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Snque (Seneca)De la

Brivet de la vie

(De Brevitate Vitae)

I.

(1) La plupart des mortels, Paulin, se plaignent de


l'injuste rigueur de la nature, de ce que nous naissons
pour une vie si courte, de ce que la mesure de temps
qui nous est donne fuit avec tant de vitesse, tarit de
rapidit, qu' l'exception d'un trs- petit nombre, la vie
dlaisse le reste des hommes, au moment o ils
s'apprtaient vivre. Cette disgrce commune, ce
qu'on pense, n'a point fait gmir la foule seulement et
le vulgaire insens : mme d'illustres personnages ce
sentiment a arrach des plaintes.

(2) De l cette exclamation du prince de la mdecine:


La vie est courte, l'art est long. De l, prenant partie
la nature, Aristote lui intente un procs peu digne d'un
sage: il la blme d'avoir, dans son indulgence, accord
aux animaux cinq ou dix sicles d'existence, tandis
que, pour l'homme appel des destines si varies et
si hautes, le terme de la vie est incomparablement plus
court.

(3) Nous
perdons
suffirait,
grandes

n'avons pas trop peu de temps, mais nous en


beaucoup. La vie est assez longue; elle
et au del, l'accomplissement des plus
entreprises, si tous les moments en taient

bien employs. Mais quand elle s'est coule dans les


plaisirs et dans l'indolence, sans que rien d'utile en ait
marqu l'emploi, le dernier, l'invitable moment vient
enfin nous presser : et cette vie que nous n'avions pas
vue marcher, nous sentons qu'elle, est passe.

(4) Voil la vrit : nous n'avons point reu une vie


courte, c'est nous qui l'avons rendue telle: nous ne
sommes pas indigents, mais prodigues. D'immenses,
de royales richesses, chues un matre vicieux, sont
dissipes en un instant, tandis qu'une fortune modique,
confie un gardien conome s'accrot par l'usage qu'il
en fait : ainsi notre vie a beaucoup d'tendue pour qui
sait en disposer sagement.

II.

(1) Pourquoi ces plaintes contre la nature ? elle s'est


montre si bienveillante! pour qui sait l'employer, la vie
est assez longue. Mais l'un est domin par une
insatiable avarice; l'autre s'applique laborieusement
des travaux frivoles; un autre se plonge dans le vin ; un
autre s'endort dans l'inertie ; un autre nourrit une
ambition toujours soumise aux jugements d'autrui ; un
autre tmrairement passionn pour le ngoce est
pouss par l'espoir du gain sur toutes les terres, par
toutes les mers; quelques-uns, tourments de l'ardeur
des combats, ne sont jamais sans tre occups ou du
soin de mettre les autres en pril ou de la crainte d'y
tomber eux-mmes. On en voit qui, dvous
d'illustres ingrats, se consument dans une servitude
volontaire.

(2) Plusieurs convoitent la fortune d'autrui ou


maudissent leur destine ; la plupart des hommes,
n'ayant point de but certain, cdant une lgret
vague, inconstante, importune elle-mme, sont
ballotts sans cesse en de nouveaux desseins;
quelques-uns ne trouvent rien qui les attire ni qui leur
plaise: et la mort les surprend dans leur langueur et
leur incertitude.

Aussi cette sentence sortie comme un oracle de la


bouche d'un grand pote me parait-elle incontestable:
Nous ne vivons que la moindre partie du temps de
notre vie; car tout le reste de sa dure n'est point de la
vie, mais du temps.

(3) Les vices nous entourent et nous pressent de tous


cts : ils ne nous permettent ni de nous relever, ni de
reporter nos yeux vers la contemplation de la vrit; ils
nous tiennent plongs abms dans la fange des
passions.

Il ne nous est jamais permis de revenir nous, mme


lorsque le hasard nous amne quelque relche. Nous
flottons comme sur une mer, profonde o, mme aprs
le vent, on sent encore le roulis des vagues; et jamais
la tourmente de nos passions on ne voit succder le
calme.

(4) Vous croyez que je ne parle que de ceux dont


chacun publie les misres, mais considrez ces heureux
du jour, autour desquels la foule se presse; leurs biens
les touffent.

Combien d'hommes que l'opulence accable; combien


d'autres pour cette loquence, qui dans une lutte de
chaque jour les force dployer leur gnie, ont puis
leur poitrine ; combien sont ples de leurs continuelles
dbauches; que de grands qui le peuple des clients
toujours autour d'eux empress ne laisse aucune
libert !

Enfin parcourez tous les rangs de la socit, depuis les


plus humbles jusqu'aux plus levs : l'un rclame votre
appui en justice, l'autre vous y assiste; celui-ci voit sa
vie en pril, celui-l le dfend, cet autre est juge : nul
ne s'appartient; chacun se consume contre un autre.

Informez-vous de ces clients dont les noms


s'apprennent par coeur, vous verrez a quels signes on
les reconnat: celui-ci rend ses devoirs un tel, celui-l
tel autre, personne ne s'en rend soi-mme.

(5) Enfin rien de plus extravagant que les colres de


quelques-uns; ils se plaignent de la hauteur des grands
qui n'ont pas eu le temps de les recevoir. Comment
ose-t-il se plaindre de l'orgueil d'un autre, celui qui
jamais ne trouve un moment pour lui-mme!

Cet homme, quel qu'il soit, avec son visage


ddaigneux, vous a du moins regard, il a prt l'oreille
vos discours, vous a fait placer ses cts; et vous,
jamais vous n'avez daign tourner un regard sur vousmme, ni vous donner audience.

III.

(1) Vous n'tes donc pas en droit de reprocher


personne ces bons offices; car, vous les rendiez moins
par le dsir d'tre avec un autre, que par impuissance
de rester avec vous-mme.

Quand tous les gnies qui ont jamais brill se


runiraient pour mditer sur cet objet, ils ne pourraient
s'tonner assez de cet aveuglement de l'esprit humain.

Aucun homme ne souffre qu'on s'empare de ses


proprits ; et, pour le plus lger diffrend sur les
limites, on a recours aux pierres et aux armes. Et
pourtant la plupart permettent qu'on empite sur leur
vie; on les voit mme en livrer d'avance d'autres la
possession pleine et entire. Ou ne trouve personne qui
vous fasse part de son argent, et chacun dissipe sa vie
tous venants.

Tels s'appliquent conserver leur patrimoine, qui,


vienne l'occasion de perdre leur temps, s'en montrent
prodigues, alors seulement que l'avarice serait une
vertu.

(2) Je m'adresserai volontiers ici quelque homme de


la foule des vieillards : "Tu es arriv, je le vois, au terme
le plus recul de la vie humaine; tu as cent ans on plus
sur la tte ; h bien, calcule l'emploi de ton temps; disnous combien t'en ont enlev un crancier, une
matresse, un accus, un client; combien tes querelles
avec ta femme, la correction de tes esclaves, tes
dmarches officieuses dans la ville. Ajoute les maladies
que nos excs ont faites; ajoute le temps qui s'est
perdu dans l'inaction, et tu verras que tu as beaucoup
moins d'annes que tu n'en comptes.

(3) Rappelle-toi combien de fois tu as persist dans un


projet; combien de jours ont eu l'emploi que tu leur
destinais; quels avantages tu as retirs de toi-mme ;
quand ton visage a t calme et ton coeur intrpide;
quels travaux utiles ont rempli une si longue suite
d'annes; combien d'hommes ont mis ta vie au pillage,
sans que tu sentisses le prix de ce que tu perdais;
combien de temps t'ont drob des chagrins sans
objet, des joies insenses, l' pre convoitise, les
charmes de la conversation: vois alors combien peu il
t'est rest de ce temps qui t'appartenait, et tu
reconnatras que ta mort est prmature."

(4) Quelle en est donc la cause? mortels vous vivez


comme si vous deviez toujours vivre.

