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LES MODLES FORMELS ET L'EXPLICATION EN SCIENCES

SOCIALES
Emmanuelle Bulle
Presses Universitaires de France | L'Anne sociologique
2005/1 - Vol. 55
pages 19 34

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Pour citer cet article :

-------------------------------------------------------------------------------------------------------------------Bulle Emmanuelle, Les modles formels et l'explication en sciences sociales ,


L'Anne sociologique, 2005/1 Vol. 55, p. 19-34. DOI : 10.3917/anso.051.0019

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ISSN 0066-2399

LES MODLES FORMELS


ET LEXPLICATION
EN SCIENCES SOCIALES

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RSUM. On oppose dans cet article deux modes de connaissance du monde


social, un mode descriptif attach au ralisme des effets, et un mode explicatif attach au
ralisme des causes. Le premier sappuie sur la modlisation de phnomnes totaux complexes, sans gard aux processus rels en jeu. Le second sappuie sur la modlisation des
processus rels, sans chercher reproduire les phnomnes totaux observables.
Limpossibilit pratique de rendre compte simultanment de manire raliste des causes
et des effets des processus sociaux rels permet dclairer le problme des critres de la
validit des modles en sciences sociales.
ABSTRACT. In this article two modes of knowing the social world are opposed, a
descriptive one linked to realism of effects, and an explicative one linked to realism of
causes. The first is based on models of total complex phenomena, without any consideration to the real processes at play. The second is based on models of real processes, with
no aim to reproduce total observed phenomena. The practical impossibility to translate
realistically, both causes and effects of real social processes permits one to clarify the problem of the criteria of validity of models in social sciences.

La pense scientifique applique lanalyse empirique de la vie


sociale est sujette des illusions dont il est difficile de mesurer toute
lampleur. Il nest pas absurde cet gard de rapprocher ces effets du
processus idologique lorigine de la vision fausse que lhomme se
fait naturellement de lui-mme selon Marx et Engels. Daprs les
auteurs de LIdologie allemande, ce dernier ne se rendrait pas compte
que ses moyens de comprhension du monde, les ides, les reprsentations ou les concepts, sont les produits du monde rel, des rapports sociaux concrets, et non linverse. Mais Marx et Engels nont
pas chapp, on le sait, aux piges tendus lanalyste de la vie
* GEMAS (CNRS, Paris 4).
LAnne sociologique, 2005, 55, n0 1, p. 19 34

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Nathalie BULLE*

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sociale par ses propres instruments dexamen et de mesure. Ils ont


substitu un causalisme structurel au causalisme idel quils dnonaient. La dualit artificielle base-superstructure qui est au cur de
la mise au point thorique quils soutiennent la conscience de
lhomme et son histoire sont dtermins par les conditions de la vie
matrielle utilise une mtaphore architecturale qui mystifie aussi
bien le jeu des processus sociaux rels en cause. Cet exemple
emprunt la pense sociale du XIXe sicle est significatif des piges
tendus la pense thorique par ses propres moyens danalyse.
La pense formelle, en raison des exigences mme de clarification auxquelles elle souscrit, dfinit des ensembles abstraits, des classes (genre, ge, origine sociale, appartenance religieuse, tendances
politiques, etc.) qui regroupent des caractres concrets htrognes.
Dans le domaine des statistiques, lanalyste tudie formellement
linfluence de ces ensembles abstraits, les classes dfinies, sur les lments qui les composent, les individus statistiques. La ralit sociale
lui apparat la mtaphore optique de Marx et Engels prend ici
tout son sens comme les reflets du monde sensible dans lil de
lhomme : elle se prsente renverse sur la tte. Les effets se donnent pour les causes.
Les proprits observes au niveau des individus statistiques, traduites par des relations entre variables abstraites, ont une signification uniquement descriptive. Les relations diffrent chaque changement de niveau danalyse parce que ces effets sont en gnral issus
de rseaux causaux complexes. Si lon passe directement des liens
statistiques linterprtation sociologique, on tombe dans le pige
du ralisme : on fait implicitement lhypothse que la relation
observe au niveau des individus statistiques reflte les relations
existant au niveau des individus rels.
La recherche des causes relles des phnomnes sociaux, autrement dit lexplication sociologique, ne vise pas pour autant transcrire la complexit de la ralit concrte. Lindividu statistique de
lanalyste et lindividu idal-typique du sociologue sont tous deux
des constructions abstraites. Le premier condense le rel observable.
Il rend compte des effets totaux lisibles au niveau des groupes abstraits. Le second simplifie le rel. Il exprime les tendances centrales
des comportements individuels tant donn les structures qui organisent et contraignent les actions individuelles.
Comment passer des phnomnes totaux observs lexplicitation
de leurs causes relles ? Dans quelle mesure ces causes exhumes se
donnent pour relles ds lors quon naccde qu des combinaisons de

