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Introduction

au grec ancien : alphabet, criture, prononciation.

Alphabet grec et prononciation en dialecte attique et en koin


(voir les explications de ces termes plus bas)
Majuscules

Min.

nom des lettres

prononciation
restitue

alpha
bta
gamma
delta
epsilon
zta
hta
thta
iota
kappa
lambda
mu
nu
ksi
omicron
pi
rh
sigma
tau
upsilon
phi
khi
psi
omega

scolaire

a long ou bref
b
g (gare)
d
bref ferm
dz ou sd
ouvert comme htre
th aspir
i long ou bref
k
l
mm
n
ks
o bref ferm lot
p
r ( roul)
s comme Sept
t
u long ou bref
ph
kh
ps (capsule)
o long ouvert

dz
t

f
kh, k

Remarques
En minuscules, on crit toujours

en dbut de mot, parfois

en milieu de mot (c'est

une question d'habitude de l'diteur, ou des caractres dont il dispose, c'est une question
indiffrente, il suffit de le savoir) :

ou
en dbut ou lintrieur dun mot, toujours
, ,
On crit toujours

Collge E. Varse Paris 19me

en fin de mot :

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Les voyelles

Elles peuvent tre longues ou brves. indique toujours un -e long,

indique

toujours un o long


Les consonnes

se prononce toujours s comme dans ensemble , jamais [z]

comme dans

maison
comme dans ensemble, jamais comme dans maison

se prononce toujours comme dans toit , jamais comme dans nation

, ,

Les diphtongues (deux voyelles dans une mme mission de voix) et


lettres doubles (digrammes)
se prononcent [aw] et [ew] en prononciation restitue peu prs comme miaou

et Soul mais dans la prononciation scolaire, lhabitude est de prononcer comme en


franais au, eu ( faute, neuf)

, , se prononcent [ei] , [oi] , [ai] comme abeille, boy, ail


Le digramme ( = deux lettres mais un seul son) qui reprsente soit

[oo] soit [ou] se

prononce comme en franais dans boule




les consonnes doubles

devant ,,, se prononce ng comme dans king




[annkura] (lancre)

- se prononce toujours s , sans doute plus intense,




idem pour

les groupes voyelle + consonne

, , , , , ne sont jamais nasaliss et se prononcent comme ne, renne,


bonne, dame, homme, mine.


les esprits

Lesprit rude devant un mot commenant par voyelle ou - correspond une h


aspire, mais ne se prononce pas toujours dans la prononciation scolaire. Lesprit doux
indique labsence daspiration

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Que sont le dialecte attique et la koin ?


1 Le dialecte attique
Il est assimil au grec ancien, parce que cest celui qui est principalement enseign
et lu. Cest celui qui tait parl aux Vme et IVme sicle avant J.C. Athnes et sa
rgion, l'Attique,

ainsi que dans les

colonies dAthnes, parpilles comme toutes les

implantations grecques dans lensemble du monde

mditerranen. La langue grecque

comprend en effet plusieurs dialectes qui se divisent en quatre ou cinq grandes familles :
lionien-attique, lolien (Iles oliennes, et Thbes, voisine dAthnes) , larcadocypriote ( Chypre et centre du Ploponnse) et le dorien (dialecte de Sparte entre
autres), et les parlers septentrionaux apparents au dorien. Ces variantes taient
importantes, mais les grecs se comprenaient entre eux, ce qui fait dire lhistorien et
gographe Hrodote que la langue est un des traits communs qui caractrise les Grecs.
LIliade et lOdysse, uvres connues et patrimoine de tous les Grecs, sont limage dun
mlange de dialectes prsentant des archasmes. Un auteur comique comme Aristophane
de moque de la prononciation des Spartiates, un peu comme il arrive un Parisien de
plaisanter sur laccent dun mridional ou dun Belge.

