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L'AMPHITHTRE D'ARLES

HISTOIRE, ARCHITECTURE, ARCHOLOGIE, RESTAURATIONS

Vue arienne du monument avant les restaurations des annes 2000

L'amphithtre a t construit vers la fin du Ier sicle de notre re, sur les pentes de la colline de la
Hauture, au nord-est du thtre. Il n'est pas ax sur la trame de la ville augustenne. Sa construction
est lie l'extension urbaine de la fin du Ier sicle qui entrana l'arasement du rempart augusten au
nord-est de la ville. Les vestiges de ce rempart et d'une tour qui ont t intgrs dans les maonneries du sous-sol de l'amphithtre sont encore visibles aujourd'hui.

1 - Historique des recherches et des restaurations


a) L'amphithtre d'Arles de l'Antiquit tardive au dbut du XIXe sicle
C'est certainement au cours du Ve sicle que l'abandon progressif des arnes a entrain le dbut du
pillage des matriaux de construction du monument et son occupation par des constructions parasites.

Aprs avoir servi quelque temps de carrire, ce qui a entran la disparition de la plupart des gradins
et des niveaux suprieurs de l'difice (attique et entablement du premier tage), l'amphithtre a t
transform en enceinte fortifie par la fermeture de toutes ses arcades. Quatre tours ont t
construites dans les axes du monument, sur l'extrados des arcades du premier tage. (Il n'en subsiste
que trois aujourd'hui, les derniers vestiges de la tour sud ayant t arass au XIXe sicle).
L'arne et la cavea ont peu peu t occupes par des constructions de toutes sortes (les contrats de
vente des maisons au moment du dgagement des arnes dcrivent, des pressoirs, caves, granges,
tables, moulins, pigeonniers, une salle de spectacle,...). On connat galement l'existence de deux
glises. Saint-Michel-de-l'Escale, qui fut l'glise paroissiale des arnes jusqu'en 1617, tait installe
depuis le XIIIe sicle au premier tage de la galerie extrieure de l'amphithtre (dans la trave 45).
Saint-Gens construite sur le troisime maenianum (trave 43), tait un but de procession jusqu'au
dbut du XIXe sicle.

L'amphithtre sur une gravure de Jacques Peytret, 1686 (mdiathque d'Arles)

L'tat du monument provoqua l'indignation des rois de France passant Arles (Franois Ier en 1533
et Henri IV en 1609). Ils recommandrent tous deux la dmolition des maisons construites dans le
monument. Mais rien ne fut fait la suite de leur passage.
Aux XVIIe et XVIIIe sicles, le monument a suscit de plus en plus l'intrt des antiquaires, des
voyageurs et des artistes. En 1665, une premire description dtaille du monument est donne par
le pre J. Guis dans sa "Description des arnes ou de l'amphithtre d'Arles". Les arnes ont ds
lors souvent t reprsentes (la gravure la plus connue tant de J. Peytret en 1686). En 1735, la
ville prit les premires mesures de protection du monument en interdisant la rparation des maisons
en ruine. Cette mesure eut pour consquence de rduire l'entretien de certaines parties du monument
et d'acclrer sa dgradation.
A la fin du XVIIIe sicle, fut entrepris le dblaiement des arnes de Nmes. Mais Arles, c'est seulement en 1812, qu'un premier rapport propose le dblaiement des arnes, qui sont alors dans un tat
pitoyable (Rapport de Frzel, architecte voyer, concernant le dsencombrement de l'amphithtre en
janvier 1812). Le projet mit du temps aboutir. La ville racheta quelques maisons ds 1818. Mais
c'est seulement en 1823 que le dblaiement commena rellement.