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leurs effets ? Bref, comment lexplication sociologique est-elle possible ? Pour offrir des lments de rponse ces questions, deux ples
dans lensemble des modles de laction humaine sont distingus. Lun
des ples est relatif aux modles vocation descriptive, dont la finalit
est le ralisme des effets. Le second ple est relatif aux modles vocation explicative, dont la finalit est le ralisme des causes. Le problme
de la diffrenciation pratique de ces deux ples, de limpossibilit de
rendre compte simultanment de manire raliste des causes et des
effets des processus sociaux rels, souvre sur la question de la validit
des modles en sciences sociales.
La nature des modles de laction sociale
Un modle scientifique offre une reprsentation slective et
symbolique dun phnomne empirique (systme ou processus). La
notion de modle sapplique aussi lexemple type dun corpus
thorique : dans le domaine particulier de la logique mathmatique,
le modle est un champ de ralisation de ce qui est exprim par un
systme formel. Suivant la premire acception, celle qui nous intresse, on parle de modle ds lors quune ralit que lintelligence
peut manipuler est confronte analogiquement une autre ralit
afin den rendre compte de manire conomique et scientifiquement exploitable.
Au sens troit, un modle en sciences est dfini en termes
mathmatiques. La formalisation permet dtudier le fonctionnement de lensemble rel transcrit en le soumettant des mesures et
des tests, et de faire varier les hypothses. Dune manire plus gnrale, mais non exclusive (il peut virtuellement tre constitu
dlments de toute nature, matrielle ou idelle), un modle est
constitu de concepts et de relations. Plus les modles sont formaliss, plus les concepts mis en jeu rpondent la notion de concepts
scientifiques. Les concepts scientifiques se dfinissent par des paramtres qui sont dtachs des objets, cest--dire conus pour euxmmes. Le mouvement propre la formalisation tend en effet
procder linairement, allant de la dfinition lobjet sans revenir
en arrire (Grize, 1962, 111). Ainsi, la spcificit des concepts
scientifiques, par opposition aux notions communes, concepts quotidiens ou spontans, est quils sont dfinis par leurs relations aux
autres concepts. Ils font partie intgrante dun systme de concepts
o ils existent pour eux-mmes, indpendamment des objets rels

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quils dnotent par ailleurs. Lexistence dun tel systme permet


ltablissement de relations supra-empiriques entre lments abstraits (Vygotsky (1934), 1997, 317).
Ces relations, qui sous-tendent lactivit de la pense formelle,
rendent possible la construction de modles proprement parler.
De la relative fermeture des concepts et relations sur lesquels il
sappuie dpend la possibilit de manipuler le modle pour en
dduire mcaniquement un ensemble de consquences propos du
phnomne tudi. Formellement, le modle est autonome par
rapport au rel. Les lments quil met en uvre sont dfinis oprationnellement par les seules liaisons retenues, et exclusivement par
elles, cest--dire par lensemble des relations quils entretiennent
avec les autres lments du modle. Ils ne sont donc pas simplement
isols de lensemble des facteurs intervenant en ralit, mais ils sont
littralement reconstruits. Autrement dit, le sens des variations marques par les facteurs du modle ne renvoie pas des variations
relles des objets que ces facteurs dnotent, mais aux relations avec
les autres facteurs, cest--dire la thorie que le modle exprime.
Parmi les facteurs causaux mis en jeu par le modle, certains
reprsentent des causes relles. Il sagit de facteurs explicatifs qui
transcrivent, de manire symbolique et slective, les processus
sociaux en jeu. Dautres substituent leurs effets ceux des facteurs
rels. Ils ne transcrivent pas les processus vritables lorigine des
effets reproduits. Il sagit de facteurs essentiellement descriptifs. La
distinction de ces deux types de facteurs, qui font tous deux partie
dune reconstruction symbolique de la ralit, ne va pas de soi.
Quand bien mme les processus reprsents ont pour objet de
transcrire des processus rels, ces derniers sont rsums et reconstruits idellement. Des facteurs abstraits substituent ncessairement
leurs effets ceux, complexes, des facteurs rels. Le modle, en tant
que reprsentation, est donc toujours essentiellement descriptif.
Mais en satisfaisant des conditions mthodologiques dfinies, il peut
tre considr comme explicatif, ou certaines de ses parties peuvent
tre considres comme explicatives.
Un phnomne simple peut tre la fois reproduit et expliqu.
Les facteurs reprsents, qui satisfont les conditions mthodologiques du ralisme causal, produisent alors les effets observs rellement. Le mdecin qui a tabli son diagnostic, compte tenu de son
rle professionnel, de ses connaissances mdicales, etc., prescrit une
liste de mdicaments au malade. Des actes sociaux simples sont la
fois reproduits et expliqus par la confrontation des motifs des

