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O Chamado do

Corao
(Call of the Heart)

Barbara Cartland

Coleo Barbara Cartland N 216

Ttulo original: Call of the Heart


Copyright: Barbara Cartland 1975
Traduo: Carmita Andrade
Copyright para a lngua portuguesa: 1988

EDITORA NOVA CULTURAL LTDA.


Av. Brigadeiro Faria Lima, 2000 3 andar

CEP 01452 So Paulo SP Brasil Caixa Postal 2372


Esta obra foi composta na Editora Nova Cultural Ltda.

Impressa na Artes Grficas Parmetro Ltda.

Reviso e Digitalizao:

Lalitha j ouvira falar de noivas


abandonadas no altar, noivos nunca.
Achava que eram histrias que a me
lhe contava nos seus felizes dias de
criana.
Agora, vivendo de favor na casa de sua
madrasta, recebeu uma tarefa bastante
perigosa.

Para salvar sua irm de um enlace indesejado, teria de levar uma carta, sozinha, a
lorde Rothwyn, na igreja marcada para o casamento.
Porm, ao chegar l, o pavor obrigou-a a fugir desesperada.
O belo e irascvel noivo queria que ela tomasse o lugar da fugitiva!

NOTA DA AUTORA

O trfico de mulheres e crianas da Inglaterra para o continente europeu crescia dia


a dia. Foi s depois da aprovao de uma emenda no Cdigo Penal, que as jovens inglesas
cessaram de ser enviadas a outros pases para serem vendidas como animais.
William Thomas Stead, editor da Pall Mall Gazette comeou, em 1880, uma
campanha no sentido de instigar a indignao popular contra esse mercado, e ver se
conseguia com isso transformar em lei uma emenda cuja aprovao vinha sendo adiada
pelo Parlamento por anos a fio.
A fim de provar que esse trfico realmente existia, ele mesmo comprou uma menina
de treze anos, cuja me concordou em receber a quantia de uma libra. Ele exigiu um
certificado por um mdico de que a menina era virgem, e levou-a a Frana, colocando-a
num albergue a cargo do Exrcito da Salvao.
Em seguida, publicou em seu jornal o que fizera, e logo despertou o interesse do
pblico. Mas isso lhe custou uma condenao a trs anos de cadeia.
Em 14 de abril de 1885, uma lei foi aprovada no Parlamento, por 179 votos contra 71,
proibindo a escravido de crianas e mulheres, e suprimindo gradativamente os bordis.
O trfico de mulheres ainda floresce em muitas regies do mundo, especialmente
no Oriente Mdio.

CAPTULO I

Sophie, voc no pode fazer isso! disse Lalitha.


Fao o que quero! replicou Sophie.
Era difcil imaginar que algum pudesse ser mais linda que Sophie. Os cabelos
dourados, a pele branca e rosada, as feies perfeitas, faziam de Sophie Studley a jovem
mais famosa da corte de St. James. Aps a estadia de um ms em Londres, ela foi
proclamada a "Incomparvel" e, depois de dois meses, ficou noiva de Julius Verton que,
com a morte do tio, se tornaria o duque de Yelverton.
Anunciado o noivado na Gazette, os presentes comearam a chegar casa de
Mayfair, que lady Studley, a filha e a enteada ocupavam durante a temporada em Londres.
Porm, duas semanas antes do casamento, Sophie declarava sua inteno de romper
o noivado e fugir com lorde Rothwyn.
Vai haver um tremendo escndalo! protestava Lalitha. Afinal, por que agir
assim, Sophie?
Ao lado de Sophie, o ideal de beleza de todos os homens, Lalitha tinha um aspecto
doentio, pattico de dar pena. Uma enfermidade que a cometera durante o inverno, a
deixara pele sobre ossos. E, por causa das longas horas que passava costurando para sua
madastra, a me de Sophie, com luz inadequada, seus olhos estavam constantemente
vermelhos e inchados. Ela possua cabelos to opacos que pareciam quase cinzentos;
penteados para trs, davam-lhe um ar de austeridade.
As duas moas tinham mais ou menos a mesma idade, mas, enquanto Sophie era a
personificao de sade e da alegria de viver, Lalitha assemelhava-se a uma sombra
prestes a desfalecer.

Julius ser um dia duque, mas quando? prosseguiu Sophie. O duque de


Yelverton, seu tio, no tem mais que sessenta anos, e poder viver ainda dez ou quinze
anos. At l, estarei bastante velha para usufruir de minha posio de duquesa com prazer.
Voc continuar sendo bonita, Sophie insistia Lalitha.
Sophie olhou-se no espelho. Sorriu com satisfao ao contemplar sua imagem ali
refletida. No havia dvida de que seu vestido azul plido de crepe lhe ia muito bem. O
corpete justo, ltima moda em Paris, deixava sua cintura muito fina, acentuada tambm
pelas saias rodadas guarnecidas de buqus de flores e ruches de tule.
verdade concordou Sophie calmamente. Ainda serei bonita, mas queria
me tornar uma duquesa j, para ocupar um lugar de honra na coroao do prximo rei.
Nosso cansativo e decrpito monarca com certeza morrer logo. E eu no pretendo esperar
eternamente at que o duque de Yelverton resolva desaparecer do mundo dos vivos. Estou
decidida a fugir com lorde Rothwyn esta noite mesmo! Tudo foi preparado para isso.
Acha de fato essa sua atitude prudente? indagou Lalitha.
Sem dvida. Lorde Rothwyn muito rico, um dos homens mais ricos da
Inglaterra, e amigo ntimo do prncipe regente, o que significa que ocupa lugar de
destaque na corte da Inglaterra.
mais velho que o Sr. Verton. Contudo, apesar de nunca t-lo visto, imagino que
seja atraente.
E . Seus cabelos escuros e ar ctico lhe do muito charme.
Ele ama voc, Sophie?
Ele me adora! Alis, os dois me adoram! No obstante, comparando-se um ao
outro, lorde Rothwyn o melhor partido.
Porm, Sophie, o mais importante saber com qual dos dois voc ser mais feliz.
o que realmente conta num casamento.
Voc anda lendo outra vez aqueles romances bobos, Lalitha. Se mame a pega
com um desses livros na mo, vai ter de haver com ela.
Voc pode admitir um casamento sem amor, Sophie?

Claro. Vou me casar com quem me oferecer melhores vantagens. E lorde


Rothwyn rico, muitssimo rico!
Recentemente Sophie recebera trs pedidos de casamento: um de Julius Verton,
futuro duque de Yelverton; o segundo, na ltima semana, de lorde Rothwyn; e o terceiro,
que Sophie pusera de lado imediatamente, de sir Thomas Whernside, um velho e dissoluto
jogador que se apaixonara primeira vista pela bela Sophie.
Quando Julius Verton props casamento a Sophie, ela se considerou a mulher mais
feliz do mundo. Um dia seria duquesa. Todavia, existiam alguns senes a serem
considerados e, o pior deles, era que Julius possua pouco dinheiro. Vivia da mesada do
tio, alis bem pequena, o que obrigaria o casal a morar modestamente no campo, at que
herdasse a fortuna dos Yelverton.
O casamento teria lugar na igreja de St. George, em Hanover Square, antes que o
prncipe regente partisse para Brighton.
Sophie passava os dias experimentando vestidos, recebendo presentes que
chegavam diariamente em sua casa em Hill Street, e agradecendo as congratulaes.
Ela e a me, por no terem residido em Londres muito tempo, no possuam
grandes amizades na cidade. A verdadeira casa delas era em Norfolk, onde os
antepassados do falecido lorde Studley haviam morado desde os tempos de Cromwell.
Studley era um nome respeitado naquele local, porm pouco conhecido no beau monde de
Londres. O sucesso de Sophie deveu-se portanto, exclusivamente sua beleza.
Tudo ocorria normalmente at o dia em que lorde Rothwyn apareceu em cena.
Sophie encontrou-o num dos muitos bailes a que ela e Julius eram convidados, noite aps
noite.
Lord Kothwyn estivera afastado de Londres e ficou boquiaberto quando a
contemplou com a luz das velas incidindo sobre seus cabelos dourados, e com aquela pele
alva como a neve, Sophie era mesmo capaz de virar a cabea de qualquer homem quando
dirigia a ele seu cativante sorriso.
De onde veio essa criatura? ela ouviu algum dizer e, virando-se, deu de cara
com um homem moreno e atraente, que a fitava extasiado.

No se surpreendeu, contudo, pois estava acostumada a tais reaes da parte dos


homens.
Quem esse cavalheiro que acaba de entrar na sala? indagou Sophie ao rapaz
que a acompanhava.
lorde Rothwyn respondeu o jovem. No foi ainda apresentada a ele?
Nunca o vi antes.
um homem um tanto estranho e de atitudes imprevisveis, mas riqussimo, e o
regente o consulta sempre na execuo de todos esses edifcios loucos espalhados pela
cidade.
Bem, se foi ele quem aprovou o novo pavilho em Brighton, deve ser louco
mesmo! exclamou Sophie. Ouvi ontem algum o descrever como um pesadelo
indiano!
tima comparao! concordou o rapaz. Mas vejo que Rothwyn est ansioso
por conhec-la.
Nesse instante, um amigo comum conduziu o lorde para perto de Sophie, dizendo:
Miss Studley, permita-me apresentar-lhe lorde Rothwyn. Acho que esses dois
ornamentos de nossa sociedade precisam se conhecer.
Lorde Rothwyn inclinou-se com uma elegncia fora do comum, e Sophie saudou-o
graciosamente, sabendo-se admirada.
Estive viajando explicou-lhe lorde Rothwyn. E, ao voltar, constato que
Londres foi visitada por um meteoro to saturado de divinos poderes, que tudo parece ter
mudado aqui da noite para o dia.
Foi o comeo de uma corte ardente, impetuosa, violenta, que deixou Sophie
encantada.
Flores, cartas e presentes chegavam a cada instante. Lorde Rothwyn levara Sophie
passear em seu faetonte, e a convidava, juntamente com a me, para seu camarote na
pera. Finalmente, organizou uma grande festa em homenagem jovem, em Rothwyn
House, que excedeu em grandiosidade, luxo e entretenimento a qualquer outra festa a que
Sophie fora convidada.

Sua Alteza Real compareceu! contou Sophie mais tarde a Lalitha. E,


enquanto ele me felicitava por meu noivado com Julius, podia notar que lorde Rothwyn
estava a meus ps. Ele me adora! Se tivesse pedido minha mo antes de Julius, seria meu
noivo hoje!
E agora, repentinamente, Sophie decidia fugir com lorde Rothwyn, abandonando
Julius.
Vou sacrificar toda a cerimnia de meu casamento declarava Sophie. No
terei damas de honra, recepo, nem vestido de noiva, mas Sua Senhoria me prometeu
uma enorme festa assim que voltarmos de nossa lua-de-mel.
Todo o mundo vai ficar chocado por voc romper o compromisso com o Sr.
Verton dessa maneira cruel, Sophie Lalitha insistia hesitante.
Isso no vai impedir que "todo o mundo" aceite o convite para comparecer a
Rothwyn House garantia Sophie. As chances de Julius poder proporcionar festas, at
se tornar duque, sero mnimas.
Ainda acho que voc deveria se casar com o homem a quem deu sua palavra.
Graas a Deus no tenho esse tipo de conscincia replicou Sophie. Ao
mesmo tempo, vou fazer Sua Senhoria entender o sacrifcio que estou fazendo em favor
dele.
Lorde Rothwyn pensa que voc o ama?
Claro que pensa. Eu lhe disse que fugia com ele por estar perdidamente
apaixonada. Sophie sorriu. fcil amar algum rico como Rothwyn. Todavia,
lamento no poder usar um dia a coroa de duquesa, que ficaria muito bem em meus
cabelos dourados.
Ela deu um suspiro, e depois acrescentou:
Bem, talvez lorde Rothwyn no viva muito. Nesse caso, viva rica, poderei me
casar com Julius.
Sophie! Lalitha estava horrorizada. Que coisa feia voc est dizendo!
Por que feia? Afinal, Elisabeth Gunning no era mais bonita que eu e casou-se
duas vezes com dois duques. Chamavam-na at de "a dupla duquesa".

Lalitha no respondeu, sabendo que nada demoveria Sophie de seu intento.


Sentada em frente penteadeira, Sophie se contemplava no espelho. Ela observou:
Este meu vestido perfeito para eu ir ao encontro de lorde Rothwyn. Como vai
estar um pouco fresco noite, usarei a capa de veludo azul enfeitada de arminho.
Lorde Rothwyn vem buscar voc aqui?
Claro que no! replicou Sophie. Pensa que mame no sabe de nada acerca
de nossos planos. Sorriu. Pode-se ver logo que ele no conhece bem mame.
Aonde voc vai se encontrar com ele?
No adro da igreja de St. Alphage, ao norte de Grosvenor Square. um templo
pequeno, escuro e mais ou menos pobre, porm Sua Senhoria acredita perfeito para o tipo
de casamento que vamos ter. O mais importante que o vigrio pode ser subornado para
conservar a boca fechada sobre a cerimnia.
E para onde vocs pretendem ir aps o casamento?
Sophie sacudiu os ombros e respondeu:
Por acaso isso interessa, desde que seja um lugar confortvel? Terei a aliana em
meu dedo e serei lady Rothwyn.
E que vai fazer com o Sr. Verton? perguntou Lalitha.
Escrevi algumas linhas para ele e mame mandar um lacaio entreg-las quando
eu j estiver na igreja. E, como Julius encontra- se com a av em Wimbledon, s vai receblas bem depois do casamento. Ser tarde demais para ele desafiar Sua Senhoria em duelo.
Sinto pelo Sr. Verton. Ele a ama muito, Sophie.
Sei disso. Mas francamente, Lalitha, sempre o achei imaturo e cacete!
Essa resposta no surpreendeu Lalitha. Sabia desde o incio do noivado que Sophie
no estava interessada no Sr. Verton como homem. As cartas cheias de paixo que ele lhe
escrevia permaneciam fechadas sobre o aparador, e Sophie mal olhava para as flores e
invariavelmente queixava-se dos presentes enviados pelo noivo.
Que horas so? indagou ela.
Sete e meia. informou Lalitha.
Por que voc ainda no me trouxe alguma coisa para comer?

Vou buscar j seu jantar.


Providencie que seja bom. Preciso de algo nutritivo para que possa enfrentar o
que tenho a fazer esta noite. No coisa fcil.
A que horas voc vai se encontrar com Sua Senhoria?
Ele estar na igreja s nove e meia, mas tenciono deix-lo esperando por mim.
bom que fique um pouco apreensivo. Quando Lalitha ia saindo do quarto, Sophie
gritou: Mande o lacaio agora para Wimbledon, pois ele levar mais ou menos uma hora
para chegar l. A nota est na minha escrivaninha.
Vou procur-la respondeu Lalitha.
Com o bilhete na mo, ela desceu para a cozinha. Havia l poucas empregadas, de
pssima qualidade. Eram mal pagas, e o pouco dinheiro que lady Studley possua gastavao no aluguel da casa em Londres e nas roupas de Sophie, isso tudo usado como isca a fim
de atrair um bom partido para a filha.
Quem sofria com a situao era Lalitha. Enquanto moravam no campo, mesmo
depois da morte do pai dela, grande nmero de velhos serviais continuou fiel famlia,
trabalhando mais por afeio que por dinheiro. Em Londres, contudo, Lalitha viu-se
revezando hora com a cozinheira, ora com a arrumadeira ou at com
O menino de recados, e ocupava-se das primeiras horas do dia s ltimas da noite.
A madrasta maltratava-a com indisfarada crueldade, principalmente em Londres, onde
no se encontravam os antigos empregados que conheciam a menina desde que nascera.
s vezes Lalitha se convencia de que a madrasta esperava que ela morresse de
exausto, o que consistiria num alvio para todos. Em conseqncia do excesso de trabalho
ela adoecera e ficara muito fraca pois, durante o tempo em que estivera acamada, ningum
levou-lhe comida no quarto. Depois de dias e dias sem alimentao, resolveu levantar-se e
ir cozinha procura de alimento.
Se voc sente-se bem para comer, est boa tambm para o trabalho a madrasta
lhe dissera, e Lalitha voltara lida, fazendo na casa um pouco de tudo, e corrigindo o mau
servio dos criados.

Naquela hora, com o recado de Sophie, ela entrou na cozinha, cmodo escuro e
necessitando de pintura, no muito limpo tambm. Um lacaio estava sentado mesa
bebendo um copo de cerveja, e uma mulher grisalha, em frente ao fogo, cozinhava
alguma coisa com odor pouco apetitoso. Era a cozinheira da casa, uma imigrante irlandesa
que fora contratada numa agncia de empregados, sendo a nica que aceitara o miservel
salrio que lady Studley podia pagar.
Lalitha dirigiu-se ao lacaio:
Voc quer, por favor, levar este recado velha duquesa em Yelverton House?
Fica, penso, na comunidade de Wimbledon.
S vou quando terminar com minha cerveja replicou o criado, de m vontade.
No se levantou ao falar com Lalitha. Todos os serviais aprenderam bem depressa
que ela no era pessoa importante na casa, e davam-lhe menos considerao do que
recebiam de seus empregados.
Obrigada agradeceu Lalitha e, fitando a cozinheira: Miss Studley deseja
alguma coisa para comer.
No h muito. Preparo um ensopado para ns, mas ainda no est pronto.
Talvez haja ovos para uma omelete sugeriu Lalitha.
No posso interromper meu servio agora replicou a mulher de maneira bem
atrevida.
Ento eu mesma fao disse Lalitha.
Ela contava com aquilo, de qualquer modo. Apanhou uma frigideira, que por sinal
teve de ser lavada, e preparou uma omelete de cogumelos. Colocou-a sobre fatias de po e,
juntamente com um bule de caf, encaminhou-se para a porta. Ia saindo da cozinha
quando o lacaio resmungou;
muito tarde agora para eu ir at Wimbledon. No pode essa incumbncia
esperar at amanh?
Sabe que no pode! replicou Lalitha.
Sim, eu sei, mas no acho justo eu ter de me arriscar fora de Londres noite,
quando as estradas esto infestadas de ladres.

Eles no tm nada a roubar de voc refutou a cozinheira s gargalhadas.


Mexa-se, e, quando voltar, seu jantar estar pronto.
Lalitha foi com a bandeja para o quarto de Sophie e pensava pelo caminho em como
sua me se irritaria se ouvisse os empregados falando daquele jeito em sua presena. E, s
em pensar na me, seus olhos se encheram de lgrimas.
Sentia-se cansada, pois trabalhara muito naquele dia. Alm de limpar a casa toda e
fazer as camas, executara inmeras ordens de Sophie. Seus ps doam e ela ansiava pelo
momento em que pudesse se sentar e descansar um pouco. Mas esse era um privilgio que
teria apenas tarde da noite, quando se retirasse para dormir. Abriu a porta do quarto de
Sophie que foi logo dizendo, num tom de voz bem desagradvel:
Como voc demorou!
Desculpe, mas no havia nada pronto.
O que me trouxe?
Eu mesma preparei esta omelete.
No entendo por que no providencia outras coisas para esta casa Sophie
censurou-a. Voc uma incompetente!
O nosso aougueiro no quer mais fornecer carne enquanto no pagarmos as
contas atrasadas explicou-lhe Lalitha. E quando o peixeiro passou por aqui hoje, sua
me estava fora e ele no nos deu crdito nem para um pedao de bacalhau.
Voc sempre com suas desculpas bobas. Me d essa omelete e sirva-me o caf.
Acho que esto batendo na porta da frente observou Lalitha. Jim foi a
Yerlverton House com seu recado e a cozinheira nunca atende porta.
Ento, v voc ver quem ordenou Sophie de mau modo.
Lalitha obedeceu. Do lado de fora estava um criado de libr que lhe entregou um
bilhete.
para miss Sophie Studley, madame disse ele.
Obrigada!
Lalitha julgou que se tratasse de outra carta de amor para Sophie. Essas cartas
chegavam de todas as horas do dia.

Quando ela comeou a subir as escadas, ouviu um grito vindo do quarto dos
fundos. Lady Studley dormia num pequeno cmodo no andar trreo, pois detestava
escadas.
Lalitha ps o bilhete sobre um aparador e foi ao quarto da madrasta. Lady Studley
preparava-se para uma recepo a que iria em meia hora. Ela era uma mulher um tanto
pesada, que fora bonita na juventude, mas cujos traos fisionmicos haviam endurecido
com o decorrer dos anos, e engordara muito. Era difcil acreditar que fosse a me da bela
Sophie. E, apesar de se comportar de maneira agradvel em sociedade, lady Studley, para
os que conviviam com ela, podia ser crudelssima.
Venha c, Lalitha! A madrasta berrou.
Tinha nas mos um vestido de renda com a bainha descosturada.
Eu lhe disse ante ontem para arrumar este vestido!
Sei replicou Latitha. Porm, no tive tempo, e no posso fazer isso agora.
Meus olhos ardem muito e impossvel costurar uma fazenda to delicada luz de velas.
Voc sempre arranja desculpas para sua incompetncia e preguia. Sua
vagabunda! Me fez perder a pacincia! Quando lhe dou uma ordem, essa ordem deve ser
executada imediatamente!
Dito isso, lady Studley atirou o vestido no cho, aos ps de Lalitha, e gritou:
Apanhe isso! E, para que no se esquea de me obedecer, vou lhe dar uma boa
lio.
Ela atravessou a sala e pegou uma bengala. Voltou com ela na mo e deu uma
violenta bengalada nas costas de Lalitha, que ainda estava abaixada para apanhar o
vestido. A jovem gemeu, e a madrasta golpeou-a novamente, e mais uma vez, at que o
sangue jorrasse-lhe pelas costas.
Maldita! berrava lady Studley. Eu lhe ensino qual seu lugar nesta casa!
Lalitha no podia respirar tal a dor que sentia. Quase desfaleceu. De repente, a
porta se abriu e Sophie entrou abruptamente.
Mame! Mame!
Lady Studley parou com a bengala no ar.

Sabe o que aconteceu? prosseguiu Sophie.


Que foi?
Ignorando a figura de Lalitha jogada ali no cho, Sophie entregou a carta que
acabara de chegar, e que se encontrava sobre o aparador ao p da escada.
O duque de Yelverton est morrendo! exclamou ela.
Morrendo? Como soube?
Algum me escreveu, a pedido de Julius, explicando que ele teve de partir com
urgncia para Hampshire.
Deixe-me ver essa carta pediu Lady Studley, arrancando o papel das mos da
filha. Leu em voz alta:

"O Sr. Julius pediu-me que lhe comunicasse, madame, que ele lamenta muito no poder
comparecer a sua casa esta noite, conforme prometido. Foi chamado para junto do leito de morte de
seu tio, Sua Graa o duque de Yelverton. Acredita que Sua Graa no passe desta noite. O Sr. Julius
partiu pressas, por esse motivo no teve tempo de escrever-lhe pessoalmente.
Com muito respeito, Christopher Dewar".

Viu o que aconteceu, mame? Sophie exclamou com voz de triunfo.


Quem poderia acreditar numa coisa dessas? E lorde Rothwyn esperando por
voc!
Mas, mame, tenho chance de me transformar numa duquesa logo!
Claro que tem! E no h dvida sobre qual dos dois cavalheiros voc deve pr de
lado.
Vou me comunicar com lorde Rothwyn e dizer-lhe que no lenho condies de
me casar com ele observou Sophie. Vai ficar furioso!
A culpa dele mesmo! No devia ter consentido em fugir com voc.
Mas no posso deix-lo esperando por mim na igreja! De repente, ela gritou:.
Mame!
Que foi?

Minha carta para Julius! Pedi a Lalitha que mandasse a um Iacaio entreg-la na
casa da av.
Ambas olharam para Lalitha que se levantava do cho, gemendo. Tinha o rosto
branco como cera e os olhos congestionados.
Lalitha! Que voc fez da nota destinada ao Sr. Verton? perguntou-lhe lady
Studley.
Eu a dei... ao lacaio. E ele j saiu.
Saiu? gritou Sophie. Algum precisa ir atrs dele.
Tudo bem, minha filha lady Studley acalmou-a. Julius no vai estar na casa
da av. De acordo com essa carta do Sr. Dewar, ele j deve ter seguido para Hampshire.
Sophie deu um suspiro de alvio.
Claro! Claro!
O que precisamos fazer ir casa da velha senhora amanh cedo para recolhei a
carta continuou lady Studley. Podemos um com uma desculpa qualquer, que voc
mudou de idia, por exemplo, acerca de algo que escreveu.
Voc muito inteligente, mame!
Se no fosse, voc no estaria onde se encontra hoje!
E o que vamos fazer sobre lorde Rothwyn?
Ele precisa entender que voc desistiu de fugir. No lhe conte a verdadeira razo,
naturalmente. Explique-lhe que pensou melhor e concluiu no ser honesto quebrar seu
compromisso com Julius.
timo! Excelente idia! concordou Sophie. Devo escrever uma carta a ele?
No! No! protestou lady Studley. Uma carta seria comprometera. Nunca
escreva uma coisa dessas, pode um dia se transformar numa prova contra voc.
Mas eu no quero ir falar com ele! protestou Sophie alarmada.
Por que no?
Porque, francamente, mame, lorde Rothwyn me assusta um pouco. No quero
entrar em discusses com ele. pessoa muito hbil e pode extorquir a verdade de mim.
Muitas vezes tive dificuldade em responder a perguntas dele.