b) Rachat des maisons, expropriations et travaux de dblaiement de 1823 1851


En 1824, sous l'impulsion du maire, le baron de Meiffren Laugier de Chartrouse, le dblaiement des
arnes commena. Au dpart, la ville finana seule les premiers achats de maisons et les dmolitions mais les travaux n'avanaient pas vite. En 1825, la ville fit faire une nouvelle estimation des
biens et fit dresser un plan parcellaire du quartier des arnes. Le budget restait assez faible, mais
cette mme anne, 12 traves successives ont pu tre malgr tout dgages.
Progressivement les arnes devinrent un vritable chantier de dmolition et la destruction des maisons mit parfois les maonneries antiques en danger, certaines parties s'croulrent, causant des accidents mortels. La ville se rendit compte de la ncessit de restaurer l'difice au fur et mesure des
dmolitions. J.-B. Nalis puis G. Vran, les architectes de la ville, furent chargs de mener ces premiers travaux de consolidation, qui concernrent essentiellement la reprise des arcades de la faade.
Fin 1827, 114 maisons furent vendues. Il restait alors
encore 212 maisons acqurir1. En 1830, la quasi-totalit de la surface intrieure des arnes tait dblaye.
Les matriaux rcuprs lors des dmolitions furent
vendus et le tout venant fut utilis pour la construction
de la route Arles- Marseille. Il faut attendre la dcennie suivante avec la reprise en main du chantier par un
architecte des Monuments historiques pour que les
blocs antiques en remploi dans les constructions
soient rcuprs.
En 1840, l'amphithtre avait t class sur la premire liste des Monuments historiques. L'architecte
Charles Questel fut charg ds 1844 d'achever le dgagement des arnes et d'en amnager les abords, notamment par la dmolition de certains immeubles jugs trop proches de la faade. Des fonds exceptionnels
furent alors allous la ville. Pourtant, malgr les avis
d'expropriation et le dcret dclarant l'utilit publique
des travaux en 1841 et 1847, les dgagements ne
s'achevrent qu'en 1851.
Plan cadastral de l'amphithtre en 1830
(archives dpartementales des Bouches-du-Rhne)

c) Les restaurations
tat du monument avant restauration
Deux sources essentielles nous indiquent l'tat de l'amphithtre avant le dbut des restaurations : ce
sont d'une part la maquette au 1/100e de l'amphithtre construite par Auguste Pelet (J. Durand,
1982-1983) vers 1830 et conserve au Muse des Antiquits Nationales Saint-Germain-en-Laye et
d'autre part les relevs dresss par Ch. Questel avant le dbut des travaux.
1 Ce dernier nombre est celui de la totalit des maisons occupant l'amphithtre ; les 114 concernent une
partie d'entre elles, aussi bien que celle rachetes par de mmes dlibrations pour le dgagement du thtre
antique voisin.

lvation du ct ouest des arnes par Charles Questel en 1845 (mdiathque du Patrimoine)

Ces documents extrmement prcis permettent de mesurer l'ampleur des restaurations qui ont t
poursuivies sur ce monument. Plus tard, les premires photographies prises lors de la Mission Hliographique Baldus en 1851, puis celles du photographe Dominique Roman vers 1862 et enfin les
clichs datant des travaux de restauration de H. Rvoil dans la seconde moiti du XIX e sicle
donnent diffrents tats de l'avance des travaux.
Les travaux (1845-1853) de Charles Questel
A partir de 1845, Ch. Questel, l'architecte des Monuments historiques dj charg de de la restauration de l'amphithtre de Nmes, s'est consacr la fin des travaux de dgagement, l' amnagement des abords et la restauration du monument. Les dernires maisons juges trop proches du
monument furent dmolies. On acheva le dblaiement du sol de l'arne jusqu'au niveau du sous-sol
antique. Une note de 1848 signale que le sol a t un peu trop abaiss et qu'il faut le rehausser. Certaines plaques inscrites du podium ont t retrouves lors ds fouilles, d'autres ont t renverses et
brises lors des courses de taureaux. A l'automne 1848, Ch. Questel les fit remonter et les fit fixer au
moyen de crampons.
A la priphrie des arnes, le niveau antique fut galement dgag jusqu'au substrat rocheux. Les
dnivellations importantes entre le monument et les rues adjacentes avaient rendu ncessaire le ramnagement des abords des arnes (au sud-ouest, les rues sont situes 6 m au-dessus du sol antique et au nord, elles sont 5 m en-dessous).
Questel cra une plate-forme nivele de 12 m de large autour de l'amphithtre, l'exception du
ct ouest o se trouve l'aqueduc. Dans cette zone, il demanda de "mettre le rocher bien nu et de
dblayer l'intrieur de l'aqueduc antique". La vote de l'aqueduc fut consolide. La plate-forme
cre, pave de galets, fut borde de murs de soutnement surmonts d'une balustrade en fer. Ces
constructions auxquelles vinrent s'ajouter la construction d'un perron devant l'entre nord et la pose
de grilles dans les arcades, ne furent acheves qu' la fin de 1850.