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acteurs leur situation, laquelle met en jeu leur position sociale et


leurs dispositions cognitives en particulier.
Mais les finalits descriptives et les finalits explicatives des
modles tendent se distinguer ds lors que la complexit des phnomnes en jeu impose des simplifications substantielles. En effet,
selon quon sattache dcrire ou expliquer, on met en uvre
deux types diffrents de ralisme. Dans la description et la prvision,
le ralisme porte sur les effets, tandis que dans lexplication, il porte
sur les causes. Dans le premier cas, les simplifications ncessaires
portent sur les mcanismes, tandis que dans le second elles portent
sur les faits et les donnes. En ralit, la pratique scientifique ne
conduit pas une distinction aussi nette des types de modles raliss. On peut considrer que lensemble de ceux-ci, au sein mme
de la pense formelle, se situent plutt entre deux ples, lun descriptif, lautre explicatif.

Les modles descriptifs


Du cot du ple descriptif, les modles visent reproduire les
donnes de lobservation afin den connatre le comportement
densemble dun point de vue synchronique ou diachronique. Ils
dfinissent par exemple un ensemble de relations entre les variables
caractrisant lensemble rel tudi et valuent les paramtres en jeu
pour que ces relations transcrivent au mieux les donnes de
lobservation. Les mcanismes rels restent alors des botes noires :
les modles tendent reproduire les entres et les sorties des
ensembles rels tudis sans en rvler les secrets de fonctionnement.
Les modles statistiques reprsentent un exemple caractristique
des modles descriptifs en sciences humaines. Ils visent rsumer
des ensembles importants de donnes relatives aux units statistiques
en cause, ou individus . Lorsque ces individus sont des personnes
humaines, les modles tablissent des relations entre les caractres
ou tats associs aux individus des populations observes. Lune des
techniques statistiques fondamentales, lanalyse de rgression, permet dtablir des relations entre une variable dpendante et des
variables explicatives . Par exemple, la rgression linaire dune
variable y ( expliquer) par rapport une variable x (explicative) conduit dfinir lquation de la droite situe au plus prs du
nuage de points (individus i) dfinis par les valeurs (xi, yi) prises par

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les deux variables (distances verticales) et dterminer lintensit de


la corrlation des deux variables.
Lorsque, dans les analyses de rgression, la variable dpendante
nest pas quantitative, mais qualitative (ses valeurs reprsentent des
catgories nominales), on ne peut faire appel aux techniques de
rgression linaire. Les rgressions dites logistiques (terme qui fait
rfrence une hypothse de distribution), qui sy substituent,
connaissent actuellement un dveloppement immense dans la
recherche empirique en sciences sociales. La tendance symptomatique dun renversement holiste se traduit, dans lutilisation de ces
techniques, par une dcoupe de la ralit pour toucher au plus prs
de lindividu singulier, comme si les caractres expliquer de ce
dernier taient bien les effets des causes multiples interagissantes
quidentifient les variables explicatives . propos dune tude
quelle a ralise sur les performances scolaires, Michle Tribalat
(2001) rend compte de cette tentation, lorsquune variable explicative entre en interaction avec de nombreuses autres, de dcouper le champ de modlisation en fonction de cette variable. En
dveloppant la prcision descriptive des situations individuelles,
lanalyste nourrit lespoir den lucider la logique sous-jacente :
Vouloir saisir lindividu dans toute sa diversit et entrer le plus
finement dans la complexit des comportements individuels, dans
lespoir dy trouver une cohrence cache, illisible autrement,
laquelle ouvrirait des perspectives infinies sur la comprhension de
la socit, semble tre la tendance actuelle vers laquelle se dirige la
recherche en sciences sociales. (Tribalat, 2001, 9) Mais chaque
dcoupage, qui permet de conduire lanalyse sur des groupes distincts au sein de la population tudie, au lieu de simplifier les relations quentretiennent les variables entre elles, souvre sur de nouveaux schmas dinteractions, et cela indfiniment. Le dcoupage
du champ dcouvre des complexits toujours nouvelles. Linverse
ne serait vrai que si les variables statistiques explicatives reprsentaient des causes relles, auquel cas la simplification du champ devrait
tendre en rvler les effets : Tout bien considr, il faut un certain aveuglement pour esprer expliquer une ralit complexe
partir de faits dont on ne voit pas, a priori, quel sens leur donner.
On tudie classiquement, remarque Tribalat, linfluence du genre,
de lorigine ethnique et de la taille de la famille, sur la russite au
baccalaurat. La mise en vidence de telles influences renvoie souvent implicitement lide que ces conditions constituent en ellesmmes un avantage ou un handicap. On tend essentialiser ces