Il ne vous souvient jamais de la fragilit de votre


existence; vous ne remarquez pas combien de temps a
dj pass ; et vous le perdez comme s'il coulait d'une
source intarissable, tandis que ce jour, que vous
donnez un tiers ou quelque affaire, est peut-tre le
dernier de vos jours. Vos craintes sont de mortels; vos
dsirs on vous dirait immortels.

(5) La plupart des hommes disent : A cinquante ans,


j'irai vivre dans la retraite; soixante ans, je renoncerai
aux emplois. Et qui vous a donn caution d'une vie plus
longue ? qui permettra que tout se passe comme vous
l'arrangez ? N'avez-vous pas honte de ne vous rserver
que les restes de votre vie, et de destiner la culture
de votre esprit le seul temps qui n'est plus bon rien?
N'est-il pas trop tard de commencer vivre lorsqu'il
faut sortir de la vie?

Quel fol oubli de notre condition mortelle, que de


remettre cinquante ou soixante ans les sages
entreprise, et de vouloir commencer la vie une
poque o peu de personnes peuvent parvenir!

IV.

(1) Entendez les paroles qui chappent aux hommes les


plus puissants, les plus levs en dignit; ils dsirent le
repos, ils vantent ses douceurs, ils le mettent au-dessus

de tous les autres biens dont ils jouissent, ils n'aspirent


qu' descendre du fate des grandeurs, pourvu qu'ils
puissent le faire sans danger; car bien que rien au
dehors ne l'attaque ni ne l'branle, la fortune est
sujette s'crouler sur elle-mme.

(2) Le divin Auguste, qui les dieux avaient plus


accord qu' tout autre mortel, ne cessa de rclamer
pour soi le repos et de souhaiter d'tre dlivr des soins
du gouvernement.

Dans tous ses discours il en revenait toujours ce point


qu'il esprait pour lui le repos. Au milieu de ses travaux
il trouvait pour les allger une consolation illusoire,
mais douce toutefois, en se disant : Quelque jour je
vivrai pour moi.

(3) Dans une de ses lettres, adresse au snat, o il


assurait que son repos, ne manquerait point de dignit,
et ne dmentirait point sa gloire, j'ai remarqu ces
mots : " Mais de tels projets sont plus beaux raliser
qu'en spculation. Cependant mon impatience de voir
arriver un moment si passionnment dsir, me
procure du moins cet avantage, que puisque ce bien se
fait encore attendre, j'en gote d'avance les douceurs
par le seul plaisir d'en parler."

(4) Combien faut-il que le repos lui part prcieux,


puisqu' dfaut de la ralit, il en voulait jouir en
imagination!

Celui qui voyait tout soumis a son unique volont, qui


tenait en ses mains les destines des hommes et des
nations, envisageait avec joie le jour o il pourrait se
dpouiller de toute sa grandeur.

(5) L'exprience lui avait prouv combien ces biens


dont l'clat remplissait toute la terre, cotaient de
sueurs, et combien ils cachaient d'inquitudes secrtes.

Forc de combattre main arme d'abord ses


concitoyens, ensuite ses collgues, enfin ses parents, il
versa des flots de sang sur terre et sur mer ; entran
par la guerre en Macdoine , en Sicile, en Egypte, en
Syrie et en Asie, et presque sur tous les rivages, il
dirigea contre les trangers du dehors ses armes
lasses de massacrer des Romains.

Tandis qu'il pacifie les Alpes, et dompte des ennemis


incorpors l'empire dont ils troublaient la paix, tandis
qu'il en recule les limites au del du Rhin, de l'Euphrate
et du Danube, dans Rome mme, les poignards des
Murna, des Cpion, des Lpide, des Egnatius
s'aiguisaient contre lui.

(6) A peine est-il chapp leurs embches que sa fille


et tant de jeunes patriciens, lis par l'adultre comme
par un serment solennel, pouvantent sa vieillesse
fatigue, et lui font craindre pis qu'une nouvelle

Cloptre avec un autre Antoine.

Avait-il amput ces plaies avec, les membres mmes,


d'autres renaissaient l'instant. Ainsi dans un corps
trop charg de sang, toujours quelque panchement
s'opre. Auguste dsirait donc le repos : dans cet
espoir, dans cette pense, il trouvait l'allgement de
ses travaux. Tel tait le voeu de celui qui pouvait
combler les voeux de tout l'univers.

V.

(1) M. Cicron qui fut ballott entre les Catilina et les


Clodius, les Pompe et les Crassus, les uns ses ennemis
dclars, les autres ses amis douteux; qui, battu de
l'orage avec la rpublique, la retint quelque temps sur
le bord de l'abme o il fut enfin prcipit avec elle, qui,
inquiet dans la bonne fortune, fut sans courage dans
l'adversit ; combien de fois ne maudit-il pas son
consulat qu'il avait lou non sans sujet, mais sans
mesure!

(2) Quelles lamentations ne fait-il pas entendre dans


une lettre adresse Atticus au moment o, aprs la
dfaite de son pre, le jeune Pompe cherchait
relever en Espagne son parti abattu ! "Vous me
demandez, dit-il, ce que je fais ici. Je vis moiti libre,
dans une maison de Tusculum." Puis entrant dans
d'autres dtails, il dplore le pass, se plaint du prsent
et dsespre de l'avenir.

(3) Cicron se disait moiti libre! jamais certainement


le sage ne prendra un nom si humiliant ; jamais il ne
sera moiti libre ; toujours il jouira d'une libert pleine
et entire, affranchi de tout lien, ne dpendant que de
lui, suprieur tous les autres; car qui pourrait tre audessus de celui qui est suprieur la fortune?

VI.

(1) Livius Drusus, homme pre et violent, qui, par des


lois nouvelles, rveilla les sditions des Gracques,
entour d'une immense multitude venue de toute
l'Ialie, hors d'tat de prvoir l'issue d'une lutte qu'il ne
pouvait ni terminer ni abandonner, aprs l'avoir
engage, maudissait, dit-on, cette vie de tous temps
agite, et disait que lui seul, mme dans son enfance,
n'avait jamais eu de congs.

En effet, encore sous la garde d'un tuteur et revtu de


la robe prtexte, il osa recommander des accuss aux
juges, et interposer son crdit dans le barreau avec tant
d'efficacit, que plus d'un arrt fut notoirement impos
par lui aux magistrats.

(2) Jusqu'o ne devait point se porter une ambition si


prmature? Et dj l'on pouvait savoir les malheurs
publics et privs que devait entraner une audace si
prcoce! C'est donc trop tard qu'il se plaignait de

n'avoir pas eu de congs, lui, ds son enfance, un


sditieux, un tyran du barreau. Se donna-t-il la mort ?
On ne le saurait dire. Il fut tout coup renvers d'une
blessure reue dans l'aine; quelques- uns doutrent que
sa mort et t volontaire, tout le monde convint
qu'elle venait fort propos.

(3) Il serait superflu de rappeler l'exemple de beaucoup


d'hommes qui, jouissant en apparence de la plus
grande flicit, ont rendu d'eux-mmes un tmoignage
sincre, en mettant dcouvert toute leur vie passe:
mais leurs plaintes n'ont chang ni les autres ni euxmmes; et, peine ces paroles sorties de leur bouche,
leurs passions les faisaient retomber dans les mmes
habitudes.

(4) Oui, certes, votre vie allt-elle au del de mille ans,


peut se renfermer en un trs petit espace; vos vices
dvoreront des sicles; cet espace qu'en dpit de la
rapidit de la nature la raison pourrait tendre, doit
ncessairement bientt vous chapper, car vous n
saisissez pas, vous ne retenez pas, vous ne retardez
pas dans sa cours la chose du monde la plus fugitive;
vous la laissez s'loigner comme une chose superflue
et facile recouvrer.

VII.

(1) Je mets en tte de cette catgorie ceux qui n'ont


d'autre passe- temps que l'ivrognerie et la dbauche;

car il n'en est point qui soient plus honteusement


occups. Les autres hommes sont sduits par les
illusions d'une fausse gloire, et leurs garements ne
sont pas sans excuse.