No me parece, nesse caso, que seja o marido ideal! Bem, mas se voc no for
algum precisa ir. Talvez eu?
No, voc no, mame. Menti a ele dizendo o quanto voc reprovaria nossa fuga,
se soubesse dela. Sophie sorriu. Isso o fez ficar at mais audaz.
No duvido concordou lady Studley. No h nada melhor que a oposio
para fazer um homem agressivo.
Ento, como vamos nos comunicar com ele?
Lalitha far isso, embora s Deus saiba a confuso que ela ir criar.
Lalitha j estava de p, e com passos trpegos encaminhou-se para a porta com o
vestido de renda nas mos.
Onde vai? indagou-lhe lady Studley.
Lalitha no respondeu e, hesitante, fitou a madrasta com os olhos ainda cheios de
lgrimas. Seu rosto tinha uma palidez impressionante.
melhor voc lhe dar alguma coisa para beber, mame pediu Sophie. D a
impresso de que Lalitha vai morrer agora mesmo.
E seria uma sorte para ns.
Bem, mame, mas ao menos a conserve viva at que transmita a lorde Rothwyn a
notcia.
Essa Lalitha no passa de um estorvo em nossa vida! exclamou lady Studley,
dirigindo-se para a cmoda onde havia uma garrafa de conhaque. Ela colocou dois dedos
no copo e deu-o a Lalitha.
Beba! ordenou. Embora considere uma coisa boa demais para gastar com
um espantalho!
Vou ficar... Bem logo declarou Lalitha, rejeitando a bebida.
Faa o que estou mandando, sem discutir, a menos que queira outra surra.
Com dificuldade, fazendo esforo para andar, Lalitha foi para junto da madrasta e
pegou o copo. Ainda que detestasse conhaque, bebeu-o devagar.
Agora oua Lalitha, o que vou lhe dizer. Se cometer algum engano, apanhar at
desfalecer ameaou-a lady Studley com veemncia.

Estou... Ouvindo... murmurou Lalitha.


Voc vai igreja de St. Alphage, de carruagem, s nove e meia. Encontrar l
lorde Rothwyn e explicar a ele que Sophie honesta demais para romper com a palavra
dada ao Sr. Verton. Diga a ele que Sophie preferiu casar-se com Julius a mago-lo, fugindo
nas vsperas do casamento. Entendeu?
Sim respondeu Lalitha. Mas... Por favor... No me force a fazer isso.
J lhe disse o que acontecer se no me obedecer! E Lady Studley pegou a
bengala.
No mame gritou Sophie. Se bater mais em Lalitha ela poder desmaiar e
ficar completamente inutilizada. Deixe que eu me entendo com ela. Temos ainda uma
hora.
Muito bem concordou lady Studley a contragosto, como se lamentasse no ter
a oportunidade de bater mais em Lalitha.
Ouviu-se nesse instante uma pancada na porta.
Deve ser a carruagem para mim disse lady Studley. Vou a casa de lady Corey,
como planejado; ou ser melhor eu ficar em i asa aguardando pela notcia da morte
iminente do duque?
Acho, mame, que voc deve ficar. Se Julius souber que foi a uma festa, vai se
aborrecer.
Tem razo. No pensei nisso, que idiota sou. Estava ainda refletindo sobre nossos
problemas com lorde Rothwyn, e me esqueci completamente de Julius. Lady Studley
sorriu. Bem, vou ficar em casa e passar uma noite bem pouco atraente. Mas, pelo
menos, isso me dar chance de fazer planos para o futuro! Oh, querida, sempre desejei ver
em voc uma coroa de duquesa!
Graas a deus recebi a notcia a tempo! No me perdoaria se tivesse fugido com
lorde Rothwyn e depois recebido a notcia que Julius era um duque.
Tivemos sorte! exclamou lady Studley. Agora, tire esse vestido, Sophie, no
quero que o estrague. um de seus melhores. E leve esse fantasma daqui com voc; s de
olhar para ela fico irritada!

Ao menos Lalitha ser til para ns uma vez na vida. No temos mais ningum
para mandar ao encontro de lorde Rothwyn.
Ele vai se chocar caoou lady Studley. Jamais vi homem to apaixonado
como lorde Rothwyn.
Mas se recuperar logo replicou Sophie.
Ela saiu do quarto acompanhada de Lalitha que mal podia caminhar.
Venha depressa! berrou Sophie. Sabe muito bem que no consigo me despir
sem seu auxlio.
Sophie, no me obrigue a ir ao encontro de lorde Rothwyn suplicou-lhe
Lalitha. Ele vai ficar furioso comigo, mais do que sua me.
Por que no a chama de "mame"? J lhe foi dito isso muitas vezes.
... Mame...
No me surpreende que mame a castigue com tanta freqncia. Voc uma
tonta, Lalitha, e se lorde Rothwyn lhe der alguns tapas, porque mereceu mesmo.
No posso agentar... Mais pancadas hoje.
Voc j disse isso em muitas outras ocasies. Sophie fitou-a e prosseguiu de
maneira mais amvel: Talvez mame tenha exagerado um pouco. Ela muito forte e
voc frgil demais. Surpreende-me que a bengala no tenha quebrado em suas costas.
No... Quebrou?
No, porque, em tal caso, voc no poderia andar.
, tem razo. Porm, de qualquer maneira, no vou poder enfrentar... lorde
Rothwyn.
Voc nunca se encontrou com ele! Que sabe sobre a fria de lorde Rothwyn?
Lalitha no respondeu e Sophie insistiu:
Fale! Esconde alguma coisa?
E que... li um livro chamado Histria das famlias famosas da Inglaterra.
Interessante? Por que no o mostrou a mim?
Voc no gosta de ler replicou Lalitha. Ademais, tive medo de aborrec-la.
Aborrecer-me? Por que haveria eu de me aborrecer? Que diz o livro?

Relata as origens da famlia Rothwyn, e como seu fundador, sir Hengist


Rothwyn, venceu na vida, tendo sido um aventureiro pirata.
Continue pediu Sophie.
Ele teve muito sucesso e era tambm conhecido como um homem impetuoso. Por
sculos, os Rothwyn vm herdando esse temperamento incontrolvel de seu antepassado.
O prprio nome de lorde Rothwyn, "Inigo", significa "violento".
Dou graas a deus, ento, por ter me livrado desse cavalheiro! argumentou
Sophie.
Havia no livro um verso sobre sir Hengist, escrito em 1540 observou Lalitha.
Que diz o verso?
Lalitha refletiu um pouco e depois, com voz fraca e trmula, recitou:
"Olhos negros, cabelos negros, Fria negra. Portanto, cuidado, Se um Rothwyn lhe jurar
vingana".
Sophie riu e caoou:
Voc no est pensando que eu vou ter medo dessa lengalenga, no?

CAPTULO II

Na carruagem, a caminho da igreja, Lalitha desejou no se sentir to doente. O


conhaque lhe dera energia por algum tempo, mas depois sobreveio um cansao difcil de
controlar, e a dor nas costas era quase insuportvel.
De certo modo ela estava grata a Sophie por ter impedido que a madrasta lhe
batesse mais, como acontecera outras vezes.
Apenas uma semana antes lady Studley fora ao quarto de Lalitha com algumas
queixas, e encontrara a jovem j de camisola. Bateu-lhe tanto que a deixou inconsciente no
cho, e l ela ficou por horas. Depois, vagarosamente, com o pouco de energia que lhe
restava, arrastou-se at a cama, mas sentia tanto frio que no conseguiu dormir. Bateu os
dentes a noite toda e, de manh, na hora de se levantar, parecia mais fraca que nunca.
Com freqncia pedia a Deus que a levasse. Mas logo, pensava na me que com
certeza no aprovaria sua covardia. A me de Lalitha fora uma mulher pequena, frgil,
mas muito valente. "Todos precisam demonstrar coragem nas vicissitudes da vida", ela
dissera certa vez filha. "E no se esquea de que tudo requer mais fora mental e
espiritual do que fsica."
Deixar que lady Studley a matasse seria um modo covarde de escapar do intolervel
inferno no qual se encontrava desde a morte do pai. E, transcorridos j dois anos, Lalitha
ainda tinha dificuldade em acreditar que os horrores pelos quais passava no fazia parte
de um pesadelo.
Pensando em sua infncia, lembrou-se de como fora feliz naqueles dias sempre
cheios de sol.
A me no era uma mulher forte fisicamente e, com o passar dos anos, no houve
dinheiro para que ela tivesse um tratamento de sade adequado.
O pai, homem forte, sempre de bom humor, caridoso, havia sido amado e
respeitado por todos os que viviam em sua propriedade. Com certeza a generosidade

excessiva dele impediu-o de enriquecer. Jamais forara um arrendatrio necessitado a lhe


pagar o aluguel, ou despejara quem quer que fosse.
Tenho que lhe dar nova chance dizia ele invariavelmente.
Por isso nunca havia dinheiro para consertos, nem para comprar novos
implementos agrcolas, nem para a esposa e a filha.
A me de Lalitha no se importava, e dizia sempre: "Sou muito feliz com minha
filha e meu marido. So as pessoas mais maravilhosas do mundo".
Os trs tinham os dias cheios, embora acontecessem poucas festas na grande casa
que pertencera aos Studley por cinco geraes e que ficava numa parte isolada do
condado. Do ponto de vista da agricultura, a regio era excelente, mas eles possuam s
meia dzia de vizinhos e que moravam bem distantes uns dos outros.
Quando voc ficar mais velha, precisa ir a Londres para participar de bailes,
recepes, coisas que eu adorei fazer quando jovem a me de Lalitha costumava dizerlhe.
Estou muito contente aqui com voc e papai a menina respondia com
sinceridade.
Mas todas as mes gostam que suas filhas sejam um sucesso. No obstante, eu
freqentei a sociedade londrina e acabei me casando com o homem que conhecia desde
criana. Ela sorria e acrescentava: Mas foi por ter contato com o mundo, por conhecer
homens elegantes e famosos em Londres, que me convenci de que seu pai era o nico
homem que eu realmente amava, e com quem desejava passar o resto de minha vida.
Voc teve sorte, mame, pois as propriedades de meus avs, paternos e maternos, a
confinavam. Por esse motivo, seu pretendente estava na verdade s portas de sua casa.
Porm no h homem algum para mim aqui.
Certo concordava a me. Da economizarmos dinheiro para que, quando voc
tiver dezessete anos e meio, possa deslumbrar o beau monde com seu rostinho lindo.
Jamais serei to bonita como voc, mame. Papai disse que nunca houve no mundo
mulher mais linda que voc, e sei que isso verdade.

Esse comentrio me lisonjeia. Vamos ver se vai repetir a mesma coisa quando
voltar de Londres...
Mas... No houve temporada em Londres para Lalitha. A me morreu num frio
inverno, de repente, sem que houvesse tempo para se tomar providncia alguma. Para
Lalitha, como para o pai, foi um desastre tremendo e inesperado. Num dia ela estava
rindo, cuidando da caSa, encantando a todos com quem convivia. No dia seguinte s
restava um tmulo no pequeno cemitrio ao lado da igreja, e uma casa vazia e silenciosa.
Como pde isso ter acontecido? indagava Lalitha ao pai.
E ele repetia, pela milsima vez:
Eu nem sabia que ela estava doente.
Com a morte da mulher, o pai de Lalitha comeou a morrer lentamente. Mudou da
noite para o dia, transformando-se de um homem de constante bom humor, cheio de vida,
num indivduo taciturno, melanclico, bebendo at altas horas da noite. No conseguia
mais encontrar interesse em nada. Lalitha tentava tir-lo daquela letargia, mas em vo.
Uma noite, quando voltava de uma estalagem onde estivera bebendo, sofreu um
acidente de trnsito. Foi encontrado s na manh seguinte, e j em estado desesperador.
Levaram-no para casa e, durante dois longos meses ele ficou entre a vida e a morte. Foi
ento que a Sra. Clements apareceu na casa, com o pretexto de ajudar. Lalitha lembrava-se
de uma conversa que seus pais haviam tido no ano anterior, acerca da famlia dessa
mulher.
Voc se lembra de um homem chamado Clements, dono de uma farmcia em
Norwich? sir John Studley indagara.
Sim, claro que me lembro dele a me de Lalitha respondera. Nunca prestei
muita ateno nesse homem, embora acredite que fosse bastante inteligente.
Ns nos servamos da farmcia dele, como meu pai e meu av o fizeram. E agora
a filha est de volta aldeia. Sinto-me na obrigao de ajud-la a se restabelecer aqui.
A filha? Lembro-me de ter havido qualquer problema com ela.

E houve replicara sir John. Ela fugiu de casa quando tinha dezessete anos,
na companhia de um oficial do exrcito. O velho Clements ficou furioso e no quis mais
saber dela.
Recordo-me bem desse incidente. Na ocasio, estvamos noivos e minha me
chocou-se muito com o ocorrido. Alis, mame era bem rgida nesses assuntos.
Era mesmo concordara sir John com um sorriso. Acho que sua me nunca
aprovou plenamente nosso casamento.
De incio; com o tempo, no entanto, ficou gostando de voc, principalmente por
ver como eu era feliz.
O que aconteceu com a filha do Sr. Clements? interrogara Lalitha, que ouvia a
conversa com ateno.
o que estou tentando contar respondera sir John. Voltou para c. Eu a vi
esta manh e ela me pediu para alugar-lhe um chal dentro de nossa propriedade.
Oh, no queremos ningum dessa espcie to perto de ns! a me de Lalitha
protestara.
Tive pena da pobre mulher. Nunca conseguiu se casar com o homem com quem
fugira, e ele a deixou aps alguns anos. Ela se mantm, e filha, trabalhando como
domstica.
Se o Sr. Clements estivesse vivo, sofreria muito lady Stutlley observara. Era
um homem orgulhoso e importante; uma ocasio se candidatara para prefeito; lembra-se?
Bem, a famlia Clements no tem culpa do que aconteceu com a filha, e eu no
tive coragem de negar o que ela me pedia.
E alugou o chal?! Lady Studley no podia acreditar.
Sim, aquele perto da igreja. pequeno, mas suficiente para uma mulher e uma
criana.
Voc bondoso demais, John, mas garanto que ela no ser bem recebida em
nossa comunidade.
Talvez. ainda uma mulher bonita e tem uma filha da idade de Lalitha. Por
sinal, disse que poderia trabalhar aqui, como empregada.

No precisamos de ningum no momento lady Studley respondera


prontamente.
E Lalitha s foi conhecer a Sra. Clements depois da morte da me. Inesperadamente
ela chegou na casa oferecendo-se para trabalhar como domstica. Alguns antigos criados
haviam se aposentado, por isso foi aceita.
Para sir John no fazia nenhuma diferena ser ela contratada ou no. Estava sempre
alheio a tudo e, depois de mais ou menos recuperado, continuou bebendo sem parar.
A Sra. Clements provou ser boa enfermeira. Tratava de sir John com carinho, o que
despertou logo a admirao de Lalitha. Era a Sra. Clements quem conseguia faz-lo comer,
quem mantinha o fogo da lareira do escritrio aceso, quem o ajudava a se recolher noite.
E, na hora de tomar decises sobre os negcios da propriedade, Lalitha pedia a opinio
dela que, com voz suave, cheia de afeto, conseguiu enganar facilmente uma pessoa como
Lalitha, jovem ingnua de dezesseis anos apenas. Instalou-se na casa com a filha Sophia,
moa de rara beleza.
Porm, aps a morte de sir. John, a Sra. Clements revelou sua verdadeira
personalidade.
Uma tarde, Lalitha resolveu escrever para um tio que morava na Cornualha. A me
sempre planejara visitar esse irmo algum dia: "Voc vai gostar de Ambrose", dizia ela
filha. " bem mais velho que eu e foi quem me ensinou a amar o campo. Por esse motivo
nunca me senti tentada pelo torvelinho da vida social de Londres". Contudo, nunca houve
tempo nem dinheiro para aquela visita.
O tio no comparecera ao funeral da irm mas mandara uma coroa acompanhada
de longa carta revelando a sir John como lamentava a morte dela.
"Vou escrever ao tio Ambrose agora", Lalitha disse a si mesma. "Talvez me convide
para morar com ele."
Sentou-se na escrivaninha do pai e comeava a escrever quando a Sra. Clements
entrou no escritrio.

Preciso falar com voc, Lalitha declarou ela em tom autoritrio, bem diferente
do usual. Usara tambm o nome de batismo de Lalitha, o que esta considerou grande
atrevimento.
Pois no, Sra. Clements. Que deseja?
Quero que saiba que me casei com seu pai!
Casou-se com papai? Impossvel!
Sim, nos casamos repetiu ela furiosa. Sou lady Studley.
Mas quando se casaram e em que igreja?
No faa perguntas desnecessrias! Aceite a situao e considere-se minha
enteada.
No posso... Acreditar nisso. Vou escrever ao tio Ambrose pedindo para ir morar
com ele na Cornualha. Titio no soube da morte de papai, por essa razo no me escreveu.
Probo que voc escreva essa carta!
Probe?! Lalitha estava perplexa.
Sou sua tutora legal e voc ter de me obedecer. No se comunique com seu tio e
nem com nenhum de seus parentes. Vai morar aqui comigo, e no se esquea de que sou a
dona desta casa.
Mas isso no justo! protestou Lalitha. Papai sempre me disse que esta casa
seria minha, como tambm a fazenda.
Voc vai ter dificuldade em provar o que diz.
Alguns dias mais tarde, apareceu na casa um advogado, um homem que Lalitha
nunca vira antes. Apresentou um testamento escrito numa caligrafia trmula, que poderia
ou no ter sido a de lorde Studley aps o acidente. Ele deixara tudo o que possua "
minha querida esposa Gladys Clements", e nada filha.
Lalitha achou que havia algo de errado naquilo, mas o advogado insistiu que tudo
estava perfeitamente de acordo com a lei.
Porm, assim que ele saiu, Lalitha sentou-se para escrever uma carta ao tio.
A Sra. Clements, que exigia ser chamada lady Studley, viu-a com i carta na mo a
caminho do correio. Foi quando lhe deu a primeira violenta surra. Bateu em Lalitha at

que ela gritasse por piedade e prometesse, por no ter outra alternativa, nunca mais
escrever para o tio.
Mentalmente, contudo, Lalitha enfrentava a mulher que se dizia sua madrasta,
rejeitando-a, e um dio profundo crescia ente ambas.
A nova lady Studley foi bastante esperta em no se associar com os vizinhos, e estes
ficaram sabendo de maneira indireta que ela se casara com sir John dias antes de ele
morrer, e que tomara posse da propriedade. Poucos lembravam-se do que ela fora no
passado, e o nome "Clements" desapareceu depressa, como se nunca houvesse existido.
No obstante, Lalitha teve um choque ao perceber que Sophie se considerava uma Studley.
Voc no minha irm protestou ela. Meu pai no foi seu pai; como pode usar
meu nome?
A me de Sophie entrava na sala nesse instante e observou:
Quem disse a voc que seu pai no foi o pai de Sophie tambm?
Sabe muito bem que no foi replicou Lalitha. A senhora chegou aqui
somente h um ano.
A madrasta no respondeu e, pelo espao de um ano, nada mais foi dito sobre o
assunto. Lalitha notava, porm, que a nova lady Studley guardava para si toda a renda da
propriedade, no havendo tolerncia com os fazendeiros que no podiam pagar. Mais
ainda: as fazendas iam sendo vendidas uma a uma, juntamente com as pequenas casas, e
os jardineiros dispensados aos poucos; as flores que haviam dado tanto prazer me de
Lalitha morriam abafadas pelas ervas daninhas.
Os objetos valiosos da casa tambm sumiam. Primeiro foi um par de espelhos da
poca da rainha Anne, que decorava o dormitrio principal. Depois, os retratos de famlia
foram enviados a Londres para serem leiloados.
A senhora no tem direito de vender tudo isso Lalitha discutia com a
madrasta. Pertence minha famlia e, como papai no teve filho homem, gostaria que
meu filho herdasse essas preciosidades.

E acha que vai ter um filho? murmurava Gladys Studley. Imagina que
algum v se casar com voc? Ou que eu a dispensaria de seus servios de domstica nesta
casa?
Falava com sarcasmo, pois Lalitha se transformara em nada mais nem nada menos
que uma empregada sem salrio.
Sophie j estava com dezoito anos e Lalitha surpreendia-se pelo fato de a me no a
levar a Londres a fim de ser apresentada sociedade. Sophie se tornara uma mulher de
rara beleza! Logo depois do Natal, contudo, Lalitha entendeu a razo dessa demora.
Sophie est com dezessete anos e meio lady Studley declarou sem mais nem
menos.
Lalitha fitou-a atnita, pois sabia que Sophie tinha dezoito anos completos.
Ela nasceu no dia 3 de maio acrescentou lady Studley.
Mas, esse o dia de meu aniversrio interps Lalitha. Vou fazer dezoito
anos no dia 3 de maio.
Voc est enganada Gladys a corrigiu. Fez dezoito anos no dia 10 de julho
passado.
No! Dez de julho o dia do aniversrio de Sophie! Lalitha no podia
acreditar em tudo aquilo.
Quer discutir comigo? isso que voc quer? a madrasta ameaou-a, furiosa.
No... No respondeu Lalitha receosa, pois no ignorava que o castigo fsico a
suas argumentaes era sempre violento.
Sophie minha filha e de seu pai explicou lady Studley.
Nasceu dez meses aps nosso casamento, e posso provar isso facilmente. Voc
tambm minha filha e de seu pai mas, infelizmente, nascida antes de nos casarmos.
Que est dizendo? No... entendo! Lalitha gritou.
E supe que algum v discutir comigo acerca disso quando
chegarmos em Londres? indagou Gladys triunfante.
Latitha no teve resposta. Ela no conhecia ningum em Londres. E, quem
acreditaria na palavra dela contra a da nova lady Studley? Considerava-se vencida, no

havia nada que pudesse falei. Mas era intolervel admitir que aquela mulher vulgar,
intrometida, quisesse passar por sua me. Tomara o lugar dela e se apropriara de todo o
dinheiro.
Latitha estava completamente derrotada. No tinha mais nem mesmo o aspecto de
uma lady, mas o de uma coitada mantida por caridade na casa que um dia fora sua.
Ordenaram-na que chamasse aquela aventureira de "mame" e, quando se esquecia de
faz-lo era espancada brutalmente.
A nova lady Studley planejara sua entrada na sociedade com uma habilidade que
Lalitha no pde deixar de considerar fabulosa! O dinheiro que ela acumulara no duraria
muito, mas era suficiente pura Sophie encontrar um pretendente rico. E Lalitha tinha a
impresso de que, quando isso acontecesse, ela seria jogada na sarjeta sem dinheiro algum.
Nesse meio tempo, no entanto, trabalhava como escrava.
Algumas vezes pensava em escrever para o tio, mas receava as conseqncias de
seu ato. E eis que, trs semanas depois da chegada delas em Londres, lady Studley jogou
um jornal na frente de Latitha, dizendo:
Seu tio morreu! Leia! Morreu?!
E no perca tempo chorando por ele! V cuidar de seus afazeres.
Ela percebeu ento que sua ltima esperana se esvaa! Cada vez que terminava de
fazer suas inmeras tarefas, estava to exausta que s queria dormir. Aos poucos comeava
a ter a sensao de que seu crebro se deteriorava! A falta de comida e os constantes
espancamentos faziam-na alheia a tudo, tendo s vezes dificuldade at para entender o
que lhe diziam.
Todos esses fatos Lalitha rememorava na carruagem enquanto se dirigia ao
encontro de lorde Rothwyn. Tentava se recordar do que devia dizer a ele. Sua mente
parecia vazia e s tinha pensamento para as costas que doam muito. O vestido grudara
nos ferimentos causados pelas bengaladas, e ela antecipava a dor que iria sentir na hora de
trocar de roupa.

Desabotoou o vestido sob a capa o mais que pde. Ningum a veria sem o agasalho,
pois tencionava voltar casa assim que cumprisse sua tarefa, e banharia as partes mais
afetadas.
"Se ao menos eu no tivesse de executar misso to embaraosa!" murmurava a si
mesma.
Por segundos, teve a idia louca de fugir mas, para onde? No possua dinheiro
nem amigos e, se retornasse casa antes de se confrontar com lorde Rothwyn, sabia muito
bem o que lhe iria acontecer.
A carruagem estava bem perto da igreja de St. Alphage. Ela j podia divisar a torre
e, logo depois, o porto de madeira do jardim. Mais alm ficava o cemitrio paroquial.
A madastra encomendara a carruagem num lugar onde tinha crdito, e o cocheiro
recebera ordem de esperar. Geralmente, em circunstncias semelhantes, voltava a p para
casa.
A carruagem parou. Ela cobriu o rosto com o capuz e tremia de frio e de medo.
"No tenho nada a temer", tentava se iludir. "O problema no meu, sou apenas
um... mensageiro."
Contudo, ao descer do veculo e ao atravessar o jardim mal podia controlar seus
nervos. Estava escuro ao redor apesar da lanterna pendurada no prtico da igreja. As
pedras tumulares erguiam-se como sentinelas acusadoras, parecendo chocadas com as
mentiras que ela iria contar.
Hesitante, Lalitha entrou na igreja, fnebre e agourenta. De sbito, ouviu som de
passos e, antes que pudesse ver quem se aproximava, braos fortes a agarraram.
Querida, voc veio! Sabia que viria!
Quando ela virou-se protestar, um homem a beijou. O choque foi to grande que a
deixou imvel. E lbios possessivos, apaixonados, deixaram-na sem fala. Lalitha nunca
imaginara que um beijo pudesse ser assim. Com enorme esforo, desvencilhou-se dos
braos que a prendiam.
Por... favor gaguejou. No sou... Sophie.
Acabo de perceber!

Latitha fitou-o luz das velas e viu que era um homem mais alto do que supusera.
Moreno e insinuante. Uma capa preta caa-lhe dos ombros e lhe dava o aspecto de um
grande e assustador morcego.
Quem voc, afinal? indagou ele de mau modo.
Sou... Irm de Sophie.
Latitha sentia ainda a presso dos lbios dele nos seus, mesmo mio estando mais
sendo beijada.
Irm de Sophie? No sabia que Sophie tinha uma irm. Por onde anda Sophie?
A voz era dura e ameaadora.
Estou aqui justamente para lhe dizer, milorde, que ela no poda vir,
Por que no?
Latitha procurava lembrar-se das palavras exatas que devia proferir.
Ela sente muito, milorde... Mas no teve coragem de romper compromisso... Com
o Sr. Verton.
E voc precisava inventar essa mentira? berrou lorde Rothwyn. O que
aconteceu que sua irm soube que o duque de Yelverton estava morrendo. Essa a
verdade, no ?
No... Sei.
Mentirosa! Voc mentirosa como sua irm. Acreditei nela quando dizia que me
amava. Poderia um homem ter sido mais idiota que eu?
Havia tanto dio naquele tom de voz que Lalitha fez um esforo desesperado para
salvar Sophie da condenao.
No foi... Isso gaguejou. Ela apenas quer... Manter a promessa que fez...
Antes de conhecer... O senhor.
Espera que eu acredite nessa bobagem? No acrescente mais mentiras
desnecessariamente. Sua irm me fez de bobo. Mas, pensando bem, que mulher desistiria
de ser uma duquesa? Volte para casa e diga a ela que me ensinou algo de que nunca me
esquecerei. E mais ainda, eu a amaldio, como me amaldio tambm por ter confiado
nela.