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caractres, considrer de manire raliste leffet des facteurs statistiques. Or, ces avantages ou handicaps nets ne sont que des
tendances qui marquent le solde deffets multiples, si bien que les
effets des variables explicatives retenues sannuleraient si on galisait
les conditions.
Les mthodes danalyse causale, dveloppes par la recherche
sociologique notamment entre les annes 1960 et les annes 1980,
et qui sont apparentes aux analyses de rgression, offrent un autre
exemple de la tendance au renversement holiste de linterprtation
statistique. Pour tudier les donnes empiriques dont il dispose
(donnes denqute par exemple), lobservateur labore des modles
thoriques (dfinis par des quations structurales 1) qui spcifient
les liens de causalit postuls cest--dire dinfluence entre les
variables retenues. De tels modles permettent destimer la force des
relations causales dfinies. Mais les forces relatives des relations causales, que mesurent les paramtres structuraux , ne reprsentent
que la partie visible de liceberg social en cause. Elles sont values
partir du jeu des covariations des variables qui caractrisent les individus statistiques2.
Lexplication, au sens statistique, nest autre que lexpression
dune dpendance fonctionnelle value comme plus ou moins
reprsentative de la ralit sur un plan essentiellement descriptif. Les
relations abstraites entre tats ou caractres dfinis au niveau des
individus, tablies sur des ensembles plus ou moins nombreux
dunits, sont les effets des processus sociaux sous-jacents ces tats
1. Le qualificatif de structural signifie ici que les paramtres et quations utiliss
nont pas, quant aux liaisons tablies entre les variables, un sens seulement descriptif, mais
refltent des relations causales invariantes. Quand les variables sont utilises sous forme
standardise, on fait appel des techniques de path analysis . Dans ce cas les paramtres structuraux se rfrent des path coefficients et sont directement interprtables
partir des coefficients de corrlation entre les variables, le modle structural se rfre alors
un path model .
2. Les modles mettant en jeu des ensembles de variables o des effets multiples
sont considrs comme des fonctions de causes multiples. Chaque effet est reprsent par
une quation fonctionnelle, le systme dquations tant conu de manire ce quune
variable reprsentant un effet dans une quation joue comme cause dans les quations
ultrieures. Les relations fonctionnelles ne sont pas supposes traduire des implications
logiques, mais plutt des liens probabilistes (ce qui se traduit dans les quations par
lintroduction de perturbations alatoires).
Un problme fondamental tient au rle jou par la clture (self-containment) du
systme dquations fonctionnelles qui constitue le modle tester. Cette condition est
satisfaite seulement si aucun facteur implicite naffecte la fois des variables explicatives et
des variables expliques. Dans le cas contraire, les estimations des paramtres structuraux
sont biaises. En effet, laction dun facteur implicite sur diffrentes variables explicatives
et expliques mesures, par le jeu mme des covariations partir desquelles sont estims
les paramtres structuraux, est attribue aux variables causales du modle.

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ou caractres. Ces processus mettent en jeu des interactions entre


les individus et les structures situationnelles que les modles statistiques ne peuvent, par construction mme, apprhender3. Lindividu
statistique nest quune rsultante thorique de lagrgation des
actions des individus concrets voluant dans de multiples structures
situationnelles diffrentes. Du point de vue statistique ces situations
ne sont pas diffrencies, lindividu statistique volue dans un vide
social (Cherkaoui, 2003). travers lui les effets dcrits se produisent
de variables variables pour rendre compte des phnomnes totaux
observs. Lapproche multiniveau (Courgeau, 2004, 2005) ritre
ce mme type de relations diffrents degrs. Les modles statistiques valuent les effets macrologiques observables de causes
macrologiques abstraites, et non des causes micrologiques relles.