Joignez-y, j'y consens, les avares, les hommes colres,


ceux qui se livrent des inimitis ou des guerres
injustes: eux, au moins, commettent des fautes plus
convenables des hommes. Mais ceux qui se plongent
dans l'intemprance et dans la dbauche se dgradent
entirement.

(2) Examinez l'emploi que ces gens-l font de tout leur


temps; observez combien ils en perdent compter leur
argent, tendre des embches, s'inquiter; combien
rendre ou recevoir des dommages obsquieux;
combien obtenir pour eux ou offrir pour un tiers des
cautions en justice; combien dfendre leur cause ou
celle d'autrui; combien donner des repas qui
maintenant sont des devoirs: et vous verrez que leurs
maux ou leurs biens ne leur donnent pas le temps de
respirer.

(3) Enfin tout le monde convient qu'un homme trop


occup ne peut rien faire de bien : il ne peut cultiver ni
l'loquence ni les arts libraux; un esprit tiraill, distrait
n'approfondit rien; il rejette tout comme si on l'et fait
entrer de force; l'homme occup ne songe rien moins
qu' vivre : cependant aucune science n'est plus
difficile que celle de la vie.

Des matres en toutes autres sciences se trouvent


partout et en grand nombre: on a vu mme des enfants
en possder si bien quelques-unes qu'ils auraient pu les
professer. Mais l'art de vivre, il faut toute la vie pour
l'apprendre; et ce qui vous surprendra peut-tre
davantage, toute la vie il faut apprendre mourir.

(4) Bien des grands hommes se sont affranchis de tout


soin, ont renonc aux richesses, aux emplois, aux
plaisirs, pour ne s'occuper, jusqu'au terme de leur
carrire, que de savoir vivre. Cependant presque tous
ont avou, en quittant la vie, qu'ils n'avaient pu
acqurir cette science : comment plus forte raison les
hommes dont nous parlons l'auraient-ils apprise?

(5) Il appartient, croyez-moi, un grand homme, lev


au-dessus des erreurs humaines, de ne se point laisser
drober la plus petite partie de son temps: car celui-l a
joui d'une trs longue vie qui a su n'employer qu' vivre
tout le temps de sa dure; il n'en a rien laiss d'oiseux
ni de strile; il n'en a rien mis la disposition d'un
autre; il n'a rien trouv qui ft digne d'tre chang
contre son temps, dont il est le gardien conome: aussi
la vie a-t-elle t suffisante pour lui, mais
ncessairement doit-elle manquer ceux qui la laissent
gaspiller par tout le monde.

(6) Et ne croyez pas qu'ils soient sans s'apercevoir de


ce qu'ils perdent: vous entendrez souvent la plupart de
ceux qu'une grande prosprit accable, au milieu de la
foule de leurs clients, du conflit des procs, et des
autres honorables misres, s'crier: "Je n'ai pas le

temps de vivre!"

(7) Pourquoi donc? parce que tous ceux qui vous


attirent eux, vous enlvent vous-mme. Combien
dejours ne vous ont pas drobs cet accus, ce
candidat, cette vieille fatigue d'enterrer ses hritiers,
et cet homme riche, qui fait le malade pour irriter la
cupidit des coureurs de successions! et ce puissant
ami qui vous recherche, non par amiti, mais par
ostentation! Supputez dis-je, un un et passez en
revue tous les jours de votre vie, et vous verrez qu'il
n'en est rest pour vous qu'un trs petit nombre, et de
ceux qui ne valent pas la peine d'en parler.

(8) Celui-ci, qui vient d'obtenir les faisceaux qu'il avait


dsirs avec ardeur, n'aspire qu' les dposer, et dit
souvent: Quand cette anne sera-t-elle passe? Cet
autre, en donnant des jeux dont il remerciait le sort de
lui avoir attribu la clbration: Ah! dit-il,quand serai-je
dlivr de tout cet embarras? On s'arrache cet avocat
dans tous les tribunaux, il attire un si grand concours
d'auditeurs, que tous ne peuvent l'entendre; et
pourtant il s'crie: Quand les ftes viendront-elles
suspendre les affaires? Chacun anticipe sur sa vie,
tourment qu'il est de l'impatience de l'avenir et de
l'ennui du prsent.

(9) Mais celui qui n'emploie son temps que pour son
propre usage, qui rgle chacun de ses jours comme sa
vie, ne dsire ni ne craint le lendemain: car quelle
heure pourrait lui apporter quelque nouveau plaisir? il a
tout connu, tout got jusqu' satit: que l'aveugle

fortune dcide du reste comme il lui plaira, dj sa vie


est en sret. On peut y ajouter, mais non en
retrancher; et encore, si l'on y ajoute, c'est comme,
quand un homme dont l'estomac est rassasi, mais non
rempli, prend encore quelques aliments, qu'il mange
sans apptit.

(10) Ce n'est donc pas ses rides et ses cheveux


blancs, qu'il faut croire qu'un homme a longtemps vcu
: il n'a pas longtemps vcu, il est longtemps rest sur la
terre. Quoi donc! pensez-vous qu'un homme a
beaucoup navigu, lorsque, surpris ds le port par une
tempte cruelle, il a t et l ballott par les vagues,
et qu'en butte des vents dchans en sens contraire,
il a toujours tourn autour du mme espace? il n'a pas
beaucoup navigu, il a t longtemps battu par la mer.

VIII.

(1) Je ne puis contenir ma surprise, quand je vois


certaines gens demander aux autres leur temps, et
ceux qui on le demande se montrer si complaisants.
Les uns et les autres ne s'occupent que de l'affaire pour
laquelle on a demand le temps; mais le temps mme,
aucun n'y songe. On dirait que ce qu'on demande, ce
qu'on accorde n'est rien; on se joue de la chose la plus
prcieuse qui existe. Ce qui les trompe, c'est que le
temps est une chose incorporelle, et qui ne frappe point
les yeux : voil pourquoi on l'estime si bas prix, bien
plus comme n'tant presque de nulle valeur.

(2) De nobles snateurs reoivent des pensions


annuelles, et donnent en change leurs travaux, leurs
services, leurs soins: mais personne ne met prix son
temps; chacun le prodigue comme s'il ne cotait rien.
Voyez les mmes hommes quand ils sont malades: si le
danger de la mort les menace, ils embrassent les
genoux des mdecins; s'ils craignent le dernier
supplice, ils sont prts tout sacrifier pourvu qu'ils
vivent: tant il y a d'inconsquence dans leurs
sentiments!

(3) Que si l'on pouvait leur faire connatre d'avance le


nombre de leurs annes venir, comme celui de leurs
annes coules, quel serait l'effroi de ceux qui
verraient qu'il ne leur en reste plus qu'un petit nombre!
comme ils en deviendraient conomes! Rien ne
s'oppose ce qu'on use d'un bien qui nous est assur,
quelque petit qu'il soit; mais on ne saurait mnager
avec trop de soin le bien qui d'un moment l'autre
peut nous manquer.

(4) Toutefois ne croyez pas que les hommes dont nous


parlons ignorent combien le temps est chose prcieuse:
ils ont coutume de dire ceux qu'ils aiment
passionnment, qu'ils sont prts leur sacrifier une
partie de leurs annes; ils les donnent en effet, mais de
faon se dpouiller eux-mmes, sans profit pour les
autres: c'est tout au plus s'ils savent qu'ils s'en
dpouillent; aussi supportent-ils aisment cette perte
dont ils ignorent l'importance.

(5) Personne ne vous restituera vos annes, personne

ne vous rendra vous-mme. La vie marchera comme


elle a commenc, sans retourner sur ses pas ni
suspendre son cours; et cela sans tumulte, sans que
rien vous avertisse de sa rapidit ; elle s'coulera d'une
manire insensible. Ni l'ordre d'un monarque ni la
faveur du peuple ne pourront la prolonger; elle suivra
l'impulsion qu'elle a d'abord reue; elle ne se
dtournera, elle ne s'arrtera nulle part. Qu'arrivera-til? tandis que vous tes occup, la vie se hte, la mort
cependant arrivera, et bon gr mal gr il faudra la
recevoir.

