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Armand Colin

GNOSTIQUES ET GNOSTICISME
Author(s): Prosper Alfaric
Source: Revue de l'histoire des religions, Vol. 93 (1926), pp. 108-115
Published by: Armand Colin
Stable URL: http://www.jstor.org/stable/23664170
Accessed: 30-03-2015 20:11 UTC

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GNOSTIQUES ET GNOSTICISME

M. de Faye vient de publier une seconde dition de sa grande


tude Gnostiques et Gnosiicisme (i). La premire datait de igi3.
Le

succs

cet

que

pourtant

ouvrage,

austre,

obtenu

montre

assez son importance, comme aussi l'intrt qui s'attache aujour


d'hui aux questions qu'il agite. Il constitue d'ailleurs le seul travail
d'ensemble
milieu
C'est

existe

qui

chez

nous

sur

les

au
gnoses archaques
s'est lentement forme.

desquelles la thologie chrtienne


par lui que les profanes se feront initier aux

arcanes

de

Sophia ou de la thosophie valentinienne. Aussi con


vient-il d'en tudier de prs les ides directrices et les conclusions
essentielles.
la

Pistis

A ce double point de vue, la seconde dition ne fait que conti

nuer la premire. Si l'on excepte un aperu bibliographique


qui a t introduit la fin et qui gagnerait tre plus complet,
la seule nouveaut
o

l'auteur

montre

importante consiste dans un chapitre inaugural


se

comment

pose

seule

fin d'expliquer
ticisme,
qu'on
le traitant autrement qu'il n'a fait.

le

problme

ne peut que

du

gnos

s'garer

en

sait quelle est sa mthode. Nous ne disposons, dit-il, au


sujet des diverses gnoses,. que d'informations trs disparates et
souvent fort mdiocres. Nous ne pouvons avancer avec quelque
On

assurance

nous appuyant

sur les informations

authentiques
de vrais gnostiques, plutt que sur celles de leurs contradicteurs,
et en nous fiant celles des grands matres plutt qu' de vul
gaires pigones. Suivant cette rgle, M. de Faye cherche d'abord
qu'en

reconstituer
(1) Paris,

la doctrine

Geuthner,

in-8,

546

de Basilide,

de Valentn,

de Marcion,

p.

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ET

GNOSTIQUES

GNOSTICISME

109

ainsi que de leurs principaux disciples, et il y voit l'uvre de


chrtiens instruits qui difient, sur la base de la tradition van
une philosophie morale et religieuse souvent trs remar
quable. Il analyse ensuite le contenu gnral des textes anonymes,
Pistis Sophia et Livres de Jeii, que nous ont fait connatre certains
glique,

manusorits coptes et il y dnonce une mconnaissance radicale de


ces anciennes gnoses, qui se sont progressivement matrialises
mais des
et ne s'adressent plus des coles philosophiques
sectes de mystagogues. Il relgue enfin dans la dernire partie du
livre les groupes qui nous sont seulement connus par les rapports
des hrsiologues et il s'attache montrer que nous ne savons
d'eux peu prs rien de sr, qu'on est donc forc d'en faire
pratiquement abstraction, si l'on veut baucher l'histoire propre
ment dite du gnosticisme.
me paraissent
Ces conclusions
mthode mme qui les a inspires.
montrera

trs

contestables,

comme

la

trs simple
Une comparaison
un
leur sujet. Supposons

quelle rserve s'impose


tudiant en thologie, un sminariste,

qui, voulant se former une


et
ne
possdant point ses uvres,
d'Auguste
rejetterait comme trop tendancieux et inexacts tous les rapports
fournis sur lui par les historiens de la philosophie, et ne voudrait

ide

exacte

Comte

se le reprsenter que d'aprs les citations qu'il pourrait relever


dans l'Utilisation du positivisme et autres uvres apologtiques de
Brunetire. Ces citations, si exactes soient-elles, lui donneraient
un portrait non seulement trs vague mais encore systmatique
ment fauss et en somme beaucoup moins ressemblant que celui
qu'il et pu dgager, avec quelque critique, d'une histoire de la
philosophie, mme mdiocre et trs partiale. M. de Faye se met
dans une situation analogue, en cartant de parti-pris tous les
renseignements fournis sur les Gnostiques par ceux des anciens
auteurs

ecclsiastiques

qui

ont trait ex-professo

de

leurs

doc

trines.
En fait, les indications
logues

sont

entendre.