Les modles explicatifs


Du cot du ple explicatif, au contraire, la modlisation des processus rels en cause traduit les actions dindividus spars , suivant
lexpression mme de Max Weber. Ces derniers ne sont pas porteurs
passifs de qualits et dattributs, mais acteurs interagissant dans des
conditions situationnelles dtermines. Les modles explicatifs visent
rendre compte des mcanismes et processus qui sous-tendent concrtement les phnomnes observs. Appliqus caractriser des
mcanismes ou des processus oprant vritablement, les modles
thoriques tendent isoler des relations causales particulires et
sabstraire des phnomnes totaux observables. Dans une optique
essentiellement explicative, un modle ne retient que les lments
ncessaires la reprsentation des relations lmentaires en cause.
Le modle du dilemme du prisonnier de la thorie des jeux, celui
du march des vieux clous de George Akerlov (1970) ou le modle de
3. The statistical study is concerned with the attributes of individuals, though not
with attributes of particular individuals, but with attributes of which we know only that
they are possessed by a certain quantitatively determined proportion of all the individuals
in our collective or population. (...) The collectives of statistics, on which we study
the regularities produced by the law of large numbers, are thus emphatically not wholes in the sense in which we describe social structures as wholes. This is best seen from
the fact that the properties of the collectives with statistics studies must remain unaffected
if from the total of elements we select at random a certain part. Far from dealing with
structures of relationships, statistics deliberately and systematically disregards the relationships between the individual elements. (...) the consequence of this is that in the statistical study of social phenomena the structures with which the theoretical social sciences are concerned actually disappear (F. A. Hayek, 1952, 107-108).

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sgrgation spatiale de Thomas Schelling (1971) sont des exemples


types de modles purement explicatifs et, peut-on ajouter, sont considrs comme des modles de modles, des exemples types de modles
thoriques. Chacun deux montre que le phnomne social reprsent par lui peut tre expliqu par certains facteurs causaux essentiels.
La structure dinteraction caractrise par le dilemme du prisonnier est la plus clbre de la thorie des jeux. Elle permet
dexpliquer que des stratgies, qui au niveau des groupes dindividus
concerns sont sous-optimales, soient choisies rationnellement par
des acteurs sociaux ne pouvant se concerter4.
Le modle dAkerlov est lorigine du dveloppement de toute
une branche de lconomie, lconomie de linformation. Ce
modle explique, partir dune formalisation simple, pourquoi des
transactions conomiques sont condamnes en raison de problmes
dasymtrie dinformation. Lvaluation des vhicules par les acheteurs de vhicules doccasion, et donc le prix quils sont prts
payer, est fonction de la qualit moyenne des voitures proposes la
vente. Comme les vendeurs ont intrt mettre sur le march des
biens de qualit infrieure ou gale cette valuation, la qualit
moyenne des biens mis sur le march diminue et, avec elle, la taille
du march. Akerlov souligne lintrt de lextrapolation de son
modle de multiples phnomnes sociaux. Trs gnralement le
4. La structure du jeu peut tre illustre par la situation suivante. Deux individus A
et B se trouvent prisonniers et isols. Ils ont le choix entre cooprer et trahir. Si les deux
cooprent, alors ils nont que deux ans de prison effectuer. Si lun des deux trahit et
lautre coopre, le tratre est remis en libert et le prisonnier cooprant a dix ans de prison. Si les deux trahissent, ils effectuent tous deux six ans de prison. La matrice des prfrences relatives (les chiffres indiquent les rangs des prfrences) peut tre reprsente par
la figure ci-dessous :
(rang de prfrence de A, rang de prfrences de B)

B trahit

B collabore

A trahit
A collabore

(3,3)
(4,1)

(1,4)
(2,2)

Si lon suppose (comme on le fait en rgle gnrale pour ces jeux simples) que A
et B ne peuvent pas communiquer, leur choix doit se faire dans lincertitude. Si chacun
deux maximise son gain minimal (stratgie maximin ), tous deux trahissent. On dit
que cette stratgie est dominante parce quelle est choisie par les joueurs rationnels. Cest
une situation d quilibre , cest--dire une situation dans laquelle aucun joueur na
intrt modifier son comportement compte tenu du comportement attendu de lautre
joueur. Or cest une situation qui est collectivement sous-optimale en regard dun choix
concert (celui o les individus collaborent tous deux). Boudon (1979) dcrit diffrentes
applications sociologiques de ce systme dinteraction.

