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Nicholas Garnham

Marie-Christine Gamberini

La thorie de la socit de l'information en tant qu'idologie :


une critique
In: Rseaux, 2000, volume 18 n101. pp. 53-91.

Rsum
Sommes-nous rellement en train d'entrer, avec la rvolution des technologies de l'information et de la communication et la
mondialisation qu'elle favorise, dans une nouvelle re conomique, sociale, politique et culturelle ? L'essor gnralis des
rseaux va-t-il radicalement modifier les logiques conomiques, la structure de l'entreprise, la nature du travail, les besoins en
qualifications et les rapports de classe ? Les autoroutes de l'information conduisent-elles rellement une dmassification de
la culture ? Et tous ces phnomnes sont-ils aussi nouveaux qu'on le prtend ? Considrant que la thorie de la socit de
l'information est devenue l'idologie dominante de notre temps, l'auteur s'appuie sur la version qu'en donne Manuel Castells
dans La socit en rseaux pour en baucher une premire critique mthodique, qu'il appelle tous les spcialistes de la
communication poursuivre.
Abstract
With the "revolution" of information and communication technologies and the globalization it supports, are we really entering a
new economic, social, political and cultural era? Is the massive generalized growth of "networks" going to radically modify
economic logics, corporate structures, the nature of work, needs for qualifications and class relations? Will information highways
really lead to a "dmassification" of culture? Are all these phenomena really as new as they are made out to be? Considering
that the "information society" theory has become the dominant ideology of our time, the author draws on Manuel Castells' version
in La socit en rseaux to outline an initial methodical critique which he appeals to all communication specialists to take further.

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Garnham Nicholas, Gamberini Marie-Christine. La thorie de la socit de l'information en tant qu'idologie : une critique. In:
Rseaux, 2000, volume 18 n101. pp. 53-91.
http://www.persee.fr/web/revues/home/prescript/article/reso_0751-7971_2000_num_18_101_2245

LA THEORIE DE LA SOCIETE
DE L'INFORMATION EN TANT
QU'IDEOLOGIE

Une critique

Nicholas GARNHAM

Rseaux n 101 - France Tlcom R&D/Herms Science Publications - 2000

histoire de l'tude de la communication sociale a t


caractrise par une srie de paradigmes dominants qui sont
eux-mmes le produit de courants d'analyse plus larges : effets
et fonctionnalisme, idologie dominante, audiences/consommation. Dans
cette srie socialement et historiquement dtermine, on peut affirmer que la
thorie de la socit de l'information a maintenant pris la place de
paradigme dominant.
L^

L'affronter en tant que thorie scientifique et en tant qu'idologie est


dsormais invitable. Voil en effet une thorie de la communication qui se
prsente partout comme un moyen de comprendre la priode historique
actuelle et les tendances de dveloppement dominantes dans notre socit,
mais aussi simultanment comme l'idologie de lgitimation privilgie des
dtenteurs du pouvoir conomique et politique.
Dans l'arne politique - par exemple, dans les documents de la Commission
europenne1 -, l'expression socit de l'information s'emploie prsent
davantage comme un principe sacr propre justifier n'importe quelle
politique propose qu'en rfrence une analyse vritable. Il existe
toutefois derrire ce terme une relle construction thorique. Pour les
besoins de l'expos comme de la critique, je me concentrerai sur la version
de cette thorie qu'a prsente Manuel Castells dans son rcent grand
ouvrage - L 're de l'information2 - et plus particulirement dans le tome 1
de celui-ci, La socit en rseaux2. Il s'agit en effet de la plus sophistique
des versions disponibles, or il est toujours plus fructueux de critiquer une
thorie dans sa version la plus solide. S'en prendre des hommes de paille
peut l'occasion se rvler amusant mais n'est au bout du compte gure
productif. Le travail de Castells, qui repose sur un large ventail d'tudes et

1. Voir notamment Conseil de l'Europe, 1994.


2. Tome 1 : La socit en rseaux ; tome 2 : Le pouvoir de l 'identit ; tome 3 : Fin
millnaire.
3. CASTELLS, 1996.

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Rseaux n 101

de donnes empiriques provenant d'un peu partout sur la plante, dpasse de


trs loin les purils aperus des Negroponte4 et des Toffler5 de ce monde.
Castells situe, en outre, fermement son projet thorique au sein de la
tradition des Lumires et d'une science sociale critique mancipatrice.
LA SOCIETE DE L'INFORMATION D'APRES CASTELLS :
GRANDES LIGNES DE L'ARGUMENTATION
Pour valuer la validit de la thorie de la socit de l'information en
gnral, et de la version qu'en donne Castells en particulier, il convient
d'analyser la structure et la logique internes de cette thorie - quel type
d'explication de la structure et de la dynamique sociales y propose-t-on et
possde-t-elle une relle cohrence interne ? - puis de soumettre l'preuve
des faits les explications et pronostics avancs. Dans l'actuelle ambiance de
battage publicitaire forcen o l'on voit utiliser le terme socit de
l'information , ce genre d'exercice critique est rarement tent. Du reste, si
ce terme opre idologiquement, c'est prcisment parce que son emploi
vise en gnral viter la discussion et le dbat.
Bien que Castells s'efforce de conserver l'ide d'une intervention humaine,
et veille aussi indiquer la possibilit et le poids de rponses politiques
nationales diffrentes ainsi que l'importance croissante des mouvements
sociaux et des formes locales de rsistance culturelle, la socit de
l'information telle qu'il la prsente est, en dfinitive, technologiquement
dtermine. La source de la dynamique du changement social et les
transformations, perues comme historiques et plantaires, de la structure de
l'conomie, de la stratification sociale, de la politique et de la culture sont
pour lui un paradigme technologique bas sur un ensemble d'innovations en
technologies de l'information et de la communication largement issues de la
Silicon Valley pendant les annes 1970. S'inspirant d'Innis, de McLuhan et
de Bell tout en reconnaissant l'influence de Schumpeter et de Weber,
Castells soutient qu'un petit groupe d'innovateurs a ragi la crise de
rentabilit du capitalisme par l'introduction d'une srie de nouvelles
technologies qui ont massivement accru la productivit. Ce phnomne a eu
trois rpercussions majeures sur l'conomie avec :

4. NEGROPONTE, 1995.
5. TOFFLER, 1980.

Thorie de la socit de l'information

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- la cration de l'entreprise dite en rseau en rponse l'aggravation de


la concurrence due l'acclration de l'innovation et donc au
raccourcissement des cycles de produits (par le biais de ce que Castells
nomme l'action du savoir sur le savoir6 ) ;
- un degr de mondialisation accru, pour les capitaux financiers notamment,
rendu possible par la capacit d'exploiter plantairement en temps rel des
rseaux de tlcommunication informatiss ;
-une nouvelle division du travail, tendanciellement bipolaire, entre
travailleurs du savoir ou cognitifs (knowledge workers), dots des
comptences et de l'adaptabilit requises pour uvrer dans des rseaux (ces
professionnels que Castells nomme les interacteurs ), et travailleurs de
l'industrie et des services, de plus en plus disperss, prcaires, rivs leur
lieu de travail, situs aux marges des rseaux et la merci de la souplesse de
ces derniers (ceux que Castells nomme les interagis ).
Ces volutions produisent leur tour des effets culturels et politiques, avec
la fin de la lutte des classes et des logiques politiques nationales fondes sur
elle, la monte des mouvements sociaux et la cration d'une culture de la
virtualit relle .
Si je ne souhaite aucunement nier la ralit de certaines des modifications
de la structure conomique, du march du travail, de la politique et de la
culture sur lesquelles Castells attire l'attention, leur explication thorique
pose nanmoins de srieux problmes, or celle-ci n'est jamais dnue
d'implications pour l'action politique.
Afin d'analyser la thorie de la socit en rseau de Castells, il faut se poser
trois questions.
- Quel genre d'explication cette thorie propose-t-elle des restructurations
sociales ?
- Les faits tayent-ils ces explications ou peut-on tirer d'autres conclusions
analytiques des mmes donnes ?
- Les processus identifis sont-ils suffisamment nouveaux pour justifier
l'affirmation que nous entrons dans un nouvel ge de capitalisme
informationnel, dans la socit en rseau et dans l're de l'information ?

6. Knowledge working on knowledge .

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Rseaux n 101

Un nouveau mode de production


La structure gnrale du raisonnement de Castells est claire. Elle procde de la
tradition classique de l'conomie politique et recourt un modle qui
combine, de manire loquente, des rflexions en termes de totalit et de
base/superstructure pour expliquer les liens entre transformations du mode de
production et transformations de la socit dans son ensemble, sur les plans
culturel et politique notamment. Castells prtend que s'ouvre un nouvel ge de
l'information caractris par un nouveau mode de production, le capitalisme
informationnel, et par une nouvelle structure sociale plantaire, la socit en
rseau. Cette mutation serait entrane ou dtermine la base par un
changement du mode de production - du capitalisme industriel au capitalisme
informationnel -, lequel est son tour techniquement dtermin par des
progrs dans les technologies de l'information et de la communication (TIC),
dont l'effet s'exerce avant tout par une lvation de la productivit. Que ce
processus soit technologiquement dtermin apparat clairement lorsque
Castells dfinit le terme informationnel comme s'appliquant une forme
particulire d'organisation sociale, dans laquelle la cration, le traitement et la
transmission de l'information deviennent les sources premires de la
productivit et du pouvoir, en raison des nouvelles conditions technologiques
apparaissant dans cette priode historique-ci7 . Ce processus de changement
dynamique engendre des modifications de l'organisation de la production et de
la structure du march l'chelle mondiale, donnant naissance l'entreprise
en rseau et la socit en rseaux, au sein desquelles la domination s'exerce,
par le biais de flux d'informations, au travers de rseaux de communication
plantaires.
Castells propose ensuite deux explications diffrentes, quoique pas
ncessairement incompatibles, de l'effet de ces volutions sur la
superstructure culturelle et politique. D'un ct,
le capitalisme
informationnel restructure le processus de travail et le march du travail et,
ce faisant, restructure les rapports de classe, tout en rorganisant
spatialement les rapports de pouvoirs plantaires dans ce que Castells
nomme un espace des flux , dont la nature est telle que le pouvoir des
entits base territoriale, politiquement responsables - des Etats-nations en
7. A specific form of social organisation in which information generation, processing and
transmission become the fundamental sources of production and power because of new
technological conditions emerging in this historical period, CASTELLS, 1996, p. 21,
note 33 (trad. fr. p. 42-43, note 34).