L'entre nord de l'amphithtre en 1840 (mdiathque d'Arles)

Paralllement aux travaux d'amnagement, des travaux de restauration furent mens sur le monument lui-mme. Ils concernaient surtout les arcades la faade, la galerie extrieure au rez-de-chausse et au au premier tage et les escaliers menant la galerie d'entresol. Dans la cavea, les maonnerie moellons soutenant les gradins et l'extrados des votes furent consolides. Un projet de reconstruction des gradins ne fut pas accept des Monuments historiques. En revanche, les blocs antiques en grand appareil retrouvs lors des dmolitions sont reposs dans le monument. C'est le cas
de nombreux gradins et des gardes-corps placs dans les traves 54 56.
Priode 1853-1861
Durant cette priode, les travaux de restauration mens par Questel furent interrompus. En 1861, la
ville entreprit des travaux visant crer des places confortables lors des courses taurines. Sans
consultation de la Commission des Monuments historiques, G. Vran fut charg de la construction
de quatre ranges de gradins sur la tribune ouest et des escaliers d'accs.
Campagnes de travaux (1861-1900) menes par Rvoil
L'architecte en chef H. Rvoil fut charg du monument partir de 1860. Ses premiers travaux s'attachrent l'dification de deux vomitoires et l'achvement de la tribune ouest. L'tat gnral du
monument tant catastrophique, des subventions importantes furent votes. Elles permirent la
consolidation des substructions de la cavea, la restauration de la tour Sarrasine (tour ouest), la reprise de l'extrados des votes du premier tage (dmolitions de maonneries, dsherbage, et mise en
place d'une chape en bton), la consolidation des grandes dalles et des linteaux du promenoir par
des structures mtalliques et la reprise des parements en moellons des galeries.

Fte donne en l'honneur de Napolon III dans les annes 1860 (mdiathque d'Arles)

Fin 1876, H. Rvoil prsenta un nouveau devis pour la somme de 1 540 048,17 F pour la restauration complte de l'amphithtre. La totalit des travaux prvus ne fut pas accepte par la commission, cependant ce fut le dbut d'une phase de restauration trs intense.
Au cours des annes 1880-1890, les votes rampantes sous le premier maenianum furent compltes, les quatre premires ranges de gradins furent dposes, reposes et compltes en grand appareil. Les ranges suivantes furent reconstruites en maonnerie de moellons. Les entres des vomitoires furent reconstitues. partir de 1890. les parements et les votes des galeries intrieures et
des montes d'escaliers furent restaurs. La galerie d'entresol fut en partie reconstruite (sur la moiti
ouest).

Campagnes de travaux (1901-1918) menes par J.-C. Formig (pre)


Les travaux dfinis par H. Rvoil furent repris par J.-C, Formig. Ils concernaient la rfection d'arcs, la consolidation de la galerie d'entresol, la restauration d'une quarantaine de piles en grand appareil, la rfection des escaliers menant l'attique et la reprise du remplissage des reins de vote
de la galerie du premier tage. Les grands linteaux de la
galerie furent repris par des armatures de fer. Certaines
traves de la galerie extrieure furent reconstruites entirement neuf, y compris les grandes dalles en pierre du
promenoir (notamment au sud-ouest de l'difice).
A l'occasion de ces travaux, la plupart des chapiteaux des
colonnes du premier tage disparurent et furent remplacs par des copies. Sur la faade reconstruite, les profils
des moulures des blocs neufs furent seulement pannels. Par ailleurs, certains profils de corniches restitus
dans la galerie ne sont pas conformes aux profils d'origine.
Chapiteau du premier tage