qui nous viennent des premiers hrsio


moins fantaisistes qu'il ne le donne

beaucoup
Assurment on ne peut les accepter

sans rserve. Une

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110

DE

REVUE

L'HISTOIRE

DES

RELIGIONS

critique minutieuse s'impose leur gard. Mais, si elle en doit


carter tout ce qui montre l'ignorance du sujet ou l'esprit de
parti, elle est bien oblige de reconnatre aussi que beaucoup de
dtails paraissent puiss bonne source et n'ont pas d tre
invents. A ce propos, on peut tre tonn de voir M. de Faye
rejeter comme purement lgendaires les rapports de trs
anciens tmoins concernant la mythologie de la secte simonienne,
alors qu'il accepte sans hsitation leurs propos diffamatoires con
tre les gnostiques licencieux . On sait combien, de tout temps,
les orthodoxes

ont t ports taxer d'immoralit toute htro


on ne voit pas pourquoi
les hrsiologues
auraient imagin le systme simonien. Celui-ci, pour M. de Faye,
doxie.

Par

contre

n'est

de gnoses plus tardives, parce qu'il leur


qu'un dcalque
ressemble trop sur des points essentiels pour tre original. Mais
ne seraient-ce point ces autres gnoses qui se seraient
sur lui ? Pourquoi ne pas croire sur ce point Irne ?
Son tmoignage offre d'autant plus de garantie qu'il ne fait, selon
pourquoi
modeles

toute apparence, que reproduire celui qui se lisait, ds le milieu


du 11e sicle, dans le trait contre les hrsies du samaritain Justin.
Venons
peuvent

aux

nous

textes emprunts
seirvir

reconstituer

aux
leur

grands
doctrine.

gnostiques
Ils

sont

qui
assur

fort prcieux, mais combien peu nombreux ! Tous se


rduisent quelques courtes phrases qui, dtaches de leur con
texte, risquent fort d'tre dtournes de leur sens primitif. Ils ne
sont arrivs nous que par des citations de thologiens fort clec
ment

tiques qui cherchent justifier la croyance commune de l'Eglise


par le tmoignage des gens du dehors. Leur choix est donc trs
tendancieux et ne reprsente que l'aspect le moins caractristique
de la Gnose, celui par lequel elle s'accorde avec les doctrines cou
rantes. Autant on aurait tort de les ngliger, autant il est impru
dent de vouloir tout ramener eux. Avec cette dernire mthode,
M. de Faye en arrive se reprsenter Basilide et Valentn comnie
des moralistes chrtiens trs raisonnables, prcurseurs de Clment
et d'Origne, parce que c'est Origne et Clment
ses
informations
sont empruntes. Mais il ne le fait qu'en
que
d'Alexandrie

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GNSTIQUS

ET

GN0STIC1SME

111

rejetant les affirmations trs nettes de critiques plus anciens, qui,


traitant directement et assez longuement de ces mmes Gno^ti
ques, leur attribuent une mythologie complexe et trs htrodoxe,
troitement apparente toutes les autres Gnoses. La fin de
non-reoevoir qu'il oppose ces premiers tmoins est d'autant plus
surprenante que les textes sur lesquels il s'appuie, si l'on fait
abstraction du commentaire
drins, ne