No diga isso. D azar.


Azar? Sua irm no somente me privou de uma noiva, mas tambm me custou
uma aposta de dez mil libras!
Como? Lalitha no resistiu curiosidade de saber de que aposta se tratava.
Apostei essa quantia na crena de que Sophie era sincera, leal comigo, de que
no era uma esnobe como a maioria das mulheres; que a categoria social no contava para
ela mais que a afeio, mais que as juras de amor que me fizera.
No obstante, o amor mais importante que um ttulo para muitas mulheres
Lalitha deixou escapar.
Se h mulheres que pem o amor em primeiro lugar, ainda no tive o prazer de
encontrar uma delas.
Talvez encontre... Um dia!
Acha? perguntou ele com ironia, e depois acrescentou: V embora! Que est
esperando? Descreva a sua irm minha fria, minha frustrao e, claro, meu desaponto
pelo que ela acaba de fazer!
Era tal a ira de lorde Rothwyn que Lalitha teve dificuldade em se mover. Parecia
hipnotizada, presa ao cho; no conseguia obedec-lo, ainda que, ao mesmo tempo, tivesse
mpetos de fugir dali!
Dez mil libras! repetia ele.
Em seguida, como se falasse consigo prprio, e com imenso rancor, prosseguiu em
voz alta:
Eu mereo isso! Como pude ser to idiota? To infantil a ponto de pensar que
Sophie era diferente das outras? E depois, dirigindo-se a Lalitha: Saia da minha
frente! Diga a sua irm que, se eu puser os olhos nela outra vez, a matarei! Est me
ouvindo? Eu a matarei!
Lorde Rothwyn parecia to assustador que Lalitha decidiu voltar correndo para a
carruagem que a aguardava. Ao se virar, porm, sentiu uma tontura que a obrigou a parar.
Foi ento que lorde Rothwyn lhe disse num tom um pouco menos ameaador:
Espere um momento! Se voc irm de Sophie, ento seu nome Studley!

Lalitha encarou-o perplexa. No podia imaginar por que estaria interessado em seu
nome. Ele aguardava uma resposta e, aps segundos, Lalitha deu-a: S... Sim.
Tenho uma idia que me permite salvar meu dinheiro e talvez, meu orgulho! Por
que no? Por que diabos, no? Venha comigo ordenou ele, pegando Lalitha pelo brao.
Mas... Para onde?
Vai ver...
Dedos firmes seguraram-na, conduzindo-a na direo do altar.
O que est acontecendo? Para onde o senhor pretende... Me levar? O pavor
tomava conta de Lalitha.
Vai se casar comigo. Uma miss Studley seguramente igual a outra, e seria uma
pena deixar o padre esperando em vo.
O senhor no pode... Fazer isso! loucura!
Vai aprender que fao o que quero. Voc vai se casar comigo e isso ser uma boa
lio para sua irm mentirosa e falsa, para ela saiba que no a nica mulher do mundo!
No... No! No posso... Fazer isso!
Pode e vai!
Bem perto do altar, onde havia mais luz, Lalitha enxergou melhor o rosto de lorde
Rothwyn e comparou-o ao de Satans. Nunca ela vira um homem to atraente e ao mesmo
tempo to enfurecido, perdendo at o controle sobre si. Ele no a largava, quase
arrastando-a.
No... No... O senhor no pode... Fazer isso! protestava Lalitha, agora quase
num sussurro, pois a atmosfera da igreja Inspirava-lhe respeito.
Lorde Rothwyn nada dizia e Lalitha tentava libertar-se, mas era li ara demais contra
aquele demnio enraivecido.
Por favor... Por favor... ela continuava insistindo.
No altar, um padre os aguardava. Era um homem idoso, de cabelos brancos, face
enrugada e bondosa. Parecia ser quase cego, dando a impresso de que no os via bem.
Caros noivos!... o velho sacerdote comeou a falar com voz trmula.

O perfume dos lrios, as velas bruxuleantes, a paz e o silncio do templo fizeram


com que Lalitha tomasse uma deciso.
"No vou repetir as palavras que me tornaro esposa dele. Direi no, na hora exata."
Sr. Inigo Alexander, quer receber esta mulher como sua esposa? Ela ouviu o
padre dizer.
Lorde Rothwyn respondeu com voz forte, que ressoou por toda a nave.
Sim!
O padre dirigia-se a Lalitha quando lorde Rothwyn impediu-o, indagando:
Como seu nome de batismo, miss Studley?
Lalitha... Mas no posso...
O nome dela Lalitha disse ele ao padre.
Ento este, com voz suave e cansada, fitou Lalitha e falou:
Repita o que vou dizer: "Eu, Lalitha..."
No posso... No posso! ela sussurrava. Mas sentiu logo a presso dos dedos
de lorde Rothwyn em seu brao.
Viu-se coagida a obedecer, como acontecia cada vez que a madrasta a forava a
fazer alguma coisa. O mesmo pavor tomou conta dela, o pavor de quando esperava que
uma bengalada a atingisse.
Da, quase automaticamente, gaguejou:
Eu... Lalitha... Recebo I... Inigo... A... Alexander...
Os recm-casados saram da igreja e tomaram a carruagem. No a de Lalitha, mas
um veculo luxuoso, cujos cavalos tinham ar- reios de prata, e com uma manta de pele para
ser colocada sobre os joelhos.
Ela no falava, contudo percebia que lorde Rothwyn continuava furioso, parecendo
que um dio emanava do corpo dele, invadindo a carruagem como uma trovoada
assustadora pela sua intensidade.
Lalitha s pensava nas conseqncias de seu ato, pois tomara o lugar que deveria
ter sido o de Sophie no altar. Acreditava ao mesmo tempo estar sonhando; tudo aquilo no
podia ser verdade.

"Que vai suceder comigo? Que posso fazer?", ela se questionava durante o trajeto
todo. Estava exausta, mal podia respirar, linha a sensao de que, se casse no cho da
carruagem, ficaria l, sem poder se levantar.
Em pouco tempo, eles chegaram a uma casa magnfica, uma das mais lindas de Park
Lane.
Uma luz dourada se projetava no jardim, vinda da porta aberta, e criados de libr
cor de vinho e passamanaria dourada se apressaram em estender um tapete vermelho at
o carro.
Lalitha foi a primeira a descer e entrar na casa. Ficou esttica ante a magnificncia
do enorme hall de mrmore cheio de esttuas de tamanho natural, colocadas em nichos
dourados.
Venha por aqui! ordenou-lhe lorde Rothwyn, segurando- a pelo brao e
conduzindo-a a uma sala tambm majestosa. Era a biblioteca, abarrotada de livros
alinhados nas estantes. Havia uma enorme escrivaninha bem no centro da sala, e para l
lorde Rothwyn se encaminhou.
Um lacaio acendeu dois candelabros, apesar de o recinto j estar iluminado pelas
arandelas laterais.
Mais alguma coisa, milorde? o mordomo indagou respeitosamente.
No. Deixe-nos a ss agora. Mande um lacaio falar comigo, por, preciso enviar
uma mensagem. Muito bem, milorde.
Lalitha sentou-se escrivaninha, tremendo de medo. Lorde Rothwyn apanhou uma
folha de papel encimada por uma coroa dourada e disse:
Agora, voc vai escrever uma carta para sua irm.
Automaticamente, ela tirou o capuz da cabea. Tinha ainda dificuldade para mover
o brao, e lorde Rothwyn insistia: Escreva!
Lalitha inclinou-se e comeou a escrever o que ele lhe ditava:
"Minha querida Sophie,
Dei seu recado a lorde Rothwyn e, como ele considerasse uma pena dispensar o trabalho do
padre e as festividades preparadas para voc, tomei seu lugar e agora sou lady Rothwyn.

Voc vai ficar muito contente, tenho certeza, ao saber que osboatos sobre a sade de Sua
Graa o duque de Ylventon , eram infundados. Vamos esperar que Sua Graa continue a gozar de
boa sade por muitos e muitos anos.
Lalitha parou de escrever. A expresso "boatos infundados" deixou-a intrigada.
Como o senhor sabe que eram boatos infundados? indagou ela. Sua graa...
mora em Hampshire.
De repente, como se uma luz se acendesse em seu crebro, Lalitha encarou lorde
Rothwyn, de p ali peito dela, e exclamou:
No era... Verdade! Foi o senhor quem enviou o recado a Sophie! O duque no
est... Morrendo!
No, no est. Apenas usei dessa artimanha para testar sua irm, e ela caiu na
rede.
Como pde fazer coisa to cruel? perguntou Lalitha.
Cruel? Acha cruel pr a prova o amor que ela jurava ter por mim? Um amor no
qual acreditei piamente, mas que existia s na minha imaginao? Vamos! Acabe com essa
carta logo! O lacaio est esperando! No posso... Escrever mais queixou-se Lalitha. Elas vo me matar! Vo me
matar por eu ter tomado parte nisso tudo!
Havia terror na voz dela. Pousou a pena na escrivaninha e ficou olhando para as
palavras que escrevera, e que danavam diante de seus olhos.
Devo estar louca! Louca por haver permitido... Que o senhor... Me forasse a esse
casamento! Exclamou ela. No posso... Agentar...
Lalitha cobriu o rosto com as mos e inclinou a cabea. Com o movimento, a capa
escorregou lhe dos ombros e caiu no cho.
Continue! lorde Rothwyn grilava. Esse momento no para fraquezas.
Ningum vai maltratar voc por tomar parte nesta farsa, isso eu prometo!
Eu no devia... Ter consentido... O desespero de Lalitha era enorme.
Nesse instante, lorde Rothwyn viu o estado das costas dela. Apanhou um
candelabro para examinar melhor as chagas que ainda sangravam. O vestido de Lalitha

estava desabotoado at a cintura, e podiam-se ver as marcas das bengaladas cruzando-lhe


as costas.
Meu Deus! gritou lorde Rothwyn. Depois, num tom de voz diferente do que
usara at ento, interrogou-a: Quem a tratou dessa maneira? Quem fez isso em voc?
Minha madrasta! Mas logo ela corrigiu: No... No... Foi minha me. No
foi minha madrasta! Foi minha me!
Lorde Rothwyn, ainda com o candelabro na mo, parecia perplexo, e Lalitha
continuava a se contradizer:
Eu no falei madrasta... Juro que no falei madrasta! Porm, no posso mais ficar
aqui. No posso!
Ela encarava-o suplicante, receando no ser ouvida. Fez com a mo um gesto de
desespero, e depois desmaiou, caindo aos ps dele.

CAPTULO

III

Lorde Rothwyn olhou para o corpo inanimado de Lalitha e tocou a sineta.


Quando um lacaio entrou na sala, ele j estava com Lalitha nos braos e a levava
para as escadas que conduziam ao quarto.
Era um cmodo espaoso que dava para o jardim dos fundos da manso. Todo
enfeitado com lrios brancos, tinha sido preparado provavelmente para receber os noivos.
Lorde Rothwyn colocou Lalitha na cama com muito cuidado, deitando-a de lado
para que no ficasse com as costas feridas em contato com os lenis, e ficou olhando para
ela, incrdulo.
luz das velas do quarto ele pde constatar que os braos de Lalitha tambm
estavam machucados. Concluiu ento que, quando ele a arrastara pela igreja, a fizera
sofrer muito fisicamente, alm de t-la assustado.
Lalitha no se movia. A porta abriu-se e uma senhora idosa entrou. Tinha um rosto
bondoso, enrugado, cabelos grisalhos, e usava o convencional uniforme cinzento das
governantas.
Mandou me chamar, milorde?
Venha c Nattie respondeu Lorde Rothwyn, com um suspiro de alvio.
A governanta foi para perto da cama c viu as horrveis marcas nas costas de Lalitha.
Master Inigo! exclamou. Quem fez isso?
No fui eu, Nattie. Jamais trataria uma mulher assim, nem mesmo um animal.
Quem poderia ter sido to infame?
Outra mulher!
Que devemos fazer agora?
o que lhe pergunto Nattie.
A governanta inclinou-se e afastou para os lados o vestido de

Lalitha. Sangrando, inflamado, vermelho, no havia um centmetro no corpo dela,


ao longo das costas do pescoo cintura, que no tivesse sido atingido pelos golpes da
bengala.
Ela desmaiou! Quando voltar a si, imagino que a dor ser insuportvel
acrescentou Lord Rothwyn.
E vai! confirmou a governanta. Precisamos de leo de loureiro.
Mandarei algum farmcia imediatamente!
Farmcia nenhuma tem esse tipo de leo replicou ela.
Ento, como poderemos obt-lo, Nattie?
Na casa da mulher que vende ervas.
Que mulher essa? Lord Rothwyn comeou a falar, depois exclamou:
Lembro-me agora! Mora perto de Roth. Minha me costumava conversar com ela.
Essa mesmo. Nattie tocou a testa de Lalitha para se certificar de que estava
viva, e indagou: Quem ela, milorde?
Aps curta pausa, Lord Rothwyn respondeu:
Minha mulher!
O senhor casou-se com essa moa? Mas eu pensei... Nos contaram esta tarde
que...
Que eu iria trazer para casa uma mulher de rara beleza Lorde Rothwyn
terminou o pensamento de Nattie, com evidente irritao. Em vez disso, trouxe para
voc, Nattie, algum que necessita muito de seu cuidado e proteo.
Farei o melhor que puder, milorde respondeu ela, acariciando a cabea de
Lalitha. Mas temos tambm que confiar em Deus. Tudo est nas mos dele!
Lalitha mexeu-se na cama e sentia-se feliz. Parecia ter voltado ao passado e sonhara
com a me.
Aquele era um sonho que se repetia com freqncia. A me ficava a seu lado,
carregava-a, e dava-lhe algo para beber.
Mame... Lalitha murmurou.

Abriu os olhos e acreditou estar ainda sonhando. Aquele quarto inundado de luz
ela jamais vira. O leito onde repousava tinha colunas entalhadas e, acima do consolo de
mrmore da lareira havia um quadro de cores brilhantes.
Ela fechou os olhos de novo. Provavelmente ainda sonhava. Depois, por estar
curiosa, olhou outra vez ao redor e viu que a lareira e o quadro continuavam no mesmo
lugar.
Se est acordada, beba isso. Uma voz suave se fez ouvir.
Lalitha lembrou-se ento de que ouvira aquela voz antes, e que fizera parte de
seu sonho. Obedeceu instintivamente.
Uma mulher amvel ergueu lhe o corpo e colocou um copo em seus lbios. Um
lquido doce como mel mitigou lhe a sede.
Onde... Estou? gaguejou ela, filando a bondosa mulher que sorria.
Em Roth Park.
Onde?
Trouxeram a senhora para c, milady.
Mas... Por qu? De sbito, Lalitha recordou-se de alguma coisa. Ela entrara na
igreja e um homem a beijara. Fora depois arrastada para o altar onde se casara.
Estava casada! Uma onda de medo percorreu-lhe o corpo... O homem com quem se
casara parecia furioso muito furioso... E ela tivera medo, muito medo... Depois, escrevera
uma carta... Uma carta para Sophie... Chegara a terminar a carta? Que acontecera em
seguida?
Lembrava-se de ter dito algo horrvel, algo comprometedor. Sentiu um medo
incrvel, mas no conseguia saber exatamente o que revelara. Os fatos voltavam devagar
sua mente, com intervalos de inconscincia, como se receasse recordar alguns pormenores.
Vou pedir que lhe tragam qualquer coisa para comer a mulher que estava a
seu lado declarou. Se sentir melhor depois que se alimentar.
Lalitha quis protestar, dizer que no estava com fome. O lquido que bebera fora
reconfortante, a revigorara a ponto de tornar sua mente bem mais clara. Ainda sentia
aquele gosto na boca.

A governanta tocou a sineta e algum apareceu porta do quarto. Ela deu algumas
ordens e voltou para o lado da cama.
Ainda no sabe onde est? perguntou ela a Lalitha.
No estou... Em Londres?
Na verdade, no na cidade, mas muito perto. Estamos na propriedade de Sua
Senhoria, em Hertfordshire.
Sua... Senhoria?
Essas palavras fizeram Lalitha estremecer. Agora se lembrava bem de tudo. Casarase com Lalitha, o nobre com quem Sophie rompera na ltima hora; o moreno, furioso e
assustador homem que preparara uma armadilha para Sophie, e com quem se casara.
"Por que tudo aquilo?" Lalitha se perguntava. "Que estaria pensando Sophie,
sabendo que fora enganada?"
Lembrou-se ento de lady Studley e o pavor a invadiu por completo.
Minha madrasta sabe... Onde estou? perguntou ela com uma voz que no era
mais que um sussurro.
No sei respondeu a velha senhora. Porm, no se preocupe com coisa
alguma, Sua Senhoria est cuidando de tudo.
Mas ele... to bravo!
No est bravo agora. Apenas deseja que Vossa Senhoria se recupere logo.
Aquelas palavras foram animadoras. Era muito bom saber que Lorde Rothwyn no
estava mais zangado.
Lalitha cerrou os olhos e adormeceu. Quando despertou, a comida a esperava.
No sentia fome, mas agradava-lhe saber que algum se preocupava com ela,
alimentando-a s colheradas.
Dormiu novamente, mergulhando num pas encantado, onde sua me se achava, e
onde no existia o medo.
Numa certa manh, Lalitha acordou e sentiu que as ltimas nuvens haviam
desaparecido de sua mente, e pde enxergar ento os acontecimentos com mais nitidez.

O quarto parecia mais lindo que antes. As paredes brancas e douradas, as cortinas
cor-de-rosa combinando com o tapete, os enormes espelhos de moldura dourada, os
quadros e as flores, tudo enfim fazia parte do quarto ideal que algumas vezes Lalitha
imaginara poder possuir, mas que nunca vira antes.
Sabia agora que a velha governanta que tratava dela havia sido a bab de Lord
Rothwyn.
Ele era um menino dcil, e "Nattie" foi a primeira palavra que pronunciou.
Grudou-se a mim desde os primeiros meses de vida contou-lhe a governanta.
Ela levou o breakfast e o colocou ao lado da cama. Lalitha no pde deixar de
comparar a luxuosa porcelana de Worcester, a prata polida e a toalha bordada, com a
imunda cozinha da casa em Hill Street, onde geralmente comia.
Que estaria lady Studley imaginando ter acontecido com sua enteada? Que
explicaes dera a ela Lord Rothwyn? Que diriam as duas mulheres quando a vissem de
novo.
Por no desejar responder a essas perguntas, Lalitha jogou-as ao esquecimento, e
tentava se concentrar no que Nattie dizia.
Sabe que j engordou um pouco, milady? Tem alguns quilos a mais, garanto!
Como possvel? H quantos dias estou aqui?
H quase trs semanas.
No! Trs semanas? Mas como? No percebi o tempo passar!
Esteve muito doente replicou Nattie. O mdico descreveu sua doena como
"exausto cerebral", mas no prestei ateno ao que ele dizia. Foi Sua Senhoria quem
insistiu em consult-lo. A pessoa que a curou foi a mulher das ervas, milady. No vai
reconhecer suas costas quando se olhar no espelho.
A mulher das ervas? Quem ela?
famosa por aqui, e pessoas vm de Londres para consult-la. Ela no permite
que se usem remdios receitados pelos mdicos. Bobagem costuma dizer!
ch de ervas o que tenho bebido? perguntou Lalitha. Mesmo
inconsciente, percebi que era delicioso!

Ervas e frutas do pomar dessa mulher, e mel das abelhas dos favos que ela
mantm. Acredita que s o mel de suas prprias colmias possuem poder curativo.
Lalitha ficou silenciosa por algum tempo, depois disse:
Estou mesmo mais gorda? Um pouco replicou Nattie. E j um progresso.
Nattie foi at a penteadeira e pegou um pequeno espelho com moldura dourada.
Levou-o a Lalitha para que pudesse constatar a diferena. Era de fato enorme, ela no
parecia mais aquela menina de pele opaca, ossos salientes, olhos congestionados e cabelos
sem vida.
Ao contrrio, agora seus olhos enormes tinham um brilho invulgar, a pele estava
transparente e com um ligeiro tom rosado. Seus cabelos, ondulados e brilhantes, caam at
os ombros.
Estou diferente, sem dvida! exclamou ela.
E vai ficar muito melhor depois que eu terminar com seu tratamento
prometeu Nattie. Mas precisa me obedecer:
Lalitha sorriu. Ela notava um qu de carinho, zelo, em todas as ordens de Nattie. O
modo autoritrio de ela falar escondia uma ternura que Lalitha jamais recebera de pessoas,
aps a morte da me.
Aquilo era amor, de um certo modo o mesmo amor que a me lhe dedicara, porm
com suas caractersticas especiais, pois Nattie nunca tolerava "bobagens ou fraquezas".
Vou fazer tudo o que voc mandar, Nattie, porque eu quero ficar boa logo.
Ao falar, contudo, Lalitha se perguntava se realmente desejava recuperar sua sade
depressa. Quando s, teria problemas a enfrentar! Problemas talvez insuperveis!
E no precisava refletir muito para saber de onde viriam os problemas: ele, lorde
Rothwyn, estava sempre presente naquele quarto em seu pensamento; o homem
assustador, bravo; e dessa imagem Lalitha no conseguia escapar.
Nattie trouxe-lhe uma camisola limpa, um elegante modelo feito em tecido suave,
enfeitado de renda. Penteou-lhe os cabelos tambm, tendo antes friccionado neles uma
loo que a mulher das ervas fornecera.

Que isso? interrogou Lalitha.


Uma loo feita de cinco - folhas, uma gramnea explicou Nattie.
conhecida como a erva de Jpiter.
Faz de fato os cabelos crescerem?
Seus cabelos cresceram consideravelmente nestas ltimas semanas. De qualquer
maneira, sempre acontece quando se est inconsciente.
Nunca soube disso!
Mas verdade!
Como pude ficar inconsciente por tanto tempo?
Acordava de vez em quando, mas com a mente confusa; por essa razo
conversamos com Vossa Senhoria dormindo quase o tempo todo.
Sob o efeito das ervas, penso observou Lalitha com um sorriso.
O sono o remdio de Deus, embora a gente d uma ajudazinha a Ele, claro.
O que foi que a mulher das ervas receitou para mim? Lalitha estava curiosa.
Penso que um ch de folhas de alfena, de St. John Woet, e de papoula branca.
Mas pergunte voc mesma a ela, ainda que no garanta que revele seus segredos.
Nattie escovou os cabelos de Lalitha mais uma vez; depois, cansada devido aos
cuidados que recebera, Lalitha adormeceu. Quando acordou, a tarde j ia em meio.
Serviram-lhe ch com canaps. Ao terminar de comer, Nattie comunicou-lhe:
Sua Senhoria deseja falar.
Sua... Senhoria? Instintivamente Lalitha levou as mos ao peito como para se
proteger.
Ele veio v-la aqui todos os dias, acompanhou seu progresso. Nattie sorriu.
Foi como se estivesse interessado na recuperao de um edifcio em runa, trabalho esse a
que dedica a maior parte de seu tempo.
Lalitha no deu resposta. Tremia de medo. Como iria enfrentar lorde Rothwyn?
Que diria a ele?
Um repentino pensamento perturbou-a. Com certeza ele ia querer discutir sobre o
futuro dela, e sobre como se livrar de um casamento sem nexo.

Lalitha mal notara que Nattie havia tirado de uma gaveta um xale de chiffon
barrado de renda verdadeira, colocando-o sobre seus ombros. A governanta ajeitou um
pouco mais os cabelos de Lalitha e afofou os travesseiros. Ouviu-se logo uma pancada na
porta.
Entre, milorde Nattie disse, abrindo a porta.
Lalitha quase no podia respirar. Sem saber por que, esperava ver lorde Rothwyn
de preto, como ele se apresentara na igreja. Lembrava-se bem da capa que o fazia
assemelhar-se a um morcego de asas abertas.
Em vez disso, ele usava traje de montaria. Um palet azul, bem talhado, plastro
alto, calas brancas e botas reluzentes davam- lhe um ar de extrema elegncia e menos
assustador.
Lalitha levou uns segundos para ousar encar-lo, e constatou que ele no tinha mais
a expresso de Satans. Ao contrrio, era o homem mais sedutor que j vira. Alto e
dominador, contrastava com a estrutura frgil dela, que parecia mais etrea que terrena
muito pequena naquele enorme leito de dossel e cortinas de veludo rosa-plido.
O sol da tarde inundava o quarto, emprestando-lhe uma tonalidade dourada.
Lorde Rothwyn dizia a si mesmo que nunca vira mulher alguma com cabelos
daquela estranha colorao. Eram quase cinzentos, e os olhos de Lalitha eram cinzentos
tambm. O profundo cinzento do mar revolto, com uma tnue claridade vinda da linha do
horizonte.
Fico muito contente por ver que est melhorando declarou ele com voz grave.
Observou que Lalitha segurava o xale contra o peito. Ela no respondia nada, por
isso ele continuou:
Voc causou a Nattie e a mim grande preocupao. Porm, agora podemos ver
seu progresso a cada dia que passa. Muito breve ter condies de se levantar e passear
pelo jardim. L h flores lindas nesta poca do ano.
Eu gostaria... Muito... Lalitha balbuciou.
Ento, faa tudo que Nattie mandar. o que venho fazendo por toda minha vida.