Campagnes de travaux (1919-1960) menes par J.-J. Formig


Aprs la Premire Guerre mondiale, les chantiers de Jean-Camille Formig. furent repris par son fils
Jean-Jules Formig qui hrite des documents graphiques de son pre. Les travaux de restauration et
d'amnagement ne reprirent vritablement qu'entre 1935 et 1945, J.-J. Formig (second par les architectes Chauvel et Van Migom) entreprit le rejointoiement de l'extrados des votes des 29 traves
sud, la consolidation des grands linteaux, le dblaiement et le nettoyage des galeries et la consolidation des maonneries dgrades, la continuation de la consolidation de l'tage souterrain et la mise
en place de sanitaires.
Lors des bombardements de juillet 1944, deux traves au nord-est du monument furent dtruites et
une partie des gradins fut endommage. Les structures furent remontes en rcuprant les blocs effondrs. Pendant les annes cinquante, peu de travaux ont t raliss. Il faut toutefois signaler des
sondages raliss dans les souterrains de la partie nord-est de l'amphithtre en 1946 par F. Benoit
et en 1950 par J. Latour.
Campagnes de travaux (1980-1989) menes par J.-P. Dufoix
Entre 1987 et 1988 l'architecte J.-P. Dufoix entreprit la restauration
de la trave 45 (rfection des parements en pierre de taille de la faade et du promenoir sur cette trave et restitution dans les parties
hautes de l'entablement du premier tage). La faillite de l'entreprise
de maonnerie interrompit les travaux en cours, mais une restitution
de l'entablement du premier tage fut finalement ralise quelques
annes plus tard. Paralllement aux travaux, une tude architectural
du btiment a t mene par M. Fincker (Architecte I.R.A.A.C.N.R.S.).
Fragment d'entablement du premier tage

d) Travaux et tudes postrieurs 1989


En 1998, des fouilles ont t menes par le Service Archologique
Municipale (M. Heijmans, J. Brmond et J. Piton) dans les parties
souterraines du monument. Ces fouilles qui avaient pour but de dterminer le niveau du sol antique, ont obtenu un rsultat similaire celles
menes par J.-B. Nalis au dbut du XIXe sicle. Elles ont permis galement une reconnaissance des vestiges de la tour et du rempart augustens dans le sous-sol des arnes.
En 1998, l'architecte en chef A.-C. Perrot a labor une tude pralable pour la conservation, la mise en valeur et l'utilisation du monument dans le cadre du Plan Patrimoine Antique en P.A.C.A. Plusieurs
campagnes de travaux se sont succdes alors sur le monument. Le
suivi archologique du chantier a t men par S. Zugmeyer (architecte rattache l'I.R.A.A.). La premire tranche de travaux a dmarr
Vestige du rempart antique en 2003 (traves 46 52), la seconde en 2005 (traves 34 45) et une
conserv sous l'amphithtre troisime campagne commence en 2008. Les restaurations portent essentiellement sur la faade et la galerie extrieure du monument.
(Consolidations par changements de pierres, ragrages, dmolition des grandes dalles antiques du
promenoir, remplaces par des dalles en bton arm).

2 - Description architecturale
a) Implantation du monument et abords
Le monument occupe le creux d'une dpression rocheuse oriente nord-sud. Deux possibilits s'offraient aux concepteurs : il tait possible ou d'adosser directement la moiti sud de la cavea aux
pentes du terrain naturel, ou de rgulariser le terrain de faon pouvoir construire un btiment dont
la cavea reposerait entirement sur des substructions (amphithtre "structure creuse"). C'est cette
dernire solution qui a t choisie. Le rocher naturel a t aplani au sud, alors qu'au nord-est, le thalweg a t remblay.
L'implantation de l'amphithtre dans cet troit vallon laisse peu de terrain de dgagement autour de
la faade. Le sud du btiment est encaiss dans le rocher et autour de sa moiti nord, le terrain naturel est beaucoup plus bas que le niveau de sol du rez-de-chausse. Ces inconvnients ont certainement entran dans l'Antiquit une srie d'amnagements permettant l'accs des spectateurs au monument (escaliers, rampes, mur de soutnement...). Il n'en reste quasiment rien aujourd'hui.
Seul face l'entre ouest (trave 45), on distingue encore un massif de maonnerie extrmement dgrad, qui a souvent t interprt comme le vestige d'un escalier monumental aboutissant au pied
des arcades. L'tat actuel de ce massif, maintes fois restaur, ne permet plus aujourd'hui de se prononcer sur sa nature, il est cependant fort probable qu'un escalier ait exist cet endroit.