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Les modles formels et lexplication en sciences sociales

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modle explique pourquoi certaines relations sociales sont condamnes parce que les attentes, rgles sur des caractres valus plus ou
moins subjectivement au niveau dun groupe dacteurs sociaux,
dfavorisent individuellement toute une partie des membres de ce
groupe. Daprs lconomiste, cette asymtrie de linformation
sociale justifie de nombreuses institutions qui dlivrent des certificats, garanties symboliques qui diminuent lincertitude des changes. Elle rvle en particulier limportance de linstitution scolaire
pour soutenir lemploi des minorits : les sanctions scolaires vitent
que les comptences dun candidat ne soient values subjectivement en fonction des comptences moyennes observes dans sa
communaut dappartenance.
Schelling explique, laide du mouvement de pices sur un
damier, que des diffrenciations sociales ou spatiales fortes peuvent
tre engendres par des aversions individuelles tempres pour les
situations minoritaires. Le modle simule un phnomne damplification des diffrenciations groupales (il sagit ici de la composition ethnique des voisinages) sur la base de linterdpendance des
dcisions individuelles. Les choix de sortir ou dentrer dans les
groupes (voisinages) dpendent de leur composition (ethnique) et
contribuent progressivement modifier la fois groupes quitts et
groupes rejoints. Les diffrenciations groupales tendent alors au
cours du processus surpasser les motivations sous-jacentes5.
Les mondes dans lesquels agissent les acteurs dAkerlov ou de
Schelling ne sont pas des simplifications du monde rel, ce sont des
mondes imaginaires do a disparu toute particularit qui ne servirait pas rendre compte des relations causales en jeu. Les auteurs de
ces modles ne font dailleurs aucun effort pour confronter leurs
rsultats la ralit. Ils ne proposent pas dhypothses qui puissent
tre testes cet gard. Ils ne font quidentifier de manire informelle les cas de phnomnes sociaux observables o les facteurs
causaux quils mettent en vidence sont susceptibles doprer. Leurs
modles transposent certains traits du monde rel dans un monde
possible , au sens o les causes sont relles mais non pas les situations. Les modles dAkerlov et de Schelling, comme exemples de
modles explicatifs purs, mettent en lumire des tendances du
5. La possibilit des dplacements est matrialise sur le damier par lexistence de
cases vides. La premire distribution des pices est alatoire. Les variables sont ici le
nombre dindividus dans chaque groupe, lintensit de la sensibilit qui est lorigine des
comportements discriminatoires, la dfinition des voisinages et les rgles de procdure
dterminant lordre et la destination des dplacements.

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monde rel. Une faon de comprendre la notion de tendance ici est


de se reprsenter les phnomnes du monde rel comme les
produits de linteraction de multiples facteurs causaux. Une tendance peut tre interprte comme le jeu dun petit sousensemble de ces facteurs6. Les phnomnes complexes observs sont
alors expliqus qualitativement, de manire analogique en rfrence
au modle. Or plus ce dernier augmente en gnralit et est susceptible de rendre compte de phnomnes diffrents, plus il prsente
une ralit pure. Le potentiel explicatif soppose cet gard au
ralisme empirique.

La simulation des processus sociaux rels


Entre ces deux extrmes, les modles purement descriptifs et les
modles purement explicatifs, il existe tous les cas de modles comportant des hypothses descriptives qui visent seulement transcrire
les rsultats de processus rels complexes, et des hypothses explicatives qui visent mettre en lumire des relations causales effectives.
Cest cette association dhypothses descriptives et dhypothses
explicatives qui sous-tend la simulation des processus sociaux rels.
Ce que lon entend par simulation sapparente la modlisation
dynamique. La simulation est plus prcisment applique transcrire lvolution diachronique de systmes rels : une simulation
imite un processus par un autre processus (Hartmann 1996). Elle
est fonde sur la dfinition de processus thoriques qui visent
rendre compte des caractres mergents de processus sociaux complexes. Applique aux processus sociaux rels, la simulation peut
allier au potentiel descriptif offert par limitation deffets empiriquement observables, le potentiel explicatif que lui confre la mise en
uvre de relations causales effectives.
Dans la plupart des modles visant rendre compte de la dynamique dagrgation des actions individuelles, la modlisation des
dcisions des acteurs sociaux tend reproduire les rsultats des processus dcisionnels, mais ces processus ne sont pas objets de la simulation, ils ne sont pas expliqus par le modle. Les comportements
individuels mettant en jeu des relations entre motivations et donnes situationnelles sont alors expliqus par lanalyste et dcrits par
6. Cf. Sugden (2002).