Ele sorriu, e um sorriso suave surgiu nos lbios de Lalitha, como resposta. A, s
para dizer alguma coisa, ela desculpou-se:
Sinto muito pelo trabalho que tenho dado.
No h razo para se desculpar. Eu que lhe devo desculpas.
Era minha obrigao ter impedido que o senhor fizesse o que fez. Pensei nisso a
tarde toda... Errei muito em consentir... No nosso casamento.
No havia nada que voc pudesse fazer, Lalitha.
Fui... Covarde. Mame teria tido vergonha de mim. Lalitha falava sem pensar.
S depois lembrou-se de que precisava mentir acerca de sua verdadeira me.
Lorde Rothwyn viu medo nos olhos dela. Aproximou uma cadeira da cama e
sentou-se.
Estamos casados, Lalitha disse ele. No pode haver mentiras entre ns. Na
noite que voc desmaiou por eu hav-la forado cruelmente a se casar comigo, me contou
primeiro que sua madrasta, depois que sua me a linha espancado. Vamos tornar as coisas
bem claras: ningum mais vai maltrat-la enquanto estiver sob minha proteo. Voc
minha esposa, e o passado dever ser esquecido.
Uma nova luz surgiu nos olhos de Lalitha. Depois ela sussurrou, ainda receosa:
Mas eu no posso... Ficar aqui... Para sempre.
Por que no?
Porque o senhor... No me quer. Pode me mandar embora... Ningum vai saber
que somos casados.
Est tentando me convencer, Lalitha, de que pretende ocultar nosso casamento?
Que sumir de minha vida?
No seria difcil replicou ela. a soluo mais vivel que encontrei para
resolver nosso problema.
Por que considera nossa situao um problema?
Porque eu no sou o tipo de esposa... Para o senhor. Vossa Senhoria no
pretendia se casar... Comigo.

Forcei-a a esse casamento, e ambos sabemos que foi um ato de vingana.


Contudo, tratou-se de um contrato legal e religioso. Casei-me, afinal, com uma miss
Studley.
Lalitha ficou calada por um momento, em seguida inquiriu:
Evitei que o senhor perdesse... a aposta de dez mil libras?
Evitou, mas recusei receber o dinheiro.
Por que motivo?
Vou dizer-lhe a verdade, como tambm espero sempre ouvir a verdade de sua
boca. Quando sua irm disse que fugiria comigo, revelei essa deciso a dois de meus
amigos mais ntimos, e um deles considerou-me um verdadeiro idiota.
Por qu?
Ele comentou que a nica coisa que Sophie Studley desejava era se casar com um
homem de projeo social e, se ela desistisse de Julius em meu favor, seria unicamente por
imaginar que o duque, tio de Julius, viveria por muito tempo. Assim sendo, eu
representava para ela o melhor pretendente do ponto de vista financeiro.
Lalitha lembrou-se que Sophie dissera exatamente a mesma coisa. E lorde Rothwyn
continuou:
Por amar muito sua irm, briguei com meu amigo. "Sophie me ama", gritei, como
qualquer garoto apaixonado. Ento meu amigo sugeriu: "Vamos pr Sophie prova.
Aposto dez mil libras que, se ela pensar que o duque vai morrer esta noite, desistir da
fuga e continuar com Julius Verton". Aceitei o desafio por acreditar que Sophie me amava
e, para provarmos isso, redigimos aquela carta que foi enviada a sua irm um pouco antes
da hora combinada para nossa fuga.
Que teste... Cruel murmurou Lalitha.
Cruel ou no, provou que eu estava de fato "bancando o bobo" e meu amigo
acertara.
E ele ganhou a aposta..
Na verdade, ganhou. Lembrei-me porm, de repente, ainda na igreja, que o
contrato de casamento referia-se a "miss Studley", e no a "miss Sophie Studley".

Entendo! Mesmo assim, foi muito honesto o senhor no ter ficado com o
dinheiro.
Alegro-me por ver que me aprova. Lorde Rothwyn sorriu.
Mas o mal persiste insistiu Lalitha.
O mal? Que mal?
Vossa senhoria continua casado... Comigo!
No descreveria nossa unio como um "mal", Lalitha.
O senhor disse para no fingirmos, ento vamos falar francamente. O senhor
amava Sophie porque ela linda, a moa mais bonita da Inglaterra. Ningum pode ser
mais fascinante que ela! Eu no sou uma esposa amada ou admirada por meu marido. O
mais simples, nessas circunstncias, o senhor se livrar de mim.
Pensa assim realmente, no? lorde Rothwyn falou bem devagar.
Preocupo-me com o senhor.
E que vai acontecer com voc, Lalitha?
Tudo sair bem, se o senhor me ajudar um pouco.
De que maneira?
Poderia me dar um pouco de dinheiro... S um pouco, o suficiente para que eu
possa alugar uma casinha no campo... Irei para qualquer lugar... Onde ningum me
conhea... E o senhor no vai precisar me ver nunca mais. Minha antiga governanta
cuidar de mim com prazer. Minha madr... me dispensou-a quando nos mudamos de
Norfolk.
Quanto acha que tudo isso ir custar?
No muito. Penso que me arrumarei com... Bem... Com cem libras por ano.
Em troca dessa "imensa" quantia voc pretende sair de minha vida para sempre?
Nunca mencionarei seu nome... a pessoa alguma prometeu Lalitha. O
senhor pode se casar com uma mulher a quem ame...
Sabe que sou um homem muito rico, no?
Sophie me disse.

E, sabendo, ainda admite que cem libras por ano seja uma recompensa justa pelo
servio que me prestou?
No sou muito... Exigente... Em meus gastos.
Ento, diferente da maior parte das mulheres de sua idade.
Acho que a felicidade... No depende do dinheiro.
Ela pensou logo em como fora feliz em sua casa com o pai e a me, levando uma
vida bastante modesta. Os trs haviam conhecido uma felicidade que jamais poderia ser
traduzida em ouro, no importando em quanto montasse a fortuna.
A voz de lorde Rothwyn quebrou a trilha dos pensamentos de Lalitha.
Mais uma vez deixe-me dizer-lhe, Lalitha, que voc diferente da maioria das
mulheres.
No sei se devo considerar isso um elogio ou no comentou ela.
Voc tem planos para o futuro? Lorde Rothwyn quis saber.
Talvez. S espero que o senhor no revele a minha madrasta ou a Sophie... Meu
paradeiro. Elas podem descobrir onde estou, e ento...
Num gesto de splica Lalitha estendeu-lhe a mo. Lorde Rothwyn cobriu-a com a
sua, e disse:
Realmente imagina que eu faria o que quer que fosse para provar um novo
sofrimento em voc?
Acho que minha madrasta... Deseja que eu morra. O senhor at pode lhe dizer
que eu... Morri.
Voc est muito viva! E, embora aprecie suas idias, tenho meus planos tambm.
Quais so eles?
Alguma vez Sophie disse a voc qual era minha ocupao?
Nunca.
Tenho dedicado anos de minha vida devolvendo o antigo esplendor a edifcios
esquecidos e negligenciados.
Deve ser um trabalho muito interessante.
Acho que sim concordou lorde Rothwyn.

Lembro-me agora de ter ouvido Sophie falar que o prncipe regente consultava o
senhor sobre esse assunto.
Possumos a mesma opinio, ele e eu, em muitas coisas. Dei sugestes a Sua
Alteza Real acerca de edifcios em Regentes Park e em Brighton. Ele me honra aprovando
freqentemente minhas idias renovadoras, e transformamos muitas vezes montes de
entulho em obras de arte.
Gostaria muito de ver um desses prdios.
Vou lhe mostrar prometeu ele. Aqui perto mesmo h uma casa construda
por um estadista da corte da rainha Elisabeth. Pois bem, encontrava-se em lamentvel
estado de runa. O grande salo onde a rainha costumava jantar convertera-se em
estrebaria. As vigas de madeira preciosa foram roubadas, utilizadas em construes rurais,
ou queimadas como lenha. Neste momento, a casa j est quase completamente
restaurada.
Lorde Rothwyn falava com eloqncia, o que demonstrou a Lalitha o prazer que
tinha naquele trabalho. E ele prosseguiu:
Descobri tambm, por acaso, perto da antiga aldeia de St. Albans, fundada pelos
romanos, uma pequena villa esquecida e toda coberta de mato. Limpei a rea e encontrei
mosaicos de um valor inestimvel, mrmores e pilares de beleza incrvel.
Como o senhor hbil! exclamou Lalitha. Apreciaria muitssimo ver essas
coisas.
Tenho orgulho de meu instinto em descobrir preciosidades. O prncipe regente
sente-se como eu quando v uma obra antiga, um quadro, que necessita de restaurao.
Ele pode visualizar que, sob a runa, existe uma obra de arte.
E o senhor nunca se engana?
Praticamente nunca! Isso me leva a crer que estou certo sobre voc.
Sobre... Mim?
Voc precisa de restaurao! observou ele sorrindo.
Tudo o que o senhor encontrou at agora tern sido excepcionalmente precioso.
No acredito que o mesmo se d em minha pessoa.

muito modesta! parecida com seu pai ou sua me, Lalitha?


Com minha me, porm um pouco menos favorecida. Minha me era lindssima!
Lalitha embaraou-se ao referir-se me de novo. Recordou- se, ento, de que em
dilogos anteriores esquecera-se por completo da farsa que representava quanto sua
filiao. Tentou reparar seu erro, dizendo:
Claro. Minha me... No decorrer dos anos...
Achei que tnhamos concordado em no mentir um para o outro, Lalitha.
Dei minha palavra... Mas...
Qual o problema? O que a apavora tanto?
Ela... Me matar... Se souber...
Tal coisa nunca vai acontecer garantiu ele. Contudo, como no quero que se
preocupe com outros problemas enquanto se restabelece, no vou pression-la a deslindar
esse mistrio de me e madrasta. Concentre-se somente em seu restabelecimento. Logo
poder passear pelo jardim comigo e, quando se sentir mais forte, a levarei aldeia perto
de St. Albans a fim de visitar a casa a que me referi, antes que seja habitada. Promete que
no vai se preocupar com seu futuro?
Tentarei...
Discutiremos nosso assunto de novo quando voc estiver mais forte. Por ora,
confesso apenas que ficarei muito desapontado se a restaurao do edifcio chamado
"Lalitha" ficar alm de minha expectativa.
Por favor, no espere demais de mim insistiu Lalitha com um sorriso.
Sou um perfeccionista! Ele tomou em seguida a mo dela e levou-a aos lbios:
Durma bem, Lalitha, virei v-la amanh.
Ele j ia saindo do quarto quando Lalitha indagou:
Por que razo o senhor se encontra no campo? A temporada de Londres ainda
no terminou!
Mas est quase no fira! E no confio em ningum quando me proponho a
recuperar meus "edifcios".

Ele sorriu e retirou-se. Lalitha recostou-se nos travesseiros; seu corao batia mais
forte, mas no era de medo.
"Como lorde Rothwyn tem sido bondoso!", pensava. Mesmo assim, continuou
achando que devia sair de seu caminho o mais breve possvel.
Imaginava a m impresso que provavelmente daria aos amigos do marido.
Esperavam que a esposa dele fosse uma Sophie de cabelos de ouro, olhos azuis e pele
perfeita.
Lalitha no ignorava, embora ningum lhe houvesse dito, que lorde Rothwyn tivera
muitas mulheres em sua vida, tampouco que ele jamais propusera casamento a nenhuma
delas, alm de Sophie.
Sophie dissera que lorde Rothwyn era um dos homens mais ricos da Inglaterra.
Nesse caso, toda me de filhas casadouras o desejaria como genro. Qualquer moa
adoraria viver em Rothwyn House, em Park Lane, ou ser a castel de Roth Park. Usando as
jias da famlia, seria a anfitri das grandes personalidades, a comear pelo prncipe
regente. E Sophie possua o essencial para essa posio: uma beleza deslumbrante.
Alm de Sophie, haveria outras mulheres de sangue azul, de grande dote e, quem
sabe, de atraente personalidade disposio de lorde Rothwyn.
"E eu no tenho nada disso," pensava Lalitha.
Ela encostou o rosto no travesseiro e fechou os olhos. At que se recuperasse bem,
poderia viver em meio a todo aquele luxo e conforto. Alis, sempre odiara a feira, a
sujeira, a crueldade, as mentiras, enfim tudo o que fizera parte de sua vida nos ltimos
tempos.
Agora, escapara! Contudo, no podia esperar que essa existncia durasse
eternamente. Lorde Rothwyn fora bondoso, mas s porque ela estava doente, e porque
devido sua ira forara-a a um casamento.
"Ao mesmo tempo, com certeza ele me despreza por eu ter sido to fraca", conclua
ela. "Se eu houvesse protestado com mais veemncia, se houvesse recusado a me casar,
ele no estaria agora na contingncia em que se encontrava. Preciso salv-lo, separandome dele!"

Lalitha deu um suspiro profundo e logo adormeceu.


Dois dias mais tarde sentiu-se bem para descer; porm, antes teve de se encontrar
com a mulher das ervas. Era uma senhora simptica, que parecia ter-se exposto ao sol at
ficar da cor do bronze, e que tinha olhos azuis como miostis. Ela encantou-se ao constatar
o progresso da Lalitha.
Mas ainda tem muito cho a percorrer, minha cara declarou ela logo.
Contudo, est no caminho certo, e a nica coisa que precisa fazer agora seguir minhas
instrues. Ela sacudiu o dedo em frente do rosto de Lalitha, ameaando-a: E no
tente me tapear.
Lalitha continuou com o uso do leo de loureiro, que cicatrizara to bem suas
costas. A mulher receitou-lhe outros cremes suaves para passar no corpo aps o banho,
feitos base da seiva de rmulas. Um ch de calaminta, e erva de Mercrio, foi
recomendado para a cura das afeces da pele e do crebro.
A senhora me faz pensar que estou louca! protestou Lalitha.
Vossa senhoria deixou o crebro faminto como tambm o corpo. Ele precisa ser
alimentado para recuperar energia. A calaminta vai ajudar. Deixo aqui um frasco e aviseme quando terminar.
Temendo se esquecer das instrues, Lalitha tomou nota de tudo.
Uma das recomendaes da mulher foi que ela trocasse a loo do cabelo que vinha
usando por uma feita de caroos de pssego.
Ferva-os com vinagre ordenou a mulher a Nattie. Felizmente h muitos
pssegos nesta poca do ano. Eles fazem o cabelo crescer e lhe do um brilho lindo, como
o do prprio pssego.
A mulher levou para Lalitha o mel produzido na casa dela, e aconselhou-a que
comesse o favo tambm, to nutritivo como o mel.
Onde a senhora aprendeu isso tudo? indagou Lalitha.
Meu pai era botnico, e meu av igualmente. Nicholas Culpeper foi um de meus
antepassados.
Quem era ele?

Um famoso mdico e astrlogo. O primeiro homem a comunicar ao mundo o


poder das ervas no tratamento da sade. Escreveu muitos livros sobre o assunto.
Ignorava que houvesse algo escrito, explicando o emprego medicinal das ervas.
Nicholas Culpeper dedicou sua vida ao estudo da astrologia e da medicina.
Que sorte ter ele posto o resultado de suas investigaes em livros!
Durante a Guerra Civil, lutou pelo parlamentarismo, e foi ferido no peito
informou a mulher. Restabeleceu-se felizmente pois, se tivesse morrido, teria levado
consigo toda sua cincia.
E nossa perda seria imensa!
verdade! Enquanto ele exercia a medicina, encontrava tempo para descrever as
propriedades medicinais das ervas num livro que chamou de Compndio Herbal.
Por favor, posso ver esse livro algum dia?
Claro, esse e outros que ele publicou. Venha visitar-me que eu lhe mostrarei os
livros e, estando interessada, pode ver tambm minha horta, meu laboratrio, e falar com
minhas abelhas.
Falar com as abelhas! exclamou Lalitha com espanto.
Elas gostam de conversar com as pessoas que curam. Eu lhes contei tudo acerca
da senhora, expliquei o que esperava que o mgico mel produzido por elas fizesse. Minhas
abelhas nunca falham!
Assim que a mulher das ervas saiu, Nattie ajudou Lalitha a se vestir. Trouxe-lhe um
vestido novo, com mangas bufantes, bem apertadas no pulso, estilo muito em moda na
poca. A saia era rodada, enfeitada com fitas em torno da bainha, evidenciando a origem
da toalete: Paris.
para mim? perguntou Lalitha, incrdula.
Sua Senhoria comprou vrios vestidos em Londres para a senhora. Joguei fora os
trapos que Vossa Senhoria vestia quando aqui chegou.
Lalitha corou murmurando:
Era s o que tinha!

Pois bem, agora tem muito mais. Por ora, no quero que se canse examinando
todos os vestidos que a aguardam nos armrios.
Posso dar uma olhadela?
Nattie abriu ento a porta de um dos guarda-roupas e ela notou que havia l mais
de uma dzia de trajes de cores suaves, no iguais
s que Sophie usava, fortes, que iam muito bem com a beleza dourada de sua irm.
"Como sabia ele que as cores suaves combinam melhor comigo?" Lalitha se
perguntou.
A roupa que ela vestiu naquele dia era de um azul plido que acentuava o corado
de suas faces. Apesar de se sentir muito elegante, preocupava-se com sua aparncia
enquanto descia as escadas para ir ao encontro de lorde Rothwyn. Li se ele, depois de todo
seu esforo, se desapontasse ao v-la?
Um criado de libr abriu-lhe a porta de uma sala cheia de flores, com cortinas de
brocado. Em p, junto janela, estava lorde Rothwyn; virou-se, encarou-a por um
segundo, depois sorriu. Imediatamente Lalitha parou de ter medo, e foi confiante para
perto dele.

CAPTULO IV

Lalitha desceu as escadas, saltitante, acompanhada de um cozinho de plo branco


e preto.
Cada dia que ela passara em Roth Park havia sido cheio de novas descobertas e de
alegria. Primeiro, visitou a casa toda, construda no reinado de Charles II. Muitas alas
foram acrescidas ao edifcio principal por vrias geraes de Rothwyn.
Custava-se crer que uma construo to slida, to imponente, pudesse ser
acolhedora, ter uma atmosfera ntima como a de uma casa comum.
Havia tesouros por toda parte: quadros fabulosos e tapearias valiosssimas nas
paredes; mveis importados da Frana e Itlia, obras de um artesanato mpar.
Na verdade, Lalitha extasiava-se com tudo que via, e ter o histrico desses tesouros
narrado por lorde Rothwyn consistia num prazer que ela jamais sonhara experimentar.
Gravadas em pedra acima da porta principal estavam as seguintes palavras:
"Esta casa foi construda por Inigo, primeiro lorde Rothwyn, no apenas com tijolos
e madeiras, mas com a mente, a imaginao e a alma. Foi erigida no ano de 1678 de Nosso
Senhor Jesus Cristo".
Entendo bem o sentido dessas palavras comentou Lalitha.
Eu tambm concordou lorde Rothwyn.
com esse esprito que o senhor constri?
.
Houve uma pausa, e Lalitha teve mpetos de lhe perguntar se, ao restaur-la, ele
punha tambm a mente, a imaginao e a alma. Mas era tmida demais para fazer tal
indagao.
Lorde Rothwyn levou-a depois enorme biblioteca, linda, com o teto pintado de
vrias cores. Milhares de livros davam s paredes o aspecto de uma colcha de retalhos.

Posso... Posso... Ler alguns desses livros? inquiriu Lalitha, fitando lorde
Rothwyn.
So todos seus! replicou ele.
Mal posso acreditar. Passei estes ltimos anos sedenta de livros, pois no tinha
permisso de ler.
Livros no foram a nica coisa que faltou a voc, Lalitha.
Ela corou e apressou-se em dizer:
No estou to feia agora, no mesmo?
Nunca foi feia, apenas completamente negligenciada.
Tento comer bastante, e bebo gales de leite! Ela franziu o nariz e acrescentou:
um grande esforo, por que detesto leite.
Eu tambm confessou lorde Rothwyn. Nattie sempre insistia que eu
bebesse tudo, at o fim da caneca, e voc deve fazer o mesmo.
Nattie um amor, mas ao mesmo tempo enrgica.
Por isso fiquei bem-educado disse ele com ar de caoada.
Ela muito orgulhosa do senhor, e cr que todas as suas boas qualidades so
obra dela.
E so. O que me diz voc de meus defeitos?
Olhava para Lalitha sorrindo sarcasticamente, e ela percebeu que se referia crise
de fria que tivera na noite do casamento.
Acho que o senhor se assemelha muito a um seu famoso antepassado.
Sir Hengist? Que sabe sobre ele?
Li alguma coisa acerca de sir Hengist e do poema que foi escrito sobre o
temperamento impetuoso dele.
Por isso me disse que amaldioar Sophie traria m sorte? Para mim ou para ela?
Para ambos. O dio maltrata tambm quem o sente.
Vejo que devo ser cuidadoso quando ficar bravo em sua presena.
Lalitha fitou-o um pouco receosa, e ele deduziu que a menina faminta, judiada, que
ele carregara para o quarto na primeira noite, no mudara como parecia superficialmente,

pois ainda escondia muito medo. Era como um animalzinho tratado com crueldade uma
vez, e que esperava pancada ao mnimo movimento das mos de seu dono.
Outras coisas contriburam para a felicidade de Lalitha, e a principal foi um
cachorrinho, um pequeno Cocker Spaniel que logo se afeioou a ela.
Lorde Rothwyn possua vrios e alguns dlmatas que o seguiam por toda parte, e
que balanavam a cauda assim que o viam, sempre prontos para passear. Mas o pequeno
Cocker fora para o lado de Lalitha no primeiro dia em que ela desceu.
Royal est saudando voc observou lorde Rothwyn.
Como o nome dele? perguntou Lalitha.
Royalist, mas ns o apelidamos de Royal.
um amor. Tive certa vez um cachorro que eu amava muito, mas...
Lalitha no terminou a frase, e lorde Rothwyn concluiu pela expresso dos olhos
dela que o animal lhe fora tirado; outro sofrimento, que a mulher qual chamava de "me"
lhe infligira.
Freqentemente Lalitha esquecia-se do papel que a madrasta a obrigara a
representar, fazendo-a cham-la de "me". E sentenas como: "Antes de mame morrer..."
surgiam nos lbios dela sem refletir, e sem que percebesse que aos poucos revelava a
veracidade de fatos de sua vida.
Numa certa manh, lorde Rothwyn levou-a para visitar a casa estilo rainha
Elisabeth que ele restaurara. Mostrou antes a Lalitha o desenho da casa como era quando
ele a descobrira: caindo aos pedaos, com o teto cheio de buracos. As janelas no tinham
vidros e muitos dos lindos tijolos haviam sido arrancados e usados na construo de
chiqueiros.
Assim era a casa antes explicou ele. E, observando os alicerces, visualizei
como havia sido originalmente.
grande! exclamou Lalitha.
As casas destas redondezas so grandes. No foram construdas apenas por
membros da nobreza, mas por burgueses ricos de Londres que consideravam o local
adequado para se ter uma casa de campo, bem perto da capital.

Mas esta casa aqui pertenceu a um nobre, no?


Sim, um aristocrata, lorde Hadley, que com certeza olharia com desprezo para
meus antepassados.
Imagine se ele soubesse que um descendente de sir Hengist restaurou a casa
dele!
Espero que, onde quer que esteja, aprove meu trabalho. H uma coisa, contudo,
que preciso decifrar. Voc me ajudar?
Se eu puder, com muito prazer.
Aguardei at que voc pudesse ver a casa disse ele. Agora vamos verificar
se consegue realizar uma tarefa que considero difcil.
Lorde Rothwyn retirou de uma gaveta uma caixa de prata. Abriu- a e Lalitha notou
que estava cheia de papel picado.
Que ? perguntou ela.
Encontrei isto num armrio atrs de um painel. Os ratos roeram grande parte da
papelada que julguei de incio se tratar de algum documento.
Oh, que pena!
Quando olhei mais cuidadosamente vi que era parte de um poema. A histria
relata que lorde Hadley escrevia sonetos. Alis, quase todos os cavalheiros da corte da
rainha Elisabeth eram muito romnticos e se expressavam em versos Sua Majestade ou
mulher amada. Lorde Rothwyn sorriu. Isso no significa que eram bons poetas;
contudo, davam prazer a quem lesse seus poemas.
Especialmente pessoa para a qual os dedicavam.
O que quero que voc faa, Lalitha, que tente juntar estes fragmentos. Muitos
pedaos foram destrudos, mas seria interessante procurar saber o que ele escreveu.
Acha que vou poder? De qualquer modo, estou muito honrada pelo fato de o
senhor me confiar coisa to preciosa.
No se canse com esse trabalho. Quando sentir os olhos fatigados, pare
imediatamente. Por sinal, seus olhos me parecem bem diferentes do que eram antes.

Costurava at tarde todas as noites, luz de uma nica vela explicou-lhe


Lalitha. Sou boa em bordado. Quando Nattie o permitir, bordarei monogramas em seus
lenos.
Agora minha vez de me sentir honrado, Lalitha. No obstante, no faa nada
at se recuperar totalmente. Promete?
Prometo, ainda achando que o senhor e Nattie esto me mimando demais. Vou
ficar gorda, preguiosa e intil para tudo, exceto para me recostar em almofadas de cetim.
o que gostaria de ver voc fazendo declarou lorde Rothwyn com
sinceridade.
Lalitha encarou-o, os olhos de ambos se encontraram, e ela sentiu um inexplicvel
n na garganta. Lorde Rothwyn virou o rosto para o outro lado, ps a caixa de prata na
mo dela e disse:
Vou ficar esperando com impacincia para ver o que lorde Hadley escreveu para
alguma beldade da era elisabetana.
Lalitha ardia em curiosidade para saber o que continha o soneto. Na manh
seguinte sentou-se para decifr-lo. Porm Nattie forou-a a ir passear pelo jardim.v
O dia est lindo, milady. V tomar um pouco de sol e deixe esse trabalho para os
dias de chuva. Alm do mais, Sua Senhoria a aguarda.
Foi o suficiente para apressa; Lalitha a descer. Ela ps um vestido novo, lils, cor
que nunca usara antes. Estava ansiosa para ver o que lorde Rothwyn achava daquela
tonalidade para sua ctis.
"Eu sou como as casas que ele restaura" pensou. "D mesma maneira que escolhe os
tapetes e as cortinas, escolhe meus vestidos."
Havia algo de impessoal nessa idia, mas no deixou de dar satisfao a Lalitha.
Finalmente algum se interessava por ela.
Encaminhou-se por um corredor que levava ao escritrio, lugar onde em geral lorde
Rothwyn ficava de manh. Chegava porta da sala quando um jovem saa de l, Ele cobria
o rosto com as mos e estava muito plido. Lalitha aproximou-se para ajud-lo. Ento, para
grande surpresa sua, constatou que o rapaz chorava.