b) Le sous-sol
Au sud et au sud-ouest, la galerie priphrique de l'amphithtre est fonde sur le rocher qui affleure au niveau du rez-de-chausse ; le reste du btiment comporte un niveau de sous-sol compos
de deux galeries annulaires et de pices votes rayonnantes. La galerie bordant l'intrieur du mur
du podium se dveloppe sur la totalit de la circonfrence de l'arne. alors que la seconde galerie
s'interrompt brutalement contre le substrat rocheux au sud-ouest (sous les traves 34 45).

Plan du sous-sol de l'amphithtre (relev A.-C. Perrot

c) Dimensions et plan
L'amphithtre d'Arles a un plan de forme elliptique. Son grand axe mesure 136,15m et son petit
axe 107,45 m. Ce qui le place parmi les plus grands amphithtres du monde romain juste devant
celui de Nmes, son plus proche voisin. Ces deux amphithtres prsentent de nombreuses similitudes, non seulement par leur taille mais aussi par leur plan et leur organisation interne. Ils pourraient tous deux avoir t raliss par les mmes concepteurs. L'amphithtre de Nmes est cependant considr comme plus tardif (fin Ier ou dbut du IIe sicle) en raison de nombreuses amliorations techniques dans sa construction.
La cavea de l'amphithtre d'Arles est divise en 60 traves. La numrotation des traves utilise
dans l'Antiquit est invisible aujourd'hui. Elle aurait t observe par Jules Formig "dans la galerie
intrieure situe mi-hauteur de l'ordonnance infrieure" sous la forme de chiffres gravs superficiellement "sur la face des piliers de cette galerie situs ct rue". "Le dcompte commence au sud
et suit vers l'est". Le trac de ces traves prsente de nombreuses irrgularits, dues peut-tre aux
difficults lies l'implantation du btiment sur un terrain difficile. La consquence des irrgularits
dans le trac est visible en faade o la largeur des arcades n'est pas constante mais varie de 3,37
4,67 m. Ces diffrences de largeur font varier le diamtre des arcs et par consquent la hauteur des
arcades.
N.B. Les diffrentes traves ont t numrotes de faon arbitraire lors des derniers travaux de restauration. La trave n 1 est celle qui est situe juste aprs la trave d'axe nord en tournant dans le
sens des aiguilles d'une montre, la numrotation se poursuit dans le mme sens jusqu' la trave 60.
Nous adoptons cette numrotation dans le prsent article. Cependant, depuis le dbut du XIXe sicle
d'autres modes de numrotation ont t utiliss par les restaurateurs du monument. Ils peuvent prter confusion lors de la lecture des archives.

Plan du rez-de-chausse de l'amphithtre (relev A.-C. Perrot)

d) La faade et la galerie extrieure


La galerie extrieure et la faade sont construites en grand appareil de pierre de Fontvieille et de
pierre des Baux. La faade tait l'origine compose de deux niveaux et d'un attique aujourd'hui
disparu. Elle est perce sur chaque niveau par soixante arcades votes en plein cintre, correspondant aux soixante traves de l'amphithtre. Le rez-de-chausse est rythm par des pilastres d'ordre
toscan, alors que les arcades du second niveau sont flanques de colonnes engages corinthiennes et
surmontes d'un entablement corinthien dont seuls des fragments de la corniche sont conservs.
L'entablement est rentrant entre les pilastres et les colonnes engages.
Les entres principales du monument, places sur les traves d'axe sont soulignes par un dcrochement plus important de l'entablement vers l'extrieur. Les arcades du premier tage taient garnies
de garde-corps moulurs dont quelques lments, retrouvs lors du dgagement de l'arne au XIX e
sicle, ont t replacs dans les arcades situes au nord-ouest de l'amphithtre. La galerie extrieure comporte deux niveaux de circulation. Au rez-de-chausse, le niveau de circulation actuel est
sensiblement le mme que le niveau de circulation antique.