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Si le dialecte attique, variante du ionien est le plus connu, cest parce


quAthnes a rayonn culturellement sur le monde grec, et que cest dans ce dialecte
quont crit les philosophes, les orateurs, les historiens, les potes et auteurs de pices de
thtre les plus clbres. Vous avez en effet peut-tre entendu parler en cours dhistoire
ou de franais de Platon, de Thucydide, de Pricls, de Sophocle, Eschyle, Euripide
et peut-tre de bien dautres. Hrodote le pre de lhistoire, que vous connaissez aussi,
crivait en ionien, dialecte apparent celui de lattique, avec quelques particularits
distinctives de prononciation que vous pourrez tre amens rencontrer, car elles se
refltent dans la graphie.
2 la koin, anctre du grec moderne.
n grec, koin est labrviation de koin glssa ( ),

et signifie

langue commune. En effet, vers la fin du IVme sicle, aprs Alexandre qui a soumis
le monde grec son autorit et la en quelque sorte unifi, bon gr mal gr, la langue
vhiculaire (cest--dire utilise dans tous les actes de communication, quelle que soit
lorigine de ceux qui lemploient, un peu comme langlais international) tend sunifier
galement au dtriment des dialectes. Elle reprend globalement les traits du dialecte le
plus prestigieux culturellement, le dialecte attique ( ou ionien-attique), mais elle sen
carte parfois. Par exemple, mer se dit thalatta ( ) en attique, mais thalassa
() en koin, comme en ionien. Cest la forme conserve par le grec actuel.
La koin

sera promise un bel avenir: aprs avoir t la langue du monde

hellnistique, la langue de la premire transcription unifie de la Bible ( la Septante,


rdige Alexandrie au IIIme sicle avant J.C.) elle sera la langue vhiculaire de la
moiti orientale de lEmpire Romain, et en tant que telle

sera la premire langue dans

laquelle seront crits les Evangiles, bien avant dtre traduits en latin. Elle voluera et sera
la langue officielle de lEmpire Byzantin. Elle continuera de se transformer, rsistera
plusieurs sicles doccupation ottomane, et donnera le grec populaire ou dmotique, que
nous appelons le grec moderne. La langue que vous entendez aujourdhui en Grce est
trs simplifie grammaticalement par rapport au grec de Pricls, elle a subi des
volutions phontiques, mais cest la mme langue, dont on peut suivre la trace au cours
de sicles. Il ny a jamais eu de rupture ou de reconstitution de la langue, comme du latin
au franais. Lessentiel du vocabulaire se reconnat trs facilement. Sachant que lorigine
du grec remonte au IIme millnaire av. J.C., aux Mycniens, le grec est une des plus
anciennes langues encore parle dans le monde.

Et la prononciation ?
Comment connat-on la prononciation du grec ? Cest une question pineuse, car la
langue a volu au cours du temps, et selon les rgions. Heureusement, le grec est une
langue dont la transcription est phontique (les Grecs ont invent lalphabet phontique,
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en adaptant celui des Phniciens, qui ne notait que les consonnes), et nous disposons
dindications grce, entre autres, aux hsitations dans la graphie, aux transformations,
ainsi que plus tard aux transcriptions

dans dautres langues, notamment en latin.

Lvolution des langues rpond aussi certaines lois phontiques, que des spcialistes de
la linguistique utilisent pour

reconstituer.

Il est vident que les Grecs de lpoque

dHomre avait une prononciation diffrente de lOdysse selon les rgions, et diffrente
en tous cas du lecteur des Evangiles, huit ou neuf sicles plus tard, originaire de Syrie ou
dEgypte, qui parlait une koin la grammaire dj en mutation, et avec son accent local.
La prononciation adopte est donc peu prs celle que lhumaniste et savant
Erasme, la Renaissance, a reconstitue par ses travaux pour le grec attique et la koin
ses dbuts, vers le IVme sicle. Cest la raison pour laquelle elle est dite rasmienne
(Erasme enseignait la phontique ancienne, rsultat de ses travaux, ses lves, mais
utilisait pour ses cours la prononciation de son poque, proche du grec moderne). Cette
prononciation