IX.

(1) Peut-il y avoir pour les hommes (je dis ceux qui se
piquent de prudence, et qui sont le plus laborieusement
occups) de soin plus important que d'amliorer leur
existence? Ils arrangent leur vie aux dpens de leur vie
mme; ils s'occupent d'un avenir loign: or, diffrer
c'est perdre une grande portion de la vie; tout dlai
commence par nous drober le jour actuel, il nous
enlve le prsent en nous promettant l'avenir. Ce qui
nous empche le plus de vivre, c'est l'attente qui se fie
au lendemain. Vous perdez le jour prsent: ce qui est
encore dans les mains de la fortune, vous en disposez;
ce qui est dans les vtres, vous le laissez chapper.
Quel est donc votre but? jusqu'o s'tendent vos
esprances? Tout ce qui est dans l'avenir est incertain:
vivez ds cette heure.

(2) C'est ce que vous crie le plus grand des potes; et


comme dans une inspiration divine, il vous adresse

cette salutaire maxime: "Le jour le plus prcieux pour


les malheureux mortels, est celui qui s'enfuit le
premier." Pourquoi temporiser? dit-il; que tardez-vous ?
Si vous ne saisissez ce jour, il s'envole, et mme quand
vous le tiendriez, il vous chappera. Il faut donc
combattre la rapidit du temps, par votre promptitude
en user. C'est un torrent rapide qui ne doit pas couler
toujours: htez-vous d'y puiser.

(3) Admirez comment, pour vous reprocher vos penses


infinies, le pote ne dit point, la vie la plus prcieuse,
mais le jour le plus prcieux. Arrire, en prsence du
temps qui fuit si rapidement, cette scurit, cette
indolence, et cette manie d'embrasser, au gr de notre
avidit, une longue suite de mois et d'annes! Le pote
ne vous parle que d'un jour, et d'un jour qui fuit.

(4) Il ne faut donc pas en douter: le jour le plus prcieux


est celui qui le premier chappe aux mortels
malheureux, c'est--dire occups; et qui, enfants
encore mme dans la vieillesse, y arrivent sans
prparation et dsarms. En effet, ils n'ont rien prvu;
ils sont tombs dans la vieillesse subitement, sans s'y
attendre; ils ne la voient point chaque jour plus proche.

(5) Un rcit, une lecture ou la distraction intrieure de


leurs penses, trompe les voyageurs sur la longueur du
chemin; et ils s'aperoivent qu'ils sont arrivs, avant
d'avoir song qu'ils approchaient: il en est ainsi du
chemin continuel et rapide de la vie; dans la veille
comme dans le sommeil, nous le parcourons d'un pas
gal, et, occups que nous sommes, nous ne nous en

apercevons qu' son terme.

X.

(1) Ces propositions, si je les voulais soumettre des


divisions, une argumentation en forme, me
fourniraient cent preuves pour tablir que la vie des
hommes occups est infiniment ment courte. Fabianus,
non pas un de ces philosophes de l'cole, mais un vrai
sage la manire antique, avait coutume de dire:
"C'est force ouverte, et non par des subtilits qu'il
faut combattre contre nos passions. Pour repousser une
telle milice, je n'approuve point les petites attaques,
mais une charge imptueuse. Ce n'est pas assez de
djouer leurs stratagmes, il faut les confondre."
Cependant, en reprochant aux hommes leurs erreurs,
on doit les clairer, et ne se pas borner les plaindre.

(2)La vie se divise en trois temps: le prsent, le pass


et l'avenir. Le prsent est court, l'avenir incertain; le
pass seul est assur : car sur lui la fortune a perdu ses
droits; et il n'est au pouvoir de personne d'en disposer
de nouveau.

(3) Les hommes occups d'affaires n'en tirent aucun


parti, car ils n'ont pas le loisir de porter un regard en
arrire; et quand ils l'auraient, des souvenirs mls de
regrets ne leur sont point agrables. C'est malgr eux
qu'ils se rappellent le temps mal employ; ils n'osent se
retracer des vices dont la laideur s'effaait devant la

sduction du plaisir prsent, mais qui, au souvenir, se


montrent dcouvert. Nul homme ne se reporte
volontiers dans le pass, si ce n'est celui qui a toujours
soumis ses actions la censure de sa conscience, qui
jamais ne s'gare. (4) Mais celui qui fut dvor
d'ambition, celui qui se montrait insolemment
ddaigneux, qui abusa sans mesure de la victoire, celui
qui fut un fourbe, un dprdateur avare, un dissipateur
insens, doit ncessairement craindre ses souvenirs. Et
cependant cette portion de notre vie est sacre,
irrvocable: elle se trouve hors de la puissance des
vnements humains et affranchie de l'empire de la
fortune. Ni la pauvret, ni la crainte, ni l'atteinte des
maladies ne peuvent la troubler: elle ne saurait tre ni
agite, ni ravie; nous en jouirons jamais et l'abri des
alarmes. C'est seulement l'un aprs l'autre que chaque
jour devient prsent, et encore n'est-ce que par
instants qui se succdent; mais tous les instants du
pass se reprsenteront vous, quand vous
l'ordonnerez: vous pourrez votre gr les passer en
revue, les retenir. C'est ce que les hommes occups
n'ont pas le loisir de faire.

(5) Une me paisible et calme est toujours a mme de


revenir sur toutes les poques de sa vie; mais l'esprit
des hommes affairs est sous le joug: ils ne peuvent se
dtourner ni reporter leurs regards en arrire. Leur vie
s'est engloutie dans un abme; et comme une liqueur,
quelque abondamment que vous la versiez, se perd si
un vase ne la reoit et ne la conserve; de mme que
sert le temps, quelque long qu'il vous soit donn, s'il
n'est aucun fond qui le contienne ? Il s'vapore au
travers de ces mes sans consistance et perces jour.

(6) Le prsent est trs court, si court, que quelques


hommes ont ni soir existence. En effet, il est toujours
en marche, il vole et se prcipite: il a cess d'tre,
avant d'tre arriv; il ne s'arrte pas plus que le monde
ou les astres, dont la rvolution est ternelle, et qui ne
restent jamais dans la mme position. Le prsent seul
appartient donc aux hommes occups: il est si court,
qu'on ne peut le saisir; et, cependant qu'ils sont
tiraills, distraits par mille affaires, ce temps mme leur
chappe.

XI.

(1) Enfin, voulez-vous savoir combien leur vie est


courte ? voyez combien ils dsirent de la prolonger. Des
vieillards dcrpits demandent mains jointes
quelques annes de plus, ils se font plus jeunes qu'ils
ne sont, et, se berant de ce mensonge, ils le
soutiennent aussi hardiment que s'ils pouvaient
tromper le destin. Mais si quelque infirmit vient leur
rappeler leur condition mortelle, ils meurent remplis
d'effroi; ils ne sortent pas de la vie, ils en sont arrachs;
ils s'crient qu'ils ont t insenss de n'avoir point
vcu. Que seulement, ils rchappent de cette maladie,
comme ils vivront dans le repos! Alors, reconnaissant la
vanit de leurs efforts pour se procurer des biens dont
ils ne devaient pas jouir, ils voient combien tous leurs
travaux furent impuissants et striles!

(2)Mais pour celui qui l'a passe loin de toute affaire,


combien la vie n'est-elle pas longue? rien n'en est
sacrifi, ni prodigu l'un et l'autre; rien n'en est livr

la fortune, perdu par ngligence, retranch par


prodigalit; rien n'en demeure superflu. Tous ses
moments sont, pour ainsi dire, placs intrt.
Quelque courte qu'elle soit, elle est plus que suffisante;
et aussi, lorsque le dernier jour arrivera, le sage
n'hsitera pas marcher vers la mort d'un pas assur.