Thorie de la socit de l'information

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particulier - s'en trouve sap. D'un autre ct, l'essor des TIC sous la forme
du potentiel multimdia des autoroutes de l'information a un impact direct
sur la culture et donc sur notre comprhension du monde - et par l mme
sur la politique - en crant une culture de la virtualit relle .
On nous annonce donc un changement d're radical et global, et une thorie
de la communication empreinte de dterminisme technique est devenue LA
thorie de la socit par excellence. Non contente d'tre technologiquement
dterministe, elle est aussi structuraliste : en dpit de tous les efforts de
Castells pour entretenir la flamme de l'espoir dans l'action politique et
malgr son attachement la thorie des mouvements sociaux, c'est en fin de
compte la logique de la structure qui dcide, car le rseau constitue une
nouvelle morphologie sociale et dans la socit en rseaux [...] la
morphologie sociale l'emporte sur l'action sociale8 .
LA THESE DE CASTELLS
Examinons maintenant plus en dtail l'ossature de la thse de Castells et les
lments invoqus son appui.
A la suite de Daniel Bell, Castells affirme que les socits se caractrisent
par ce qu'il nomme des modes de production (qu'il serait plus normal
d'appeler des rapports de production), lesquels dterminent la distribution
du surplus ou excdent, et par des modes de dveloppement (qu'il serait plus
normal d'appeler des forces de production), lesquels dterminent le niveau
et la qualit de ce surplus. Le primm mobile du systme est la productivit,
dont le niveau est technologiquement dtermin.
Les relations sociales de production, et donc le mode de production,
dterminent l'appropriation et l'utilisation de l'excdent. Celui-ci est
conditionn par la productivit du processus de production, c'est--dire par
le ratio entre la valeur de chaque unit produite et la valeur de chaque unit
ncessaire la production. Les niveaux de productivit dpendent euxmmes de la relation entre travail et matire, entre les moyens de
production, l'nergie et le savoir. Ces relations techniques de production
dfinissent les modes de dveloppement : dispositions techniques par
8. The network society [is] characterised by the pre-eminence of social morphology over
social action , ibid., trad. fr. p. 525.

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Rseaux n 101

lesquelles le travail agit sur la matire pour laborer le produit, dterminant


en dfinitive le niveau et la qualit de l'excdent. Chaque mode de
dveloppement est dfini par l'lment responsable au premier chef de la
productivit dans le processus de production9.
Le passage du capitalisme industriel au capitalisme informationnel est donc
entran et expliqu par la nouvelle source d'accroissement de la
productivit : La technologie de la production du savoir, du traitement de
l'information et de la communication des symboles10.
II y a dans la manire dont Castells conceptualise le mode de dveloppement
informationnel et son lien avec le mode de production plusieurs problmes,
qui crent une srieuse faille thorique au cur mme de son raisonnement.
La productivit
Le premier de ces problmes - et ceci vaut pour tout le courant
d'laboration thorique issu de Bell autour d'une socit postindustrielle de
l'information - a trait la notion d'excdent {surplus), laquelle affecte son
tour le sens du concept de productivit. La question est de savoir : primo, si
l'on dfinit le surplus en termes techniques, comme un rapport entre intrants
et extrants dans le processus de production, ou bien en termes sociaux,
comme un rapport entre consommation et investissement ; secundo, quel
numrateur on adopte pour mesurer les diffrences et ainsi le niveau de
productivit. Il s'agit l d'un problme que la thorie passablement dmode
de la valeur-travail et le concept associ de plus-value visaient rsoudre.
Ce point est particulirement important car, comme Castells et d'autres qui
9. The social relations of production, and thus the mode of production, determine the
appropriation and use of the surplus. A separate yet fundamental question is the level of such
surplus determined by the productivity of a particular process of production, that is to say by
the ratio of the value to each unit of output to the value of each unit of input. Productivity
levels are themselves dependent on the relationship between labour and matter, as a function
of the use of the means of production by the application of energy and knowledge. This
process is characterised by technical relations of production, defining modes of development.
Thus modes of development are the technological arrangements through which labour works
on matter to generate the product, ultimately determining the level and quality of the surplus.
Each mode of development is defined by the element that is fundamental in fostering
productivity in the production process , ibid. p. 16 (trad. fr. p. 37-38).
1 0. The technology of knowledge generation, information processing and symbol
communication , ibid., trad. fr. p. 38.

Thorie de la socit de l'information

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pensent comme lui sont forcs de l'admettre11, les statistiques disponibles


sur la productivit sont loin de plaider en faveur de l'impact rvolutionnaire
attribu aux technologies de l'information et de la communication12. Les
prtentions concernant la socit de l'information rejoignent ici celles qui
touchent au soi-disant nouveau paradigme conomique par rapport aux
actuelles performances de l'conomie tats-unienne et la possibilit de
maintenir les niveaux actuels de la Bourse.
Le principal problme empirique de cette approche demeure le clbre
paradoxe de Solow - l'chec persistant d'un rsultat positif de
l'investissement dans les TIC se manifester dans les chiffres de
productivit : la rvolution informatique se voit partout sauf dans les
statistiques de productivit. Ces deux dernires dcennies, les Etats-Unis,
premier modle prsum du nouveau paradigme conomique, sont
constamment rests la trane des autres conomies dveloppes en matire
de hausses de productivit. Si la productivit amricaine a effectivement
augment depuis peu, c'est seulement aujourd'hui qu'elle retrouve ces 2
3 % de croissance qui taient de rgle dans les annes 1960 et autour
desquels sembleraient graviter les taux de productivit soutenables long
terme des conomies industrielles. (Aux Etats-Unis, la productivit s'est
accrue de plus de 2 % par an en moyenne entre 1870 et 1970, et de prs de
3 % pendant les vingt-cinq annes qui ont suivi la Deuxime Guerre
mondiale.) A vrai dire, les taux de croissance de la productivit ont t
suprieurs durant la flambe Reagan de 1982-1986, mais ne se sont pas
maintenus. Par consquent, l'on n'observe apparemment pas encore dans les
chiffres de productivit d'indices rels d'un nouveau paradigme. La vraie
question est de savoir pourquoi les taux de croissance de la productivit sont
rests si faibles ces dernires annes aux Etats-Unis, compars leur forte
hausse prolonge des annes 1 950 et 1 960, et pourquoi - contrairement ce
que voudrait la vision technologiquement dtermine d'une conomie
fonde sur le savoir - les Etats-Unis ont gard des salaires rels si
obstinment bas, joints des taux de chmage relativement faibles peut-tre
lis un transfert des industries de capital vers celles de main-d'uvre. Les
salaires rels restent bas au Etats-Unis : le salaire du travailleur moyen
commence tout juste retrouver son niveau de 1989 et demeure d'environ
10 % infrieur celui de 197313.
M. Ibid., p. 74 (trad. fr. p. 97).
12. MADRICK, 1998, et S1CHEL, 1998.
13. MADRICK, 1999.

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Rseaux n 101

Vu la faon dont se mesure actuellement la productivit, en termes


d'entres/sorties, la productivit du systme est indpendante de la
rpartition ; autrement dit, il faut concevoir le travail comme homogne et
mesurable, ft-ce trs grossirement, en termes d'heures de travail prises
globalement sur l'ensemble de l'conomie. Si l'on envisage une conomie
comme une productrice de bien-tre matriel humain, dans des conditions de
raret matrielle et dans le contexte du temps biologique rel non extensible
des producteurs et consommateurs humains, mesurer la productivit en
fonction intrants de temps humain se tient grosso modo puisque le
problme est le niveau de biens et services - temps de loisir compris - que
l'on peut consommer pendant la dure effective d'une existence. Pour les
individus comme pour la socit dans son ensemble, comparer les heures de
travail (en tenant compte du problme de l'valuation des heures de travail
non rmunres) et les niveaux de consommation, qu'ils soient mesurs en
termes montaires ou de faon plus concrte, reste la meilleure mesure
disponible de notre niveau de vie et du degr de notre affranchissement vis-vis du rgne de la ncessit. Mais le problme pour la thse d'une socit
de l'information est que ce modle est essentiellement thermodynamique. La
thorie de la valeur-travail peut servir de modle au processus tant que le
temps de travail est largement affaire d'nergie consomme et la
consommation largement affaire d'nergie reconstitue ou conomise. Ce
modle a fonctionn parce
que, historiquement, les principales
augmentations de productivit furent, directement ou indirectement, le fruit
de l'exploitation de l'nergie et de ses applications techniques et parce que
les accroissements de bien-tre ont correspondu des accroissements de la
quantit d'nergie consomme, ainsi qu' une diminution du nombre
d'heures travailles. Le problme, lorsque l'on prend la productivit comme
moteur du modle est de savoir si cela peut s'appliquer de faon pertinente
une production immatrielle - une conomie nguentropique de bits par
opposition une conomie entropique d'atomes. Ceci pourrait effectivement
expliquer que l'on n'arrive pas mesurer la hausse de productivit cense
dcouler de la rvolution des TIC, mais, si tel tait le cas, l'explication
technologiquement dtermine qui est propose ne fonctionne pas non plus.
Par ailleurs, si l'on considre le surplus comme un rapport entre
consommation et investissement, il est alors historiquement dtermin non pas
par les forces, mais par les rapports de production. Ce dfaut de
conceptualisation adquate des rapports de production imprgne tout le
raisonnement, aboutissant, comme on le verra, une impossibilit, qui nuit
fondamentalement l'difice mme de la thorie, d'apprhender correctement

