouvait se moquer de lide dmode selon laquelle Jsus tait "
un instructeur thique la faon des Essniens qui navait apparemment pas grand chose de plus dire que
Hillel ou une centaine dautres Juifs nauraient pu le faire; comme par exemple que ctait une chose douce que
dtre doux et que cela aidait la purification dtre pur". Les Essniens taient dj vieux-jeu bien avant les
premires dcouvertes Qumran.

Il est aussi significatif que ce furent les auteurs sotriques qui eurent les premiers la comprhension des
implications des documents dcouverts en ce qui concerne le rle des femmes dans le christianisme des
origines. Bien entendu, on trouvait l matire une rvision fministe de lhistoire des dbuts du christianisme.
Le livre important de Frances Swiney "Les enseignements sotriques des gnostiques" (1909), peu prs
oubli de nos jours, rend compte du caractre profondment rvolutionnaire dune telle tentative. Bien quelle
crive dun point de vue occulte ou thosophique, Swiney, avec des universitaires modernes comme Elaine
Pagels ou Elisabeth Schssler Fiorenza, tente de faire revivre les voix perdues des femmes du christianisme
des origines. Pour Swiney, les gnostiques trouvrent leur principal soutien chez les femmes mancipes de
lEmpire Romain, "des pionnires qui ouvrirent le chemin pour le mouvement de libration de leur sexe, des
surs mres pour les controverses concernant la vrit et lautorit des opinions reues, de vritables
intellectuelles ". Elle considrait les gnostiques comme les prdcesseurs directs des suffragettes de son temps.
Sans lapport des textes de Nag Hammadi, Swiney utilise la Pistis Sophia pour fournir un portrait
remarquablement complet de la vision du monde gnostique. (Elle semble aussi avoir connu des uvres
contemporaines allemandes, en particulier sur le concept du gnosticisme comme mouvement pr-chrtien). Elle
considrait la foi gnostique comme une doctrine bien plus spirituelle et galitaire que les croyances brutes de
lglise en place. Les gnostiques enseignaient la rincarnation; ils croyaient "que lhomme vrai est masculinfminin", libre de sexualit diffrencie, la dualit de manifestation actuelle tant une phase transitoire de
lexistence" tandis que la notion du sacrifice propitiatoire du Christ pour nos pchs tait une "monstrueuse
doctrine", invente par lglise en place. "Bien que le gnosticisme se soit longtemps nourri du christianisme, les
gnostiques taient les premiers chrtiens; ils acceptaient Christ au plein sens du terme; sa vie, non sa mort,
tait la dominante de leur doctrine et de leur pratique ". Leurs croyances taient exprimes dans des vangiles
qui, croyait-elle, taient accepts et considrs comme canoniques des dcennies avant quune vnration
similaire ne stende aux textes classiques comme les lettres de Paul. Les fragments gnostiques qui nous
restent;" les quelques reliques mutiles qui demeurent de leurs crits, sont la preuve la plus prcieuse de ce
que reprsentait vraiment le christianisme primitif et de ce qutait lopinion de ce temps l sur le Christ et son
enseignement ".
Ces nobles penseurs gnostiques, "les gardiens des vrits les plus sacres de lexistence," firent lobjet de la
part les glises en place de perscutions qui reprsentent dans leur ensemble "les pages les plus noires et les
plus sanguinaires que lhistoire puisse nous montrer". Ces traitements furent infligs par "les pres mal informs
et troits desprit de lglise primitive." Pire que simplement obscurantiste, la raction de lglise chrtienne fut
spcifiquement limage de la perscution masculine des femmes : "Les gnostiques restaient fidles la foi
pure originelle de la Fminit de lEsprit Saint. Vrit qui fut universellement supprime au quatrime sicle par
la prtrise masculine de lEglise Chrtienne". Les prtres masculins avaient systmatiquement remani les
textes restants : " On subodore un mobile sinistre quand on voit que dans la plupart des suppressions et l o
les pages manquent dans ces crits gnostiques, le sujet trait tourne autour dun mystre cach, dont
linterprtation tait inacceptable pour lesprit masculin et lorthodoxie bigote." Linjuste exclusion des femmes de
la foi et des critures fut la cause directe de "la perscution, la dgradation et la maltraitance de la femme" au
cours de sicles suivants.