contredisent

et

logues

qu'en donnent les rapporteurs Alexan


aucunement l'expos
gnral des hrsio
bien mieux au contraire par lui. Tel

s'expliquent
fragment de Basilide cit par les Acta Archelai, dont M. de Faye
se dbarrasse au cours d'une note, mais sans motif valable, nous
fait mme entrevoir une thologie trs nettement htrodoxe et
troitement apparente celle qu'exposera
Mani.
Si l'on tient absolument ne se fier qu' des textes gnostiques,
on doit les prendre tous. Il faut aussi, en bonne logique, mettre
au premier rang non pas des phrases dtaches arbitrairement par
des auteurs ecclsiastiques
mais les crits qui nous ont t con
servs en entier. On est surpris de voir M. de Faye accorder si
peu d'importance la Pistis Sophia et aux Livres de Jeii. Il ne

peut objecter que leur rdaction n'est pas antrieure au ni sicle,


car lui-mme se dfend de vouloir suivre dans son expos un
ordre chronologique.
D'ailleurs
la mythologie touffue qui s'y
dploie
dj

remonte bien au-del

des

caractre
comme

chantillons

curieux

de la date indique.

propos

de

sectes

Irne en donne
anonymes

d'un

trs archaque.
Le gnosticisme apparat ici non pas
un systme philosophique
qui s'enseigne la manire du

comme une religion vivante professe dans le


une
communaut
d'initis. Il est bien plus facile de
mystre par
concevoir comment d'un milieu de ce genre sont sortis des doc
teurs tels que Basilide, Valentn et Marcion que d'expliquer com
platonisme

maie

ment les coles

de

ces

matres

auraient

produit

plus

tard des

sectes si bizarres.
D'autres

Ecritures

gnostiques ont aussi une grande importance.


Au premier rang devraient venir celles des Mandens, ou Sabens,
en particulier le Livre de Jean et la Ginza, dont M. Lidzbarski

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112

REVUE

DE

L HISTOIRE

vient de donner en allemand

DES

RELIGIONS

une traduction

trs soigne. M. de
sont incontestablement

Faye n'en dit rien. Pourtant les Mandens


des gnostiques. Leur nom' mme vient de manda

qui veut dire


la gnose . Ils remontent trs haut et M. Lidzbarski tablit que
leur secte, qui subsiste encore au confluent du Tigre et de l'Eu
phrate, existait en Palestine avant la ruine de Jrusalem et ds le
juive. Leurs livres sacrs, en la forme
temps de l'indpendance
o ils nous

sont arrivs, ne remontent assurment

mais ils contiennent des lments trs archaques,


d'tre tudis de prs.
Les Ecritures manichennes

ne devraient

pas si haut,
qui mriteraient

tre
davantage
exclues d'une revue gnrale des documents gnostiques. M. de Faye
n'en aborde pas l'examen. Il reconnat pourtant que j'ai eu raison
pas

comme une forme nouvelle et parti


du
culirement importante
gnosticisme. A ce propos il se demande
mme quelle secte gnostique on peut le rattacher et il regrette
de considrer

le manichisme

que je ne me sois pas pos cette question. Pour lui les lucu
brations de Mans ont plutt des rapports avec les ima
ginations et les rveries fantastiques des gnostiques coptes . Le
n'est pas rsoudre vue de nez, sur des indices aussi
vagues. J'ai dj montr (Ecr. man., I, 18-22) que la tradition
manichenne en fournit elle-mme la solution. D'aprs l'historien
problme

qui s'en est fait le' rapporteur, Mani fut lev

chez les
Moughtasilas ou Sabens, qui taient tablis dans la
rgion de Bassora et qui se rclamaient d'Elxai ou Elchasa. Il en
arabe

An-Nadim,

sortit de

bonne

pour professer une doctrine nouvelle et


se mit prcher ds sa 25me anne, cent ans

heure

plus rigide, qu'il


ans environ aprs Marcion et soixante-dix aprs Bardesane . Ce
suffit montrer que dans son Eglise on
seul rapprochement
le mettait en rapport avec ces deux matres. Lui-mme discutait
leurs thories en homme

qui les avait longuement tudies. Un


tait consacr la doctrine marcionite.

chapitre de son Trsor


Dans trois autres sections de son livre des Mystres, il rpudiait
mettait
Le soin mme qu'il
certaines thses bardesanites.
marquer

ces limites montre qu'il

se tenait sur un terrain voisin.