Thorie de la socit de l'information

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le rapport entre technologie, processus de travail et restructuration du march


du travail, entre innovation technique et concurrence et, enfin, entre
production et circulation, du capital financier notamment.
L'impact des TIC
La dfinition que donne Castells du nouveau mode de dveloppement
informationnel masque en fait trois explications trs diverses de l'impact de
celui-ci, comportant toutes des consquences diffrentes pour la structure
sociale et pour les processus sociaux. Ce sont :
- un impact direct des TIC - en tant que produits et en tant que processus
d'innovation - sur la production matrielle. Cependant, si des amliorations
de productivit avaient lieu, les indicateurs existants devraient les
enregistrer sans problme, or elles n'apparaissent nulle part ;
- un impact sur la productivit par le biais des effets sur l'organisation de la
production. L'entreprise en rseau est alors envisage comme le moteur de
l'accroissement de productivit. Ici, les problmes sont doubles. Primo, il
faut dissocier les structures et cots organisationnels qui sont des frais
gnraux, et qui risquent en fait de rduire la productivit, de ceux qui
l'augmentent
effectivement.
Secundo,
parmi
les
changements
organisationnels contribuant une amlioration de la productivit, il faut
distinguer ceux qui dpendent des TIC de ceux qui n'en dpendent pas. Une
difficult majeure pour la thse de Castells, comme il le reconnat lui-mme,
est que deux des conomies mondiales qui affichent la plus grande russite
en matire de hausse de productivit, le Japon et l'Allemagne, ont un taux
relativement faible d'adoption des TIC dans la production ;
- un impact du mode de dveloppement informationnel par l'action du
savoir sur le savoir , ce que Bell a appel la connaissance thorique
{theoretical knowledge) et a plac au cur de son systme explicatif14.
Le rle du savoir thorique
Cette importante confusion se prolonge l'tape suivante du raisonnement.
La confusion entoure tout d'abord la dfinition du mode informationnel et la
nature des dterminations en jeu. Il y a l, comme chez Bell et d'autres
thoriciens de la socit de l'information, une oscillation ambivalente entre,
14. BELL, 1973.

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Rseaux n 101

d'une part, une explication centre sur les TIC et sur leurs effets en matire
d'organisation et de rendement de la production matrielle et, d'autre part,
une explication centre sur l'information, o la source cl d'accroissement
de productivit et de valeur ajoute (les deux tant souvent confondues)
serait ce qui est dfini comme l'action du savoir sur le savoir . Il convient
ici d'oprer une distinction esssentielle entre :
- les procdures de production de savoir qui augmentent la productivit en
s' intgrant au processus de production matrielle - les progrs en
conception assiste par ordinateur ou en robotique, par exemple ;
- les procdures de production de savoir qui amliorent la qualit du produit
ou du service. Celles-ci auront un impact diffrentiel sur la productivit et le
bien-tre associ aux produits et services. Ainsi, une innovation en science
mdicale peut-elle accrotre le bien-tre d'une partie de la population ou de
son ensemble en amliorant la qualit des services mdicaux dispenss, sans
pour autant accrotre la productivit des professionnels de la sant ;
- la production de savoir en tant que source d'avantages concurrentiels par
le biais de l'innovation dans les produits ou services.
Bien que le savoir agissant sur le savoir - ou savoir thorique ou spcialis,
comme on l'appelle parfois - ait clairement contribu sur une longue
priode historique lever la productivit, il n'est pas vident que cette
tendance ait t renforce par l'essor des TIC, ni que la productivit de
l'activit de production de savoir elle-mme se soit accrue.
De fait Castells - comme d'autres qui raisonnent comme lui dans le cadre
d'un paradigme schumpeterien - insiste normment sur l'innovation. Une
des principales thses politiques qu'il tire de son analyse est mme que le
rle le plus important qui subsiste pour Etat-nation est la cration de foyers
d'innovation en vue d'amliorer la comptitivit nationale. Ce faisant, il
omet de distinguer le rle de l'innovation dans la concurrence entre firmes
de son rle dans l'amlioration de la productivit gnrale du systme. On
touche ici un des problmes majeurs inhrents au dterminisme
technologique du systme.
L'informationnalisme
Castells crit : Chaque mode de dveloppement dispose en outre d'un
principe d'efficacit structurellement dtermin, autour duquel s'organisent

Thorie de la socit de l'information

65

les processus techniques :


l'industrialisme
recherche la croissance
conomique,
c'est--dire
la
maximisation
de
la
production ;
Pinformationnalisme vise au dveloppement technologique, c'est--dire
l'accumulation de savoir et la complexit croissante du traitement de
l'information. Si un accroissement du savoir peut normalement entraner une
augmentation du rendement par unit de production, c'est la recherche de
savoir et d'information qui, dans le mode informationnel, caractrise la
fonction technologique de production.15 Voil une tautologie qui, outre
qu'elle n'explique rien, abandonne en fait l'explication prcdente en termes
de hausses de productivit. Elle dcoule d'une mauvaise comprhension du
prtendu principe d'efficacit du capitalisme, laquelle provient son tour de la
mauvaise caractrisation initiale du lien entre forces et rapports de production.
Le principe d'efficacit du capitalisme n'est pas la maximisation de la
production, qui peut en tre ou non le rsultat final. Le capitalisme a constitu
un systme recherchant et produisant de la croissance conomique parce que
son principe d'efficacit est l'accumulation par le biais de la concurrence.
C'est la concurrence qui pousse l'innovation et l'augmentation de la
productivit dans l'ensemble de l'conomie. De fait, pour Schumpeter comme
pour Hayek, ce qui plaide en faveur des marchs concurrentiels capitalistes est
bien davantage leur efficacit en tant que mcanismes de recherche et de
cration d'innovation que leur aptitude crer de l'efficacit au sens de
minimiser la quantit d'units fournies par rapport au nombre d'units
produites. Au niveau de l'entreprise cependant, l'innovation peut trs bien ne
pas accrotre du tout la productivit. Ses bnfices peuvent provenir de la
conqute d'une part de march et de la rente procure par le monopole
temporaire des caractristiques exclusives d'un produit ou service. Castells
prtend, sans en apporter la moindre preuve, que l'conomie en rseau est
devenue plus concurrentielle l'chelle mondiale et que la mobilisation du
paradigme informationnel a simultanment provoqu et constitu une rponse
cette comptitivit accrue. Or, si une ouverture accrue des marchs
nationaux entrane fatalement une aggravation temporaire de la concurrence,
la comptition rsultante pour des parts du march mondial a nanmoins de
15. Each mode of development has also a structurally determined performance principle
around which technological processes are organised: industrialism is oriented towards
maximising output; informationalism is oriented towards technological development, that is
towards the accumulation of knowledge and towards higher levels of complexity in
information processing. While higher levels of knowledge may result in higher levels of
output per unit of input, it is the pursuit of knowledge and information that characterises the
technological production function under informationalism. CASTELLS, op. cit., p. 17-18
(trad. fr. p. 39).

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Rseaux n 101

fortes chances de crer des oligopoles un niveau plus lev. Autrement dit,
pris dans son ensemble, le systme ne devient pas plus concurrentiel. Le
problme est que l'on observe aujourd'hui de nombreux signes de
concentration accrue avec une lvation concomitante des taux de profit des
entreprises, ce qui n'est gnralement pas synonyme de concurrentialit
accrue. Cette concentration croissante est en partie imputable, non pas une
comptitivit accrue, mais aux rendements croissants des changements
d'chelle et la prise de rente qui en rsulte dans l'innovation en technologies
de pointe. Les volutions de la structure des organisations et du march
pourraient donc tre davantage lies l'innovation en tant que barrire
l'entre sur le march des technologies qu' une lvation de la productivit.
Cette mconnaissance du rle de la concurrence comme moteur du
processus d'accumulation capitaliste mine galement l'explication
qu'avance Castells de la structure de sa nouvelle socit en rseaux et de la
restructuration du march du travail qui l'accompagne. L, l'objet du dbat
n'est pas seulement la nature mais la nouveaut de ces processus.
N'oublions pas, en effet, que l'on nous annonce l'entre dans un nouvel ge.
Le rle des rseaux
Comme je l'ai indiqu, le concept de rseau se trouve au cur de la thorie
de Castells, dont la thse est que le dveloppement conomique et social a
pour moteur l'augmentation de la vitesse, de la porte et de la fonctionnalit
des rseaux de communication. S'ensuivent :
-des changements organisationnels - l'entreprise en rseau devient
dominante ;
- des changements de structure du march - mondialisation et domination
du capital financier ;
- des changements dans la nature de la main-d'uvre et dans la structure du
march du travail l'chelle plantaire ;
- par l mme, des changements dans la nature du pouvoir de classe et des
conflits de classe ;
- un changement du rle de Etat-nation et d'autres instances de pouvoir
politique gographiquement situes.
Le concept de rseau sert mobiliser trois thses assez diffrentes. La
premire - certains gards la plus importante pour Castells et en mme

Thorie de la socit de l'information

67

temps la plus faible - a trait la mondialisation et au capital financier. Mais


toutes les trois exagrent la nouveaut des rseaux en tant que formes
d'organisation sociale et conomique au sein desquelles s'exerce un
pouvoir, et exagrent donc simultanment l'tendue et la nouveaut de
l'impact des TIC.
La socit en rseaux [...] demeure, pour le moment, capitaliste. [...]
Cependant, cette forme de capitalisme est trs diffrente de celles qui l'ont
prcde. Elle prsente deux traits distinctifs : d'une part, elle est globale, et,
d'autre part, elle est largement structure autour d'un rseau de flux
financiers16. Passons sur le sens de la formule pour le moment . Il faut
nanmoins se demander ce que tout cela veut dire et s'il y a l un phnomne
assez indit pour qu'on le qualifie de nouvelle forme de capitalisme.
Castells soutient que l'articulation entre le mode de production capitaliste et
le mode de dveloppement informationnel est assure par le besoin qu'a le
capital financier du savoir et de l'information gnrs et valoriss par les
TIC. On notera que nous sommes ici fort loin de la productivit dans
l'action du travail sur la matire commeprimum mobile. Ceci tant, il ne fait
aucun doute que le capital financier a constitu un moteur essentiel du
dveloppement mondial des rseaux d'information et de communication. On
peut aussi raisonnablement soutenir que l'essor d'un march financier
plantaire fond sur des rseaux de communications ultrarapides devrait
lever la productivit en acclrant le temps de rotation des capitaux. Il ne
s'agit pas non plus de nier que ces volutions aient la fois accru
l'instabilit du systme financier et compliqu l'exercice d'un pouvoir
conomique par les Etats-nations et autres institutions politiquement
responsables. La question est le degr de nouveaut du phnomne et la
force de dtermination plus large que Castells lui attribue.
Commenons par le concept de rseaux. Le mode de production capitaliste et
ses formes d'organisation sont tays par des rseaux de communications
d'une tendue et d'une rapidit remarquables, au moins depuis que Rowland
Hill se fit, au dbut du XIXe sicle, le champion d'une rorganisation du
service postal britannique. Le systme d'oprations du march montaire est
16. The network society is, for the time being, a capitalist society [...] But this kind of
capitalism is profoundly different form its historical predecessors. It has two fundamental
distinctive features: it is global and it is structured to a large extent around a network of
financial flows , id, p. 471 (trad. fr. p. 527-528).