Dtranges Nouveaux Evangiles
Pendant plus dun sicle, chrtiens et non-chrtiens furent fascins par le rve que quelque part, enfouis dans
une grotte ou perdus dans une ancienne bibliothque, pourrait se trouver un document qui prouverait une fois
pour toutes la vrit sur Jsus, son enseignement et sa mission. De quelle nature serait cette vrit, cela variait
selon l attitude de lindividu lorigine de cette spculation : Jsus aurait pu se rvler le fils de Dieu ou un
imposteur, un rebelle politique ou une victime despoirs mal orients, mais quelque part, cette vrit finale
devrait tre trouve. Et si intenses taient ces espoirs quau cours du sicle dernier, trs frquemment, les gens
ont essay soit de concocter de nouveaux vangiles qui fournissaient ces renseignements, ou bien dimaginer
(que cela soit plausible ou non) que ces secrets taient contenus dans des documents authentiques.
Comme si les anciens textes qui nous taient parvenus navaient pas soulevs suffisamment de questions
sulfureuses, bien des auteurs, depuis le dbut du 19e sicle, prtendirent avoir dcouvert de toutes nouvelles
sources, de nouveaux "vangiles cachs", afin de justifier leurs propres croyances : le Livre de Mormon en est
un exemple typique. Comment ce travail fut-il prcisment men bien, cela reste un sujet de dbat. La plupart
des non-Mormons le rejettent cependant comme un faux pur et simple. Le processus de cration continua
rgulirement au cours du 19e sicle, inspir par les nouvelles de dcouvertes authentiques en Egypte et

ailleurs : les dcouvertes de Tischendorf la bibliothque Ste Catherine inspirrent toute une gnration de
faussaires. Dans les annes 1890, le Volume Archko prtendait divulguer les minutes du procs et de la mort
de Jsus, avec des lettres attribues Pilate, Caphe, et autres. Cette trouvaille imaginaire et providentielle fut
sous-titre "Les crits archologiques du Sanhdrin et du Talmud des Juifs partir de manuscrits de
Constantinople et des archives du registre snatorial issus du Vatican Rome." Ce qui est typique de tels
travaux, ce volume se prsentait avec un pedigree universitaire parfaitement plausible : un Evangile de Paix
tardif de Jsus-Christ par le disciple Jean prtendument bas sur des manuscrits secrets du Vatican et de la
bibliothque impriale des Habsbourgs. Des documents pseudo-Essniens furent publis rgulirement,
gnralement valids par laffirmation suivante : ils avaient t dcouverts dans une ancienne bibliothque. Le
Vatican tait une caution facile, du fait que lglise catholique romaine tait la fois susceptible de connatre, et
davoir voulu receler, la vrit vraie.
Les auteurs occultes et sotriques taient particulirement fertiles en inventions de ce type, et nombreux
taient ceux qui se sentaient obligs de remplir les blancs de la vie de Jsus, pendant la priode dadolescence
et le dbut de lge adulte qui prcdrent le dbut de son ministre public. Certaines de ces tentatives eurent
une influence norme. Au tournant du sicle, Nicolas Notovich publia "la Vie Inconnue de Jsus, issue
darchives Bouddhistes", qui rapportait la prtendue visite de lauteur la cit tibtaine de Lhassa. Notovich
prtendait y avoir trouv dabondants documents concernant la vie de Jsus, qui aurait prch ses premiers
sermons aux Indes pendant son adolescence. Le livre comprend un vangile complet, publi sous le titre "La
Vie de Saint Issa (Jsus), le meilleur des fils de l homme ". Des informations sur la soi-disant dcouverte de
Notovich refirent surface de faon sporadique dans les dcennies suivantes, et provoqurent un petit scandale
dans la presse amricaine jusque dans les annes 1920.
A une poque que fascinait spiritisme et mdiumnit, il semblait naturel que de telles rvlations soient
obtenues par lintermdiaire de ce que nous appellerions aujourdhui le channeling. De nouveaux dtails sur la
vie et la pense de Jsus furent divulgus par lintermdiaire de livres tels que lEvangile dAquarius de Jsus le
Christ, connu depuis longtemps, de Levi Dowling, le Cinquime Evangile de Rudolf Steiner, et les histoires de
Jsus "canalises" par Edgar Cayce, qui sinspiraient tous de Notovich. Tous furent trs populaires : entre 1908
et 1995, lEvangile dAquarius put connatre 52 ditions relies toile, et treize en reliure papier. Linfluence
vritable de ces livres ne peut tre mesure avec prcision du fait quils furent tellement plagis et imits : avec
quelques modifications mineures, lEvangile dAquarius devint le texte sacr du "Moorish Science Temple", le
premier mouvement musulman amricain. Rcemment, les exemples les mieux connus de cette tradition
sotrique sont les uvres dElisabeth Clare Prophet, qui sinspire de Notovich pour dcrire la carrire occulte
de Jsus au Tibet et ailleurs.