Que posso fazer por voc? indagou ela.


Ningum pode fazer nada por mim! respondeu ele com o rosto banhado em
lgrimas.
Havia um que de pattico e ao mesmo tempo embaraoso na imagem de um
homem chorando.
O que houve, afinal? interrogou Lalitha.
A culpa foi minha. Eu sabia que estava errado, mas tive medo de confessar
minha falta.
Venha c confiscou-o Lalitha, dirigindo-se a uma sala vazia. Conte-me o
que aconteceu.
Tenho vergonha de mim mesmo, madame. Por favor, esquea-se de que me viu.
No h razo para tal, quero auxili-lo!
J lhe disse, madame, ningum pode me ajudar. Sua Senhoria est furioso, e com
razo.
Mas por qu?
Coloquei uma das colunas da fundao de uma casa em lugar errado. No
prestei ateno suficiente na planta, acho. Alm disso, estava em dvida, mas receei fazer
perguntas a ele.
E Sua Senhoria descobriu sua falha, no foi?
Foi. E me dispensou. Eu sentia tanto orgulho em poder trabalhar para ele. Tentei
acertar, s Deus sabe como tentei acertar. Porm, errei.
Entendo voc muito bem. Isso s vezes sucede. Espere por mim aqui pediu
Lalitha. No v embora antes que eu volte.
Envergonhado de sua atitude, o jovem declarou:
Perdoe-me, madame, no devia perturb-la com meu problema. Prefiro retirarme j... e com dignidade.
No protestou Lalitha. Aguarde minha volta!
Se for o que a senhora deseja... Mas no entendo a razo...
Espere! insistiu Lalitha.

Respirando fundo, ela entrou no escritrio onde se encontrava lorde Rothwyn.


Sentado numa escrivaninha de tampo de couro, examinava uma srie de papis: plantas de
casa, com certeza. Tremendo um pouco, Lalitha percebeu que ele estava zangado, pois
tinha a mesma expresso fisionmica da noite do casamento. Ao ver Lalitha, exclamou:
Oh, voc! A ruga da testa dele desapareceu ao erguer-se para receb-la.
Notando o embarao de Lalitha, acrescentou: O que a aborrece?
Tenho algo a lhe dizer. Mas temo que seja atrevimento de minha parte.
Nada que voc possa me dizer, Lalitha, eu consideraria atrevimento. Sente-se,
por favor, e fale.
Ela sentou-se na beirada de uma poltrona e permaneceu em silncio.
Estou esperando! observou ele com voz amvel.
Como j deve ter percebido, sou covarde e tenho medo de tudo. E sei muito bem
o que uma pessoa pode fazer, simplesmente porque se encontra dominada pelo receio de
falhar.
Imagino que esteve falando com Jameson, o rapaz que acabei de despedir.
Entendo como ele deve estar se sentindo, pois Vossa Senhoria pode ser
assustador... s vezes.
E voc pretende me culpar pela incompetncia daquele jovem?
Ele teve medo... De enfrentar o senhor... Como eu tambm tive.
Contudo, voc est agindo agora com muita coragem, Lalitha, intercedendo por
ele.
que sinto pena do pobre moo. Lamento muito o que houve, mas sei bem que
quando uma pessoa forte e autoconfiante, no entende a fraqueza dos outros, de pessoas
como eu, por exemplo.
Voc realmente pensa que o medo e a timidez so desculpas para um trabalho
mal feito?
Qualquer um pode errar de vez em quando.
Muito bem, Lalitha. Vou ver o que posso fazer em relao a esse caso.

Lorde Rothwyn fitou-a. Ela estava com os olhos baixos, e os clios escuros, bem
crescidos agora, faziam contraste com sua pele alva.
Confesso que atrevimento meu! disse Lalitha num sussurro.
No considero voc to tmida e medrosa como pensa. Mas, no desejando
aborrec-la, vou falar com Jameson. Onde se encontra ele?
Na sala ao lado.
Fique aqui!
Lorde Rothwyn saiu do escritrio e fechou a porta. Lalitha ficou rezando para que
tudo sasse bem.
Ningum poderia entender, pensava ela, o horrvel, insidioso medo que, tal qual
uma serpente venenosa, podia percorrer o corpo de uma pessoa, a ponto de faz-la agir
erradamente; e s por no ter condies de pensar com clareza. Mesmo depois de vrios
dias na casa de lorde Rothwyn, ela mal podia acreditar que acordava de manh sem o
pavor de que iria muito breve ser espancada. Lembrou-se de que ficava sempre alerta,
procurando ouvir a voz de sua madrasta, tremendo de medo ao pensar que talvez
houvesse feito algo errado, e que fosse ser punida por isso. No conseguia se libertar do
medo, na casa da madrasta, do momento que se levantava hora de dormir.
Lorde Rothwyn voltou ao escritrio e Lalitha fitou-o apreensiva.
Readmiti
Oh,

muito, muito contente!

Contudo
Eu

Jameson informou ele. Est contente agora?

sempre lhe disse Lalitha, que espero perfeio.

sei, mas aprecia o belo tambm, e o belo, como no caso do nariz de Clepatra

nem sempre simetricamente perfeito.


Tem
E

razo! concordou lorde Rothwyn.

a felicidade... alguma coisa sobre a qual no se pode fazer um planejamento

muito rgido acrescentou Lalitha com certa hesitao.


Lorde Rothwyn riu muito e comentou:
J

sei que voc vai modificar todas as plantas das casas nas quais pus tanto tempo

e trabalho. No obstante, no posso refutar seus argumentos. Quem lhe ensinou tudo isso?

Talvez

a vida, o sofrimento destes ltimos anos. Aprendi que, o que todos

procuram, a felicidade; e pensam que ela est no sucesso, no dinheiro, na posio social!
Pode ser verdade para alguns, mas para muito poucos. Pessoas normais vo cata do
amor, e s conseguem encontr-lo onde houver segurana, e no onde existir o pavor;
impossvel haver felicidade... junto do medo.
Deixe-me

fazer-lhe uma pergunta, Lalitha. Tem sido feliz aqui?

Muitssimo.

Sinto uma felicidade impossvel de descrever. como se o senhor

tivesse me arrancado de um calabouo escuro, mido e sem esperana, para a luz do sol.
Obrigado

replicou lorde Rothwyn suavemente.

Para desviar daquele assunto ntimo, Lalitha perguntou:


O

senhor vai me levar esta tarde, conforme prometeu, para visitar outras casas?

Pretendia

fazer isso, mas ser impossvel. Vamos deixar nosso programa para

amanh. Havia me esquecido de um compromisso inadivel, em Londres. Sinto no poder


cumprir minha promessa, Lalitha. que um amigo meu, Henry Grey Bennet, precisa falar
comigo. Ele membro do parlamento britnico, encarregado de assuntos referentes a
crimes contra os direitos humanos. Trabalha agora no extermnio do trfico de mulheres
brancas, enviadas fora diariamente para outros pases, algumas delas ainda
adolescentes.
Enviadas
So

para fazer o qu?

negociadas como escravas. H lugares como Amsterdam onde moas inglesas

alcanam altos preos no mercado, e so vendidas como gado. Umas seguem direto para o
Marrocos, Turquia e Egito.
E

essas mulheres no tm meios de reagir?

Nenhum!

Vrias so seqestradas na rua. H um grupo de pessoas treinadas que

encontram tais moas quando elas vm do interior para Londres, e fazem-lhes promessas
tentadoras.
Essas

jovens falam com estranhos?

Nunca

estiveram em Londres antes, e se algum lhes oferece hospedagem e um

emprego lucrativo, concordam facilmente. E nunca mais se ouve falar delas!

Que

coisa horrvel! exclamou Lalitha.

Esse

trfico assumiu propores alarmantes, e est mais do que na hora de se

tomar alguma providncia. Atualmente a lei muito fraca, e as pessoas que operam no
chamado "mercado branco de mulheres", raramente so levadas perante o tribunal.
E

o senhor cr na possibilidade de que se aprove uma lei para evitar isso?

' O projeto de lei apresentado por meu amigo j foi aceito na Cmara dos
Comuns, e esta tarde vai ser submetido Cmara dos Lordes. Meu amigo no acredita
muito na aceitao fcil do que sugerem por isso me pediu que eu fosse a Londres para lhe
dar um pouco de fora com meu apoio.
O

senhor deve ir! importante, muito importante! incrvel o que acontece com

essas pobres moas. So... Maltratadas?


Se

no fazem o que se requer delas, so espancadas ou drogadas at a submisso.

Ento,

vamos rezar para que a lei seja aprovada declarou Lalitha.

Farei

o possvel para isso. Vou a Londres j.

Volta

hoje mesmo?

Espero

regressar esta tarde, talvez na hora do jantar; porm, hoje sem falta.

Podemos jantar juntos!


timo!

exclamou Lalitha. Porei um de meus vestidos novos.

Faremos
O

desse jantar uma celebrao para comemorar seu restabelecimento.

senhor est usando uma desculpa para me fazer comer. Estou ficando to

gorda que muito breve no conseguirei entrar em meus lindos vestidos.


Nesse
No

caso, comprarei outros para voc, Lalitha.

gostaria que Vossa Senhoria... Gastasse tanto... Comigo.

Lorde Rothwyn sorriu ao replicar:


Juro
O

a voc que o que gastei no vai me levar falncia.

senhor j me deu tanto... No sei como lhe agradecer.

Falaremos

sobre o assunto no jantar, est bem? Deixo Royal e os outros cachorros

tomando conta de voc.


Eles

faro isso at que o senhor volte.

Assim que lorde Rothwyn partiu, Lalitha achou que a casa ficara vazia. Com um ar
de abandono. Foi com os cachorros ao jardim e admirou os gramados aveludados, os
enormes canteiros de flores multicoloridas, o que a fez lembrar-se dos quadros da galeria
da manso. Foi apreciar tambm o aqurio que ficava na outra extremidade do jardim,
cercado por um muro de tijolos vermelhos.
Tudo era lindssimo, o sol aquecia o ambiente, porm ela contava os minutos para o
retorno de lorde Rothwyn casa.
" que preciso saber se a lei passou no parlamento", pensava ela.
Todavia, no ignorava a verdade. Queria ter lorde Rothwyn ao seu lado, queria
conversar com ele sobre temas que interessavam a ambos.
Receando cansar-se demais, entrou e se ocupou da decifrao das frases que lorde
Hadley escrevera trezentos anos passados. Era surpreendente observar como ainda
sobrara tanto daquilo, apesar da destruio causada pelos ratos, pelos insetos, e pelo
tempo. Felizmente ele escrevera num pergaminho grosso e de boa qualidade, numa
caligrafia firme e legvel. Mas os efes e os erres eram quase iguais, e Lalitha necessitava de
tempo e pacincia para descobrir o que fora posto no papel.
Trabalhava com afinco quando um lacaio abriu a porta da sala e anunciou:
Miss

Studley deseja v-la, milady.

Lalitha deu um grito e, olhando para a porta, viu Sophie. Estava linda, vestindo um
traje de viagem de seda azul, e tendo na cabea um pequeno chapu enfeitado com botes
de rosa. Sorria para Lalitha, que comeou a tremer de medo.
Est
S...

surpreendida com minha visita? indagou Sophie.

sim.

Desejo

falar com voc, e tinha certeza de encontr-la sozinha esta tarde. Por isso

vim.
Como
Os

soube... Que eu estava s?

jornais desta manh anunciaram que lorde Rothwyn falaria tarde na Cmara

dos Lordes. Tal fato me deu a oportunidade de vir aqui para conversa com voc a ss.
Lalitha no respondeu e Sophie continuou:

Que

sala linda! Posso me sentar?

Claro!

Desculpe, mas sua visita me surpreendeu.

Achei

que voc teria interesse em saber como ns estamos. Mas no se assuste,

Lalitha, mame no est zangada com voc.


No?
No.

Ela entendeu que no poderia agir de outra forma. Sabemos que se casou

com lorde Rothwyn, pois ele me comunicou atravs de uma carta.


Lorde

Rothwyn escreveu para voc?

Escreveu.

Mas, por estranho que parea, a notcia do casamento no foi publicada

nos jornais, portanto, ningum ficou sabendo do evento, exceto mame e eu. Isso me faz
concluir que sua estada aqui temporria. Estou certa?
No...

Sei.

Deixe-me

confessar-lhe a verdade, Lalitha. Eu amo lorde Rothwyn, sempre o

amei! Quando o perdi, acreditei ter perdido um pedao de mim mesma!


Lalitha encarou Sophie atnita, e protestou:
Mas

voc nunca... O amou. Disse muitas vezes que ia se casar com ele s porque

era rico.
Suponho

que, por acanhamento, no lhe revelei o quanto lorde Rothwyn

significava para mim. E, na verdade, foi s depois que voc saiu com o recado para ele que
eu ca em mim, e constatei que o amava muito.
Lalitha no podia crer que Sophie realmente mudara de idia.
E

que houve... Com o Sr. Verton? inquiriu ela.

Julius

nunca recebeu a nota que dirigi a ele. Continua a meus ps, suplicando

para que nos casemos.


E

por que razo no est ainda casada com ele? O casamento havia sido marcado

para duas semanas atrs.


No

foi o duque que morreu, mas uma tia de Julius, mulher que ele respeitava

muito. Por isso nosso casamento teve de ser adiado para daqui a dois meses.

Oh,

entendo! E, nesse meio tempo, voc chegou concluso de que ama... lorde

Rothwyn.
Isso

mesmo! concordou Sophie. E lhe peo, Lalitha, que me devolva o que

sempre me pertenceu.
No

compreendo...

muito simples. Lorde Rothwyn me ama, como voc deve saber.

Ele

ficou... Furioso com o que voc fez. Por esse motivo, me forou ao casamento.

Por

vingana! Sophie sorriu. Ele tornou o fato claro na carta que me

escreveu! Ele me adora! Me venera! Um amor assim no muda da noite para o dia.
No...

Suponho que no...

Arquitetei
E

um plano muito sensato, com a aprovao de mame.

qual ele? Lalitha estava apreensiva.

Voc

deve sair desta casa imediatamente. V morar com sua antiga governanta.

Mame lhe mandou de presente vinte libras. Pense s nisso, Lalitha, vinte libras! muito
dinheiro, no acha?
Porm

no posso sair... Desse jeito protestou Lalitha. Sua Senhorita tem sido

muito bondoso... Tem feito tanto por mim...


Sei

exatamente o que ele fez, no precisa enumerar. Pela primeira vez a voz de

Sophie tornou-se dura.


Sabe?

Como sabe?

Essas

notcias correm! H pessoas sempre prontas a relat-las.

Refere-se
No

aos criados, Sophie?

importam os detalhes. O certo que voc no pode impor sua presena nesta

casa para sempre. Acha isso justo?


No...

No.

Portanto,

em vez de embaraar lorde Rothwyn pendurando- se nele eternamente,

sugiro que desaparea daqui, e j.


Mas

gostaria... De dizer adeus a ele... De agradecer-lhe.

Para

qu? Lorde Rothwyn usou-a apenas para me magoar. Voc foi um

instrumento de vingana, nada mais. Se eu tivesse mandado igreja uma criada em lugar
de voc, ele teria feito a mesma coisa. Suponho que no queira criar um caso para lorde
Rotwyn, forando-o a despedi-la como se fosse uma simples empregada. Imagino que
prefira se portar como uma lady. Por isso, mame lhe mandou este dinheiro, para que voc
possa sair desta casa com dignidade.
O

que quer... Ento... Que eu faa?

Junte

alguma roupa, apenas o que possa ser carregada numa trouxa escondida

sob sua capa, para que no chame ateno de ningum. Minha carruagem espera-nos l
fora.
E...

depois?

Levo-a

at a encruzilhada mais prxima onde passam todas as diligncias que

vo a Londres. Assim que voc chegar a Charing Cross, tome outra diligncia para
Norfolk. H duas por dia e, se se apressar, poder seguir na da noite. Uma vez em Norfolk,
acredito que ache sua antiga governanta com facilidade. Mame disse que voc sabe onde
ela mora.
Sim...

sei.

Ento,

por que esse ar preocupado?

que, no estou certa de estar agindo bem.

Quando

lorde Rothwyn souber que eu vim para entregar a ele meu corao,

disposta a ser sua esposa, no vai querer se incomodar com voc.


No...
Vou

isso verdade. Suponho que esteja com a razo, Sophie.

ao quarto com voc para ajud-la a se preparar. No deixe recado com os

criados, nem escreva nada. No faa as coisas mais difceis para lorde Rothwyn do que j
esto. Seria natural que ele se sentisse na obrigao de segur-la aqui.
Mas

ns estamos... Casados!

Sophie deu uma gargalhada e comentou:


Um

casamento que pode ser apagado da memria do ministro da igreja com

algumas libras. fcil destruir a evidncia do livro de registro de casamentos.

Lalitha fitou Sophie horrorizada, e gritou:


Garanto
Sim,

que voc... j fez isso!

j fiz. E foi muito fcil, na verdade. No havia ningum na igreja quando

entrei na sacristia, e o livro de registros achava-se aberto sobre uma mesa. Rasguei a
pgina que me interessava. Alm do mais, pessoa alguma acreditar que voc se casou
com um homem de corao partido por ter sido abandonado pela namorada.
Lalitha fechou os olhos, desesperada. Mais uma vez Sophie agia segundo sua
convenincia, e no havia nada que ela pudesse fazer.
Ambas foram para o quarto. quela hora da tarde, os criados estavam todos
recolhidos, incluindo Nattie. Sophie abriu as portas dos guarda-roupas e exclamou:
Sua

Senhoria comprou muitos vestidos para voc! E lindos! uma sorte termos o

mesmo corpo.
No

creio que voc possa usar minhas roupas, sou muito mais magra.

Nesse

caso, vamos jog-las fora. Voc no pode levar nada consigo, despertaria

suspeitas.
Sim...

Entendo.

Lalitha apanhou uma camisola e algumas roupas. Colocou tudo sobre um xale
estendido em cima da cama.
Isso

mais que suficiente declarou Sophie.

Lalitha amarrou as pontas do xale, fazendo uma pequena trouxa, e vestiu a capa de
viagem.
Sophie abriu o armrio dos chapus.
So

maravilhosos! observou ela.

Talvez
Para

eu possa usar um deles sugeriu Lalitha.

qu? Ponha o capuz na cabea. Assim, os criados no vo achar nada

estranho; pensaro que vai apenas dar um passeio comigo.


Lalitha percebeu que Sophie falava isso por desejar ficar com todos os chapus.
Contudo, no protestou. Enfim, morando com sua velha governanta em Norfolk, no teria
oportunidade de usar chapus elegantes, comprados em Bond Street.

Aqui

est seu dinheiro! declarou Sophie rudemente, passando para as mos

dela uma pequena carteira que Lalitha pegou com relutncia.


Gostaria de poder dizer que no queria nada de Sophie ou da madrasta, mas no
desejava depender exclusivamente de sua velha governanta, que no possua muito.
Ela ps a carteira em sua bolsa de cetim, apanhou um leno e um par de luvas de
camura. Sophie examinou-a.
Voc

tem muito melhor aparncia agora, Lalitha. Encontrar emprego rpido.

Acho...

que sim. Voc me faz lembrar que seria interessante carregar comigo

agulhas e linha de bordar.


Dito isso, ela apanhou todo o material de costura numa gaveta, e colocou-o tambm
na bolsa.
Venha!

gritou Sophie impaciente. Se vai levar tudo de que precisa, ficaremos

aqui at amanh.
Lalitha lanou um ltimo olhar ao quarto onde fora to feliz. Parecia-lhe um local
de segurana e paz. De repente, sentiu-se desesperada. Voltava para o mundo ameaador,
deixando lorde Rothwyn para sempre!
Depressa!

Sophie insistia. Se perder a diligncia, ter de passar a noite em

Londres.
Lalitha apavorou-se. E se encontrasse l uma daquelas pessoas encarregadas de
arrebanhar moas para envi-las como escravas a outros pases? O pnico tomou conta
dela, no queria mais sair. Talvez fosse prudente chamar Nattie e contar-lhe o que se
passava. Mas, seria muita humilhao. Sophie estava certa, lorde Rothwyn no a amava.
Sem uma palavra, acompanhou Sophie. No hall, o mordomo as viu e disse a Lalitha:
Vai

dar um passeio, milady?

Sim,

um pequeno passeio replicou Sophie adiantando-se a Lalitha.

Voltaremos logo.
Muito

bem, miss. E depois, dirigindo-se a Lalitha: Vai levar Royal?

S ento Lalitha se deu conta de que o cozinho estava a seus ps. Pegou-o nos
braos. Ela amava aquele cachorro, e era mais uma coisa difcil de abandonar. Beijou com
carinho a cabea se: dosa do animal, e disse ao mordomo:
Leve-o

a Nattie.

Royal ganiu, protestando contra o fato de ser abandonado por sua dona.
Na rua, o cavalario abriu a porta da carruagem, ps uma manta sobre os joelhos
das duas mulheres, e os cavalos se puseram em movimento.
"Vou-me embora", pensou Lalitha, sentindo uma mgoa profunda. "Nunca mais
voltarei, nunca mais o verei!"
Olhou para trs. O sol da tarde incidia em cheio sobre as paredes da manso, a casa
que fora seu porto seguro, que a abrigara com tanto carinho! Agora, partia.
Adeus...

Meu amor! sussurrou ela.

Quando as palavras lhe saram dos lbios, percebeu que no era casa que ela dizia
"adeus", mas a seu proprietrio.

CAPTULO V

Quando lorde Rothwyn retirou-se da Cmara dos Lordes, seu amigo Henry Gray
Bennet o aguardava porta.
Sinto

muito, Henry.

Esperava

que isso acontecesse respondeu o Sr. Bennet. Contudo, tentarei de

novo, no tenha dvida. Tentarei at conseguir que essa lei passe no congresso.
E

eu lhe darei todo o apoio possvel prometeu lorde Rothwyn.

Voc

j fez muito. Seu discurso foi excelente.

Obrigado.
Onde

podemos nos consolar de nossa decepo? Talvez no clube White?

Lorde Rothwyn teve um momento de hesitao. Estava quase aceitando o convite


quando teve um pressentimento de que deveria voltar a Roth Park. No sabia explicar bem
o que sentia, mas achou que precisava retornar com urgncia.
Perdoe-me,

Henry, fica para outra vez. Vim at Londres somente para atender seu

pedido, mas agora tenho de voltar.

estranho voc permanecer no campo nesta poca do ano. Perdeu at as corridas

de Ascot.
Lorde Rothwyn no respondeu. Foi imediatamente para o local onde se encontrava
sua carruagem. Assim que entrou no veculo, pareceu-lhe rude, estando em Londres, no
fazer uma visita ao prncipe regente.
Este viajara de Brighton para a capital a fim de assistir ao batizado da filha do
duque e da duquesa de Kent, Alexandrina Victoria.
Lorde Rothwyn sabia que Sua Alteza Real consideraria grande grosseria se ele,
estando em Londres, no fosse visit-lo.
O prncipe regente desejava discutir com lorde Rothwyn sobre as reformas do
palcio real de Brighton, que ele transformara num pavilho indiano.

A prpria rainha, entusiasmada com as idias do filho, contribura com cinqenta


mil libras de seu prprio bolso para as alteraes necessrias, amenizando em parte as
crticas que tal empreendimento vinha causando. Mas, apesar do auxlio dado pela rainha,
todo o trabalho de restaurao havia custado uma fortuna aos cofres pblicos.
Os enormes candelabros no formato de flores, os biombos chineses da sala de
msica, laqueados de dourado e vermelho, e a decorao luxuosa da sala de banquetes
aumentaram aquela j fabulosa despesa.
Lorde Rothwyn sabia que trinta e trs mil libras haviam sido gastas no ano anterior,
e que mais ou menos quarenta mil seriam necessrias no ano corrente.
Porm, ele gostava do regente como homem e admirava o que ele tentava criar, com
seu esprito de fantasia e exuberante romantismo.
Todos

me criticam e caoam do pavilho Sua Alteza Real dissera a lorde

Rothwyn por ocasio de uma visita deste a Brighton.


A

posteridade julgar seus atos e admirar o progresso introduzido por Vossa

Alteza Real neste pas respondera lorde Rothwyn. Algum dia, o Pavilho Real ser
considerado o maior empreendimento arquitetnico de Brighton.
Contudo, apesar de admitir que uma visita ao regente seria recomendvel naquele
instante, lorde Rothwyn tomou o caminho de Roth Park. Ele mesmo conduzia os cavalos, e
com habilidade mpar. O cavalario, sentado no banco traseiro, observava com satisfao
que todas as cabeas se viravam para apreciar seu amo, por onde quer que passassem.
Era de fato impossvel no prestar ateno em lorde Rothwyn. Atraente, ele tinha
uma presena marcante; e no se podia deixar de pr em destaque, tambm, a qualidade
dos cavalos que puxavam a carruagem aberta.
Em pouco tempo as casas desapareceram e eles se encontraram em pleno campo. Os
animais galopavam ao longo da estrada que
seguia para o norte, atravs de Barnet e Potters Bar, chegando finalmente ao vale
onde ficava Roth Park.

A enorme manso apresentava-se magnfica ao pr-do-sol, e os tijolos vista


brilhavam como gemas preciosas. Uma bandeira tremulava no alto do telhado e, abaixo, no
lago prateado, cisnes brancos moviam-se com graa.
Como sempre, ao ver sua casa, lorde Rothwyn sentiu orgulho, no apenas por ser o
proprietrio, mas porque era descendente de uma longa estirpe de homens inteligentes e
criativos.
Ele parou porta e virou-se para o cavalario com um sorriso:
Cobrimos
Trs

a distncia de Londres at aqui melhor que nunca, no, Ned?

minutos mais rpido que da ltima vez, milorde.

Muito
Bom

bom, Ned.

mesmo, milorde.