68

Rseaux n 101

lui-mme un tel rseau - dans le vocabulaire de Castells, un espace de flux


d'informations. En ngligeant cet aspect, Castells se voit contraint de soutenir
que la classe capitaliste n'existe plus, tant donn que le rseau a cr un
capitaliste collectif, sans visage, compos de flux financiers grs par des
rseaux lectroniques17. Mais n'est-ce pas prcisment la conception
qu'avait Marx de la nature du capital ? L'incapacit de Castells comprendre
la nature long terme du fonctionnement du march capitaliste ressort bien
lorsqu'il crit que ce capitaliste collectif sans visage n'est pas la pure
expression de la logique abstraite du march, tant il est sensible aux
turbulences psychologiques18 . Or, un analyste srieux de l'conomie
politique capitaliste a-t-il jamais vu des marchs suivre tout simplement la loi
de l'offre et de la demande ? Depuis que le capital financier a entrepris de
s'affranchir du capital industriel et marchand au fil d'un long processus
historique de cration d'un capital collectif sans visage travers un systme
bancaire et de crdit, des socits par actions et un march des valeurs, des
contrats terme et des assurances, les flux de capitaux ont toujours t soumis
aux turbulences spculatives et des prlvements de la part d'intermdiaires
financiers. Keynes, entre autres, a trait dans ses crits de l'influence de la
psychologie sociale sur ce processus. Chose plus dommageable, Castells
semble penser que le capital est capable d' induire des activits de
production (quoi qu'il puisse entendre exactement par l) et qu'il est
possible de crer de la valeur au sein des flux autonomes de capitaux sur un
rseau plantaire sans passer par un processus de production et de
consommation relles ; [...] l'accumulation et la multiplication du capital
s'effectuent de plus en plus sur les marchs financiers globaux incarns par
des rseaux d'information dans l'espace intemporel des flux financiers19 .
Mais bien sr, il n'y a pas d'appropriation de valeur sans investissement du
capital. Comme l'a soulign Saskia Sassen20, le capitalisme plantaire doit
toujours redescendre sur terre.

17. Ibid, trad. fr. p. 530.


18. Is not simply the expression of the abstract logic of the market, because it does not truly
follow the law of supply and demand: it responds to the turbulence and unpredictable
movements of non calculable anticipation induced by psychology and society as much as by
economic processes , ibid.
19. Capital accumulation proceeds, and its value making is generated, increasingly, in the
global financial markets enacted by information networks in the time-less space of financial
flows , ibid, p. 472 (trad. fr. p. 528).
20. SASSEN, 1991.

Thorie de la socit de l'information

69

Castells renverse totalement le rapport entre le capital financier et le reste de


l'conomie : l'univers de ce que l'on appelle parfois 'conomie relle'
comme celui de ce que je serais tent d'appeler 'conomie irrelle',
puisqu' l're du capitalisme en rseaux, la ralit fondamentale, le lieu o
l'argent se gagne et se perd, s'investit ou s'pargne, se situe dans la sphre
financire21. Or, sur ce point, ne serait-ce qu'un bref coup d'il la liste
des hommes les plus riches du monde suffirait le dtromper.
Cet aveuglement au fait que les marchs aient toujours t des rseaux le
conduit aussi, mon avis, surestimer la porte de l'entreprise en rseau
ainsi que le rle de la circulation par rapport celui de la production.
L'entreprise en rseau
Le concept d'entreprise en rseau reprsente en tout cas un important
maillon de la chane causale de dtermination qu'tablit Castells entre
technologie et culture.
C'est la convergence et l'interaction entre un nouveau paradigme
technologique et une nouvelle logique organisationnelle qui constituent le
fondement historique de l'conomie informationnelle.22
L'ide de base du raisonnement est familirement postfordiste : la transition
de la production de masse vers une production flexible et le passage
concomitant de la bureaucratie verticale la firme horizontale23 . Cette
nouvelle forme d'organisation se structure autour de rseaux et semble
impliquer la dissolution de la firme ou entreprise individuelle telle que nous
l'avons connue, au profit d'une gomtrie constamment variable de relations
et d'alliances horizontales qui vont au-del du contrle directorial de la
firme et lui chappent. C'est toutefois ce stade que la thse devient des
plus problmatiques. Il importe ici de distinguer entre, d'une part,
l'organisation de l'entreprise en tant qu'ensemble de rapports de proprit et
de contrle sur des flux de revenus - ensemble de rapports principal/agent
21. What is sometimes called the 'real economy' and what I would be tempted to call the
'unreal economy' since in the age of network capitalism the fundamental reality where money
is made and lost invested and saved, is in the financial sphere , CASTELLS, op. cit., trad. fr.
p. 528.
22. Ibid, p. 152 (trad.fr. p. 186).
23. From vertical bureaucracies to the horizontal corporation , ibid, p. 164 (trad. fr. p. 199).

70

Rseaux n 101

visant l'accumulation par le profit - et, d'autre part, l'organisation d'un


processus de production ou de travail spcifique. Le lien entre les deux a
toujours t variable, entre firmes et secteurs et historiquement. Sa
dialectique demeure nanmoins contenue (et doit l'tre pour qu'un mode de
production capitaliste subsiste) dans les limites des rapports de proprit.
Ainsi, quelle que puisse tre la flexibilit de l'entreprise en rseau, la
flexibilit et la porosit des frontires organisationnelles devront toujours
rester limites. Une fois encore, ce ne sont pas les relations techniques, mais
les rapports sociaux de production qui constituent l'lment dterminant.
Autrement dit, le mode de dveloppement informationnel est labor pour,
et mis au service de, un ensemble de rapports de proprit des fins
d'accumulation, et non l'inverse. C'est d'ailleurs la raison pour laquelle les
rseaux ont toujours pos problme dans un systme conomique fond sur
le march concurrentiel, comme on le voit aujourd'hui avec internet.
Fondamentalement, les rseaux sont des systmes de collaboration et non de
comptition. Ils fonctionnent davantage comme ressource partage que
comme systme d'change de ressources. Du fait de leurs externalits, ils
fonctionnent de manire optimale comme monopole - c'est--dire quand
tout le monde est reli - et sans barrires internes pour entraver les flux
interactifs qui les parcourent. Les marchs, eux, ont besoin de barrires, car
c'est seulement en ces points o il est possible de bloquer ou de dvier les
changes que l'on peut percevoir une rmunration et s'emparer d'une part
de valeur. Comme le dmontrera coup sr l'volution future de l'internet,
l'utilisation d'un rseau pour l'change mutuel d'informations, chacun tant
connect tous les autres dans une fluidit parfaite, est intrinsquement
incompatible avec l'utilisation de ce rseau comme infrastructure technique
pour des rapports marchands concurrentiels. C'est cette contradiction qui
explique la nature particulire de l'conomie de l'internet telle que l'analyse
Gensollen24 dans un rcent numro de Rseaux.
Ce dilemme est bien illustr par la question de la proprit intellectuelle.
Les tudes montrent que la production de savoir culmine avec des changes
libres. Le problme est que, dans une socit o le systme incitatif repose
sur l'extraction de rentes ou de profits diffrentiels sur un march, il est
indispensable de crer des droits de proprit intellectuelle artificiels et,
donc, des barrires au libre change de connaissances. Par consquent, le
rejet par Castells des thories classiques de l'entreprise moderne - qu'il

24. GENSOLLEN, 1999.

Thorie de la socit de l'information

71

s'agisse du modle des conomies d'chelle et d'envergure de Chandler25 ou


de celui des cots de transaction de Williamson26 - est dplac. Il est vrai
que de nouvelles techniques de production et mthodes de coordination
organisationnelle sont susceptibles de modifier (l'ont dj fait ?) les
compromis supposs par la maximisation des conomies d'chelle et
d'envergure comme par la minimisation des cots de transaction ; ceci peut
effectivement jouer sur la taille optimale de la firme, les bnfices tirer
d'une
intgration
horizontale
ou
verticale,
l'opportunit
d'une
external i sation, etc. Les propres statistiques de Castells montrent toutefois
l'chelle mondiale un accroissement de la concentration des socits
multinationales, lesquelles, pour des raisons de proprit des biens de
production voques plus haut, doivent rester des hirarchies verticales,
mme si les processus de production et de diffusion qu'elles contrlent et
dont elles tirent leurs indispensables profits deviennent plus horizontaux,
bref, que la pyramide du pouvoir et du contrle s'aplatit.
La fin de la lutte des classes
Cette thse de l'essor de l'entreprise en rseau contribue ensuite fonder
celle de la fin de la lutte des classes entre travailleurs et dtenteurs du
capital. Le premier argument avanc tait, on l'a vu, que les rseaux
financiers mondiaux ont cr un capitalisme collectif sans visage et qu'il
n'y a donc plus de capitalistes. Le problme de ce raisonnement est qu'il
nglige la question de l'intervention humaine. Mme si l'on accepte une
argumentation structurelle concernant l'effet dterminant de la logique du
capital, on se retrouve face au problme de savoir comment tout cela se
concrtise dans les actes d'agents humains individuels. La thorie des
classes, sous ses formes aussi bien marxiste que weberienne, propose une
thorie des intrts comme relais motivant entre structure et action.
L'existence d'une lutte autour des ressources rares est prsuppose, mme
si, dans la version weberienne, celle-ci ne se borne pas simplement aux
ressources matrielles mais inclut aussi les ressources sociales et culturelles
que recouvre le terme de status. L'invisible magie de la logique du capital
n'opre donc comme logique sociale qu'aussi longtemps que des capitalistes
individuels, ou les agents institutionnels du capital, sont pousss
accumuler au travers d'une recherche de profit sur des marchs
concurrentiels. De manire analogue, le modle schumpeterien de la
25. CHANDLER, 1977.
26. WILLIAMSON, 1975.