La prolifration de pseudo-vangiles souleva des problmes pour le public non-spcialiste, qui ne possdait pas
de mthode fiable pour dterminer si les nouvelles prsentations constituaient dauthentiques dcouvertes
archologiques consciencieusement dites par de scrupuleux universitaires, ou des fictions fantaisistes. Une
fois publis, la plupart de ces livres furent dits de nombreuses reprises, de sorte que les vangiles
apocryphes furent probablement plus nombreux et plus lus en 1920 quils ne lavaient t depuis le temps de
lEmpereur Constantin. Vers 1930, Edgar Goodspeed crivit son enqute exaspre sur le genre des tentatives
dvangiles nouveaux et tranges , dans lequel il mit en lumire le Volume de Archko, la "Vie Inconnue" de
Notovich, lEvangile dAquarius, de mme quune "Confession de Ponce Pilate", la "Lettre de Benan" et un
29me chapitre des Actes, qui dcrivait la visite de Saint Paul en Bretagne. Goodspeed essaya de fournir au
lecteur potentiel des critres pratiques pour pouvoir distinguer lauthentique de linvent.
Bien que ces divers pseudo-vangiles nait aucun droit lauthenticit historique, ils popularisrent bien des
ides devenues courantes dans le dernier quart de sicle, savoir que Jsus prcha ses enseignements
mystiques en liaison avec ceux de divers ordres et traditions clandestins, et que la doctrine chrtienne des
dbuts comportait des lments bouddhistes tels que la rincarnation et la mditation. De plus, ces uvres
prsentent Jsus sur le mode gnostique traditionnel en tant que rvlateur de mystres dont les actes sont
comprendre sur le plan symbolique plus quhistorique. Pour un non-spcialiste, il y a des ressemblances trs
fortes entre les enseignements mystiques dauthentiques textes des origines comme lEvangile de Vrit
dcouvert Nag Hammadi et lEvangile fictif dAquarius de Dowling. Le degr apparent de plausibilit de tels
faux na pas nous surprendre puisque les faussaires sinspirrent en gnral de textes gnostiques
authentiques des dbuts, devenus des lieux communs de notre culture de masse. Alors quelles eurent peu
dimpact sur les glises en place, ces interprtations radicales ont atteint un vaste public par lintermdiaire de

divers mouvements sotriques qui ont attir des millions dAmricains et dEuropens dans la premire moiti
du sicle. Bien avant les dcouvertes de Nag Hammadi, un public remarquablement tendu fut sensibilis
accepter les portrait si fortement diffrents de Jsus que lon retrouve dans les nouveaux vangiles. En vrit,
lhomme de la rue qui sintressait au New Age pourrait bien avoir t plus dispos que les universitaires
accepter limage radicale de Jsus qui sy trouvait dcrite.
Une ligne de succession vidente relie ces pseudo-vangiles des dbuts , le New-Age contemporain et les
crits sotriques. Maintenant comme alors, le Jsus de ce mouvement fut compris en termes syncrtiques,
comme quelquun qui pouvait aussi bien parler au nom du bouddhisme et de lhindouisme que de nimporte
quelle forme de christianisme. Largement ignor de la plupart de ceux qui crivirent sur les tendances
chrtiennes, le Jsus du New Age continue tre florissant et stimuler dinnombrables livres issus aussi bien
dditions marginales que dimportantes. Un des plus connus fut ltude de Jacob Needleman, qui portait le titre
vocateur du " Christianisme perdu". Les adeptes sotriques ont accs des commentaire ligne ligne de
lEvangile de Thomas, complet, avec des "affirmations" et mdiations mystiques adquates, tandis que les
implications des dcouvertes gnostiques taient discutes de long en large dans les magazines des annes 90
comme Gnosis et dautres priodiques du New Age. Le livre " Un Cours en matire de Miracles ", eut aussi
normment de succs de mme que la trs nombreuse littrature qui en rsulta depuis sa premire parution
en 1975 : le Cours prtend tre une srie de rvlations dictes par Jsus lui-mme par un procd de
"channeling". Le livre partage le principe gnostique fondamental que le monde matriel est le produit dune
fausse perception, de lerreur et de lillusion, desquels seule une relation avec Jsus en tant que " frre an",
plutt quunique rdempteur, peut nous tirer. Le rejet de la valeur de la crucifixion, de mme que laccent absolu
mis sur la rsurrection, constituent aussi des aspects gnostiques. Bien des lments narratifs familiers que
nous avons not plus haut se retrouvent dans le tract du nouvel ge que lon connat sous le nom de la
Prophtie Clestine, bien que celle-ci nadopte pas le format de " lvangile cach". Nanmoins, on suppose
quil sagit dun ancien tract pruvien crit dans le langage de Jsus, laramen, et de plus, que le manuscrit est
dvoil malgr les machinations et intrigues de lglise catholique.