XII.

(1) Vous me demanderez, peut-tre, quels sont les


hommes que j'appelle occups? Ce nom, ne croyez pas
que je le donne seulement ceux qui ne sortent des
tribunaux que lorsque les chiens viennent les en
chasser; ni ceux que vous voyez honorablement
touffs, par la multitude de leurs courtisans, on fouls
avec mpris par les clients des autres; ni ceux que
d'obsquieux devoirs arrachent de leurs maisons pour
aller se presser la porte des grands; ni ceux qui la
baguette du prteur adjuge un profit infme, et qui sera
pour eux quelque jour comme un chancre dvorant.

(2) Il est des hommes dont le loisir mme est affair:


la campagne, dans leur lit, au milieu de la solitude,
quoique loigns du reste des hommes, ils sont
insupportables eux-mmes. La vie de certaines gens
ne peut tre appele une vie oisive, c'est une activit
paresseuse. Appelez-vous oisif celui qui, avec une
attention inquite, s'occupe ranger symtriquement
des vases de Corinthe, que la folle manie de quelques
curieux a rendus prcieux, et qui passe la plus grande
partie de ses jours polir des laines couvertes de
rouille? ou celui qui au gymnase (car, dpravation!

nous ne sommes pas infects seulement des vices


romains) va, pour contempler les jeunes combattants,
s'installer dans le lieu mme o ils se frottent d'huile ?
celui qui s'amuse assortir par compagnies, selon leur
ge et leur couleur les champions accoutums
vaincre? celui qui nourrit la voracit des athltes les
plus en renom?

(3) Direz-vous livrs au repos, ceux qui passent tant


d'heures chez un barbier, pour se faire arracher le
moindre poil qui leur sera pouss pendant la nuit, pour
tenir conseil sur chaque cheveu, pour qu'on relve leur
coiffure abattue, et qu'on ramne galement de chaque
ct du front leurs cheveux clairsems? Comme ils se
mettent en colre, si le barbier, croyant avoir affaire
des hommes, met les raser quelque ngligence!
Comme ils plissent de courroux, s'il leur a coup les
faces d'un peu trop prs, si quelques cheveux
dpassent les autres, si tous ne tombent pas en
boucles bien gales! Est-il un seul d'entre eux qui
n'aimt mieux voir sa patrie en dsordre, que sa
coiffure? qui ne soit plus inquiet de l'ajustement de sa
tte, que de sa sant? qui ne prfrt tre bien coiff
qu'homme de bien? Appelez-vous oisifs, ces hommes
toujours occups entre le peigne et le miroir?

(4) Que sont donc ceux qui ont l'esprit sans cesse
tendu composer, entendre et rciter des chansons,
qui, forant leur voix, forme par la nature rendre des
sons simples et faciles, lui font excuter les
modulations apprtes d'une languissante mlodie?
Leurs doigts marquent sans cesse la mesure de
quelque air qu'ils ont dans la tte, et mme au milieu

d'affaires srieuses, dans des circonstances tristes, ils


font entendre nu lger fredonnement? Ces gens-l ne
sont pas oisifs, mais inutilement occups.

(5) Et certes je ne regarderai pas leurs festins comme


des moments de repos, quand je vois avec quelle
sollicitude ils rangent leur vaisselle; quelle importance
ils mettent ce que les tuniques de leurs chansons
soient releves avec grce; combien ils sont inquiets
sur la manire dont un sanglier sortira des mains d'un
cuisinier; avec quelle clrit leurs esclaves bien pils
savent, au signal donn, s'acquitter de leurs services
divers; avec quel art la volaille est dcoupe en menus
morceaux; avec quel soin de malheureux esclaves font
disparatre les dgotantes scrtions des convives!
C'est ainsi qu'on se fait une rputation de magnificence
et de dlicatesse. Les vices de ces gens-l les
accompagnent si constamment dans tous les moments
de leur vie, qu'ils mettent mme dans le boire et dans
le manger une ambitieuse vanit.

(6) Vous ne compterez pas sans doute, parmi les oisifs,


ces hommes, lches et mous qui se font promener de
ct et d'autre en chaise et en litire, et qui, pour se
faire porter ainsi, comme si l'obligation en tait
indispensable, ne manquent jamais l'heure marque;
qui ont besoin qu'on les avertisse du moment o ils
doivent se laver, aller au bain ou souper? Si profonde
est la mollesse o languit leur me, qu'ils ne peuvent
savoir par eux-mmes s'ils ont apptit.

(7) J'ai ou dire, qu'un de ces voluptueux (si toutefois on

peut nommer volupt ce complet oubli de la manire


de vivre qui convient l'homme), au moment o
plusieurs bras l'enlevaient du bain et le plaaient sur un
sige, demanda: Suis-je assis? Et cet homme,

qui ignore s'il est assis, pensez-vous qu'il puisse mieux


savoir s'il vit, s'il voit, s'il est en repos? Je ne saurais
dire s'il mrite plus de piti pour tre capable d'une
telle ignorance, que pour l'affecter:

(8) car si ces gens-l oublient rellement bien des


choses, ils feignent aussi d'en oublier beaucoup.
Certains vices les charment comme la preuve d'une
situation brillante. Il n'appartient qu' un homme
obscur et mprisable de savoir ce qu'il fait. Allez
maintenant dire que nos mimes chargent le tableau,
quand ils tournent en ridicule les excs de notre luxe:
coup sr ils en oublient beaucoup plus qu'ils n'en
inventent. Oui, dans ce sicle ingnieux seulement
pour le mal, les vices, chaque jour plus nombreux, ont
pris un essor si incroyable, que l'on devrait plutt
accuser nos mimes d'en affaiblir la peinture. Quoi! il
existe un homme tellement nerv par les plaisirs, qu'il
ait besoin d'apprendre d'un autre s'il est assis!

(9) Un tel homme n'est point oisif: il faut lui donner un


autre nom, il est malade; bien plus, il est mort. Celui-l
est oisif, qui a le sentiment de son oisivet ; mais
l'homme qui a besoin d'un autre pour connatre la
position de son corps, comment pourrait-il tre le
matre de quelque portion de son temps?

XIII.

(1) Il serait trop long de parler de ceux qui ont pass


toute leur vie jouer aux checs, la paume ou
exposer leur corps aux ardeurs d'un soleil brlant. Ils ne
sont point oisifs, ceux qui les plaisirs donnent
beaucoup d'affaires. Personne ne doute que ceux qui
s'appliquent d'inutiles tudes littraires, ne se
donnent beaucoup de peine pour ne rien faire: le
nombre en est dj assez grand chez nous autres
Romains.

(2) C'tait la maladie des Grecs de chercher quel tait


le nombre des rameurs d'Ulysse; si l'Iliade fut crite
avant l'Odysse, si ces deux pomes taient du mme
auteur; et d'autres questions de cette importance, qui,
les garder pour vous, ne peuvent vous procurer
aucune satisfaction infrieure, et que vous ne sauriez
communiquer aux autres sans leur paratre non pas
plus savant, mais plus ennuyeux.

(3) Ainsi, ne voil-t-il pas les Romains possds de


cette
trange
manie
d'acqurir
de
vaines
connaissances! J'ai entendu ces jours derniers un
certain philosophe rapporter ce que chacun des
gnraux romains avait fait le premier. Duillius avait, le
premier, vaincu sur mer; et le premier, Curius Dentatus,
montr des lphants dans son triomphe. Encore que
ces connaissances ne mnent pas la vraie gloire, elles
tendent du moins nous faire connatre par des

exemples les exploits de nos concitoyens. Une telle


science n'est gure profitable; nanmoins, en dpit de
sa futilit, elle a dans son objet quelque chose de
spcieux.