72

Rseaux n 101

destruction cratrice - qui sous-tend en partie la vision de Castells dpend du personnage de l'entrepreneur comme deus in machina, et l'on
se retrouve face au problme de ce qui anime l'entrepreneur.
Castells tant forc, l'instar de nombreux thoriciens de la socit de
l'information, de se passer des rapports concurrentiels lis la proprit
comme moteur essentiel, puisque c'est le changement technique qui
constitue chez lui la variable explicative, il est aussi contraint de basculer
dans le mysticisme pour expliquer le pouvoir et les actes de sa nouvelle
classe dirigeante, les travailleurs en rseau. Ceux-ci seraient porteurs d'un
esprit de l'informationnalisme . S'inspirant explicitement de Weber et de
sa conception de l'thique protestante comme esprit du capitalisme, Castells
affirme : Pour la premire fois dans l'histoire, l'unit premire de
l'organisation conomique n'est pas un sujet, ni individuel (l'entrepreneur
ou la famille entrepreneuriale) ni collectif (la classe capitaliste, la firme,
l'Etat) [...] l'unit est le rseau [...]. Qu'est-ce qui soude ces rseaux ? [...] la
forme d'organisation en rseau doit bel et bien disposer de sa propre
dimension culturelle (sans quoi l'activit conomique s'effectuerait dans un
vide socioculturel27 [...]). A mon avis, il s'agit l d'une fausse question. Il
n'est en effet pas vident que de nouvelles formes d'organisation
conomique aient besoin d'une nouvelle forme de justification thique, et
rien n'indique en tout cas qu'elles en aient une prsent. Mais Castells
prtend que le rseau est soutenu par l'esprit de l'informationnalisme ,
qui serait la culture de la "destruction cratrice", oprant la vitesse des
circuits optolectroniques qui traitent ses signaux. Schumpeter rencontre
ainsi Weber dans le cybermonde de l'entreprise en rseau28 . La chute dans
ce type de langage hyperbolique - une forme de terrorisme rhtorique - est
un signe infaillible que l'auteur s'avance sur un terrain thorique et
empirique peu sr. Lorsque Castells entreprend de dcrire la nature de la
culture en question, le lien entre thorie de la socit de l'information et
postmodernisme devient clair : C'est effectivement une culture, mais une
27. For the first time in history the basic unit of economic organisation is not a subject, be it
individual (such as the entrepreneur or the entrepreneurial family) or collective (such as the
capitalist class, the corporation, the state). The unit is the network [...]. What glues together
this network? [...] The networking form must have a cultural dimension of its own. Otherwise
economic activity would be performed in a social/cultural vacuum, CASTELLS, op. cit.,
p. 198-199 (trad. fr. p. 236-237).
28. The culture of 'creative destruction' accelerated to the speed of opto-electronic circuits
that process its signals. Schumpeter meets Weber in the cyberspace of the cultural
enterprise , ibid., p. 199 (trad. fr. p. 237).

Thorie de la socit de l'information

73

culture de l'phmre, une culture de juxtaposition de dcisions


stratgiques, un agrgat d'expriences et d'intrts, plus qu'une charte de
droits et d'obligations. C'est une culture virtuelle multiples facettes29
[...]. Comme on le verra, cet esprit de l'informationnalisme fait ensuite
office de dterminant important au niveau culturel. Mais le plus intressant
peut-tre, c'est qu'en se rclamant de Weber, Castells propose en fait un
autre modle explicatif du dveloppement social. Lorsqu'il proclame que
l'uvre de Weber demeure la rfrence mthodologique incontournable de
toute tentative thorique pour saisir l'essence des transformations
culturelles/institutionnelles qui introduisent dans l'histoire un nouveau
paradigme d'organisation conomique30 , c'est cette fois la transformation
culturelle/institutionnelle - l'esprit de l'informationnalisme - qui devient
motrice, plutt que le changement technologique ou la productivit.
La main-d'uvre
Laissant cette question de ct, Castells passe ensuite du rseau au travail,
maillon suivant de sa chane explicative.
Le travail est au cur de la structure sociale. La transformation de ses
technologies et de sa gestion, ainsi que celle des relations de production, au
sein et autour de l'entreprise en rseau naissante, sont le principal vecteur
[c'est moi qui souligne] par lequel le paradigme informationnel et le
processus de globalisation agissent sur la socit dans son ensemble31.
Cependant, inscrit dans la structure sociale en train d'merger, le travail
informationnel gnre un processus fondamental : la dsagrgation de la
main-d'uvre qui inaugure la socit en rseaux32.

29. It is a culture, indeed, but a culture of the ephemeral, a culture of each strategic
decision, a patchwork of experience and interests rather than a charter of rights and
obligations. It is a multi-faceted, virtual culture , id.
30. Ibid., trad. fr. p. 233.
31. The technological and managerial transformation of labour, and of production
relationships, in and around the emerging network enterprise is the main lever by which the
informational paradigm and the process of globalization effect society at large , ibid, p. 201
(trad. fr. p. 239).
32. Down in the deep of the nascent social structure a more fundamental process has been
triggered by informational work, the desegregation of labour, ushering in the network
society , ibid., p. 279 (trad. fr. p. 322).

74

Rseaux n 101

Voil une thse classique de l'conomie politique marxiste, ce qui ne lui


enlve rien. Il convient toutefois de se demander si ce tableau de la
restructuration des relations de travail est raliste et, si oui, si le phnomne
est nouveau et s'il est justifi d'en conclure un changement de nature des
rapports de pouvoir plantaires.
La description de la restructuration du travail englobe deux ides
diffrentes. Tout d'abord, l'existence d'une nouvelle division mondiale du
travail qui dtourne rsolument le pouvoir de la main-d'uvre. Savoir vers
o elle le dtourne - vers le capital ou vers le rseau - est prcisment un
objet de controverse. Toujours est-il que la main-d'uvre perd du pouvoir,
car elle s'individualise et se dsagrge : La population active perd son
identit collective, voit ses capacits, ses conditions de travail, ses intrts et
ses projets de plus en plus individualiss33.
Le travailleur en rseau
En mme temps, le march du travail se dualise et se caractrise au sommet
par l'essor - avec lequel toutes les thories de la socit de l'information
nous ont familiariss - d'individus qui sont diversement dcrits comme des
travailleurs en rseau, des interacteurs ou des dcideurs, et que l'on nomme
souvent travailleurs cognitifs ou analystes symboliques. Castells a du mal
dcider si ces volutions sont l'expression d'une logique structurelle
inluctable et si cette logique est ou non capitaliste.
Face aux formidables obstacles que reprsentent la gestion autoritaire et le
capitalisme exploiteur, les technologies de l'information exigent en effet que
les travailleurs les mieux informs jouissent d'une plus grande libert pour
raliser leur potentiel de productivit. Le travailleur en rseau est en quelque
sorte l'agent ncessaire de l'entreprise en rseau, fonde grce aux
nouvelles technologies de l'information34.

33. Labour loses its collective identity, becomes increasingly individualised in its capacities,
in its working conditions and in its interests and projects , ibid., p. 475 (trad. fr. p. 531).
34. Notwithstanding the formidable obstacles of authoritarian management and exploitative
capitalism, information technologies call for greater freedom for better informed workers to
deliver the full promise of its productive potential. The networker is the necessary agent of the
network enterprise made possible by new information technologies, ibid., p. 223 (trad. fr.
p. 282).

Thorie de la socit de l'information

75

Le travailleur en rseau est ici envisag comme un rle social


technologiquement dtermin, mais aussi comme le hros potentiel d'un
ordre social nouveau, plus libre et moins rigide, qui remplacerait ou
remplacera le capitalisme. C'est une thse bien connue de Bell et elle
s'accorde parfaitement avec l'ide qu'une culture dmassifie serait
l'effet superstructurel de la cration de ce nouveau type de travailleur.
Cependant, le plus intressant peut-tre est qu'il s'agit d'une reprise de la
thse de Marx sur le proltariat comme avant-garde de l'histoire, mais issue
cette fois de la technologie et du rseau, et non des contradictions des
rapports de production.
D'un autre ct, Castells affirme que ces tendances ne sont pas le fruit
de la logique structurelle du paradigme informationnel, mais celui de la
restructuration en cours des relations capital-travail, sous l'effet des
puissants outils fournis par les nouvelles technologies de l'information et
d'une nouvelle forme organisationnelle, l'entreprise en rseau35 . Certes
oui. Toutefois, cet argument ne plaide pas en faveur d'une nouvelle re,
mais bien d'une poursuite de la longue lutte entre capital et travail au sein
du procs de production, de la sparation entre travail intellectuel et
travail manuel, et de ce que Beninger a nomm The Control
Revolution36 . Que l'organisation du capitalisme mondial et la division
internationale du travail qui en rsulte ne facilitent pas la coordination
syndicale de la main-d'uvre et le dveloppement d'une conscience de
classe commune n'aurait gure constitu une rvlation pour les
socialistes du XIXe sicle.
On trouve nanmoins aussi l'ide d'un transfert de pouvoir du capital
la main-d'uvre informationnelle car, assure Castells : le dploiement
de la technologie de l'information accrot spectaculairement
l'importance du cerveau humain, en tant qu' intrant, dans le processus de
travail37 .

35. These trends do not stem from the structural logic of the informational paradigm, but are
the result of the current restructuring of capital-labour relations, helped by the powerful tools
provided by new information technologies and facilitated by a new organisational form, the
network enterprise , ibid, p. 273 (trad. fr. p. 316).
36. BENINGER, 1986.
37. The deployment of information technology increases dramatically the importance of
human brain input into the work process CASTELLS, op. cit., trad. fr. p. 281.