Galerie extrieure en cours de restauration

Le sol du premier tage, est constitu de grandes dalles paralllpipdiques de 4,40 m de longueur
moyenne traversant la galerie de part en part. Ces dalles sont incluses dans la maonnerie des piles,
ce qui les rend trs sensibles aux mouvements de la maonnerie. La structure de circulation du 1 er
tage constitue une faiblesse dans la construction, qui a entran la fracture et la chute de la plupart
de ces dalles.
Lors de la conception de la galerie de l'amphithtre de Nmes, un progrs technique a t ralis
en remplaant les dalles par des votes beaucoup plus souples et moins sujettes la rupture. Le couvrement de la galerie est constitu de votes en berceau orientes perpendiculairement la faade,
dans la continuit des arcades et s'appuyant sur des linteaux de grandes dimensions poss en travers
de la galerie. Entre ces grandes votes, des votes plus petites, orientes paralllement la faade et
situes au mme niveau, couvrent l'espace situ l'arrire des piles. Ces votes, dont les extrados
sont souvent recreuss, servent de support aux escaliers menant l'attique.
Nmes, le dpart de ces votes a t plac plus bas, ce qui constitue une amlioration structurelle.
Pour G. Lugli (1964-1965), cette disposition confirmerait une construction postrieure de cet amphithtre.

e) La cavea. et les circulations


Contrairement la faade et la galerie priphrique, l'ensemble des structures soutenant les gradins de la cavea, murs radiants, murs rayonnants et votes sont construits en opus caementicium
avec des parements en opus vittatum pour les murs. Seuls les arcs des portes, les chanages d'angles
et les escaliers sont construits en grand appareil.
L'amphithtre tait destin accueillir environ 20 000 spectateurs rpartis sur 28 ranges de gradins dans le cas o on restitue un attique. Si on suppose que les gradins se poursuivent comme
Nmes, jusqu' la faade, on estime alors le nombre de ranges 34. Ces gradins, dont seuls les premiers rangs subsistent, se rpartissaient sur trois maeniana, et un attique accueillant les diffrentes
catgories de spectateurs. D'aprs les calculs de Myriam Fincker, le premier maenianum pouvait recevoir 1 699 spectateurs, le second maenianum, 5 301 spectateurs. Le troisime maenianum accueillait 10 084 spectateurs alors que sur la plate-forme de l'attique, il restait la place pour environ 4
270 spectateurs. La circulation des spectateurs, de l'extrieur de l'amphithtre jusqu' leur place
dans les gradins, tait organis rigoureusement.

L'intrieur de l'amphithtre avant restauration, photo D. Roman, vers 1860 (Museon Arlaten)

La structure de la cavea est divise en 60 traves correspondant aux 60 arcades de la faade. La distinction entre ces diffrents types de traves n'est pas visible depuis l'extrieur de l'difice.
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Plusieurs galeries annulaires rparties tous les niveaux de l'amphithtre permettent de passer
d'une trave l'autre. Il existe trois types de traves courantes, que l'on peut dsigner arbitrairement
par A B et C. Elles se rptent dans la cavea suivant une alternance ABAC. Chaque type de trave
permet d'amener les spectateurs vers une zone particulire des gradins. Les traves C destines aux
spectateurs les plus importants menaient directement, sans changement de niveau, au premier gradin
de la cavea, situ juste au-dessus du podium, c'est--dire aux meilleures places.
Les traves B, destines galement des spectateurs privilgis, menaient aprs une seule vole
d'escalier au niveau du premier gradin du deuxime maenianum. Les traves de type A conduisaient
les autres spectateurs sur le deuxime maenianum, le troisime maenianum et l'attique. Ces traves
par lesquelles passaient un plus grand nombre de spectateurs sont deux fois plus nombreuses que les
autres.