(4) Apprenons ceux qui aiment ces sortes de


recherches, quel fut le premier qui engagea les
Romains monter sur un vaisseau: ce fut Claudius,
surnomm pour cette raison Caudex, nom que les
anciens donnaient un assemblage de plusieurs
planches; d'o les tables publiques o sont inscrites
nos lois ont t appeles codes; et de nos jours encore,
les bateaux qui, de temps immmorial, apportent
Rome ses subsistances par le Tibre, s'appellent
caudicaires.

(5) Il est sans doute bien important de savoir que


Valerius Corvinus s'empara, le premier, de la ville de
Messana sana, et fut le premier de la maison Valeria
qui, empruntant son nom d'une ville prise, fut appel
Messana, puis vulgairement Messala, au moyen du
changement d'une lettre.

(6) Permis aussi de chercher savoir que L. Sylla


prsenta le premier, dans le cirque, des lions en libert,
tandis qu'auparavant ils taient attachs, et que le roi
Bocchus envoya des archers pour les tuer. Eh bien!
passe encore pour cela. Mais que Pompe ait donn le
premier au peuple un combat de dix-huit lphants,
contre des malfaiteurs; quel avantage peut-on tirer de
la connaissance de ce fait? Le premier citoyen de
Rome, que son extrme bont a fait comparer nos

anciens hros, crut donner un spectacle mmorable en


inventant un nouveau moyen de faire prir les
hommes. Ils combattent, c'est peu; ils sont cribls de
coups, ce n'est point encore assez: il faut, de plus,
qu'ils soient crass par l'norme masse des lphants.

(7) Mieux valait laisser de pareilles actions dans l'oubli,


pour empcher que quelque homme puissant ne les
connt dans la suite, et n'enchrt sur ces actes que
rprouve l'humanit. 0 quelles profondes tnbres
rpand dans l'esprit des mortels une grande prosprit!
Pompe se croyait au-dessus de la nature, lorsqu'il
exposait tant d'infortuns la fureur des btes froces,
nes sous un autre ciel; lorsqu'il mettait aux prises des
combattants de forces si disproportionnes, et versait
des flots de sang sous les yeux du peuple romain, qu'il
devait bientt forcer d'en rpandre davantage. Plus
tard ce mme homme, victime d'une affreuse perfidie
de la part des Alexandrins, prsenta sa tte an fer du
dernier des esclaves, et comprit alors sans doute le
vain talage de son surnom.

(8) Mais pour revenir au sujet dont je me suis cart, je


vais encore exposer les inutiles efforts de quelques
hommes sur des objets diffrents. Le mme savant
racontait que Metellus, aprs sa victoire sur les
Cathaginois en Sicile, fut le seul de nos gnraux qui fit
marcher devant son char de triomphe cent vingt
lphants captifs; que Sylla fut le dernier des Romains
qui agrandit l'enceinte de la ville, ce qui, chez nos
anctres, ne se pratiquait jamais qu' la suite de la
conqute de quelque territoire eu Italie, et non dans les
provinces. Il est cependant plus utile de savoir cela,

que d'apprendre que le mont Aventin tait en dehors


des murs, pour l'une de ces deux raisons: ou que le
peuple s'y tait retir autrefois, ou que Remus, s'tant
plac sur cette montagne pour considrer le vol des
oiseaux, lesauspices ne lui avaient pas t favorables.
Enfin, il est une infinit d'autres traditions de ce genre,
qui sont des fictions ou ressemblent des mensonges.
Mais, en accordant que ceux qui les reproduisent soient
de bonne foi, et prts a les appuyer par des preuves, de
qui pourront-elles corriger les travers ou rprimer les
passions? qui rendront-elles plus courageux, plus juste,
plus libral Notre, ami Fabianus doutait s'il ne valait pas
mieux ne rien apprendre, que de s'embarrasser de
pareilles tudes.

XIV.

(1) Ceux-l seuls jouissent du repos, qui se consacrent


l'tude de la sagesse. Seuls ils vivent; car non
seulement ils mettent profit leur existence, mais ils y
ajoutent celle de toutes les gnrations. Toutes les
annes qui ont prcd leur naissance leur sont
acquises. A moins d'tre tout fait ingrats, nous ne
pouvons nier que les illustres fondateurs de ces
opinions sublimes ne soient ns pour nous, et ne nous
aient prpar la vie. Ces admirables connaissances
qu'ils ont tires des tnbres et mises au grand jour,
c'est grce leurs travaux que nous y sommes initis.
Aucun sicle ne nous est interdit : tous noirs sont
ouverts; et si la grandeur de notre esprit nous porte
sortir des entraves de la faiblesse humaine, grand est
l'espace de temps que nous pouvons parcourir.

(2) Je puis discuter avec Socrate, douter avec


Carnade, jouir du repos avec picure; avec les
stociens, vaincre la nature humaine; avec les cyniques,
dpasser sa porte; enfin, marcher d'un pas gal avec
la nature elle-mme, tre contemporain de tous les
sicles. Pourquoi, de cet intervalle de temps si court, si
incertain, lie m'lancerais-je pas vers ces espaces
immenses, ternels, qui me mettraient en communaut
avec les meilleurs des hommes?

(3) Les insenss, qui sans cesse en dmarche pour


rendre de vains devoirs, tourmentants pour eux et pour
les autres, se seront livrs tout leur aise leur manie,
auront t frapper chaque jour toutes les portes,
n'auront pass outre devant aucune de celles qu'ils
auront trouves ouvertes, et auront colport dans
toutes les maisons leurs hommages intresss,
combien de personnes auront-ils pu voir dans cette ville
immense et agite de tant de passions diverses?

(4) Combien de grands dont le sommeil, les dbauches


ou la duret les auront conduits? combien, aprs les
ennuis d'une longue attente, leur chapperont en
feignant une affaire pressante? combien d'autres,
vitant de paratre dans le vestibule rempli de clients,
s'chapperont par quelque issue secrte, comme s'il
n'tait pas plus dur de tromper que de refuser sa porte!
combien moiti endormis et la tte encore lourde des
excs de la veille, entrouvriront peine les lvres pour
balbutier, avec un billement ddaigneux, gueux, le
nom mille fois annonc de ces infortuns, qui ont ht
leur rveil pour attendre celui des autres!

(5) Ceux-l, nous pouvons le dire, s'attachent leurs


vritables devoirs, qui tous les jours ont avec les
Znon, les Pythagore, les Dmocrite, les Aristote, les
Thophraste, et les autres prcepteurs de la morale et
de la science, des relations intimes et familires. Aucun
de ces sages qui n'ait le loisir de les recevoir; aucun qui
ne renvoie ceux qui sont venus lui, plus heureux et
plus affectionns sa personne; aucun qui souffre que
vous sortiez d'auprs de lui les mains vides, Nuit et jour
leur accs est ouvert tous les mortels.

XV.

(1) Nul d'entre eux ne vous forcera de mourir, tous vous


apprendront quitter la vie; aucun ne vous fera perdre
vos annes, chacun y ajoutera les siennes; nul ne vous
compromettra par ses discours; nul n'exposera vos
jours par son amiti, et ne vous fera chrement acheter
sa faveur. Vous retirerez d'eux tout ce que vous
voudrez; et il ne tiendra pas eux que, plus vous aurez
puis cette source abondante, plus vous y puisiez de
nouveau.

(2) Quelle flicit, quelle belle vieillesse sont rserves


celui qui s'est mis sous leur patronage! il aura des
amis avec lesquels il pourra dlibrer sUr les plus
grandes comme sur les plus petites affaires, recevoir
tous les jours des conseils, entendre la vrit sans
injure, la louange sans flatterie, et les prendre pour
modles.

(3) On dit souvent qu'il n'a pas t en notre pouvoir de


choisir nos parents; que le sort nous les a donns. Il est
pourtant une naissance qui dpend de nous. Il existe
plusieurs familles d'illustres gnies; choisissez celle o
vous dsirez tre admis, vous y serez adopt, non
seulement pour en prendre le nom, mais les biens, et
vous ne serez point tenu de les conserver en homme
avare et sordide; ils s'augmenteront au fur et mesure
que vous en ferez part plus de monde.