76

Rseaux n 101

Les principales remarques qui s'imposent ici sont :


- la ncessit de distinguer entre, d'une part, le processus long terme
constitu par le dveloppement de formes de travail intellectuel, ainsi que
par le passage de l'nergie l'intelligence en tant que forme dominante
d'intervention du capital humain dans le procs de production et, d'autre
part, les rpercussions de ce processus long terme sur les relations capitaltravail. En bref, passer de l'nergie l'intelligence ne modifie pas
obligatoirement la subordination de la main-d'uvre au capital ;
- la ncessit de diffrencier plusieurs types de travail intellectuel : par
exemple, un travail intellectuel s'exerant dans le cadre du processus
matriel de production, ou bien dans la diffusion, ou bien dans les services,
aura chaque fois des effets diffrents sur le systme conomique global et
diffrera son tour d'un travail intellectuel s'exerant au sein
d'administrations publiques telles que l'ducation nationale, dont le rapport
au processus de production est socialement mdiatis ;
-la ncessit de dissocier le caractre indispensable d'un facteur de
production dtermin - les travailleurs de l'information en l'occurrence - de
l'exercice d'un pouvoir stratgique.
L'origine du dbat sur la main-d'uvre informationnelle fut l'ouvrage de
Daniel Bell, Vers la socit postindustrielle38. Comme on le sait maintenant,
Bell soutenait que le savoir organis tait en train de devenir l'ingrdient cl
de la valeur ajoute et, donc, de la croissance conomique. Il importe de
souligner que, pour Bell, ce n'tait pas l'information ou le savoir en gnral
qui constituaient la cl, mais l'application d'une rationalisation weberienne
la production de ce savoir. Ce point est crucial, car il a ensuite conduit
Bell intgrer dans son scnario la rvolution des TIC au titre de
technologies amliorant le caractre planifi de la production du savoir et sa
productivit. Sur le plan conomique, il s'agit d'un point de vue chandlerien
et non schumpeterien. Mais l'essentiel pour la question qui nous occupe est
que, partir de l, Bell affirmait qu'un transfert de pouvoir tait en cours
(parce que les termes de l'change se modifiaient) entre dtenteurs de
capital et producteurs de savoir. Dans ce scnario, c'taient les universits et
les laboratoires de recherche industrielle - et non les banques - qui
devenaient les institutions centrales du capitalisme.

38. BELL, 1973.

Thorie de la socit de l'information

77

II y a deux choses dire sur cette version de la thse d'une socit de


l'information.
La premire est que le rle du savoir organis comme force de production et
source de valeur ajoute n'a rien de neuf, mais remonte au moins au succs
de l'Allemagne lors de la deuxime rvolution industrielle et l'exportation
qui s'en est suivie, aux Etats-Unis et ailleurs au dbut du XXe sicle, du
modle allemand de l'entreprise base scientifique et du modle
universitaire associ avec ses doctorats de spcialit.
La seconde est que les essais de prvision sociale de Bell n'ont gure tenu
face aux volutions historiques relles. J'aimerais mme suggrer qu'en fait,
les termes de l'change sont alls prcisment dans la direction oppose
celle que Bell avait prdite. Les prtendus travailleurs cognitifs des
universits, des laboratoires de recherche et du secteur culturel ont partout
connu un assujettissement croissant au capital - ce que certains, tel Halsey
dans The Decline of Donnish Dominion39 (le dclin de l'empire des
savants), n'ont pas hsit dcrire comme une proltarisation.
On trouve ensuite chez Castells l'ide, dont figurent aussi des lments chez
Bell, que le centre de gravit de l'conomie se serait progressivement
dplac de la production de biens vers la production de savoir. C'est cette
version de la notion de socit de l'information que vhiculent les termes
d'conomie impondrable (weightless) ou sans frictions et la
grandiloquente proclamation de Negroponte selon laquelle l'activit
conomique se concentre de manire croissante sur des dplacements de bits
plutt que d'atomes40.
Ici, il convient de dissocier soigneusement transfert de la fabrication vers
les services et niveau accru de mobilisation du savoir dans l'ensemble de
l'conomie, les deux restant confusment enchevtrs. Ce point revt une
importance particulire, car cette confusion sous-tend nombre des dbats
politiques actuels sur le manque de personnel qualifi, ainsi que sur
l'volution du rle du capital humain et, partant, de l'ducation. Il y a l
deux distinctions oprer. Tout d'abord, dans le secteur de la production
des biens, entre le rle de la mobilisation accrue des services et celle du
savoir. Ensuite, dans le secteur des services, entre services personnels et
39. HALSEY, 1992.
40. NEGROPONTE, op. cit.

78

Rseaux n 101

services experts ou cognitifs, fonds sur le savoir. Une fois ces


distinctions faites, deux choses apparaissent clairement. Primo, que la
production, la distribution et la commercialisation de biens restent le
secteur dominant de l'conomie (64 % de tous les emplois d'aprs un
calcul rcent) et les sources cls d'augmentation de productivit et de
rduction du chmage. Secundo, que les volutions qu'ont connues les
services personnels et les services cognitifs ont t trs diffrentes et
continueront l'tre. Il s'agit d'un point crucial car, contrairement une
opinion fort rpandue, la hausse prvue du nombre d'emplois concerne
surtout le secteur des services personnels les services mdicaux
notamment. Or, suivant le secteur, les types de savoirs ou de comptences
requis vont diffrer. Une rcente tude australienne41 montre, par
exemple, que c'est la demande en comptences relationnelles - et non
cognitives - qui s'est le plus nettement accrue. Sous cet angle, les
conomies capitalistes sont depuis longtemps des conomies du savoir et,
pour que la thse d'une socit de l'information tienne, il faudrait pouvoir
tablir qu'un palier majeur a t franchi dans ce qui constitue des
tendances long terme. A mon sens, amalgamer comme s'il s'agissait
d'un unique phnomne des tendances et dynamiques sectorielles trs
diffrentes sous la rubrique socit de l'information ou conomie
cognitive {knowledge economy) n'avance pas grand-chose.
Ainsi, si l'on observe le commerce dit lectronique , dont l'expansion est
maintenant partout prsente comme l'indicateur cl de l'conomie
cognitive, ce que l'on constate est une application des techniques de
communication fondes sur internet en vue d'une certaine amlioration du
fonctionnement de la chane d'approvisionnement d'entreprise entreprise
ou d'une modification de la nature de la recherche d'informations et du
mode de transaction dans la vente au dtail de biens et de services. Dans la
vente au dtail de biens, les gains d'efficacit accomplir sont relativement
restreints. Dans le secteur des services, seuls certains services ceux pour
lesquels la quantit d'intervention humaine indispensable est relativement
faible - peuvent tirer parti des avantages de ces techniques et sont donc
susceptibles de connatre, par exemple, divers niveaux de mondialisation et
de concurrence conscutive en matire de prix. L encore, l'utilit d'une
approche globale en termes de socit d'information pour analyser ces
volutions trs diverses n'a rien d'vident.

41. SHEEHAN et TEGART, 1998.

Thorie de la socit de l'information

79

Ces thses fondes sur l'ide d'une socit de l'information concernant le


rle et le pouvoir des travailleurs cognitifs sont importantes, car elles
tayent les discours politiques actuels qui insistent sur l'importance de la
formation du capital humain pour la comptitivit des conomies et des
entreprises nationales, qui rejettent la responsabilit du chmage sur le
manque de qualification des chmeurs et qui mettent l'accent sur le
dveloppement des industries culturelles ou de cration en tant que sources
de nouveaux emplois futurs. En gros, l'argumentation laquelle ont
dsormais recours les hommes politiques et les autres parties intresses est
que l'conomie du savoir exige un encadrement accru de travailleurs
cognitifs, que la comptitivit relative de chaque pays dpend de la
disponibilit de ce capital humain, et donc d'un investissement ducatif, et
qu'une cause de chmage majeure rside dans les faibles niveaux de
qualification des chercheurs d'emploi : pour dire les choses crment, que
l'on n'a plus besoin des travailleurs manuels ncessaires une conomie
fonde sur le muscle et qu'il faut donc recycler cette main-d'uvre en vue
d'un travail cognitif. Ce raisonnement sert ensuite justifier l'ingalit
accrue de la rpartition des revenus et la drglementation au niveau gnral
du march du travail comme dans le domaine des mdias et de la
communication.
Cette argumentation pose divers problmes. D'une part, le lien entre
investissement ducatif et croissance conomique parat faible, davantage
affaire de foi que de preuves concrtes. Il semble mme plus vraisemblable
que ce lien joue dans l'autre sens : les conomies riches peuvent s'offrir des
niveaux d'instruction plus levs et se permettre de laisser les gens plus
longtemps hors de la population active. D'autre part, le manque de
personnel qualifi est un mythe, particulirement cruel au demeurant.
-Comme semble l'indiquer la situation actuelle en Grande-Bretagne et aux
Etats-Unis, une croissance conomique normale et un resserrement gnral
du march du travail ne tardent apparemment pas faire disparatre cette
hypothtique barrire du manque de qualification.
- Concernant le niveau de qualification, les tudes rcentes ne semblent pas
rvler de changement dans la composition du march du travail, aux EtatsUnis du moins. Comme le note David Howell en recensant ces tudes : La
part d'emplois faiblement qualifis a t remarquablement stable de 1983

80

Rseaux n 101

jusque dans les annes 1990. Le vritable transfert s'est plutt opr au
dtriment des emplois hauts salaires42. Une tude de Wieler a tabli que
la dispersion des besoins en qualifications ne s'est pas modifie durant les
annes 1980, mme dans les industries de pointe43. Par ailleurs, en matire
de hausse de l'emploi aux Etats-Unis entre 1985 et 1995, le nombre
d'emplois trs qualifis s'est accru de 2,1 % contre 2,4 % pour les emplois
peu qualifis. De surcrot, si l'objectif est de s'attaquer par l'ducation au
problme de l'ingalit accrue des salaires, la tendance semblerait plutt
s'orienter vers une dissociation des niveaux d'instruction et de salaire, avec
des exigences de qualification croissantes et des salaires moindres pour des
postes comparables. Gottschalk44 montre en outre que les mesures visant
lever le niveau de formation refltent des changements de l'offre plus que
de la demande : on prvoit qu'en 2005, un maximum de 29 % des emplois
aux Etats-Unis ncessiteront un niveau d'instruction universitaire, d'o un
volant excessif de candidats potentiels et donc une baisse des rmunrations.
- Oublions donc le rapport entre niveau global de qualification et march du
travail en gnral. Qu'en est-il du type de comptences requises ? L, nous
allons voir que toute cette histoire de travailleurs cognitifs et d'conomie
cognitive est incohrente.
Il importe dj de ne pas confondre les genres de comptences : toutes
requirent un savoir, voire une formation, mais de types diffrents. Si l'on
distingue comptences motrices, comptences cognitives et comptences
relationnelles, il est vrai que l'on observe un dclin des besoins en
comptences motrices. Mais l'accroissement de la demande en
comptences cognitives - celles qui sont habituellement considres
comme essentielles l'conomie cognitive et la formation desquelles
l'enseignement suprieur pourrait revendiquer une nette contribution - a
t dpasse par celle de la demande en comptences relationnelles.
D'aucuns ont associ ce phnomne la fminisation de la population
active. Ce qui est sr, c'est que les projections en matire de croissance
professionnelle confirment le caractre central de ces comptences
relationnelles. Dans les prvisions du Bureau amricain des statistiques
sur le travail relatives aux dix principales professions dont les effectifs
crotront en 1996-2006, seuls les analystes de systmes et, peut-tre, les
42. HO WELL, 1994.
43. Id.
44. GOTTSCHALK, 1998.