Coupe schmatique des gradins et des circulations

Pour les spectateurs de marque, deux tribunes, situes sur les petits axes du monument, taient mnages dans les gradins. On y accdait par des escaliers indpendants. Un espace situ sous ces tribunes permettait un accs direct de la tribune vers l'arne par une porte place dans le mur du podium. Il tait galement possible de descendre directement dans le sous-sol.
L'organisation gnrale de la cavea est trs proche, une moindre chelle, de celle de l'amphithtre
flavien. Il semblerait en effet que la structure des amphithtres d'Arles et de Nmes s'inspire largement de celle du Colise ou d'un difice inconnu qui leur aurait servi de modle.
Des gradins antiques encore visibles aujourd'hui, trs peu sont leur emplacement d'origine. La plupart d'entre eux ont t trouvs lors des dmolitions des maisons accompagnant le dgagement de
l'arne et reposs sur la cavea par les restaurateurs. On ne distingue sur les lments conservs que
peu de vestiges d'inscriptions en dehors d'inscriptions lacunaires portes par certains gradins et par
le chaperon du mur du podium, qui semblent indiquer 'emplacement de places rserves.
En revanche, on peut encore observer, gravs sur le parement vertical des gradins, des traits verticaux et des marques en forme de patte d'oie, dlimitant des places d'une largeur de 40 cm. Nmes,
des marques identiques se succdent au rythme d'une patte d'oie toutes les cinq places.

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f) Le podium et l'arne
Le mur du podium, construit en grand appareil et haut de 5,20 m comportait deux niveaux, spars
par un large bandeau en saillie. Ce bandeau porte encore des encoches qui servaient encastrer les
poutres d'un plancher recouvrant l'arne et sur lequel se droulaient les spectacles. L'espace situ
sous ce plancher et haut d'environ 2,20 m, servait de local technique lors de la tenue de jeux. Sous
ce bandeau, le mur du podium est perc de huit portes communiquant avec la galerie du sous-sol
bordant l'arne.
A l'intersection avec le grand axe nord, le mur s'ouvre, par une vaste baie vote en plein cintre, sur
une galerie souterraine oriente nord-sud qui dbouchait au nord de l'amphithtre bien au-del de
la faade. Une galerie similaire existe au sud de l'arne mais elle s'interrompt contre le substrat rocheux.
Au-dessus du bandeau, les blocs de grand appareil du mur du podium ont t recreuss sur une trentaine de centimtres de profondeur et le mur a t revtu de grandes plaques de calcaire hautes de
2,38 m et recouvertes d'un chaperon moulur. Ces plaques, qui semblent appartenir un second tat
du balteus du podium, portent une inscription date du dbut du IIe sicle se rapportant un magistrat, C. Iunius Priscus, qui aurait notamment financ la construction du podium et des portes.

Inscription du mur du podium

La partie suprieure du mur du podium est, elle aussi, perce de dix portes communiquant avec les
passages menant aux tribunes, avec la galerie intrieure du rez-de-chausse ou avec la galerie du
sous-sol. Ces portes qui appartiennent au premier tat du mur ont t modifies lors de la pose des
grandes plaques inscrites.
L'arne, de forme elliptique, mesurait 69,26 m x 39,82 m. Le plancher qui la recouvrait et prenait
appui en partie sur le bandeau la base du mur du podium devait tre repris sur un ensemble de piliers ou de poteaux rpartis dans l'arne. Lors du dgagement de l'arne dans la premire moiti du
XIXe sicle, aucun vestige de ces structures n'a t retrouv.