Lorde Rothwyn subiu o lance de escadas de pedra e entregou ao mordomo que o


aguardava o chapu e as luvas.
H

uma senhora sua espera no salo prateado, milorde informou-o o

mordomo.
Uma

senhora?

Uma

miss Studley, milorde.

Lorde Rothwyn de incio ficou imvel. Depois, com uma ruga na testa, dirigiu-se
para o hall. Um lacaio abriu-lhe a porta do salo e ele viu logo Sophie, em p perto da
janela. Os raios do sol iluminavam-lhe os cabelos dourados e punham em destaque sua
pele alva e rosada, os olhos azuis, e o clssico contorno de seus lbios. Ela deu um grito de
alegria e foi ao encontro dele.
Inigo!
Que
H

faz voc aqui? A indagao era rude e abrupta.

necessidade dessa pergunta? Ela estendeu os braos para lorde Rothwyn e

continuou: Tive de vir, Inigo, tive de vir!


Posso

saber o que quer dizer com "tive de vir"? disse ele, afastando-se da moa.

No a convidei.
Sei

disso, mas no podia prosseguir vivendo sem voc.

No

temos nada a nos dizer declarou ele. Nada na verdade!

Mas

eu tenho muito! Eu te amo, Inigo! S h pouco descobri o quanto te amo, e

como me impossvel viver longe de voc!


Que

foi que provocou essa esfuziante paixo? A circunstncia de Verton ter

viajado para a Frana?


Lorde Rothwyn notou uma mudana sbita de expresso nos olhos de Sophie,
indicativa de que se surpreendia por ele saber que Julius sara da Inglaterra. Todavia, o
tom de voz dela permaneceu imutvel.
Cometi

um erro, Inigo, ao mandar Lalitha ao seu encontro naquela noite. Foi

culpa de mame. Sabe como ela !


Ento,
Foi,

foi sua me que a forou a abandonar-me na ltima hora, no?

foi, foi mame! Ela muito ditatorial, e eu no pude desobedec-la. Amo

voc, Inigo, e procurei convenc-la disso; sem sucesso, porm.


Voc

boa atriz, Sophie, mas no to boa como imagina. Sei muito bem por que

veio aqui hoje. Verton contou a todos o que voc fez, e sua reputao est perdida no meio
social londrino, e para sempre.
No

creio! No obstante, s o que importante agora que eu te amo!

Mesmo

no sendo eu um duque? indagou lorde Rothwyn sarcasticamente.

Nunca

desejei me casar com Julius. Mame quis forar aquele casamento e,

enquanto ele estava em Londres, eu no podia me aproximar de voc. Agora que ele
partiu, as coisas so diferentes.
No

v que tarde demais para mudar de idia? Estou casado. Ele fez uma

pausa e aps acrescentou: J viu Lalitha? Que disse a ela?


Lalitha

foi compreensiva e no vai pr obstculos a meus planos.

Planos?

Que planos? No quero que voc aborrea Lalitha.

Ato contnuo, lorde Rothwyn estendeu a mo para tocar a sineta. Adivinhando a


inteno dele, Sophie falou depressa:
No

mande chamar Lalitha, ela partiu.

Partiu?

Que quer dizer com isso?

Contei-lhe

que o amava declarou Sophie. Ela aceitou minha explicao e

desapareceu de sua vida. De qualquer maneira, voc se casou com Lalitha por vingana,
para me punir, no foi?
Lalitha
No

concordou em desaparecer de minha vida? Mas como? Para onde foi ela?

vai incomod-lo nunca mais respondeu Sophie. Fiz todos os arranjos

para o futuro, voc no precisa v-la de novo.


Para

onde foi Lalitha? insistia lorde Rothwyn,.

No

importa saber! Voc no anunciou seu casamento nos jornais, portanto,

ningum em Londres sabe o que houve. Estou pronta a me casar a qualquer momento,
amanh ou depois. Assim, poderemos ficar juntos como sempre voc desejou.
O entusiasmo de Sophie decrescia ao perceber a expresso de dio no olhar de
lorde Rothwyn.
E

voc acredita, Sophie, que eu a tocaria e, pior ainda, que me casaria com voc,

depois do modo cruel como Lalitha foi tratada em sua casa?


Isso

no tem nada a ver comigo e, se Lalitha lhe contou um monte de mentiras,

no deve dar ouvidos a ela. Lalitha uma mentirosa, e minha me cuidava dela por mera
caridade.
Para
Por

onde foi Lalitha, Sophie?

que est to interessado em saber? Ela no ningum, apenas uma garota feia

e doentia! Estou pronta a me entregar a voc, Inigo; pode querer mais?


Voc

me enoja, Sophie. E, se no me contar para onde foi Lalitha, arrancarei a

verdade fora. Eu a espancarei da mesma maneira que sua me espancou aquela pobre
menina.
Ele falou to ferozmente que Sophie deu alguns passos para trs e protestou:
Voc

deve estar louco para falar assim comigo!

Falarei

ainda com mais violncia, se no responder minha pergunta! Onde est

Lalitha? Ser que vou precisar obter essa resposta fora?


Ele avanou para Sophie que se assustou e disse:
No

me toque! Vou lhe contar!

Muito
Dei

bem, ento fale depressa!

dinheiro para que ela fosse a Norfolk. No sei exatamente onde se encontra

agora, mas deixei-a na diligncia.


Na

encruzilhada da estrada?

Isso

mesmo.

tudo que preciso saber declarou ele, encaminhando-se para a porta. Antes de

sair, ordenou: Saia de minha casa j! Se a encontrar aqui na volta, mandarei que os
criados a ponham na rua!
Ele retirou-se do salo, batendo a porta com violncia, e foi direto estrebaria.
Prepare
Pois

meu coche imediatamente disse ele ao cavalario.

no, milorde.

Meia dzia de empregados correu para atender lorde Rothwyn que esperava com
impacincia. Menos de dez minutos mais tarde, o coche estava pronto, atrelado a dois
animais velozes. Lorde Rothwyn pulou para o assento dianteiro, e os cavalos j se
movimentavam quando Ned acomodou-se no banco de trs.
Numa velocidade incrvel, lorde Rothwyn alcanou a encruzilhada, pondo de
encontro de vrias estradas.
Por

qual dessas vias passa a diligncia que segue para Londres? indagou ele ao

cavalario.
Pela

da esquerda, milorde.

Lorde Rothwyn tomou a direo indicada e, com tanta velocidade, que Ned muitas
vezes teve de se segurar para no ser cuspido do veculo.
Estavam j a alguns quilmetros de Londres, quando, frente deles, divisaram uma
diligncia superlotada, no somente de passageiros, mas de bagagem. Havia todo tipo de
bas no teto do carro, incluindo engradados de galinhas, e at um cabrito que berrava
dentro de um saco.
Sendo a estrada estreita naquele local, lorde Rothwyn teve alguma dificuldade para
ultrapassar a diligncia. Enfim, quando o fez, ps o coche no meio da via obrigando-a a
parar.

Que

pretende fazer? gritou o cocheiro, homem truculento e bastante irritado.

Sua

Senhoria deve estar l dentro disse lorde Rothwyn ao cavalario. V

cham-la,
Pois

no, milorde.

Ned desceu e encaminhou-se para a diligncia, abrindo a pesada porta, e no


prestando ateno aos gritos do cocheiro e de seu ajudante.
Apertada entre bem nutridos camponeses, crianas, um padre e dois caixeiros
viajantes, ele viu Lalitha, sentada com a cabea inclinada, o capuz at o nariz para que
ningum visse as lgrimas.
Quando Lalitha e Sophie passaram pelos majestosos portes de Roth Park e
entraram em plena estrada, Lalitha se convencera de que deixava para trs o homem que
amava. Ela o amava, sim, e desde o instante em que ele a beijara na igreja acreditando ser
ela Sophie. Ela amava, embora temendo-o, o homem que a carregara para o quarto no dia
de sua chegada a Roth Park.
Porm, no era apenas o aspecto fsico de lorde Rothwyn que a atraa; havia algo
mais, algo que ela no conseguia definir. Parecia existir dentro dela um instinto que lhe
dizia ser aquele o homem de sua vida. E, quando sozinha no quarto da manso, ela
sempre sentia que tudo, os mveis, os quadros era como se fosse ele em pessoa. Da mesma
forma que os antepassados de Roth Park haviam deixado na casa um pouco do corao, da
mente, da alma, lorde Rothwyn imprimia em cada coisa sua personalidade.
Conversando com ela, fora habitualmente gentil, de uma gentileza que Lalitha
jamais esperara de um homem, muito menos de um homem importante como lorde
Rothwyn. Reconhecia, naquela hora, que o perdera irremediavelmente.
"Eu o amo! Eu o amo!", sussurrava. "Nunca mais o verei."
Usara de grande esforo para no cair em pranto no momento em que Sophie a
deixara na encruzilhada.
Adeus, Lalitha dissera Sophie. No se esquea de sua promessa. Considere
seu casamento como uma pilhria, pois lorde Rothwyn nunca mais se lembrar que voc
existe.

Lalitha no respondera. Entrara na diligncia carregando sua trouxa, e com


dificuldade encontrara lugar no superlotado veculo.
Sophie nem esperara que o carro partisse, tomando o caminho de volta para Roth
Park.
Fora impossvel a Lalitha no chorar enquanto a diligncia a levava cada vez mais
longe de tudo o que significara para ela segurana e felicidade.
Estava abafado no interior do veculo; o barulho de vozes e choro de crianas a
incomodavam, adicionando-se a isso o cheiro de comida, de suor e a fumaa. Lalitha,
porm, s pensava na beleza de Sofia e no prazer que lorde Rothwyn teria ao v-la, quando
voltasse casa.
Ela o enxergava entrando na manso, os cachorros correndo para receb-lo. A, ele
encontraria esperando-o, a bela Sophie. Lalitha o visualizava abraando e beijando sua
antiga namorada.
A dor que sentira, ento, fora muito maior que a dor fsica causada pelas
bengaladas, pior que qualquer sofrimento que tivera antes na vida. Fechara os olhos,
refletindo:
"Como posso agentar isso pelo resto de minha existncia?"
A carruagem seguia seu caminho aos trambolhes, parando em cada pequena
aldeia. Alguns passageiros saam, outros entravam e, ocasionalmente, o cabrito balia.
E Lalitha tinha tambm em mente a imagem de lorde Rothwyn quando ele a fitava
com uma chama repentina no olhar, deixando-a paralisada, impossibilitando-a at de falar.
"Haver nele um pouco de amor por mim?" pensava. "Ou tratara-se apenas de uma
obrigao moral de que ter prazer em se livrar?"
Mais uma vez sua agonia fora insuportvel! Mas tentava se conformar. Afinal de
contas, conhecera lorde Rothwyn por acaso, s porque Sophie lhe preparara uma perfdia.
Ele sentira pena da pobre moa maltratada pela madastra! Como poderia amar mulher, to
feia, tendo Sophie sua disposio? Alm disso, houvera outras mulheres lindas em seu
caminho, com certeza. A tagarelice de Nattie no a deixara na ignorncia a esse respeito.

"Sua Senhoria recebeu demais da vida! um rapaz mimado, e sempre o foi, desde
que nasceu."
"Era bonito quando criana?", indagara Lalitha.
"Lindssimo! Parecia um anjo. Quando adulto, comeou a chamar a ateno de
todos pela beleza. No admira que as mulheres o perseguissem sem cessar."
"Verdade?"
"Mas claro", replicara Nattie. "Com a atrao que ele possui, sua riqueza, o lugar
que ocupa na sociedade, no h moa que no o deseje como marido, e nem me que no o
queira como genro."
" estranho que no tenha se casado at hoje!"
" o que sempre digo a ele. Mas Sua Senhoria ri e me responde que ainda no
encontrou mulher que corresponda aos seus ideais."
E agora, pensava Lalitha, ele encontrara Sophie, mulher que se equiparava em
beleza atrao dele como homem.
O casal perfeito!
Lalitha imaginava a excitao que aquele casamento despertaria no beau monde.
Lorde Rothwyn levaria Sophie Carlton House, s festas do Parlamento, e ela seria
a mulher mais linda na cerimnia da coroao do prximo rei.
Lalitha engoliu um soluo e refletiu:
"Por

que, meu Deus, por que no me apaixonei por um homem comum? Um

homem que no pertencesse alta sociedade, e com quem eu pudesse acabar meus dias
numa casinha modesta?"
Mas no. Tivera de se apaixonar por uma criatura to longe de seu alcance como as
estrelas no cu.
"Como pde ser to boba? To boba?", as rodas do carro pareciam repetir de
encontro ao solo acidentado da estrada poeirenta e pedregosa.
E a resposta vinha logo:
"No pude evitar! No pude evitar!"
As lgrimas rolavam-lhe pela face quando a diligncia parou.

Ela ouviu o cocheiro gritar e um dos passageiros, um velho sitiante, dizer:


Por

que essa parada agora? J estamos bem atrasados.

uma desgraa essas diligncias no chegarem ao destino na hora marcado

outro passageiro protestou.


Nesse instante, um cavalario de libr colocou a cabea no interior da diligncia.
Viu Lalitha e disse:
Sua

Senhoria a espera l fora, milady.

Lalitha, por momentos, no acreditou no que ouvia; depois repetiu:


Sua...
Ele

Senhoria?

a espera, milady.

Os outros passageiros a encaravam sem saber o que pensar, e um dos caixeiros


viajantes queixou-se:
Se

a senhora pretende descer, madame, faa-o logo. J estamos bastante

atrasados.
Desculpe

balbuciou Lalitha.

Ela teve dificuldade para sair de seu lugar, e mais ainda para pular por cima das
pernas das pessoas que estavam entre a porta e ela. Ned ajudou-a a descer da diligncia, e
Lalitha logo viu o coche atravessado na estrada. Reconhecendo imediatamente a pessoa
que o dirigia, seu corao pulsou com mais fora. Ela sentou-se ao lado de lorde Rothwyn
e o cavalario cobriu-lhe os joelhos com uma manta. Ningum falou nada e, assim que Ned
tomou seu lugar, os trs prosseguiram viagem.
Lalitha arriscou um olhar para lorde Rothwyn. Observava-o de perfil, e notou a
ruga na testa dele e o ricto de irritao nos lbios. Devia estar furioso! No obstante,
pensando bem, ela fizera o que julgara melhor, o que traria felicidade a ele.
Chegaram numa encruzilhada onde tiveram de esperar que a diligncia, que vinha
logo atrs, passasse. O sol, que brilhara no cu at poucos instantes, como uma cascata
dourada, desaparecia na linha do horizonte, e a escurido aumentava gradualmente. Mal
se via a estrada que conduzia a Roth Park.
Por

que voc fugiu? perguntou-lhe de repente lorde Rothwyn.

Pensei...

Pensei... Que o senhor no me quisesse mais em sua casa gaguejou

Lalitha.
Era-lhe difcil falar com clareza, pois se perturbava com a irritao expressa no tom
de voz de lorde Rothwyn.
Voc

partiu de livre e espontnea vontade? indagou ele, ainda zangado.

A, quando Lalitha fitou-o para responder, espantada com a pergunta, ele viu sinais
de lgrimas no rosto dela, e notou que tinha os clios ainda midos. Sorriu ento e
acrescentou, com suavidade:
Ainda

no aprendeu que nunca deixo um trabalho inacabado?

Lalitha no teve mais medo, no sentiu mais aquele aperto no corao. Uma onda
de inacreditvel alegria a invadiu.
"Ele est me levando de volta a casa", disse a si mesma. "De volta... a casa."
Os cavalos iam depressa, mas no com a velocidade anterior. Porm, para Lalitha, a
viagem parecia rapidssima, comparada com a da superlotada diligncia. No mais o
cheiro desagradvel de comida, a atmosfera abafada, e a proximidade dos passageiros. A
brisa penetrando no carro aberto brincava com seus cabelos, e uma enorme excitao
enchia-lhe o peito. No havia necessidade de palavras, apenas tinha conscincia de que
lorde Rothwyn a tirara de novo de um calabouo escuro, para uma luz que quase a cegava.
Voc

est bem? interrogou ele.

Sim...

Bastante bem.

Sentada ao lado do homem que amava, possua tudo que queria da vida.
A escurido aumentava, e as nuvens do cu prenunciavam tempestade.
Encontravam-se no meio de uma floresta, numa estrada tortuosa e estreita, com rvores
altas e frondosas de ambos os lados. Numa curva, ouviram vozes e, quando lorde
Rothwyn diminuiu um pouco a marcha, dois homens a cavalo apareceram diante do
coche.
Pare!

um deles berrou.

Dois cavaleiros mascarados aproximaram-se de lorde Rothwyn que tentou tirar do


bolso uma pistola; mas um dos assaltantes o alvejou com sua arma, atingindo-o no ombro
direito. Lorde Rothwyn largou as rdeas e tocou o ombro ferido com a mo esquerda.
No

se mexa se no quiser morrer! um dos homens gritou.

Tirem

esse carro da estrada! outra voz ordenou, e Lalitha percebeu, com

horror, que havia quatro assaltantes ao todo.


"Quatro contra dois!", pensou ela desesperada. "E um dos nossos, ferido!"
Malditos!

exclamou lorde Rothwyn. Que diabos querem de ns? No temos

quase nada de valor conosco.


Um dos homens sorriu de maneira atrevida, e disse:
Precisamos

urgentemente de bons cavalos!

Maldio!

Durante essa troca de palavras, Lalitha notou que o assaltante erguia a pistola para
dar uma coronhada na cabea de lorde Rothwyn, que no teria condies de se defender
por estar no somente ferido como em nvel bem mais baixo. Ela levantou-se ento e
estendeu os braos para proteg-lo, gritando:
No!

No! No faa isso!

Por

que no? protestou o bandido.

Por

que... Os senhores so conhecidos como "os cavalheiros das estradas", e um

cavalheiro jamais ataca um homem desarmado... E ferido.


O bandido sorriu e observou:
A

menina corajosa mesmo! Muito bem! Nesse caso, diga a seu companheiro que

guarde para si as maldies.


Lorde Rothwyn ia responder, porm Lalitha cobriu-lhe a boca com a mo. Sabia que
ele estava furioso e se reagisse s conseqncias poderiam ser desastrosas.
Sentindo a mo trmula de Lalitha em seus lbios, lorde Rothwyn controlou-se,
dizendo a ela:
No
Por

vou provoc-lo, sossegue.

favor, acalme-se! declarou Lalitha. Estou com tanto medo!

Agarrou-se a ele, procura de proteo.


Dois dos assaltantes desatrelaram os cavalos do coche e levaram- nos para o meio
do mato, seguindo por um atalho que ia at uma clareira onde rvores haviam sido
recentemente derrubadas. Os outros dois arrastaram Ned e o amarraram a um tronco de
rvore.
Por

que esto fazendo isso? perguntou o cavalario.

No

queremos que voc nos persiga depressa demais, embora v estar bem

ocupado cuidando de um homem ferido e de uma mulher indefesa.


Um dos marginais chegou perto do coche, ordenando a lorde Rothwyn:
Sua

carteira e todos os valores que possui!

Ato contnuo, retirou do bolso de lorde Rothwyn a pistola. Examinou-a, sorriu e


disse:
A

melhor arma que j tive! Seus cavalos tambm so bem superiores aos nossos!

aos "cavalheiros das estradas" minha carteira, Lalitha! falou lorde Rothwyn

com voz calma, embora sarcstica.


Lalitha obedeceu, e os olhos do bandido fixaram-se na pequena bolsa que ela
carregava.
A

sua tambm! insistiu ele. Ser um lindo presente para minha namorada!

Lalitha entregou-lhe a bolsa. O homem abriu-a e assobiou quando deu com as vinte
libras que Sophie havia dado a ela.
Muito

bem! exclamou ele. Agora, mocinha, quer acompanhar os cavalheiros

das estradas?
No,

obrigada. No desejo viver perseguida, caada, com medo de ser presa a

qualquer minuto.
O assaltante riu muito.
Voc

valente! Gosto de mulheres assim!

Dito isso, encarou Lalitha com insolncia e ela tremeu, encostando-se mais em lorde
Rothwyn. O bandido ps a mo no brao dela, e Lalitha previu o que iria acontecer.

Nesse exato momento, um grito vindo do meio da floresta chamou ateno do


bandido. Era de seus companheiros que, satisfeitos com os cavalos, preparavam-se para
partir.
O homem que segurava o brao de Lalitha lamentou:
No

h tempo! Que pena! Voc seria um bom prato para mim!

Ele montou e seguiu o grupo.


A chuva comeou a cair com intensidade. Lalitha pediu a lorde Rothwyn:
Deixe-me

ver seu ombro. Antes, porm, precisamos encontrar um abrigo. Pode

andar at aquela rvore?


Sim,

claro.

Lalitha notou com preocupao que o palet dele, no lado do ombro ferido, estava
encharcado de sangue. Ajudou-o a descer do coche e depois dirigiu-se a Ned:
Vou

desembaraar voc dessas cordas. Mas deixe-me primeiro cuidar de Sua

Senhoria.
Estou

bem, milady, no se preocupe comigo.

Enquanto caminhavam at a rvore, Lalitha divisou ao longe, no meio do mato,


uma cabana. Provavelmente havia sido feita por lenhadores das redondezas. Correu para
l assim que acomodou lorde Rothwyn, abriu a porta da cabana e uma onda de ar
aquecido chegou at seu rosto. Algumas achas acesas ainda restavam numa lareira
improvisada. Ela deixou a porta aberta e foi ao encontro de lorde Rothwyn.
Encontrei

uma cabana onde poderemos nos abrigar! exclamou, quase sem

flego.
Que

bom! replicou lorde Rothwyn, mas Lalitha percebeu que ele falava com

esforo.
Ela ajudou-o a ir at a cabana cuja porta era to baixa que ele teve de se inclinar
para entrar. Assim que o fez, deitou-se no cho spero, exausto.
Ao sair do coche, Lalitha carregara consigo a trouxa. Abriu-a e tirou de l umas
roupas e com elas improvisou ataduras.

Vou

cortar a manga de seu palet explicou a lorde Rothwyn. Penso ser mais

lgico, pois o senhor sofreria muita dor se tentasse tir-lo.


Obrigado

respondeu lorde Rothwyn.

Lalitha possua apenas uma pequena tesoura de bordar, mas conseguiu executar o
que pretendia. O ferimento ficava na parte mais alta do brao, na altura do ombro. O
sangue era tanto que no foi possvel ver o local exato. Corria pelo brao todo, chegando
at a mo, tingindo tudo de um vermelho vivo. Ela percebeu que no daria para saber se a
bala atravessara apenas a carne ou se atingira algum osso. Enfim, exposta a parte afetada,
Lalitha tomou as ataduras e colocou-as no lugar de onde parecia brotar o fluxo de sangue.
Lorde Rothwyn estava plido e sofria muita dor.
Agora
H

vou soltar Ned disse ela.

uma garrafa de conhaque no coche informou lorde Rothwyn. Quer, por

favor, traz-la para mim?


Claro.

Por que no me pediu antes?

Lalitha foi o mais rpido possvel ao coche. Chovia torrencial- mente. Pegou a
garrafa e a manta, e voltou cabana. Depois, com a tesoura na mo, dirigiu-se ao encontro
de Ned. tentou desfazer o n, mas sem sucesso. Cortou ento a grossa corda que o prendia
rvore, com bastante esforo.
Logo que se viu livre, Ned declarou:
Vou
V,

buscar socorro, milady.

por favor. Receio estarmos bem distantes da ltima aldeia pela qual passamos.

Penso

ter de ir mais longe que isso, milady. Essas pequenas aldeias no oferecem

nenhum tipo de conduo adequada para transportar Sua Senhoria.


Tem

razo concordou Lalitha com um suspiro de desnimo. Nesse caso,

Ned, melhor irmos buscar as almofadas do coche, a fim de que lorde Rothwyn tenha um
pouco mais de conforto. H uma lareira rstica na cabana.
timo,

milady. Posso apanhar mais lenha. Assim, a senhora e Sua Senhoria

ficaro bem aquecidos enquanto eu for providenciar conduo para voltarmos casa.

Felizmente havia muita lenha na redondeza, e os lenhadores, acostumados que


estavam a pernoitar na mata, tinham feito uma chamin no teto da cabana, que permitia a
sada da fumaa produzida pelo fogo.
Ned acomodou lorde Rothwyn nas almofadas e ativou a chama. Declarou em
seguida:
Agora,

milorde, me vou. Voltarei o mais depressa que puder.

Obrigado,

Ned respondeu lorde Rothwyn.

Lalitha achou que ele melhorara depois de ter tomado um pouco de conhaque, e ela
agradecia a Deus pelos assaltantes no terem encontrado a garrafa no coche.
Ned sumiu na escurido da noite, e ela sentou-se numa das almofadas. Notando
que lorde Rothwyn segurava o brao de maneira desconfortvel, saiu da cabana, tirou a
angua, e com ela fez uma tipia. Muito gentilmente, colocou-a no pescoo de lorde
Rothwyn, para que ele apoiasse o cotovelo.
Est

melhor assim? perguntou.

Posso

ver que enfermeira competente, Lalitha.

Espero

ter agido corretamente. Mame era muito boa para colocar bandagens.

Sempre a chamavam quando algum na aldeia se machucava, especialmente crianas. Mas


eu mesma nunca fiz isso antes.
Estou

muito grato a voc, Lalitha.

Afinal,

foi tudo culpa minha... Como posso lhe pagar... Pela perda dos cavalos?

Poderamos

ter perdido coisas mais preciosas! replicou lorde Rothwyn.

Lalitha achou que ele se referia ao fato de os bandidos poderem t-lo assassinado.
Depois, lembrou-se do homem que a segurara pelo brao.
Isso

mesmo! continuou lorde Rothwyn, como se lesse os pensamentos dela.

Mas agora, tudo est acabado, s temos de esperar por Ned. Sugiro que voc sente-se bem
perto de mim, para que a manta cubra a ambos.
Sim,

tem razo concordou Lalitha. o melhor que eu tenho a fazer.

Ela aproximou sua almofada e no pde deixar de sentir um frenesi percorrer-lhe o


corpo. Contudo, h bem pouco tempo, pensara nunca mais v-lo! Rendeu graas a Deus
por tamanha ventura!
Acho

que o jantar que tnhamos planejado para esta noite no vai se realizar,

Lalitha. E teria sido uma grande comemorao para ns.