Thorie de la socit de l'information

81

directeurs gnraux et cadres suprieurs pourraient tre classs dans les


mtiers classiques de l'conomie cognitive, le reste tant domin par les
caissiers, infirmiers diplms, vendeurs dtaillants, auxiliaires de sant
domicile, assistants pdagogiques, rceptionnistes et chauffeurs routiers.
Parmi les catgories qui se dveloppent le plus vite, les professionnels de
la sant, avec 873 000 emplois, ne sont devancs que par les
informaticiens, les techniciens en informatique et les analystes de
systmes avec 1 004 000 emplois45.
Il faut donc distinguer la fois des types de comptences spcifiques et des
marchs de l'emploi spcifiques.
Restent ensuite les comptences informationnelles, plus gnriques ou, dans
le jargon actuel, transfrables . Comme on l'a vu, les tendances actuelles
du march du travail ne semblent pas traduire d'essor dans les nouveaux
secteurs faisant appel des quantits d'information importantes et requrant
une gamme de comptences ou un genre de formation du capital humain
qualitativement diffrents. D'un ct, on constate un accroissement du
nombre de cols blancs hautement qualifis, reflet du dveloppement des
services d'affaires. Or, dans ce secteur, il n'est pas vident que les
comptences informationnelles soient diffrentes ou plus sollicites que ce
ne fut toujours le cas dans la gestion des affaires ou l'exercice des
spcialits associes de comptable, juriste, etc. Si l'on observe, par exemple,
l'essor important du conseil en gestion, il est loin d'tre certain qu'il y ait
lieu d'tre davantage impressionn par l'ampleur ou la nouveaut des
facults intellectuelles mobilises que par le recours ces talents
traditionnels et socialement acquis que l'on dsigne plus communment
sous le terme de culot.
D'un autre ct, on assiste un fort dveloppement des mtiers de service
classiques, de la sant en particulier. Or le changement technologique n'y
est pas pour grand-chose. Il s'agit de professions reposant sur des relations
entre tres humains. Si, dans certains domaines, une partie de cet aspect peut
passer par l'intermdiaire des TIC, les aptitudes requises n'en demeurent
pas moins relationnelles et intrinsquement humaines.

45. U.S. Government, 1998.

82

Rseaux n 101

II y a longtemps que ce genre de mtiers et d'activits jouent un rle central


dans nos conomies et dans nos socits. Bref, le dbat sur la mutation de la
nature du travail, sur la structure du march de l'emploi et sur leur impact
culturel et politique a besoin d'tre intgr dans une analyse classique de la
croissance d'une conomie de services, ainsi que dans une sociologie plus
large de ce que j'appellerai les intellectuels (par exemple, le travail de
Bourdieu ou l'analyse historique que propose Perkins de l'essor de la
socit professionnelle46 ), sociologie qui interprte l'accroissement du
travail informationnel et sa place dans les structures de stratification sociale
et de pouvoir d'une manire plus fructueuse, non technologiquement
dtermine, sans investir le moment prsent du poids d'un changement
rvolutionnaire historique, ni les travailleurs informationnels d'un pouvoir
qu'ils n'exercent manifestement pas.
La superstructure
Passons enfin aux effets sur la superstructure de cette prtendue
transformation de la base conomique. Je ne m'excuserai pas d'employer
cette terminologie dmode puisque, comme je l'ai dj indiqu, Castells
lui-mme travaille prcisment l'intrieur de ce cadre de rfrence-l.
Les effets superstructurels du nouveau mode de dveloppement
informationnel se voient expliqus de deux faons diffrentes. Celles-ci
n'ont rien de forcment incompatible, mais il convient nanmoins de bien
les distinguer aux fins de l'analyse et de la critique.
Tout d'abord, ces effets sont censs passer par le processus de travail, ainsi
que par la restructuration qui s'ensuit de la division mondiale du travail et
des relations entre territoires ou lieux gographiques. L'explication de la
transformation des processus culturels et politiques est alors recherche dans
une bipolarisation entre, d'une part, une lite mondiale, cosmopolite et,
d'autre part, une main-d'uvre localement enracine, mais aussi pige et
ses propres expriences, entre l'espace des flux et celui des lieux. La
population active perd son identit collective, voit ses capacits, ses
conditions de travail, ses intrts et ses projets de plus en plus
individualiss47. La vieille lutte entre capitalistes et classes laborieuses est
46. PERKINS, 1989.
47. Voir note 32.

Thorie de la socit de l'information

83

ainsi remplace par une opposition plus fondamentale entre la logique


pure des flux de capitaux et les valeurs culturelles de l'exprience
humaine48 . Apparat ici un lien troit entre la thorie de la socit de
l'information et l'insistance postmoderniste sur une culture de la diffrence,
une politique de l'identit et des mouvements sociaux.
Par ailleurs, bien des thorisations actuelles sur la socit de l'information ont
en commun de faire l'impasse sur la distinction entre les effets des nouvelles
TIC sur l'conomie en gnral - lesquels peuvent ensuite avoir ou non un
impact significatif sur le plan politique ou culturel - et leurs effets directs sur
la politique et la culture elles-mmes - par exemple, l'ide que internet serait
un agent de renouveau dmocratique et de rinvention de la notion de
gouvernement, ou la prtendue dmassification et plantarisation des mdias.
Ainsi, il est crucial que les statistiques visant dmontrer l'essor des mdias et
l'importance de celui-ci comme source de cration d'emplois omettent de
distinguer entre les services producteurs - l'utilisation des TIC dans la
production et la diffusion en gnral, secteurs qui ont connu une croissance
dynamique - et la demande finale, la consommation domestique de produits et
services mdiatiques. Cette dernire s'est assurment accrue, mais pas de
manire spectaculaire et, comme l'ont montr de rcents essais sur les larges
bandes, l'empressement consommer de nouveaux services est fortement
limit par le revenu disponible.
La thorie de Castells comporte trois formes d'explication distinctes de
l'action du mode de dveloppement informationnel sur la politique et sur
la culture. La premire est en ralit, comme nous l'avons dj vu, un effet
classique de conscience de classe : des modifications du processus de
travail et de la division du travail engendrent un esprit de
l'informationnalisme qui favorise une culture de l'phmre ce que
Castells appelle un temps intemporel . On peut voir ici des liens assez
clairs avec certaines versions de la thorisation postmoderne clbrant les
plaisirs tirs d'un jeu constamment mouvant de signifiants sans ancrage.
Outre la question cl de savoir s'il est possible de dmontrer
empiriquement l'existence de cet esprit de l'informationnalisme et, le
cas chant, si la culture est rellement domine par les formes culturelles
qui sont censes en dcouler, il faut se demander si ces formes culturelles
sont libratrices - comme cela est souvent implicitement prsum - ou
48. A more fundamental opposition between the bare logic of capital and the cultural values
of human experience , CASTELLS, op. cit., trad. fr. p. 532.

84

Rseaux n 101

idologiques - au sens qu'elles dtourneraient l'attention d'intrts sousjacents et plus profonds. Il convient galement de s'interroger pour savoir
si l'une des faons dont ce processus idologique fonctionne ne serait pas
le fait de privilgier l'aspect de distraction par rapport l'aspect
pdagogique de la fonction des mdias, et ce au dtriment des processus
d'apprentissage sociaux et de la cohsion sociale. C'est par exemple
cette problmatique que des auteurs critiques comme Neil Postman49 se
sont attaqus. A ce stade, il convient aussi d'tablir un lien avec le dbat
posthabermassien sur la sphre publique. La dmocratie requiert-elle en
soi un mode rationnel de discours auquel le caractre phmre mme de
cette nouvelle culture serait contraire ? Cette ligne de rflexion partage
galement certains points des thses de Bourdieu sur la nouvelle culture
des mdias en tant que culture d'une nouvelle petite bourgeoisie qui, bien
loin de possder le niveau lev de capital culturel des travailleurs
cognitifs en rseau, manque de ce capital culturel et rclame donc une
culture renouvellement rapide, dont ni l'apprciation ni la production
n'exigent un long apprentissage. Tous ces aspects sont importants pour la
thorie
de
la
communication actuelle
mais, relativement
aux
proclamations de changement d're historique, il faut aussi se demander si
ces caractristiques sont nouvelles ou si, au contraire, elles ne
dcouleraient pas des problmes inhrents la cration de valeur avec des
marchandises informationnelles, qui entrane une recherche constante
d'originalit et de nouveaux cycles de consommation culturelle de
produits non dtruits par l'usage. La poursuite de l'phmre et des
plaisirs de la mode dans la sphre de la consommation, toutes classes
confondues, a t note au moins depuis les observations de Voltaire sur
l'Angleterre du XVIIIe sicle. Elle semblerait constituer tout autant
l'esprit du capitalisme que l'abngation puritaine clbre par Weber.
La dmassification
Le deuxime genre de rpercussions sur la culture et la politique voqu
dans la thorie de Castells est une dmassification - ce qu'il dcrit comme
le prsent et l'avenir de la tlvision : dcentralisation, diversification et
personnalisation50 . D'une part, on nous explique que la restructuration du
travail a cr des travailleurs individualiss qui, du coup, rclament des
produits culturels plus personnaliss et rejettent les partis politiques de
49. POSTMAN, 1985.
50. CASTELLS, op. cit., p. 340 (trad. fr. p. 386).

