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INNOVACIN PARA EL CONTROL DE POLVO Y LA EROSIN EN TRANQUES DE RELAVES

El procesamiento de minerales utiliza procesos mecnicos y qumicos para extraer el


producto deseado a partir del mineral, generando residuos en el proceso, que se
conocen como relaves mineros. Estos residuos se almacenan en grandes pilas de relaves
y se pueden observar como arcilla o arena, ya que contienen roca finamente triturada,
que pueden producir fcilmente polvo. Son generalmente de color blanco, amarillo claro
o gris. Dependiendo del mineral extrado, los relaves pueden contener diversos niveles
de contaminantes, como arsnico en la minera de oro, lo que puede representar serios
riesgos de salud para las comunidades locales. Adems de la salud humana, la
vegetacin cercana puede ser afectada tambin. Estudios demuestran que los rastros
de metales txicos (Hg, Cd, Pb y As) y metales pesados asociados (Cr, Ag, Ni, Au, Mo, Zn,
Mn y Cu) se pueden encontrar en los suelos.
Los polmeros han sido siempre una parte de nuestro mundo natural. En nuestro
cuerpo, nuestros msculos y huesos estn hechos de polmeros llamados protenas.
Nuestro material gentico, ADN y ARN tambin son polmeros. La celulosa que se
encuentra en todo el material vegetal es un polmero, al igual que los hidratos de
carbono complejos que encontramos en el pan y las masas. El caucho es un buen
ejemplo de un polmero de origen natural. Algunos polmeros sintticos incluyen
muchas telas como el rayn, el nylon y el polister. Algunos polmeros naturales son
eficaces aglutinantes de los minerales que se encuentran en los relaves, lo que permite
un enfoque sostenible para reducir al mnimo la amenaza de las emisiones txicas de los
relaves.
Para comprender la eficacia de los polmeros Dust Stop, es importante entender la
ciencia detrs de los polmeros y cmo podemos utilizar sus caractersticas a nuestro
favor cuando se aplica a los residuos. El polmero nombre da una indicacin de la
estructura de estos materiales. Poli significa muchos y meros significa unidades. Los
polmeros se forman cuando muchas molculas similares, llamadas monmeros se unen
como cuentas de un collar. Las perlas son los monmeros y la cadena es el polmero,
que componen una macromolcula. Por lo general, la cadena o red tiene un esqueleto
de carbono con hidrgeno (H) y otros elementos dispuestos en l, tales como oxgeno
(O), nitrgeno (N), flor (F), silicio (Si), y azufre (S). Por lo tanto, la mayora de los
polmeros son materiales orgnicos. Un copolmero es la combinacin de dos
monmeros diferentes.
Un polmero interesante para aglomerar minerales presentes en tranques de relaves es
el producto llamado Dust Stop Concentrado (DSC) que se suministra en forma de
solucin lquida o emulsin, para facilitar la dilucin, mezcla y aplicacin. Una emulsin
se compone de diminutas gotas de polmeros en suspensin en un disolvente (agua). El
medio de dispersin es agua, lo que proporciona un sistema de bajo costo, no
inflamable, no txico y relativamente inodora. El agua es barata, inerte y ecolgica y
tiene una excelente transferencia de calor y baja viscosidad.

En general, las dispersiones de polmero contienen entre 40-60 % de slidos de


polmero y comprenden una gran poblacin de partculas de polmero dispersas en la
fase acuosa continua (aproximadamente 1015 partculas por ml). Las partculas del
polmero DSC estn dentro del intervalo de tamao de 10 nm a 1.000 nm de dimetro y
son generalmente esfricas. Una partcula tpica se compone de 1-10.000
macromolculas, y cada macromolcula contiene alrededor de 100-106 unidades de
monmero (Urban, 2002).
Despus de la aplicacin de la emulsin de Dust Stop a la superficie de una pila o talud
de relaves, el agua se evapora y las partculas de polmero se comprimen estrechamente
entre s para formar una pelcula continua. De esta manera, la aplicacin de Dust Stop
conduce al aislamiento del polmero mediante la eliminacin de agua y Dust Stop se
transforma en una pelcula de polmero.
La capacidad de Dust Stop para formar una pelcula duradera y resistente al agua
pelcula le permite encapsular todo el material particulado de generacin de polvo y
evita su dispersin en el aire. La clave para un buen atrapamiento del material
particulado es la transicin entre el polmero hmedo, el polmero disperso y la pelcula
seca. La temperatura de aplicacin debe estar por encima de la temperatura mnima de
formacin de pelcula (MFT), que corresponde a la temperatura de transicin vtrea (Tg)
en la presencia de agua.
El polmero concentrado de Dust Stop es una solucin para reducir el impacto del
viento y el agua en la dispersin contaminante de las pilas de relaves. La capacidad de
DSLC para formar una barrera insoluble sobre la superficie de las cubetas,
independientemente del tamao, forma o material es la clave para su aplicabilidad.

Nicolas Moraga Faundez