Estou

muito contente aqui... de qualquer maneira replicou ela.

Voc

valente! Tome um pouco de conhaque, deve estar exausta fsica e

emocionalmente.
Lalitha quis protestar, mas resolveu obedec-lo. Serviu-se e insistiu para que ele
bebesse um pouco mais, pois devia estar sofrendo bastante dor.
Sente-se

melhor agora? perguntou ele.

Sinto-me...

Muito... Bem. Mas o senhor que nos preocupa, no h problema

algum comigo.
Ela ps mais umas achas na lareira e, quando voltou para perto de lorde Rothwyn,
percebeu que ele quase dormia.
O

mais prudente agora, para ns, tentarmos dormir observou ele com voz

cansada.
Vamos

ento tentar assentiu Lalitha.

Ele bocejou e fechou os olhos. Aquele cansao era natural, uma reao normal aps
o que se havia passado, e conseqncia da perda de sangue.
Lalitha contemplou-o luz das chamas. Era incrivelmente bonito. E ela l estava,
sozinha com ele, sem necessidade de dizer-lhe adeus para sempre.
Que acontecera depois que ela partira da casa? Que dissera Sophie a ele, e por que a
seguira?
Havia dzias de perguntas sem respostas, mas aquele no era o momento oportuno
para obt-las. A nica coisa que podia fazer seria alegrar-se com o que os deuses lhe
haviam concedido. O homem que ela amava estava ali a seu lado e, no importava o que o
futuro reservasse, ela ficaria com ele pelo menos um pouco mais de tempo.
"Eu te amo!", teve vontade de dizer em voz alta.

Em lugar disso, repetiu para si mesma muitas, muitas vezes:


"Eu te amo! Eu te amo!".

CAPTULO VI

De incio, quando lorde Rothwyn sugeriu que ambos dormissem, ele acomodou-se
de lado, com a cabea nas almofadas trazidas do coche. No era uma posio muito
confortvel, mas ao menos o ombro ferido ficava livre de qualquer contato. Ele adormeceu,
mas seu sono foi muito agitado. Lalitha, acordada, s pensava em quanto o amava.
Lorde Rothwyn delirou, e murmurava palavras ininteligveis, com certeza devido
febre. Lalitha no sabia o que fazer; sentada ali ao lado, cuidava para que ele no se
movesse a fim de que o ferimento no recomeasse a sangrar.
Num dado momento, lorde Rothwyn agitou-se, e ela automaticamente segurou-o
nos braos, e fez com que recostasse a cabea em seu peito. Pareceu ser a posio que ele
vinha procurando porque, depois disso, caiu em sono profundo e repousante.
Lalitha tinha medo de se mexer, quase at de respirar, para no acord-lo, e o
sentido de t-lo to perto de si despertou nela uma estranha reao, jamais sentida antes.
Amava-o desesperadamente, e o que experimentava, era no somente amor por um
homem forte, msculo, atraente, mas um amor que tinha qualquer coisa de proteo,
carinho maternal. Desejava salv-lo de tudo que pudesse lhe ser desagradvel, penoso e
cruel na vida, como se ele fosse um menino que precisasse de algum para defend-lo da
infelicidade, da misria, da solido.
Abraou-o com mais fora, e encostou os lbios nos cabelos sedosos dele. Ao beijlos, teve vergonha de si mesma, de sua ousadia. Contudo, lorde Rothwyn jamais saberia
daquilo e, mais tarde, quando tudo estivesse acabado, ela teria algo de que se recordar: a
cabea dele recostada em seu peito, o movimento que ele fazia, mesmo dormindo,
procura de sua proteo.
Lalitha no fechou os olhos a noite toda, e tinha o brao adormecido; mas o xtase
que tomou conta dela compensou todo seu sofrimento do passado. Era alguma coisa que
ningum, nem mesmo Sophie, poderia tirar dela e, pelo resto da vida, guardaria aquilo
como seu precioso tesouro.

O sol comeava a surgir no cu quando Lalitha ouviu passos na floresta, vindo na


direo da cabana. Lorde Rothwyn dormia, e ela, muito gentilmente para no assust-lo,
sussurrou:
Ned

j est de volta.

Lorde Rothwyn abriu os olhos e se deu conta de que Lalitha o segurava nos braos,
e que sua cabea repousava nos seios dela. Por segundos no se moveu, mas, quando Ned
abriu a porta, ergueu um pouco o corpo.
Lalitha afastou-se, o brao dolorido, e procurou falar com naturalidade:
Voc

trouxe uma carruagem, Ned?

Sim,

uma bastante confortvel, milady.

timo.
Ajude-me

a levantar, Ned ordenou lorde Rothwyn.

O cavalario apressou-se em obedecer e auxiliou seu amo a subir na carruagem.


Percorreram os poucos quilmetros at Londres quase em silncio. L chegando, Lalitha
ajudou lorde Rothwyn a ir para o quarto, e pediu a Ned que fosse chamar um cirurgio.
Sua

Senhoria gosta muito do Dr. Henry Clive, milady informou o mordomo.

um dos especialistas a servio de Sua Alteza Real.


Ento,

Ned, pea a ele que venha aqui o mais rpido possvel pediu ela. E,

qual o mdico clnico de Sua Senhoria? indagou ao mordomo.


Esse

sir William Knighton respondeu ele. Outro mdico que atende

famlia real.
Ambos foram chamados e, s depois de ter ouvido a opinio dos mdicos, Lalitha
foi para a cama. Dormiu at bem tarde no dia seguinte. Quando acordou, viu que Nattie
entrava em seu quarto, trazendo consigo Royal.
Lalitha regozijou-se ao v-los, e Nattie comeou logo a dar ordens, e a providenciar
o necessrio para o bom andamento da casa.
Apesar de seus protestos, Nattie obrigou Lalitha a permanecer na cama por trs
dias e, depois disso, s lhe permitiu que fizesse curtos passeios pelo jardim da manso.

Dias mais tarde, Lalitha ocupou-se da leitura e da decifrao das linhas escritas por lorde
Hadley.
Estou

bem, estou muito bem, Nattie insistia ela, quando a governanta ordenava

que tivesse moderao em suas atividades.


A

minha opinio diverge da sua, milady Nattie respondia invariavelmente.

Mas, embora relutasse em admitir, Lalitha sentia-se fraca e in- dolente.


"Foi um choque ver lorde Rothwyn baleado", dizia a si mesma. "Mas foi um choque
ainda maior ter sido posta fora da casa por Sophie, e ver-me lanada na obscuridade e no
abandono."
Estava de volta a Londres, em Rothwyn House. Porm, seu prazer no era completo
por no poder estar junto de lorde Rothwyn.
Esperava que ele mandasse cham-la, mas os dias se sucediam e, embora Nattie a
informasse de que ele melhorava progressivamente, no a convidava para que fosse visitlo.
Enfim, ela pediu a Nattie:
Posso
Os

ver Sua Senhoria?

mdicos proibiram visitas nos dois primeiros dias, e agora, apesar de ele ter

permisso de receb-las, no mandou chamar a senhora.


Adoraria

v-lo, Nattie. Por que no me manda chamar?

Nattie sorriu e explicou:


Todos

os homens, milady, e talvez master Inigo mais que qualquer outro, tem

vergonha de serem vistos doentes, de cama. Master Inigo sempre foi assim, desde menino.
No admitia sentir dor, no admitia fraquezas. Certo dia, quando ainda criana e estando
muito doente, surpreendi-o no quarto repetindo para si mesmo: "Estou bem! Estou bem!"
Lalitha lembrou-se de como ele fora corajoso ao ser ferido, apesar de sentir muita
dor.
De certa maneira era animador saber que ele no queria receb-la por questo de
princpio, de orgulho, e no por no sentir necessidade de sua presena. Mesmo assim,
ansiava por v-lo.

Uma bela manh Lalitha acordou com a camareira abrindo as cortinas do quarto.
Continuou imvel por alguns minutos, observando os raios luminosos do sol refletindo no
teto e aquecendo todo o quarto.
A camareira vinha acompanhada de Nattie, que trazia Royal pela coleira, pronto
para um passeio pelo jardim.
Fazia j mais de uma semana que eles haviam voltado a Londres. No conseguindo
se conter, Lalitha sentou-se na cama e perguntou a Nattie:
Como

est Sua Senhoria esta manh?

Ainda

no o vi, mas, a se julgar pela quantidade de comida que foi servida a ele

no quarto, imagino que esteja em boa forma.


Voc
O

me disse ontem que a ferida estava quase cicatrizada.

mdico parece muito satisfeito com a recuperao de Sua Senhoria replicou

Nattie. Disse que nunca viu ningum se restabelecer to depressa de um ferimento


daquele tipo.
Que

bom! exclamou Lalitha. E, aps uma pausa, prosseguiu: O dia est

lindo, vou me levantar e dar uma volta com Royal.


Mas

cuidado com os canteiros de flores preveniu-a Nattie. Os jardineiros se

queixaram do estrago que Royal fez no jardim ontem.


Sei

disso, Nattie. Entrou na cabea dele que havia um osso escondido entre os

gernios!
Por achar que lorde Rothwyn pudesse se divertir com o procedimento de Royal,
Lalitha fez para ele um esboo de um cachorrinho cavoucando um canteiro de flores, e
jogando a terra por todo o lindo e verdejante gramado. Ela ps o desenho num envelope e
pediu a Nattie que o entregasse a Sua Senhoria.
Quando soube que o desenho o fizera rir, fez mais um, de uma porta fechada e,
atrs dela, um cachorrinho pacientemente esperando que algum o levasse para um
passeio.
Lalitha nunca aprendera desenho, mas costumava esboar caricaturas para seu pai,
que o divertiam muito.

Dava-lhe muita satisfao enviar aqueles desenhos para lorde Rothwyn, pois era um
jeito de se comunicar com ele.
Lalitha at ousava esperar que ele lhe mandasse um bilhete como resposta, mas isso
no aconteceu. Talvez, pensou com certo medo, ele j lamentasse haver impedido que ela
sumisse em Norfolk. Talvez achasse que errara em segui-la, e no se interessasse mais por
ela. Logo em seguida, contudo, lembrou-se de que lorde Rothwyn dissera jamais ter
deixado um trabalho inacabado.
Ela no estava acabada ainda, mas... E quando estivesse?
Algum dia isso iria acontecer e ela, com certeza, teria de se separar do homem que
amava. Ento, uma nuvem escura pareceu toldar o cu que at aquele instante estivera
lindo!
Lalitha levou Royal ao jardim e ficou brincando com ele o tempo todo, o que fez
com que o cachorrinho se comportasse muito bem.
Mais tarde almoou sozinha e, quando subiu para repousar, Nattie a esperava no
quarto.
Vai

tentar dormir, no, milady? No se canse demais lendo seus livros

recomendou a governanta ao ver o que Lalitha tinha nas mos.


Vou

ler s um pouquinho.

Tudo

bem, ento. Mas descanse, pois precisa estar bonita esta noite.

Por

que est noite?

Sua

Senhoria quer que a senhora jante com ele.

Oh,

Nattie! Sua Senhoria... J est completamente bom?

Acho

que sim, pois vamos todos voltar para Roth Park amanh. Sua Senhoria

prefere ficar no campo.


Que

bom! Estou muito contente.

Lalitha tinha vontade de danar, de voar at a lua. Ele estava melhor, e queria v-la!
Iriam jantar juntos!
Por desejar ter o melhor aspecto possvel, fez esforo para dormir. Depois,
permaneceu acordada contando os minutos para a hora de se aprontar para o jantar.

Nattie lhe trouxe uma roupa nova, dizendo:


Sua

Senhoria deseja que a senhora use esta toalete hoje.

Era um vestido bem diferente dos demais. Consistia em vrias saias de gaze nos
tons verde e azul, sobre um forro prateado. O vestido revelava as suaves curvas de seu
corpo bem-feito, e fazia com que ela parecesse mais etrea que terrena. Nattie foi buscar
um estojo de couro e o ps sobre a penteadeira.
Sua

Senhoria pede que a senhora use estas jias.

Lalitha abriu o estojo e l encontrou um colar de pequenos brilhantes em forma de


estrelas, to delicado que parecia ter sido feito por mos de fada. Havia tambm algumas
pedras soltas, para ela colocar nos cabelos, e uma pulseira de brilhantes igual ao colar.
Os cabelos de Lalitha no tinham mais aquela aparncia desagradvel, mas caam
sobre os ombros em suaves ondas, e possuam um brilho diferente, denotando sade. Isso
devia-se, Lalitha achava, loo base de pssegos que Nattie aplicava neles todas as
noites, a conselho da mulher das ervas.
Os olhos dela brilhavam como os diamantes dos cabelos. Seria difcil reconhecer
naquela criatura a menina miservel, magra, assustada, com quem lorde Rothwyn se
casara por vingana.
Est

linda, milady exclamou Nattie.

Apesar do elogio, olhando-se no espelho, Lalitha enxergou, em vez de sua imagem,


o rosto lindo de Sophie, com aqueles olhos azuis, cabelos dourados, e pele acetinada.
Mas era intil se preocupar com isso. Ela no esperava que lorde Rothwyn a
admirasse como admirava Sophie, porm, quem sabe, ele seria bondoso com ela como fora
antes. E Lalitha desejava v-lo, com tanta intensidade, que foi com grande esforo que no
desceu as escadas correndo at o salo.
Pensara nele o tempo todo durante a semana; no obstante, ao v-lo, constatou que
quase havia se esquecido de como era lindo e elegante.
Lorde Rothwyn a aguardava no salo, e estava irresistvel com seu traje de noite:
casaca muito bem talhada, plastro branco e colarinho alto. No tinha a pele bronzeada
como de hbito, mas, apesar disso, parecia ainda mais sedutor.

Enquanto Lalitha pensava no que dizer, ele exclamou:


Finalmente

sei de que cor so seus cabelos! Nunca pude definir a exata tonalidade

deles, mas agora sei que so da cor do luar refletido nas guas do lago.
Lalitha no sabia o que responder, tal sua surpresa. E ele, beijando-lhe a mo,
continuou:
Perdoe-me!
O

Devia ter lhe dito antes como estou feliz em v-la.

senhor est bem agora? indagou ela.

Os

mdicos me disseram que fui um paciente exemplar!

Lalitha teve vontade de indagar por que no permitira que ela o visitasse, mas antes
que tivesse tempo de formular essa pergunta, lorde Rothwyn prosseguiu:
O

descanso fez bem a voc, Lalitha, e o que eu queria. Tem aspecto bem

diferente agora, e acho que engordou um pouco.


Muito!

Ela deu uma risada. Quase dois quilos!

Parabns!

Lalitha achava difcil encar-lo, mas sentia ondas de prazer percorrendo-lhe o


corpo. No podia falar, e quase nem respirar, e s tinha em mente a cabea dele pousada
em seu peito.
Temos

muito a conversar declarou lorde Rothwyn; mas, antes que ele o fizesse,

o mordomo anunciou que o jantar estava servido.


Lalitha no tinha idia do que comia ou bebia, mas sua alegria era imensa por estar
perto dele e por ouvir-lhe a voz.
A mesa, decorada com orqudeas, foi servida por lacaios bem treinados, todos eles
de libr.
Lalitha acreditava estar sonhando. Era possvel ser ela a mesma moa que comia na
cozinha porque a madrasta no lhe permitia que fizesse as refeies na sala? A mesma
moa que preparava suas prprias refeies, e isso quando havia tempo?
Depois do jantar, j no salo, lorde Rothwyn declarou:
Sabia

que essas jias ficariam bem em voc. Pertenceram a minha me, e eram

suas preferidas.

So

lindas! exclamou Lalitha. E o senhor foi muito amvel em deixar que eu

as usasse.
So

suas agora, Lalitha! E tenho outro presente para lhe dar.

Mas

o senhor... No precisava...

Quero

recompens-la pelo cuidado que teve comigo, pois, se no tivesse me

protegido do assaltante, levantando os braos, meu ferimento teria sido muito pior. E
vendo a expresso de pavor de Lalitha ao se referir ao assalto, ele acrescentou: No h
razo para falarmos sobre esse assunto. Temos outras coisas a discutir.
No

sei como lhe agradecer... Mas tambm tenho um presente para o senhor.

Para

mim? indagou lorde Rothwyn, surpreendido.

Lalitha foi escrivaninha e tirou da gaveta um pedao de papel dobrado.


Decifrei

as linhas escritas por lorde Hadley disse ela. Tive de adivinhar

algumas palavras, alis, no muito importantes.


Quer

ler para mim?

Ela abriu o papel e, com sua voz suave, comeou a ler:


"O apelo do corao o apelo do amor,
E eu juro por tudo que sagrado
Que meu amor por voc ser eterno,
Se seu corao chamar pelo meu".

Ao terminar, ela fitou lorde Rothwyn esperando pela aprovao.


Voc

foi muito hbil ao reconstituir essas linhas. Acho que lorde Hadley

expressou-se com muita eloqncia.


Imagino

como a mulher em questo deve ter se sentido envaidecida ao receber

essa mensagem.
Voc

acha que o corao dela chamou pelo dele?

A pergunta foi feita com voz grave, e pareceu a Lalitha um tanto ntima, pessoal. Ela
no sabia por que, mas teve dificuldade em responder, e ele prosseguiu:

Agora,

deixe-me lhe dar um presente que de certo modo uma resposta aos

esboos que voc me enviou.


Achei
E

que poderiam diverti-lo.

me divertiram muito replicou lorde Rothwyn. E, embora o que tenho para

voc no a faa rir, penso que lhe dar prazer.


Ele pegou uma pasta que estava sobre a mesa e a ps nas mos de Lalitha. Ela
abriu-a e encontrou l dentro desenhos feitos a crayon. Examinou-os e arregalou os olhos,
estupefata.
Este

de Michelangelo explicou lorde Rothwyn, tomando um deles.

Chama-se The Running Youth.

lindo, incrivelmente lindo! exclamou Lalitha.

O segundo era uma paisagem repleta de detalhes, um panorama que Lalitha


poderia contemplar por horas a fio.
Foi

desenhado por Pieter Brueghel comentou lorde Rothwyn. E o ltimo o

que agradar mais a voc, penso.


Representava a cabea de um anjo, e a expresso mstica, espiritual da face dele fez
Lalitha concluir que, enfim, tinha diante dos olhos a verdadeira beleza.

de Leonardo da Vinci continuou lorde Rothwyn. Foi um dos primeiros

ensaios para a tela The Virgin on the Rocks.


Tudo
Sim,

isso para mim?

indagou Lalitha, mal podendo acreditar.

mas antes quero que me responda a uma pergunta. Olhe para a tela que est

sobre a lareira.
Lalitha fez o que ele mandou e viu um quadro de Rubens, valiosssimo. As cores
vivas e brilhantes eram magnficas.
Agora,

diga-me acrescentou ele , qual dos dois trabalhos significa mais para

voc, o quadro de Rubens, aclamado como sua obra-prima, ou os croquis que tem nas
mos?
Lalitha pensou por segundos e respondeu:
Cada

um deles lindo em sua categoria, mas... ela fez uma pausa.

Continue
Talvez

insistiu lorde Rothwyn.

seja por motivos pessoais, mas os esboos falam mais a meu corao.

Lorde Rothwyn sorriu e observou:


William

Blake, um amigo meu, artista e poeta, disse mais ou menos a mesma

coisa: "Esses desenhos comunicam qualquer coisa alma".

o que acontece... Comigo. Tenho a impresso de que no estou vendo os

esboos com meus olhos... Mas com minha alma. E depois, achando que talvez estivesse
sendo emotiva demais, declarou: O senhor vai rir de mim... Por eu ser muito
sentimental!
No

vou rir, no, e quero lhe dizer algo.

Ele tomou-lhe a mo e cobriu-a com a sua. Lalitha no estava certa se fora o toque
dos dedos dele, ou o tom de voz o que a imobilizara por completo: mas ela sentia que
alguma coisa estranha e maravilhosa estava para acontecer. Levantou os olhos e ficou
quase enfeitiada: lorde Rothwyn a fitava de maneira diferente, como homem algum a
fitara antes.
Lalitha!

exclamou ele.

A porta abriu-se nesse instante e o mordomo anunciou:


Sir

William Knighton, milorde.

Ento, a magia se rompeu, e lorde Rothwyn levantou-se, exclamando:


Sir

William! No o esperava hoje!

verdade, milorde, mas que vou viajar. Perdoe minha intromisso a estas horas

da noite, porm o prncipe regente pediu- me que fosse a Brighton, e preciso partir
amanh bem cedo.
Sir William Knighton era um homem de meia-idade, consciencioso e discreto que,
alm de ser o mdico de Sua Alteza Real, se tornara a pessoa de confiana do regente.
Entendo
Em

a razo de sua visita, sir William declarou lorde Rothwyn.

vez de lhe causar inconvenincia vindo aqui antes do breakfast, preferi

examinar seu ombro esta noite. Se tudo estiver bem, Vossa Senhoria poder voltar
sossegado park o campo.

muita amabilidade sua agradeceu lorde Rothwyn, e depois acrescentou:

Acho que ainda no conhece minha esposa.


Sua

esposa? exclamou sir William espantado, enquanto cumprimentava

Lalitha.
Sim.

Casamo-nos secretamente, e ficaria muito grato ao senhor se no

mencionasse esse fato a Sua Alteza at que ele receba minha carta.
Vou

honrar a confiana que o senhor deposita em mim. Como deve saber, sou a

descrio em pessoa.
Lorde Rothwyn sorriu e disse:
Ns

dois no ignoramos como o regente fica furioso quando no sabe de

qualquer coisa referente aos amigos ntimos, antes de outras pessoas.


Isso

verdade concordou sir William.

No

queremos ret-lo aqui por muito tempo, pois sabemos como ocupado.

Vamos ao meu quarto?


Claro,

milorde.

Lorde Rothwyn hesitou um pouco antes de dizer:


Nesse

caso, Lalitha, melhor que eu lhe diga boa-noite agora. No quero que

fique acordada at tarde, considerando-se que teremos um dia cansativo amanh.


Partiremos ao meio-dia. Est bem para voc?
Esperarei

pronta respondeu Lalitha.

Lorde Rothwyn beijou-lhe a mo, demorando mais que habitualmente os lbios em


sua pele suave. Depois, ele e o mdico subiram para o quarto.
Lalitha ficou desapontada! Sentia-se como uma criana a quem fora negado um
divertimento na ltima hora. Enfim, haveria um amanh em Roth Park. Eles estariam
juntos, fariam passeios juntos, pensou, e retomariam a conversa do ponto onde fora
interrompida.
Ela abriu a pasta com as gravuras. Como lorde Rothwyn fora amvel em lhe dar
coisas to lindas! Ela calculava que os desenhos haviam custado uma fortuna. Porm, isso
era o de menos; o importante foi que ele encontrara algo que coincidia exatamente com seu

gosto. Lalitha tinha a sensao de que lorde Rothwyn tentara lhe dizer alguma coisa por
meio dos desenhos.
Ela olhou outra vez para o anjo e experimentou um tipo de frenesi, o mesmo que
sentira quando ele lhe beijara a mo.
Como pde lorde Rothwyn adivinhar que os croquis lhe agradariam mais que
qualquer tela de valor? E havia tanto que ela queria lhe dizer, tanto que queria ouvir...
Quase automaticamente arrumou as almofadas do sof, como fizera muitas vezes
na casa da madrasta. Em seguida, pegou a pasta e notou que o papel do poema de lorde
Hadley no estava mais l. Com certeza lorde Rothwyn o levara consigo. Estaria satisfeito
com seu esforo? Como gostaria de ter podido conversar com ele sobre as dificuldades que
tivera para decifr-lo!
Bem devagar, Lalitha encaminhou-se para o quarto. Aquela noite fora maravilhosa,
e teria sido ainda melhor se sir William no os tivesse interrompido. Que quereria lorde
Rothwyn dizer a ela? No se atreveria a adivinhar!
No quarto no encontrou Nattie nem miss Robinson, esta ltima a velha empregada
que geralmente a ajudava a se despir; l estava uma jovem que ela mal conhecia, apesar de
saber-lhe o nome.
Boa

noite, Elsie disse Lalitha. Onde est Nattie?

governanta no se sente bem, milady, e miss Robinson igualmente.

que h com elas? indagou Lalitha.

Acho

que foi alguma coisa que comeram no jantar, milady. Ambas esto doentes,

por isso vim para servir Vossa Senhoria.


Espero
Penso

que no seja nada grave. Acha que eu deveria ir v-las?

que elas preferem ficar sozinhas, milady. Ningum gosta de receber visitas

quando est doente.


Isso

verdade concordou Lalitha. Mas o mdico est aqui, seria interessante

que fosse ver o que h.

Oh,

no, milady. Elas no esto mal assim. Penso que tenha sido o peixe do jantar,

e tanto a governanta como miss Robinson tm estomago delicado. Eu estou bem e comi a
mesma, coisa.
Ento,

o caso no pode ser grave. Lalitha sorriu, foi para a penteadeira e tirou

o colar do pescoo.
Seria possvel que lorde Rothwyn o dera a ela? Talvez o presente fora s pelo tempo
em que ela estivesse em Roth Park.
Lalitha no podia pensar claramente, nem se lembrar bem do que havia acontecido.
A proximidade de lorde Rothwyn e o tom grave da voz dele a afetara o tempo todo
durante o jantar e na conversa do salo.
Nesse instante, ela ouviu uma pancada ria porta.
Espero

que seja algum trazendo Royal disse ela a Elsie.

Um lacaio costumava passear com o cozinho noite. Depois,


Royal ficava com ela uns quinze minutos antes de ser levado para dormir.
Elsie foi atender porta, falou com o empregado, e voltou para < o lado de Lalitha,
informando-a:
Sinto

muito, senhora, mas Royal sofreu um acidente.

Um

acidente? Onde? O que houve?

No

foi nada srio, milady. Vossa Senhoria deseja v-lo?

Sim,

sim, claro. Onde est Royal?

Venha

comigo, milady pediu Elsie.