Thorie de la socit de l'information

85

masse au profit d'un ventail de mouvement sociaux centrs sur des


problmes prcis. D'autre part, la rvolution des TIC a, en abaissant les
cots et en tendant la gamme des rseaux de distribution parallles,
colossalement largi l'ventail des choix ouverts aux consommateurs
culturels tout en segmentant le public par voie de consquence. Ce choix et
cette segmentation accrus sont alors perus comme librateurs.
Cette thse pose plusieurs problmes. Le premier est empirique : la
dmassifcation est-elle rellement en cours et, si oui, dans quelle
mesure ? Le deuxime est causal : les transformations technologiques du
systme de distribution sont-elles une cause ou une condition ncessaire
de la restructuration du public ? Considres empiriquement, les
tendances la dmassifcation peuvent sembler surestimes. Au cinma et
en musique enregistre, un petit nombre de titres continuent capter une
proportion leve des revenus, sur le plan national comme au niveau
plantaire. La part d'audience des rseaux de tlvision nationaux a
dclin face la concurrence du cble, du satellite et de la vido, mais ce
dclin n'a nullement t spectaculaire et le nombre de chanes regardes
de faon rgulire ne s'est que modestement accru. Sur le march de la
presse crite, il existe une tendance gnrale et continue la
concentration. Si l'on tient compte de la mondialisation, l'un des effets
prsums de la rvolution technologique, la situation se complique encore.
A un certain niveau, la diffusion des produits, services et conglomrats de
production mdiatiques plantaires constitue une aggravation de la
massifcation ; aprs tout, les conomies d'chelle sont bien l'une des
logiques qui incitent la mondialisation. D'autre part, un choix accru au
niveau local peut concider avec une massifcation au niveau global et
mme tre obtenu ce prix. Le problme demeure non pas tant celui des
cots de distribution et des goulets d'tranglement que celui du rapport
entre cots de production et revenus potentiels, entre succs et fiascos. Ni
les uns ni les autres ne sont affects de manire significative par la
rvolution technologique. Il est du reste rvlateur que les nouveaux
procds de diffusion audiovisuelle du cble et du satellite ne soient pas
en train de diversifier la production, mais de rivaliser - et donc de faire
monter les enchres - pour obtenir, parmi les films grand spectacle et les
vnements sportifs fort retentissement, les plus mme d'attirer un
public de masse plantaire. Il convient toutefois de garder aussi l'esprit
les tendances compensatrices. Or, l encore, elles n'ont pas grand-chose
voir avec la technologie. Des niveaux de vie croissants permettent aux
consommateurs de disposer d'un plus grand choix dont l'exercice peut

86

Rseaux n 101

prendre la forme d'une demande ralisable de matriel local,


contrebalanant ainsi les tendances la mondialisation. On peut mme
avancer l'hypothse que la raison pour laquelle les plus effroyables
versions de la thse de l'imprialisme culturel amricain sont restes lettre
morte est que cette thse reposait sur l'observation empirique d'une
priode antrieure celle o les revenus gnrs localement ont atteint un
niveau permettant de soutenir la production locale. Plus qu'elles
n'indiquent un processus technologique de dmassification, les donnes
historiques corroborent l'ide d'une dialectique continuelle, au sein de la
production et de la consommation culturelles, entre massification et
segmentation, comme entre gnral et particulier, telle qu'on la retrouve
plus globalement entre individu et socit, citoyen et Etat, agent et
structure ; une dialectique coup sr inflchie par le changement
technologique, mais qui n'est pas dtermine par lui.
Une culture de la virtualit relle
Enfin, plus ambitieusement mais aussi plus problmatiquement, Castells
propose une autre explication, la fois plus systmique et plus directe, de
l'effet du mode de dveloppement informationnel sur la culture et la
politique : La matrise sociale des technologies de l'information cre une
base matrielle nouvelle pour les activits de la socit tout entire51.
Cette fois, le lien entre technologie et culture est conu comme intervenant
directement sur le terrain de la culture. Les volutions actuelles en matire de
technologies de l'information et de la communication se voient compares, de
par leur impact culturel rvolutionnaire, l'invention de l'alphabet.
La culture tant mdiatise et mise en uvre au travers de la
communication, les cultures elles-mmes, c'est--dire nos systmes
historiquement produits de croyances et de codes, sont radicalement
transformes et le seront encore davantage par le nouveau systme
technologique52.
51. The convergence of social evolution and information technologies has created a material
basis for the performance of activities throughout the social structure , ibid., p. 471 (trad. fr.
p. 527).
52. Because culture is mediated and enacted through communication systems, cultures
themselves, that is our historically produced system of beliefs and codes, become
fundamentally transformed and will be more so over time, by the new technological system ,
ibid., p. 328 (trad. fr. p. 372-373).

Thorie de la socit de l'information

87

Du coup, s'appuyant sur McLuhan et sur les thories de la dmassification,


Castells affirme propos des autoroutes de l'information que l' on ne
saurait
en
sous-estimer
l'importance53 .
Pourquoi ?
Parce
que
l' intgration potentielle de textes, d'images et de sons en un mme
systme, interagissant partir de multiples points, dans un temps choisi (rel
ou diffr), au sein d'un rseau global auquel on peut accder librement et
faible cot, transforme fondamentalement [...] le caractre de la
communication54 .
Tout cela cre, soutient Castells, une culture de la virtualit relle . Il
s'agit l d'un argument cher Baudrillard et d'autres postmodernistes :
Les cultures sont faites de processus de communication. Et Roland Barthes
et Jean Baudrillard nous ont enseign, il y a bien des annes dj, que toutes
les formes de communication reposent sur la production et la consommation
de signes. Il n'existe donc aucune sparation entre la "ralit" et sa
reprsentation symbolique55.
Ce nominalisme fatigu, issu d'une mauvaise interprtation par la
smiologie de la nature du langage, escamote plusieurs problmes prcis :
- le rapport
entre
systmes de
communication et
moyens de
communication : un mme texte audiovisuel peut tre diffus sur des
rseaux dont les structures et les caractristiques techniques diffrent ;
- le rapport entre mdias et langage : une srie de textes audiovisuels peut
employer toute une gamme de langages ou de codes de reprsentation ;
- le rapport entre langage et culture : la communication a lieu l'intrieur
et par le biais de symboles, mais ne porte pas exclusivement ni mme
principalement sur des symboles.
C'est l la grande illusion
dconstructionniste de la rgression interprtative infinie. Une part
importante de toute existence humaine est absorbe par l'implication avec
des ralits non symboliques, y compris d'autres tres humains, et les
symboles servent communiquer sur, reprsenter, reflter ces ralits.
53. Id. (trad. fr. p. 372).
54. The potential integration of text, images and sounds in the same system, interacting from
multiple points, in chosen time (real or delayed) along a global network in conditions of open
and affordable access does fundamentally change the character of culture , id.
55. Cultures are made up of communication processes. And all forms of communication, as
Roland Barthes and Jean Baudrillard taught us many years ago, are based on the production
and consumption of signs. Thus there is no separation between 'reality' and symbolic
representation , ibid., p. 372 (trad. fr. p. 421).

88

Rseaux n 101

Bien entendu, il existe toujours un cart entre les symboles et la ralit


reprsente. Leurs utilisateurs humains en sont toutefois conscients et, au
fil de l'volution, l'adaptation fonctionnelle a t suffisamment bonne
pour les autoriser partir d'un principe parfaitement exact selon lequel,
mme si la ralit communique et les symboles sont distincts, les uns
permettent de communiquer avec prcision au sujet de l'autre. Cette
question diffre son tour de celle du rapport entre les concepts ou
significations culturelles - galement communiqus par l'intermdiaire de
systmes de symboles - et d'une quelconque vrit sous-jacente,
universelle ou autre.
Pour conclure, j'ai tent de dfendre ici l'ide que l'histoire elle-mme
aurait dsormais plac en tte de l'ordre du jour des spcialistes de la
communication une analyse et une critique srieuses, rflchies, de la
thorie de la socit de l'information. Cette thorie est l'idologie
dominante de la priode historique actuelle. Elle soulve des questions
incontournables pour quiconque souhaite comprendre le rapport qui lie
structures et processus de communication sociale et, plus gnralement,
structures et processus sociaux ; bref, pour quiconque souhaite comprendre
le monde dans lequel nous vivons et agir intelligemment sur lui. Ces
questions concernent :
- les rpercussions au niveau gnral du mode de production et notamment
le lien entre forces et rapports de production ;
- les rpercussions au niveau de l'organisation de la production elle-mme
et, donc, sur la structure et la conscience de la main-d'uvre ainsi que sur la
stratification sociale ; ce point devrait notamment inclure une analyse de la
position et de la fonction sociale des travailleurs informationnels ;
- les rpercussions dans le champ politique et culturel.
Aucun lien entre ces niveaux et donc aucune thorie d'ensemble ne
sauraient tre prsupposs : ils doivent tre empiriquement dmontrs. Les
rponses thoriques et empiriques que la thorie de la socit de
l'information donne ces questions sont insuffisantes et peu convaincantes.
Cette thorie revendique notamment un caractre de nouveaut et donc de
changement rvolutionnaire - pour ce qui constitue en ralit des volutions
structurelles et des processus en cours depuis fort longtemps. En particulier,
comme Braudel nous l'a rappel au sujet de la flexibilit du capital dans un
espace de flux, les rponses ont davantage de chances de se trouver inscrites
dans la longue dure du dveloppement capitaliste que sur les autoroutes de

Thorie de la socit de l'information

89

l'information. Car le capitalisme est seul avoir une libert relative de


mouvement. [...] En face de structures peu flexibles, celles de la vie
matrielle et, non moins, de la vie conomique ordinaire, il lui est donn de
choisir les domaines o il veut et peut s'immiscer et ceux qu'il abandonnera
leur sort, refabriquant sans cesse, partir de ces lments, ses propres
structures, transformant peu peu, au passage, celles des autres. [...]
Choisir, pouvoir choisir, mme si le choix est en fait assez restreint, quel
immense privilge56 !
Traduit de l 'anglais par Marie-Christine GAMBERINI

56. BRAUDEL, 1979, p. 496.

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