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Les modles formels et lexplication en sciences sociales

Nathalie Bulle

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le modle, lexplication formelle proprement parler portant sur la


dynamique du phnomne social en cause. Le modle propos par
Boudon (1973) dans Lingalit des chances sappuie sur les effets
dinteraction, constats empiriquement, qui existent entre les variables relatives la russite scolaire, aux milieux sociaux et aux dcisions dorientation. Le modle permet en particulier de rendre
compte de la diffrenciation des taux de scolarisation en fonction
des origines sociales : les diffrences dcisionnelles, en se ritrant
chaque tape des parcours individuels, ont des effets multiplicatifs,
de nature exponentielle, sur les ingalits sociales.
Les relations mises en vidence par des modles thoriques gnraux font partie intgrante dautres modles appliqus lexplication
de phnomnes plus spcifiques. Les modles dAkerlov et de Schelling clairent les processus de valorisation des sections au sein du systme ducatif (Bulle 1999). La logique de laction collective daprs
Mancur Olson (1966), qui explique pourquoi les groupes latents
(sans instance reprsentative) ayant intrt la production dun bien
collectif tendent ne pas agir pour la favoriser, ou le processus
dexpansion scolaire qui intervient dans le modle de Boudon
(1973), peuvent tre interprts tous deux par des structures de type
dilemme du prisonnier explicites en thorie des jeux.
La validit des modles
dans les sciences sociales en gnral
et en sociologie en particulier
Quels critres permettent-ils destimer la validit des modles,
leur pertinence descriptive ou explicative ? Ce problme apparat
dautant plus clairement que, pour rendre compte dune ralit
complexe, le ralisme des causes tend sopposer au ralisme des
effets. Autrement dit, ladquation aux donnes de lobservation ne
permet pas de juger la pertinence explicative des modles, tandis que
le ralisme causal des hypothses tend contrarier leurs potentialits
descriptives.
Milton Friedman (1953), dans un essai abondamment comment, a propos une rponse cette question dans le cadre de la
thorie conomique. Quel est le critre, demande Friedman, permettant de dire si un cart par rapport au ralisme est acceptable ou
non, sachant que le ralisme total est inatteignable ? La rponse de
lconomiste est considre comme htrogne et ambigu, au

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point que des lecteurs aux prfrences intellectuelles diffrentes sont


susceptibles dy voir chacun une confirmation de leur propre point
de vue (Mki, 2003). La thse centrale de Friedman est nanmoins
bien explicite. Les modles conomiques, avance-t-il, ne doivent
pas tre jugs sur la vraisemblance de leurs hypothses, mais sur leur
pouvoir prdictif.
Un exemple propos par Friedman concerne la modlisation
des tirs dun matre de billard. On peut considrer que lindividu
agit comme sil connaissait les formules mathmatiques complexes
des coups. Cette hypothse est irraliste, mais elle conduit des
prvisions recevables. Selon lconomiste, on peut considrer
quune hypothse (i.e. une thorie) est compose de deux parties.
La premire partie correspond au modle abstrait plus simple
que le monde rel. La seconde partie spcifie la catgorie de phnomnes pour lesquels le modle est une reprsentation adquate,
ainsi que la correspondance entre les variables du modle et les phnomnes observables. Le critre de validit du modle est, sur cette
base, le test par la prvision.
Friedman sintresse aux qualits descriptives ou prvisionnelles
(au ralisme des effets) des modles. Mais la seconde partie de la
thorie qui spcifie le champ de validit de la thorie et, plus prcisment, la correspondance entre reprsentations formelles et circonstances concrtes, est l pour contenir le modle dans ses
limites reprsentatives et prvenir tout dbordement. Cette condition place sur un mme plan formel les ventuelles parties explicatives du modle assurant le ralisme des causes et ses ventuelles
parties descriptives assurant le ralisme des effets , tout au moins
ne les diffrencie-t-elle potentiellement que par leur potentiel
dextrapolation (spcifi par les conditions de correspondance).
Dans lessai de Friedman, le test par la prvision, le ralisme des
effets, na de valeur pour lvaluation du modle quassorti du champ
dapplication des hypothses. En loccurrence, ds lors quil sert les
mmes objectifs cognitifs et permet datteindre un mme degr
dapproximation de la ralit, un modle serait prfrable un autre,
non parce que ses hypothses seraient plus ralistes au sens empirique
(prcision descriptive), mais parce que son champ dapplication
savrerait plus vaste (pertinence analytique). On voit que si le ralisme causal na pas un rle direct jouer dans la modlisation
conomique, son rle indirect, par lintermdiaire du champ
dapplication des thories, est potentiellement trs important. Friedman sappuie sur lexemple de la modlisation de densit des feuilles