ne nous renseigne pas sur la musicalit de la langue grecque, que nous

pouvons imaginer par les accents nots sur les mots, et que certains linguistes cherchent
reconstituer par comparaison avec dautres langues indo-europennes tons. Mais elle
prend thoriquement en compte la longueur des voyelles, la valeur des diphtongues (qui
scrivent toujours mais ne se prononcent plus), que nous connaissons globalement, mme
si certains dtails demeurent discuts par les linguistes.
Une prononciation est toujours une reconstitution thorique

dune langue un

moment donn, sur un territoire donn, par un nombre et une catgorie de locuteurs
donns. Le franais scrit de la mme manire en Afrique francophone et au Qubec, et
pourtant, on ne le prononce pas comme Paris, ni comme Marseille, de mme quon ne
le prononce pas de la mme manire selon son origine ethnique ou sa catgorie sociale.
Et nous lisons des textes de Molire avec une prononciation diffrente de la sienne. On
sait aussi que le latin du 1er sicle avant J.C., parl par un orateur cultiv comme Cicron,
ntait pas le mme que celui dun

paysan du nord de la Gaule

ou dun affranchi

originaire dorient comme les personnages de Ptrone. Ecoutez une archive radiophonique
ou tlvise franaise d'une

cinquantaine dannes, et vous serez peut-tre surpris.

Par tradition, on nglige

souvent en France la prononciation de laccent, de

certaines diphtongues, les aspirations, les r rouls (voir tableau).

Par exemple, les

Italiens prononcent la diphtongue eu/ - ( -eou) et mettent laccent de hauteur, ce que


nous faisons rarement, les grecs prononcent Homre avec leur prononciation actuelle et
prononcent

en -ef

ou ev, ce qui prouve quil sagissait bien dune diphtongue

(aucun [eu] ne peut aboutir [ef]), mais qui est tout aussi fautif. Ces habitudes perdurent
car elles permettent de se comprendre, par tradition, dans les milieux scolaires. De plus,
certains sons, loigns de notre langue, seraient difficiles prononcer, et demanderaient

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un effort darticulation important et constant (aspirations, intonations avec dplacement


de laccent, diffrenciation exacte brve/longue).

Lcriture
 L alphabet attique
Il sagit de lalphabet en usage Athnes et en Attique partir du IVme sicle
avant J.C. Son usage simposera peu peu, en mme temps que la koin. Cet alphabet
commun est le fruit dune longue volution. En effet, de mme quil existe plusieurs
dialectes, il existe de nombreuses variantes de lalphabet, selon les cits. Par ces petites
diffrences, elles symbolisent ainsi lindpendance
laquelle elles sont attaches, de mme quelles ont leur
propre monnaie et leur systme de poids et mesures.
Une variante de ces alphabets vous est bien
connue : cest celle adopte par les Etrusques

pour

noter leur langue (inconnue) au contact des Grecs


dItalie du Sud de la colonie Eubenne de Cumes. Cet
alphabet a t introduit en Italie,

et adapt par les

Romains pour noter leur langue. Cest lalphabet latin,


que vous utilisez, comme

une grande partie du monde

Dtail de linscription grecque de la


pierre de Rosette, qui a permis le
dchiffrement des hiroglyphes.

moderne.
Lalphabet volu au sein dune mme cit, ainsi Athnes, des lettres nouvelles
ont t introduites la fin du Vme sicle pour diffrencier les voyelles longues des brves
( E/H et O/), car cette distinction est trs importante, tant pour la morphologie que
pour laccentuation. Vous le verrez quand vous dclinerez et conjuguerez. Ces diffrences
et adaptations, ainsi que les hsitations dans la graphie contribuent dailleurs, comme nous
lavons vu, nous renseigner sur la valeur des sons et lvolution de la langue.
Cet alphabet devenu commun

a ensuite t utilis et adapt pour crer les

alphabets cyrilliques, coptes, armnien.


Si des lettres sont apparues, dautres ont dfinitivement disparu de lalphabet,
comme le koppa

le sampi

, le

stigma

et le digamma

mais vous les verrez

parfois dans des inscriptions archaques, dans la numrotation (les Grecs les utilisent
comme chiffres), ou dans leur adaptation en alphabet latin (digamma et koppa).