Dans la tendance dominante
Mais comme nous lavons vu, le "Jsus gnostique" est maintenant enseign sur les bancs de lUniversit au
moins autant que dans les coles des mystres. Comment en est-on arriv l?
Une des raisons de limportance renouvele des ides gnostiques est que lensemble des textes gnostiques
disponibles a considrablement augment depuis les dcouvertes de Nag Hammadi, ce qui a normment
encourag les auteurs stendre sur le sujet, alors que lexpansion des universits et des tudes religieuses
depuis les annes soixante a fait slargir les rangs des professeurs et des tudiants, eux-mmes en qute de
sujets.
Le cursus acadmique consacr ltude de la Bible sest transform, par dessus tout grce linflux dun
grand nombre de chercheuses femmes, mais aussi limpact des thories fministes et post-modernes. Ces
changements ont eu une influence rvolutionnaire sur les attitudes vis--vis de ce qui est historique ou non et
en vertu de quelles rgles et propos de mouvements jusque-l considrs comme hrtiques et
priphriques.
Les recherches sur le gnosticisme et les christianismes alternatifs refirent surface quelques dcennies aprs
alors quelles taient tombes auparavant en dsutude probablement du fait que le sujet avait t sur-trait les
annes prcdentes. A partir des anne soixante, les mouvements minoritaires revinrent soudain en premire
ligne, en tant quessentiels pour la comprhension des origines chrtiennes. Quand la transformation eut t
opre, des matriaux nouveaux et existants purent tre r-interprts selon elle, et des chercheurs
universitaires r-examinrent des textes et des ides sur lesquels lopinion gnrale tait jusqualors
consensuelle. La dcouverte des critures non-canoniques a marqu un changement de la perception et de
lidologie, plutt quune rponse quilibre ou objective un nouveau corpus de preuves. Comme le dicton
cynique le dit bien, "Si je ne lavait pas cru, je ne laurais pas vu de mes propres yeux". Si nous pouvons
emprunter le langage des romans policiers, les dcouvertes de nouveaux vangiles ont fourni les moyens de
nouvelles directions de recherches, alors que lexpansion du monde acadmique en a fourni loccasion; mme
dans ce cas, il fallait un mobile, et il vint des nouveaux courants et thories intellectuels qui portaient leur
attention sur des sujets autrefois relgus en marge du courant dominant.

Les ides radicales peuvent tre suggres et discutes sans causer beaucoup de problmes en dehors des
rangs universitaires, mais ce qui est remarquable propos des rcentes tudes sur le gnosticisme, et ses
vangiles, cest la rapidit et lampleur qui a caractris laccueil de ces sujets par un public tendu. A la fin du
vingtime sicle, de mme quen son dbut, un large public manifeste un intrt intense pour les vangiles
nouveaux et les leons qui peuvent soi-disant en tre tires. Les raisons de cet engouement ne sont pas difficile
dterminer : les universitaires et les crivains qui ont prsent le "Vrai Jsus" et ses disciples faisaient en sorte
quils collent absolument aux dbats modernes, quils aient lair vraiment proches des proccupations
strictement contemporaines. Ce que peu de consommateurs des nouvelles thories acadmiques ralisrent
tait ceci : ils absorbaient en fait les lieux communs des sectes du sicle prcdent. Au fur et mesure quune
orthodoxie sinstalle, dautres ides sont remises au got du jour en tant que dviantes et marginales : en
termes de comprhension du christianisme des dbuts, lhrtique est virtuellement devenu orthodoxe et viceversa.