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Les modles formels et lexplication en sciences sociales

Nathalie Bulle

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sur un arbre. Lconomiste propose lhypothse suivante. Chacune


des feuilles est positionne comme si , tant donn la position de
ses voisines, elle cherchait dlibrment maximiser, et cela conformment aux lois physiques permettant de choisir une position optimale, la quantit de lumire quelle reoit. Lconomiste remarque
que le rsultat obtenu par une adaptation passive aux circonstances
externes (sous leffet de laction de la lumire solaire sur le feuillage)
est en pratique le mme que celui qui aurait t obtenu par une
adaptation dlibre celles-ci. Or si lhypothse alternative de
ladaptation passive ici est plus attirante que lhypothse dune adaptation dlibre cest, daprs Friedman, non parce que ses postulats sont plus ralistes, mais parce quelle fait partie dune thorie
plus gnrale sappliquant une plus grande varit de phnomnes7.
Les problmes poss en sciences humaines visent cependant, en
gnral, la comprhension des phnomnes. Dans cette optique,
lobjet premier de la modlisation nest pas de faire concider les
modles construits avec la ralit qui est celle des effets. Le test par
la prvision ne peut assurer des qualits explicatives des modles. La
question est alors de savoir sil existe un critre permettant
dapprcier la justesse des relations causales mises en uvre. Cette
question est dautant plus dlicate que les lments des modles ne
sont, comme on la vu, jamais ralistes au sens propre. Les
modles sont ferms alors que les processus sociaux sont essentiellement ouverts. Le modlisateur sexpose cet gard au risque de ne
dduire de son modle que ce quil y a mis. Les simplifications quil
opre peuvent aussi produire des artefacts. Les catgories construites, la simultanit des dcisions, linformation des individus, leurs
interrelations, la gomtrie et la taille des populations, etc., peuvent
fausser les conclusions quil tire du modle en termes de comprhension des phnomnes. Certaines simplifications sont nanmoins
purement mathmatiques. Par exemple, la modlisation des effets
de lagrgation de dcisions individuelles nombreuses permet
dignorer les influences spcifiques qui les sous-tendent, tant que ces
dernires ne sont pas systmatiques, pour ne retenir que la tendance centrale des actions.
Pour apprcier la robustesse explicative dun modle, il est
ncessaire de pouvoir sparer mthodologiquement les hypothses
7. Si donc lessai de Friedman a rellement encourag lexcs le formalisme en
matire de thorie conomique ce serait pour avoir t mal interprt. Cf. ce sujet
D. W. Hands (2003).

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descriptives (ralisme des effets) et les hypothses explicatives (ralisme des causes). Cette distinction est possible seulement si les phnomnes apprhends par les premires peuvent tre considrs
comme exognes aux phnomnes apprhends par les secondes, et
inversement, dans le cadre de la thorie dveloppe. Cette condition peut tre tenue comme faisant partie intgrante de la prcision
du champ dapplication des hypothses dans loptique friedmanienne. Plus prcisment ici, dans un but dexplication du phnomne social reprsent, elle prvient le jeu de facteurs implicites sur
les facteurs explicatifs du modle. Les lments essentiellement
descriptifs doivent en effet pouvoir tre dvelopps dans la
perspective dune thorie explicative plus gnrale sans rduire
nant le modle, cest--dire le rle imput aux facteurs explicatifs.
Les critres mthodologiques de lexplication, qui dpendent
doptions thoriques pralables, sont alors applicables aux hypothses explicatives. Les conditions de validit empirique, adaptes en
fonction des finalits descriptives du modle, permettent enfin
dapprcier si les hypothses avances sont conformes aux donnes
de lobservation.
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