Procds d criture, minuscules et majuscules

Comme les Latins, les Grecs nutilisaient lorigine quun type

de lettre : la

majuscule. Ils crivaient souvent sans ponctuation ni espace pour gagner de la place, et
parfois de droite gauche. Des inscriptions en boustrophedon ( cest--dire comme le
buf qui tourne le fin du sillon) retrouves attestent de ce procd. On commenait de
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gauche droite et arriv au bout de la ligne, on continuait la ligne infrieure de droite


gauche, en retournant les lettres. Cest vers lpoque classique que lhabitude dcrire en
alignant les lettres (stoichedon) de gauche droite sinstalle, en sparant parfois les
mots par des points.

Lorsque vous verrez dans un muse des vases reprsentant des

scnes mythologiques, observez-les bien, vous verrez aussi que les noms de hros sont
souvent

crits dans tous les sens, souvent tourns dans la direction

du regard du

personnage (voir illustration ci-dessous).


La minuscule sintroduit peu peu lpoque byzantine , elle note les esprits et les
accents.
 Les esprits et les accents
Les

esprits

servent

noter

laspiration et se placent en tte des mots.


Ils ont la mme valeur quune lettre de
lalphabet, il ne faut

jamais les oublier,

mme lorsquon dbute le grec.


Les accents marquent la hauteur,
cest--dire la musicalit de la langue, dont
nous ne pouvons nous faire quune ide
(voir plus haut). Laccent aigu marque la
monte du ton, laccent circonflexe la
monte puis la descente du ton, laccent
grave labsence de ton.

Ils indiquaient

peut tre aussi lintensit (la force avec


Sur cette coupe peinte par Euphronios, la Mort
(Thanatos) emporte Sarpdon, tu par Patrocle. Le
nom de Sarpdon (en alphabet archaque sArpedoN
est crit de droite gauche, tandis que celui Thanatos
est inscrit de gauche droite. On remarque que des
lettres sont inverses.

laquelle est prononce une syllabe),

seule est reste dans la langue moderne.


On attribue linvention de ces signes
un grammairien de la fin du IIIme sicle
et du dbut du

Aristophane

de

Byzance. Nous

lavons

qui

vu,

IIme sicle avant J.C.,

lexpansion du grec

dans

le

monde

mditerranen comme langue de communication et de culture entranait peut-tre des


difficults de prononciation parmi des peuples dont ce ntait pas la langue maternelle, et
ces signes qui ntaient pas encore systmatiquement nots- avaient sans doute pour
but daider prononcer ou reprer des homonymes.
Laccent est en effet trs important, car

certains mots ne diffrent que par leur

accent. Laccent est donc aussi une marque morphologique. Un

accentu peut ainsi

indiquer que la lettre note deux sons sont contracts, [a] et [o]. Ceux qui ont commenc
ltude de la 1re dclinaison et de la conjugaison des verbes dits contractes le savent

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dj, tout comme les latinistes connaissent ce phnomne ( *amao > amo), mais le latin
ne le note par aucun signe.
Laccent

se dplace et se transforme au cours de la dclinaison ou de la

conjugaison, en fonction de la longueur de la finale, selon des rgles prcises, hors de


propos ici.

Conclusion
Cette brve introduction

na pour objet outre situer un peu la langue dans le

temps et lespace - que de sensibiliser la nuance qui existe entre le son et le signe,
toujours arbitraire, et aux fluctuations des conventions selon les poques.
Vous lirez le grec selon une prononciation conventionnelle qui prend en compte les
valeurs de base des voyelles notamment, mais vous ne serez pas pnaliss si vous ne
diffrenciez pas (bref) et (long) ou si vous omettez laspiration (nuances disparues
de la langue moderne) ! De mme, il est de coutume dtre indulgent avec les hellnistes
dbutants concernant laccentuation. En revanche, il est trs important ds le dbut de
savoir distinguer toutes les lettres, et de ne pas omettre les esprits. Cela sapprend trs
vite.

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