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ET

ftOSTIQUS

Dans

sermons,

cinq

dirigs

(1NSTICISME

contre Marcion,

143

Bardesane

et Mani

et publis en 1912, d'aprs un palimpseste, par C. W. Mitchell,


saint Ephirem dclare que ces trois hrtiques professent au fond
une mme doctrine et ne diffrent entre eux que sur des dtails
d'intrt secondaire. Son tmoignage est d'autant plus important
qu'il a lu de prs les auteurs dont il parle et que sa critique en
rappelle maints passages sous forme d'allusions.
M. de Faye, qui connat bien les textes grecs et latins concer
nant le gnosticismo, ne se rfre jamais saint Ephrem. Peut-tre
et-il, t amen, s'il l'et mis profit, se reprsenter tout
position de Marcion et celle
refuse, avec M. Nau, voir dans le second

autrement

la

de Bardesane.

Il

se

un- vrai gnostique

et

au premier, avec Harnack, qu'un gnosticisme trs


attnu et nullement spculatif . Ces thses sont loin d'tre
aussi bien tablies qu'il le donne penser et elles vont l'encontre

il n'attribue

sres.

En

qui concerne plus spcialement


Marcion, les textes grecs et latins, si on les lit sans ide prconue,
font d'ailleurs clairement entrevoir que son exgse et sa morale
d'attestations-trs

ce

s'appuient sur une dogmatique trs ferme, d'une inspiration nette


ment dualiste et trs voisine de celle des autres grands gnostiques.
Justin, qui parle dj de lui dans son Apologie et qui le prsentait
avec plus de dtails dans son trait perdu contre les hrsies ,
plan que Simon et Mnandre et ne parle
propos de sa conception du Dmiurge et du Dieu bon.

le met sur le mme


de lui qu'
Si

l'on

tient

compte

de

ces

remarques,

l'on

sera

amen

se

faire de l'ensemble du gnosticisme une ide assez diffrente de


celle qu'en propose M. de Faye. Gomme il ne veut se le repr
senter qu'au moyen de citations trs fragmentaires, il n'y voit
En
qu'un vaste fourmillement de doctrines trs dissemblables.
guider, avec la rserve voulue, par les rapports des
auteurs
ecclsiastiques qui en ont fait une tude spciale,
premiers
nous serons plutt frapps par les traits communs qui s'y mon

nous laissant

trent toujours et qui donnent aux systmes les plus divergents


un mme air de famille. Pour M. de Faye, qui ne veut tenir
aucun compte des sectes archaques dont aucun texte n'est rest,

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114

DE

REVDE

les vraie crateurs


Tenons

nous

et les mieux

L'HISTOIRE

DES

RELIGIONS

du gnosticisme

surgissent vers l'an i3o .


les
tmoins les plus anciens
rapports que
informs nous fournissent sur lui. Il nous appa

en aux

ratra aussi ancien que le Christianisme lui-mme. Basilide, Valen


tn, Marcion, malgr leur, incontestable talent, ne feront plus
figure de crateurs , Ils se prsenteront plutt comme des
conservateurs vigilants de traditions dj vieilles, qu'ils inter
prtaient doctement pour les mieux maintenir, comme les tho
logiens

d'une

Eglise

vivante dont ils enrichissaient

le dogme

en

l'expliquant.
Le litige, on le voit, est aussi radical

que possible. Il le serait


le
moins
si
gnosticisme tait seul en ques
beaucoup
tion. Maie, son occasion, c'est tout le problme des origines
du Christianisme qui se trouve pos et les solutions que l'on
sans doute

adopte sur un point ont leur rpercussion sur l'autre. Si l'on


voit seulement dans l'Eglise primitive un groupe d'mes de bonne
volont qu'unissait un mme amour confiant l'gard du Pre
cleste manifest en Jsus et par lui, l'on sera naturellement
amen

considrer

les conven ticules gnostiques comme de sim


se sont construites plus tard sur ses cts.