(4) Ces grands hommes vous ouvriront le chemin de


l'ternit, et vous lveront une hauteur d'o
personne ne pourra vous faire tomber. Tel est le seul
moyen d'tendre une vie mortelle, et mme de la
changer en immortalit. Les honneurs, les monuments,
tout ce que l'ambition obtient par des dcrets, tous les
trophes qu'elle peut lever, s'croulent promptement:
le temps ruine tout, et renverse en un moment ce qu'il
a consacr. Mais la sagesse est au-dessus de ses
atteintes. Aucun sicle ne pourra ni la dtruire, ni
l'altrer. L'ge suivant et ceux qui lui succderont, ne
feront qu'ajouter, la vnration qu'elle inspire; car
l'envie s'attache ce qui est proche, et plus volontiers
l'on admire ce qui est loign.

(5) La vie du sage est donc trs tendue; elle n'est pas
renferme dans les bornes assignes au reste des
mortels. Seul il est affranchi des lois du genre humain:
tous les sicles lui sont soumis comme Dieu : le
temps pass, il en reste matre par le souvenir; le
prsent, il en use; l'avenir, il en jouit d'avance. Il se
compose une longue vie par la runion de tous les
temps en un seul.

XVI.

(1) Mais combien est courte et agite la vie de ceux qui


oublient le pass, ngligent le prsent, craignent pour
l'avenir! Arrivs au dernier moment, les malheureux
comprennent trop tard qu'ils ont t si longtemps
occups ne rien faire.

(2) Et, de ce qu'ils invoquent quelquefois la mort,


n'allez pas en conclure que leur vie soit longue: leur
folie les agite de passions dsordonnes qui les
prcipitent mme vers ce qu'ils craignent; aussi ne
dsirent-ils souvent la mort que parce qu'ils la
redoutent.

(3) Ne regardez pas non plus comme une preuve qu'ils


vivent longtemps, si le jour, souvent, leur parat long, et
qu'en attendant le moment fix pour leur souper, ils se
plaignent que les heures s'coulent avec lenteur; car si
quelquefois leurs occupations les quittent, ils sont tout
accabls du loisir qu'elles leur laissent; ils ne savent ni
comment en faire usage, ni comment s'en dbarrasser:
aussi cherchent-ils une occupation quelconque: et tout
le temps intermdiaire devient un fardeau pour eux.
Cela certes est si vrai, que, si un jour a t indiqu pour
un combat de gladiateurs, ou si l'poque de tout autre
spectacle ou divertissement est attendue, ils
voudraient franchir tous les jours d'intervalle.

(4) Tout retardement l'objet qu'ils dsirent leur


semble long. Mais le moment aprs lequel ils soupirent
est court et fugitif, et devient encore plus rapide par
leur faute; car d'un objet ils passent un autre, et
aucune passion ne peut seule les captiver. Pour eux les
jours ne sont pas longs mais insupportables. Combien,
au contraire, leur paraissent courtes les nuits qu'ils
passent dans les bras des prostitues et dans les
orgies!

(5) Aussi les potes, dont le dlire entretient par des


fictions les garements des hommes, ont-ils feint que
Jupiter, enivr des dlices d'une nuit adultre en doubla
la dure. N'est-ce pas exciter nos vices que de les
attribuer aux dieux, et de donner pour excuse a la
licence de nos passions les excs de la Divinit?
Pourraient-elles ne leur point paratre courtes, ces nuits
qu'ils achtent si cher? Ils perdent le jour dans l'attente
de la nuit, et la nuit dans la crainte du jour.

XVII.

(1) Leurs plaisirs mmes sont agits; ils sont en proie


mille terreurs; et au sein de leurs jouissances cette
pense importune se prsente leur esprit: "Combien
ce bonheur doit-il durer?" triste rflexion qui a souvent
fait gmir sur leur puissance les rois, moins satisfaits de
leur grandeur prsente qu'effrays de l'ide de son
terme.

(2) Lorsque dans des plaines immenses Xerxs


dployait son arme tellement nombreuse, que, ne
pouvant en faire le dnombrement, il la mesurait par
l'tendue du terrain qu'elle couvrait, ce monarque si
orgueilleux ne put retenir ses larmes, en songeant que
de cette multitude d'hommes la fleur de l'ge, aucun
n'existerait dans cent ans. Mais lui, qui pleurait ainsi, il
allait dans un bien court intervalle, faire prir soit sur
terre, soit sur mer, dans le combat ou dans la fuite, ces
mmes hommes pour lesquels il redoutait la rvolution
d'un sicle.

(3) Mais que dis-je? leurs joies mmes sont inquites;


car elles ne reposent pas sur des fondements solides: la
mme vanit qui les fait natre, les trouble. Que doivent
tre, pensez-vous, les moments de leur vie, qui, de leur
aveu mme,, sont malheureux, si ceux dont ils
s'enorgueillissent et qui semblent les lever au-dessus
de l'humanit, sont loin de leur offrir un bonheur sans
mlange?

(4) Les plus grands biens ne sont point exempts de


sollicitude, et la plus haute fortune doit inspirer le
moins de confiance. Le bonheur est ncessaire pour
conserver le bonheur, et les voeux exaucs exigent
d'autres voeux. Tout ce que donne le hasard est peu
stable; et plus il vous lve, plus haut il vous suspend
au bord du prcipice. Or, personne ne doit se complaire
des biens si fragiles. Elle est donc non seulement trs
courte, mais aussi trs malheureuse la vie de ceux qui
se procurent avec de grands efforts ce qu'ils ne
peuvent conserver qu'avec des efforts plus grands
encore:

(5) ils acquirent avec peine ce qu'ils dsirent, et


possdent avec inquitude ce qu'ils ont acquis. On ne
tient cependant aucun compte d'un temps qui ne doit
plus revenir: il d'anciennes occupations on en substitue
de nouvelles; un espoir accompli fait natre un autre
espoir; l'ambition provoque l'ambition. On ne cherche
point la fin des peines, seulement on en change l'objet.
S'est-on tourment pour parvenir aux honneurs, on
perd plus de temps encore, afin d'y faire arriver les
autres. Candidats, sommes-nous la fin de nos brigues,
nous devenons solliciteurs pour autrui. Avons-nous
dpos la pnible fonction d'accusateur; nous aspirons
celle de juge. A-t-on cess d'tre juge, on veut
prsider le tribunal. Cet agent mercenaire a vieilli pour
grer la fortune d'un autre: maintenant la sienne
l'absorbe tut entier.

(6) Marius a quitt la chaussure du soldat: il devient


consul. Quintius se hte de dposer la dictature: il va
bientt tre encore une fois arrach sa charrue. Il
marchera contre les Carthaginois, ds avant l'ge
requis pour une si grande entreprise; Scipion vainqueur
d'Annibal, vainqueur d'Antiochus, ornement de son
propre consulat, caution de celui de son frre; et si luimme n'y met obstacle, il sera plac ct de Jupiter.
Plus fard, des citoyens sditieux n'en poursuivront pas
moins le sauveur de Rome; et aprs qu'il aura ddaign
dans sa jeunesse des honneurs qui l'eussent gal aux
dieux, sa vieillesse ambitieuse se complaira dans nu
exil sans terme. Jamais on ne manquera de motifs
heureux ou malheureux de sollicitude: les affaires nous
interdiront le repos toujours dsir, jamais obtenu.

XVIII.

(1) Sparez-vous donc du vulgaire, mon cher Paulinus;


et pour rentrer enfin paisiblement an port, n'attendez
pas que toute votre vie ait essuy la tempte. Songez
combien de fois vous avez brav les flots, combien de
temptes prives vous avez soutenues, combien
d'orages publics vous avez attirs sur votre tte. Assez
longtemps votre vertu s'est montre dans les fatigues
d'une vie pnible, agite; prouvez ce qu'elle pourra
faire au sein du repos. Vous avez consacr la
rpublique la plus grande, et certes la meilleure partie
de votre vie; prenez aussi un peu de temps pour vous.