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g) La gestion de l'eau
Depuis la fin du XVIIe sicle, le dbat concernant la tenue ou non de naumachies dans les amphithtres d'Arles divise les savants. Les arguments de P. Vran permettent cependant, ds le dbut du
XIXe sicle, de conclure l'impossibilit de tels spectacles. La gestion des eaux dans le monument
est donc longtemps reste un sujet d'tude et d'observation.
L'vacuation des eaux pluviales
Le sous-sol de l'amphithtre d'Arles tant permable, les concepteurs du monument ont choisi
d'vacuer les masses d'eaux de pluie rcoltes sur la surface de la cavea dans des puits perdus rpartis dans les sous-sols du monument.
Pour vacuer l'eau du premier maenianum, une rigole court devant le premier gradin, elle vacue
l'eau vers l'intrieur du monument au niveau de chaque vomitoire. L, elle pntre dans les maonneries pour aboutir dans des puits perdus situs, une trave sur deux sous le premier maenianum.
Des urinoirs situs dans les encoignures des escaliers des galeries rayonnantes se vident galement
dans ces puits perdus.
Le systme d'vacuation des eaux des deuxime et troisime maenianum n'est pas connu. Pour l'attique, les eaux sont rcupres au niveau du palier de l'escalier d'accs et se dversent dans des canalisations verticales en grand appareil incluses dans l'paisseur des murs. Ces descentes pluviales
dbouchent dans les murs des couloirs radiaux du rez-de-chausse. Chacun de ces couloirs abrite
deux dversoirs en cul-de-four. De l, l'eau s'coule dans la galerie et s'infiltre directement dans le
sol.
L'adduction d'eau
Le seul vestige indiquant une adduction d'eau dans le btiment est un bassin situ l'extrieur du
monument contre la trave 35. Le bassin a t dcouvert en 1920, la suite d'un effondrement de la
vote de l'aqueduc. Un article du Forum Rpublicain du 11 dcembre 1920 relate l'incident : "Ces
travaux de rfection ont amen la dcouverte d'un bassin contigu la portion de vote de l'aqueduc
reconstruite. A l'origine ce bassin tait dcouvert et affleurait le sol ; il mesure environ 6 m de longueur sur 1 m 1,50 m de largeur et 1,50 m de profondeur. Les parois sont constitues par de
grandes dalles de champ et d'une seule pice : elles butent, d'une part, sur les pidroits de l'aqueduc
et d'autre part, aux fondations des deux pilastres de la porte extrieure, l'extrme sud des arnes".
Pour l'architecte G. Vran qui a suivi les travaux, "le bassin a t construit postrieurement aux
arnes, mais rendu ncessaire par les besoins ultrieurs de leur fonctionnement".
Le bassin a t remis au jour et relev en juillet 2003 (S. Zugmeyer, 2003). L'tude a dmontr que
ce bassin a connu deux tats successifs. Dans son premier tat de construction soigne, le bassin est
rectangulaire (2,32 m x 1,26 m), son fond est directement creus dans le rocher et dans les blocs de
fondation de la pile 35-36. Ses parois sont formes par quatre grandes dalles monolithiques en calcaire poses en dbit. L'alimentation en eau provenait de l'aqueduc l'intermdiaire d'une canalisation
en plomb. Il n'y a pas de trace d'une quelconque vacuation. Il faut supposer que l'eau disparaissait
en s'infiltrant dans le rocher. Dans un deuxime temps, sans doute pour augmenter le dbit dans le
bassin, deux larges ouvertures ont t cres dans l'aqueduc au sud et au nord. Cet amnagement,
dat du IIIe ou IVe sicle, s'apparente une drivation de l'aqueduc au travers du bassin. La
construction en est peu soigne. Il est possible que ce bassin, du moins dans son premier tat, ait t
contemporain du fonctionnement de l'amphithtre.

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3 - L'amphithtre au cours de l'Antiquit tardive


L'tude numismatique mene par G. Depeyrot en 1983 laisse penser que les souterrains de l'amphithtre ont t occups au cours de l'Antiquit tardive. Cette hypothse semble tre confirme
par la dcouverte, en 1998-1999, d'un lot de cramique homogne datable du Ve sicle apr. J.-C. ; ce
lot a t observ lors d'un sondage effectu par M. Heijmans au niveau de la trave 15 au sein d'un
remblai du XXe sicle. Certes ces cramiques ne sont pas en place mais il est probable qu'elles ne
proviennent pas de trs loin. Pour M. Heijmans, "cette dcouverte confirme la possibilit d'une occupation des souterrains de l'amphithtre durant l'Antiquit tardive, dont l'extension et l'importance
nous chappent actuellement, mais qui n'est pas sans rappeler l'occupation des alvoles du cirque".

Texte de Stphanie Zugmeyer, extrait de Arles, Crau, Camargue (carte archologique de


la Gaule) p. 273-283 / Marie-Pierre Roth et Marc Heijmans. - Paris : Acadmie des Inscriptions et Belles Lettres, 2008. - 906 p. : ill. ; 30 cm. - (Index, bibliographie).
Pour faciliter la lecture de l'article, toutes les sources et rfrences en ont t omises. Si besoin,
elles peuvent tre consultes sur l'ouvrage imprim, notamment la mdiathque d'Arles, ou demandes au service du patrimoine l'adresse suivante : a.lemaire@ville-arles.fr

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