ples chapelles qui


Si au contraire l'on commence
comme

des

salut,

dira

que
de Faye

expos
Une

de

que rvlent
le Gnosticisme

du
M.

adeptes

cette

par regarder les premiers chrtiens

sagesse

cache

de

cette

science

se
dj les ptres pauliniennes,
est la base mme du Christianisme.
l'on

point de vue, brillamment


par Harnack. On peut prfrer le second.
autre cause de dsaccord, qui concerne plus particuli
s'en

tient au

premier

rement les grands gnostiques, est mise en relief par M. de Faye


ds le dbut de son livre. L'interprtation traditionnelle
qu'on
amne
donne de leurs doctrines est, dit-il, intenable, parce qu'elle
en dlire
n'y voir que les lucubrations d'imaginations
un monument d'incohrences, de contradictions, de fantasmago
, uin phnomne d'aberration mentale . Nous irions loin
et toute l'histoire des religions et des thologies serait refaire
si nous devions en carter les phnomnes d'aberration mentale,
ries

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ET

GNOSTIQES

les monuments
en

II

dlire.

d'incohrence

faut

reconnatre

Mani

GNOSTICISME

115

et les lucubrations

d'imaginations

aux

le

matres

grands

a rvolutionn

l'Orient

droit

de

se

et l'Occident.

tromper grandement.
Ses adversaires n'ont pourtant pas eu tout--fait tort de le pr
senter, d'un jeu de mot qui a fait fortune, comme un mania
que et saint Augustin a beau jeu quand
de

son

Trsor

pour

de

s'gayer

ses

il reproduit telle page


Rien

extravagances.

ne

prouve

a t beaucoup
moins
que
grand, se soient montrs bien suprieurs lui. Tous ces esprits
taient de la mme famille. Vivant dans un monde idal tout
Basilide

dont le succs

et Valentn,

de leur mieux en faire


rempli de chimres, ils s'appliquaient
le tour pour s'y bien orienter. Ils ont dpens des trsors d'in
telligence systmatiser des traditions ineptes. Tchons de nous
beaucoup
point de vue. Nous les comprendrons
et leurs thses les plus draisonnables nous offriront une
leur

placer
mieux

de

apparence
nos

raison.

de

faons

Mais
N'allons

penser.

bien

gardons-nous
nous

pas

les

de leur attribuer
comme

reprsenter

des philosophes pris d'ides claires et de dductions logiques.


La sagesse du monde leur paraissait une folie . Aussi
'est-il

pas

tonnant

que

leur

doctrine

nous

semble

assez

peu

risque de
sage.
l'interprter trop
la fausser. M. de Faye et gagn se prmunir davantage contre
ce danger. On sent trop en le lisant qu'il incline considrer
tous ces grands matres du gnosticisme, devenus des hrti
A vouloir

ques

au

on

favorablement,

de

regard

l'Eglise

des

comme

orthodoxe,

anctres

qui tendaient, avec leur esprit clair, une conception


celle des protestants libraux.
christianisme analogue

lointains
du

L'tude

seconde
Elle

qu'il

dition

groupe

et

leur

consacre

comme

dans

met

valeur

en

n'en

rendra

pas

la premire,
des

dans

moins,

des services

matriaux

pars,

sa

prcieux.

d'un

abord

part elle abonde en remarques trs justes, dont


on pourra tirer profit, mme si l'on n'en approuve point le cadre
gnral. C'est prcisment en raison de sa valeur que j'ai cru

difficile.

D'autre

devoir formuler

son sujet quelques

rserves utiles.
Prosper

Alfaric.

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