(2) Ce n'est point un repos plein d'indolence et


d'inertie que je vous convie; ce n'est ni dans le sommeil
ni dans les volupts chries de la foule que je veux
vous voir ensevelir tout ce qu'il y a en vous de vivacit
et d'nergie. Ce n'est pas l se reposer. Vous trouverez
encore des occupations plus importantes que celles
dont vous vous tes si activement acquitt jusqu' ce
jour, et vous y vaquerez loisir et en scurit.

(3) Vous administrez les revenus de l'univers avec


autant de dsintressement que ceux d'autrui, autant
de zle que les vtres, autant d'intgrit que ceux de la
rpublique Vous savez vous concilier l'affection dans
une position ou il est difficile d'viter la haine: mais
cependant, croyez-moi, mieux vaut s'occuper rgler
les comptes de sa vie que ceux des subsistances

publiques.

(4) Cette force d'esprit, capable des plus grandes


choses, cessez de la consacrer un ministre
honorable sans doute, mais peu propre rendre la vie
heureuse, et appliquez-la dsormais vous-mme.
Songez que si, depuis votre premier ge, vous avez
cultiv assidment de nobles tudes, ce n'tait point
pour devenir le dpositaire fidle de plusieurs milliers
de mesures de bl. Vous donniez de plus grandes et
plus hautes esprances. On ne manquera points
d'hommes qui joignent au got du travail une intgrit
scrupuleuse. Les btes de somme sont plus propres
porter un fardeau que les coursiers de race: qui osa
jamais ralentir leur gnreuse vivacit sous un lourd
bagage? Rflchissez, en outre, combien de sollicitude
entrane une charge si pnible: c'est l'estomac de
l'homme que vous avez affaire: un peuple affam
n'entend point raison; l'quit ne saurait le calmer, ni
les prires le flchir.

(5) Nagure, dans les journes qui prcdrent ou


suivirent immdiatement sa mort, C. Csar, si l'on
conserve encore quelque sentiment dans les enfers,
dut regretter amrement de laisser le peuple romain
sain et sauf, car il ne restait de subsistances que pour
sept ou huit jours; et tandis qu'avec des vaisseaux il
construisit des ponts, et se jouait de la puissance de
l'empire, on tait la veille de subir le dernier des
maux, mme pour des assigs, la disette. Peu s'en
fallut que lamort, la famine et la ruine gnrale qui en
est presque toujours la suite, n'accompagnassent cette
imitation d'un roi insens, d'un roi tranger, si

malencontreusement superbe.

(6) Dans quelle situation d'esprit durent tre les


magistrats chargs des approvisionnements publics!
Menacs du fer, des pierres, du feu, de la fureur de
Caus, ils mirent un soin extrme dissimuler un mal
qu'aucun symptme n'avait encore trahi. C'tait agir
sagement: car il est des malades qu'il faut laisser dans
l'ignorance de leur mal; beaucoup d'hommes sont
morts pour l'avoir connu.

XIX.

(1) Cherchez donc un asile dans des occupations plus


tranquilles, plus sres, plus hautes. Veiller ce que les
arrivages du bl s'effectuent sans fraude, ce qu'il soit
soigneusement emmagasin dans les greniers, de peur
qu'il ne s'chauffe ou qu'il ne se gte par l'humidit,
enfin ce que la mesure et le poids s'y trouvent;
pensez-vous, que de tels soins puissent tre compars
a ces saintes et sublimes tudes qui vous rvleront la
nature des dieux, leurs plaisirs, leur condition, leur
forme? vous feront connatre la destine rserve
notre me? dans quel lieu doit nous placer la nature
quand nous serons dgags des liens corporels? quelle
puissance soutient, au milieu de l'espace, les corps les
plus pesants; au-dessus, les plus lgers; porte la
matire igne dans les rgions ]es plus hautes; imprime
aux astres leur rvolution; produit enfin mille autres
phnomnes encore plus merveilleux?

(2) Voulez-vous abandonnant la terre, lever votre


esprit ces hautes connaissances? Maintenant que
votre sang circule avec chaleur, et que vous tes dans
la force de l'ge, dirigez-vous vers ces objets dignes de
votre prfrence. Vous trouverez, dans ce genre de vie,
l'enthousiasme des sciences utiles, l'amour et la
pratique de la vertu, l'oubli des passions, l'art de vivre
et de mourir, un calme inaltrable.

XX.

(1) La condition de tous les gens occups est


malheureuse: plus malheureuse est celle des hommes
qui chargent leur vie de soins qui ne sont pas pour eux,
attendant[ pour dormir qu'un autre dorme, pour faire
un pas qu'un autre marche, pour manger qu'un autre
ait apptit. L'amiti, la haine, les plus libres de toutes
les affections, sont chez eux commandement. Ceuxl, s'ils veulent savoir combien leur vie est courte, n'ont
qu' supputer la part qui en revient leur usage.

(2) Quoique vous les ayez vus souvent revtus de la


prtexte, quoique leur nom soit connu dans le forum,
n'en soyez pas jaloux: ces avantages, ils les achtent
aux dpens de leurs jours, et pour le plaisir d'attacher
leur nom une anne, ils perdront toutes celles de leur
vie. Quelques-uns prennent leur essor ambitieux vers
les hauts emplois, et dans cette lutte, ds leurs
premiers efforts, la mort vient moissonner leurs jeunes
ans : d'autres, aprs tre parvenus, force de
bassesses, jusqu'au fate des honneurs, ont t affligs
par la triste pense, qu'ils n'avaient travaill que pour

faire graver un vain titre sur leur tombe. Il en est enfin


dont la dcrpitude, tout occupe des fraches
esprances qui ne conviennent qu' la jeunesse, a
succomb de faiblesse au milieu de leurs grands et
malencontreux efforts.

(3) Honte ce vieillard qui a rendu l'me comme il


dfendait de vils plaideurs et recherchait les
applaudissements d'un auditoire ignorant! Honte
celui qui, plus tt lass de vivre que de travailler, a
succomb au milieu de ces occupations! Honte celui
qui, expirant sur les trsors qu'il amassait, devient la
rise d'un hritier qu'il a longtemps fait attendre!

(4) Je ne puis passer sous silence un exemple qui se


prsente mon esprit. Turannius, vieillard d'une
activit et d'une exactitude rares, tait charg de
l'approvisionnement de Rome. Ayant l'ge de quatrevingt-dix ans, reu de Caus Csar, sans l'avoir offerte,
la dmission de sa charge, il se mit au lit, et ordonna
ses esclaves rassembls autour de lui, de le pleurer
comme mort. Toute la maison s'affligeait du loisir de
son matre; et les lamentations ne cessrent que
lorsqu'il fut rendu ses fonctions. Est-il donc si doux de
mourir occup?

(5) La plupart des hommes ont le mme dsir; la manie


du travail survit en eux au pouvoir de travailler; ils
luttent contre la faiblesse du corps, et la vieillesse ne
leur parait fcheuse, que parce qu'elle les loigne des
affaires. La loi dispense cinquante ans de porter les
armes, soixante d'assister aux assembles du snat;

les hommes ont plus de peine obtenir le repos d'euxmmes que de la loi.

(6) Cependant, qu'ils sont entrans et entranent les


autres, que l'un trouble la paix de l'autre, qu'ils se
rendent rciproquement malheureux, la vie passe sans
fruit, sans plaisir, sans aucun profit pour l'me; nul ne
voit la mort en perspective, chacun porte au loin ses
esprances. Quelques-uns mme rglent, pour un
temps o ils ne seront plus, la construction de vastes
mausoles, la ddicace de monuments publics, les jeux
qui se clbreront auprs de leur bcher, enfin tout
l'attirail d'orgueilleuses obsques, de magnifiques
pompes funbres. Mais, en vrit, les funrailles de ces
gens-l devraient comme s'ils avaient trs peu vcu, se
faire la lueur des torches et des flambeaux.