Lalitha seguiu-a, desceu as escadas e foi por um corredor que provavelmente ia dar
no jardim. Estava muito aflita, pois amava Royal e sabia que o cachorrinho correspondia a
seu afeto. Ela acostumara-se a v-lo sempre a seu lado, dormindo muitas vezes na cama
com ela, embora Nattie protestasse contra aquilo. A qualquer lugar que fosse, l estava ele,
como uma sombra, grudado a seus calcanhares.
"Como poderia alguma coisa ter acontecido a ele?", ponderava Lalitha.

Os lacaios sempre o mantinham preso coleira quando o levavam passear, pela


manh e noite. Apenas na companhia dela Royal tinha permisso de andar solto, pois a
obedecia prontamente.
Elsie a conduzia por uma ala da casa onde Lalitha nunca estive- ra antes. Todos os
criados j tinham ido dormir, excetuando-se o lacaio de planto, no hall.
Enfim, as duas chegaram a um pequeno porto no jardim, que Elsie abriu. Havia
uma carruagem na rua.
"Royal deve ter sido atropelado", sups logo Lalitha, com terror.
Royal

est dentro do carro, milady declarou Elsie.

Lalitha olhou para o interior do veculo, escuro como breu. De sbito, um pano foi
jogado em sua cabea. Ela tentou reagir, mas foi forada a entrar no carro e jogada no
assento traseiro. Assim que a porta se fechou, os cavalos se puseram em movimento.
Lalitha no podia entender o que se passava. Lutava em vo para se livrar do pano que a
envolvia, mas este era resistente e a cobria da cabea cintura; mos grosseiras amarraram
uma corda em volta de seu corpo, imobilizando-lhe os braos.
Socorro!

ela gritava. Socorro!

Mas o som de sua voz saa abafado. Algum ameaou-a:


Continue

com esse barulho que eu dou-lhe um soco que far se calar.

Era uma pessoa rude que falava; com certeza faria o que prometera. O medo de ser
maltratada, medo esse que a afligira no passado, voltou com toda a intensidade. Era-lhe
impossvel emitir um som, impossvel at se mover; podia apenas permanecer deitada
num canto da carruagem, completamente indefesa.
O homem amarrara tambm seus tornozelos juntos, e a corda cortava-lhe a pele,
causando-lhe grande sofrimento.
Assim

est melhor disse ele. Se falar, espancarei voc at ficar inconsciente.

Entendeu?
Lalitha estava apavorada demais para responder. O homem deu uma gargalhada de
satisfao, sentou-se no banco ao lado dela, e comeou a fumar.
Que iria acontecer? Para onde a levavam? Que tinha aquilo tudo a ver com Royal?

No, no, essa encenao nada tinha a ver com Royal, ele no fora atropelado, fora
s usado como isca para atra-la, para lev-la do quarto rua, onde a carruagem a
aguardava.
Mas por qu? Que significava aquilo?
De sbito, de modo traioeiro, vindo sua mente como o deslizar de uma serpente
revoltante, surgiu a possvel resposta. Ela estava sendo raptada por um grupo de pessoas
conhecidas como "traficantes de escravas brancas".
No, no, no podia ser verdade. Com certeza imaginava coisas. Ela no estava
metida em nada to horrvel, to degradante, to assustador! Mas a idia persistia.
Para onde iria? Quem a desejava? No so ladres seus raptores, pois no possua
nada de valor consigo. Alm disso, quem sabia que ela usara jias no jantar?
Lalitha pensou logo em Elsie. Era uma criada simptica, mas no exatamente o tipo
de menina simples, vinda de cidade pequena, como geralmente o eram as empregadas que
trabalhavam em manses como a de lorde Rothwyn. Sua me dissera muitas vezes que os
grandes proprietrios de terras empregavam para seu servio geraes e geraes de
pessoas da mesma famlia. Os homens comeavam como auxiliares na despensa, depois
passavam a lacaio, e finalmente a mordomo. As mulheres iam da copa para a cozinha,
como meras ajudantes, em seguida trabalhavam como camareiras, como assistentes de
cozinheira, e enfim como cozinheiras.
Em que categoria se encontraria Elsie? Teria mentido ao dizer que Nattie e miss
Robinson estavam doentes? E a mentira fora inventada por ela ou teria sido induzida a isso
por algum?
Havia muitas perguntas para as quais Lalitha no possua resposta, mas cada uma
delas lhe causava mais pnico, mais pavor acerca do que a aguardava. Se fosse algo
referente ao mercado de escravas brancas, quem poderia estar atrs daquilo tudo? Havia
apenas uma pessoa que a odiava a ponto de desejar v-la morta, uma pessoa que queria se
vingar porque Sophie no era a esposa de lorde Rothwyn.
Uma mulher, sim, uma mulher que a apavorava mais que qualquer coisa no mundo:
sua madrasta.

CAPTULO VII

Lorde Rothwyn mexeu-se na cama, tendo a impresso de que algum o chamava.


Logo depois, ouviu o ganido de um cachorro.
De onde poderia estar vindo aquele rudo? Bem depressa concluiu se tratar de
Royal. Ele dormia numa cesta, no quarto de Lalitha, que se comunicava com o seu por uma
porta que permanecia sempre fechada.
Lorde Rothwyn deduziu, ento, que algo de errado se passava. Royal no estaria
ganindo daquele jeito se Lalitha estivesse no quarto.
Ele levantou-se, acendeu uma vela, e ps o robe. Bateu gentilmente na porta de
comunicao. A nica resposta que obteve foi um latido de Royal e, aps esperar mais um
pouco, abriu a porta.
O quarto estava em completa escurido, ele foi buscar a vela e Royal seguiu-o,
pulando. Voltou ao quarto de Lalitha. Uma suave fragrncia enchia o ar, perfume que ele
associava sempre a ela. Porm, quando ergueu a vela para iluminar a cama, notou que
estava vazia. No podia imaginar o que acontecera! Onde teria ido Lalitha? Por que razo
no se encontrava l? Era inconcebvel, quela hora da noite, que ainda estivesse no salo
onde a deixara ao subir com sir William Knighton. Cheio de apreenso, lorde Rothwyn
voltou a seu quarto e tocou a sineta chamando o camareiro.
O andar trreo estava completamente s escuras, e s se ouvia o tique taque do
relgio do hall.
Que teria acontecido? Como pudera Lalitha sumir daquela maneira?
O valete entrou no quarto, ainda abotoando o palet, o cabelo despenteado, a
expresso preocupada.
Que

houve, milorde? indagou. Vossa Senhoria est doente?

No,

no h nada comigo, mas Sua Senhoria no se encontra no quarto.

No,

milorde?

Ela

tem de estar em algum lugar da casa continuou lorde Rothwyn, querendo

convencer a si mesmo. V ao quarto de Nattie e veja se Sua Senhoria esta l. Se no


estiver, acorde o mordomo e diga-lhe que venha aqui imediatamente.
Pois

no, milorde.

O valete saiu correndo do quarto e lorde Rothwyn comeou a se vestir. Olhou para
o relgio e constatou que eram duas horas da madrugada.
Teria Lalitha fugido de novo? Mas ela parecia to contente por estar de volta! Ele
vira lgrimas nos olhos dela quando sara da diligncia para entrar no coche. Tambm,
pela expresso dos olhos dela durante o jantar, percebera que estava mais feliz que nunca.
"Se abandonou esta casa, no foi por sua prpria deciso", refletiu lorde Rothwyn.
"Todavia, quem a teria persuadido a me deixar mais uma vez?"
J estava quase pronto quando o valete voltou ao quarto na companhia do
mordomo.
Lorde Rothwyn dirigiu-se a este ltimo:
Robson,

corra a casa toda de cima a baixo e descubra se algum viu Sua Senhoria

sair.
Pois

no, milorde.

Antes

me diga; algum esteve aqui depois que sir William Knighton saiu?

Ningum,

milorde, enquanto eu estive no hall, mas vou saber ao certo do lacaio

de planto.
Faa

isso, e depressa observou lorde Rothwyn. Ao mesmo tempo

providencie uma carruagem. Posso precisar de uma.


O mordomo retirou-se e o valete ajudou seu amo a vestir o palet.
Lorde Rothwyn no falou mais nada. Conjecturava sobre aonde teria ido Lalitha,
sobre onde devia procur-la. Mesmo que ela tencionasse, por qualquer estranho motivo,
voltar a Norfolk, no seria provvel fazer isso no meio da noite. Diligncias no partiam de
Londres antes das seis ou sete da manh e, o mais cedo que ela sairia de casa seria uma
hora antes apenas.

Voc

sabe se Nattie notou qualquer coisa diferente quando ajudou Sua Senhoria a

se deitar ontem noite? ele finalmente indagou ao valete.


A

governanta no viu a Sua Senhoria na noite passada, milorde. Estava doente,

como tambm trs outras empregadas.


Ento,
Acho
V

quem serviu Sua Senhoria?

que foi Elsie, milorde.

buscar Elsie j.

O valete apressou-se em obedecer.


Lorde Rothwyn colocou algumas libras em sua carteira, onde j havia bastante
dinheiro. Julgou que talvez necessitasse disso mais tarde. Tinha idia de que precisava
estar preparado.
Royal, perto da lareira, observava tudo, e lorde Rothwyn se perguntou o que o
cachorro sabia, o que poderia contar se falasse.
No caso de haver partido, teria Lalitha levado alguma roupa? Ele foi ao quarto dela
e abriu as portas do guarda-roupa. Estava cheio de vestidos, todos escolhidos por ele
mesmo. Notou duas coisas, porm: o vestido que ela usara no jantar no se achava l, e a
capa de viagem, a nica que Lalitha possua, estava pendurada num canto do armrio.
Sobre a penteadeira, ele viu um estojo de jias com o colar, a pulseira e os brilhantes
que ela pusera nos cabelos.
Enquanto lorde Rothwyn examinava tudo, o mordomo entrou no quarto com
quatro criados.
Descobriu

alguma coisa? lorde Rothwyn perguntou.

Sim,

milorde. Descobri algo muito estranho.

Que

foi?

Henry
No

levou Royal para passear no jardim, como de hbito, milorde...

fiz nada de mal, juro que no fiz nada de mal, milorde interrompeu-o

Henry, soluando.
Fique

quieto! gritou o mordomo. Deixe-me falar com Sua Senhoria.

Continue,

Robson ordenou lorde Rothwyn.

Henry

no conduziu o cachorro de volta para milady, como de uso prosseguiu

o mordomo. Bem tarde, noite, George ouviu Royal ganindo e arranhando a porta da
cozinha.
Tem

certeza de que era Royal? inquiriu lorde Rothwyn, dirigindo-se a George.

Absoluta,
E

milorde, embora no pudesse v-lo.

voc no abriu a porta?

No,

milorde, tentei, mas no consegui, pois estava trancada.

Ento,
Eu

como sabe que era Royal?

passeei com o cachorro muitas vezes, milorde. Quando assobio ele fica quieto.

Foi o que fiz para ter certeza.


E

que providncia voc tomou at agora, Robson? indagou lorde Rothwyn,

falando com o mordomo.


Conversei

bastante com Henry, milorde replicou o mordomo, apontando para

Henry que parecia apavorado.


Que

disse ele?

Para

eu ficar com a boca calada! Aps uma pausa, o mordomo acrescentou:

Tambm descobri que a governanta, e duas criadas ficaram doentes logo depois do jantar.
Por esse motivo Elsie cuidou de milady ontem.
Lorde Rothwyn lanou um olhar a Elsie. Ela usava um xale de flanela sobre a
camisola, e tinha os cabelos em desordem. Muito plida, parecia amedrontada.
Que

aconteceu depois que Sua Senhoria se deitou, Elsie? inquiriu lorde

Rothwyn.
Nada,
No

milorde.0

verdade, milorde protestou Henry. Mas no queramos que

acontecesse nada, juro, milorde! A culpa foi da mulher que vinha aqui quase todos os dias,
querendo saber coisas sobre milady. Certa ocasio ela foi porta lateral e me fez
perguntas, dando-me depois uma libra. No vi nada de mal nisso, milorde, nada de mal.
E

o que houve em seguida?

Ela

apareceu trs vezes na semana passada.

cada vez lhe deu gorjeta?

Sim,

milorde, e pediu para falar com uma das empregadas. Pensei logo em Elsie,

que aceitou a idia.


E

onde se encontraram, a mulher, e Elsie?

Numa

casa em Hill Street, milorde.

Lorde Rothwyn comeava a entender tudo. E prosseguiu com sua investigao.


Por

que voc pensou logo em Elsie? Ela raramente serve Sua Senhoria.

Porque

a governanta ou miss Robinson no iriam, milorde.

Lorde Rothwyn tornou a olhar para Elsie. Ela estava visivelmente nervosa, torcendo
os dedos, e explicou:
Como
Que

Henry, no quis fazer mal a milady.

houve ento? interrompeu lorde Rothwyn. Quero saber palavra por

palavra da conversa que voc teve com aquela mulher.


Elsie deu um profundo suspiro.
Era

uma senhora simptica, milorde. Falou coisas to agradveis sobre milady!

Disse que conhecia desde criana.


Que

quis ela saber?

Elsie corou e no respondeu.


Fiz-lhe

uma pergunta observou lorde Rothwyn, j impaciente. E espero uma

resposta.
Ela
E

me perguntou se Vossa Senhoria e Sua Senhoria dormiam no mesmo quarto.

o que voc respondeu?

Disse
Que

que no.

falou a mulher?

Dirigiu-se
Um

a um homem e declarou: " como eu informei a voc".

homem? Que homem?

Havia

um homem na sala com ela.

Como

era esse homem?

Parecia

ser estrangeiro, milorde.

Descreva-o.
Um

pouco gordo, milorde, e usava muitas jias.

Velho

ou moo?

No

muito moo, milorde.

Que

respondeu ele mulher?

Silncio novamente. Pareceu desta vez que Elsie tentava se lembrar o que fora
conversado. Em seguida, replicou:
No

sei se entendi bem, milorde, mas ela disse uma coisa que no fez muito

sentido para mim: "Isso torna a mercadoria mais valiosa".


E
A

depois? Quero a verdade, Elsie.


mulher me prometeu cinco libras, milorde, se eu convencesse milady a ir

conversar por um segundo apenas com aquele homem que a esperaria na porta da
manso, numa carruagem. Contudo, jamais pensei que ele a levaria embora! Juro que
nunca sonhei.
Todavia,
Sei

no voc a camareira de Sua Senhoria.

disso, mas a mulher me deu um p para pr na comida das empregadas.

Garantiu que no ia fazer mal governanta nem s outras criadas.


E

foi tambm idia dessa mulher inventar que Royal sofrer um acidente?

Foi.
E

quanto Henry recebeu?

Cinco
Eles

libras murmurou Henry.

falaram mais alguma coisa, a mulher c o homem, enquanto voc estava l?

Pense um pouco, Elsie, pode ser importante.


No

momento em que eu saa da sala, milorde, o homem falou qualquer coisa

sobre "porto".
Lorde Rothwyn deu uma exclamao e retirou-se correndo do quarto. Royal seguiuo sem que ningum percebesse. Um lacaio entregou a ele o chapu e a capa, e abriu a porta
da frente. A carruagem o aguardava.
Para

o porto, a toda velocidade ordenou ele ao co- cheiro.

S quando o lacaio fechou a porta do carro foi que ele viu Royal sentado a seu lado.
Lalitha tinha a impresso de que estava sendo levada para muito longe. Era jogada
de um lado para o outro, com os solavancos da carruagem. A corda a machucava cada vez
mais, e ela quase no podia respirar. Procurava refletir, mas no conseguia, e teve um
medo horrvel.
Para onde estaria ela sendo levada? Estava certa, agora, de que fora raptada. Seria
talvez transportada para outro pas e vendida como escrava! Era inocente demais para
saber o que aconteceria depois que fosse posta venda, mas no duvidava ser algo
degradante e horroroso. E, mais ainda, ningum a acharia, nunca mais veria lorde
Rothwyn.
Pensava no pouco que tinha a recordar: o beijo que ele lhe dera quando a
confundira com Sophie, o peso da cabea dele contra seu peito... e s. Seria isso suficiente
para mant-la mentalmente s, durante os dias de terror que a aguardavam?
Como poderia lorde Rothwyn encontr-la num pas estranho, num pas que nem ela
sabia qual era?
Estaria lorde Rothwyn pensando que ela fugira? No, no, impossvel admitir essa
fuga aps a felicidade do ltimo jantar, o modo como conversaram, e a alegria que ela
demonstrara ao receber os desenhos.
Lalitha revivia tudo o que se passara naquela noite:
"Lalitha!", dissera ele num tom diferente de voz, que a fez vibrar de emoo.
"O senhor vai rir de mim por eu ser muito sentimental!", ela falara e ele replicara:
"No estou rindo, e quero dizer-lhe algo".
Que tencionava ele dizer? Lembrava-se do brilho no olhar de lorde Rothwyn
quando pronunciara aquelas palavras.
Quem sabe no era nada importante. A suposio de que lorde Rothwyn desejava
lhe dizer coisas maravilhosas provinha do fato de ela estar cega de amor. Amava-o
profundamente, e estar perto dele era como ouvir uma msica divina, vinda do corao.

Recordava-se de que ela lhe revelara que admirava uma pintura no com os olhos,
mas com a alma. Depois que lera o poema, ele lhe perguntara se achava que a mulher a
quem lorde Hadley dirigira aquelas linhas o amava de verdade!
Lorde Rothwyn era to bondoso, to simptico. Agora, nunca mais saberia a
resposta a todas as perguntas que desejava lhe fazer. Estava sendo levada para longe, para
muito longe! Seu futuro seria mil vezes pior que tudo que sofrer nas mos da madrasta.
Quis gritar, mas sabia o que sucederia se o fizesse. Temia ser espancada.
"Escaparei eu desse destino maldito?", pensou. E pareceu-lhe ouvir uma voz que lhe
respondia, sarcasticamente: "S depois da morte"!
Ento Lalitha concluiu que, a ser verdade o que suspeitava, seria mesmo conduzida
a um pas estrangeiro, e humilhada. Nesse caso, preferia morrer. Perguntava-se se suicidarse seria difcil. No possua pistola nem faca; sendo assim como morrer? Encontraria um
meio, sim, encontraria um meio, mas s depois de ter absoluta certeza de que lorde
Rothwyn no a resgataria. Imagine se ele, aps procur-la por toda parte e, encontrasse
morta?
Em seguida, zombando de si mesma, pensou que talvez lorde Rothwyn at sentisse
um alvio por ter se livrado de uma incumbncia desagradvel!
Lembrou-se de repente que no soubera o que ele havia dito a Sophie em Roth Park.
Sophie insistira que tudo o que lorde Rothwyn desejava era o amor dela e, uma vez
conseguido, no pensaria mais na mulher que desposara por vingana! Porm, ele deixara
Sophie para procur-la! E a achara! Se ela tivesse chegado a Norfolk, teria sido muito mais
difcil encontr-la. Nem ela mesma sabia onde sua velha governanta morava!
De sbito, Lalitha teve a impresso de ver uma luz no fim do tnel, havia
esperana! Sim, ela acreditava que lorde Rothwyn no a abandonaria, ele a encontraria,
com certeza. Mas como?
Tudo fora feito com tanta habilidade! Nattie e as empregadas doentes, Elsie
servindo-a, e o "acidente" de Royal. Ela sara correndo do quarto, sem que ningum
soubesse para onde ia. Lorde Rothwyn, provavelmente, ainda estava dormindo,
acreditando que ela dormisse ali ao lado. A, pensou na porta de comunicao. Quantas

vezes olhara para aquela porta! Quando lorde Rothwyn estava doente, ela se via abrindo-a
e indo ao encontro dele, mesmo sem ser convidada. Ele teria ficado surpreendido com seu
atrevimento, talvez at zangado! Contudo, ela o veria, ouviria a voz dele. Ouvir-lhe a voz,
mesmo irritada, era melhor que nada.
"Que vai suceder de manh, quando ele acordar e souber que eu no passei a noite
na manso? Nattie, se estiver melhor, dar a notcia. Mas muito tempo se passar at que
algum venha minha procura". Lalitha teve vontade de chorar, agora outra vez sem
esperana.
A carruagem parou. Ela ouviu o apito de um navio e deduziu que estavam na
margem do rio.
Pela primeira vez o homem que viajava a seu lado falou.
Fique

quieta e no se mova! Se ouvir qualquer rudo, a espancarei!

Ele abriu a porta da carruagem e saiu. Mos rudes a pegaram e a levaram para fora.
Eram dois os homens, isso ela pde perceber. Eles a colocaram numa maca e um terceiro a
cobriu da cabea aos ps com um pano grosso. Lalitha mal podia respirar. Os homens a
carregaram e ela percebeu que subiam por uma prancha de embarque.
Para

o poro outro homem gritou com um forte sotaque estrangeiro.

Ela acertara em seu prognstico. Estava num navio e iria atravessar o canal da
Mancha. Comeou ento a rezar para que lorde Rothwyn a encontrasse.
"Salve-me! Salve-me! Salve-me porque, do contrrio, prefiro morrer."
Os homens que a carregavam puseram a maca no convs e um deles pegou-a e a
colocou sobre o ombro. Sua cabea ficou pendurada nas costas do homem que, com o
brao, lhe segurava as pernas. Ele desceu por uma escada que levava ao poro do navio. A
passagem era to estreita que os ombros do homem roavam as paredes laterais. No fim da
escada havia uma pequena porta que ele destrancou para logo em seguida jogar Lalitha no
cho da minscula cabine, e com tanta brutalidade que lhe machucou as costas. Ela deu
um grito de dor. O homem desamarrou a corda que segurava o pano. Por segundos, ela
no enxergava nada, e imaginou estar cega. Sem dizer uma palavra, o homem atou-lhe as

mos e, retirando um leno de seu prprio bolso, o ps na boca de Lalitha, amordaando-a


firmemente. E disse:
Isso

paca voc aprender a ficar quieta. Eu a preveni antes sobre o que

aconteceria se emitisse um som, qualquer que fosse. E a mesma coisa vlida para todas
vocs.
Lalitha percebeu que havia uma minscula escotilha na cabine, e que a razo da
dificuldade em ver residia no fato de estar escuro l fora.
O homem que a amordaara retirou-se e bateu a porta com fora, dando vrias
voltas chave. Lalitha tentava adivinhar a quem ele se referira ao dizer "todas vocs".
Pouco a pouco ela se acostumou escurido e viu, no cho do cubculo de teto baixo,
desprovido de mveis, outras mulheres deitadas, amordaadas tambm, e com os braos
amarrados nas costas, da mesma maneira que ela.
Amanhecia, e os primeiros raios de sol, penetrando pela vigia, comearam a
dispersar as trevas. Lalitha sentou-se com esforo, apoiando-se contra uma parede. Agora
podia distinguir bem tudo. Havia oito mulheres, todas elas com olhos arregalados de
pavor.
"Nove mulheres ao todo", pensou Lalitha.
E, enquanto refletia sobre o nmero de vtimas, ouviu passos pelo corredor. A porta
foi destrancada e o mesmo homem apareceu carregando no ombro outra mulher. Jogou-a
no cho, removeu o pano que a cobria, amarrou-lhe as mos e amordaou-a. Essa era
muito jovem, loira e bonita.
Vamos partir em poucos minutos comunicou ele. Quando estivermos no
oceano, vocs sero desamarradas, mas isso se se comportarem bem.
Ele saiu e trancou a porta.
"Vamos deixar a Inglaterra", concluiu Lalitha."Ningum jamais saber o que houve
comigo."
Ela pensou em tentar se desamarrar. Talvez conseguisse, mas, como sair daquele
lugar? A porta estava trancada e a nica vigia dava para o rio. E ela no ignorava o tipo de
punio que a aguardava se fosse apanhada fugindo.

Olhando ao redor viu duas moas de olhos fechados que pareciam dormir. Mas teve
a impresso de que no era um sono normal. As outras tinham os olhos arregalados, as
pupilas dilatadas. Todas aparentavam ser muito jovens, no tendo mais de quinze ou
dezesseis anos, e estavam modestamente vestidas.
"Qual ser o destino dessas criaturas? E o meu?", raciocinava Lalitha.
Ela ouvia o barulho do navio que zarpava, e o rudo do vento que enfunava as velas.
Sentia muito frio com seu vestido leve.
Encontravam-se j no meio do rio. O sol brilhava com mais intensidade e Lalitha se
perguntava se o quarto de lorde Rothwyn tambm estava cheio de sol, e se ele j
despertara.
Seria mesmo possvel se comunicar com algum ausente? Ela acreditava no poder
da mente, sempre se convencera de que a mente no tinha limites nem fronteiras. Tal
crena funcionaria na prtica?
"Venha em meu socorro, milorde! Salve-me!", suplicava ela em pensamento. "Por
favor, meu Deus, faa com que ele me oua, faa-o saber que estou em perigo. Por favor,
meu Deus!"
A, ela chegou concluso de que seu caso era sem esperana, pois o navio moviase rapidamente rio abaixo ajudado pela mar.
Suas preces falharam. No havia possibilidade de salvao para ela e para as outras
companheiras de desventura.
A moa sentada a seu lado conseguira se desvencilhar da mordaa, e perguntou a
Lalitha, com voz cheia de medo:
Que

est acontecendo? Para onde estamos indo?

Era uma menina simples, bonita apesar de um pouco gorda, e com as faces coradas
tpicas de uma camponesa.
Vendo que ela se livrara da mordaa, Lalitha procurou fazer o mesmo. Moveu os
lbios repetidas vezes e o leno caiu. A moa ento disse:
Assim

melhor, ao menos podemos conversar.

verdade concordou Lalitha.

Eu

no entendo por que estamos aqui.

De

onde voc veio? indagou Lalitha.

De

Somerset. Prometeram-me um emprego em Londres.

Que tipo de emprego?


De

ajudante de cozinheira, na casa de um nobre. E eu dei mulher meu endereo

certo.
Que
A

mulher? inquiriu Lalitha.

mulher que foi falar comigo na estao terminal da diligncia. Ela me

perguntou para onde eu queria ir, e eu disse. Ento, me ofereceu sua carruagem. Achei
mais interessante ir para meu emprego de carro que a p.
O

que houve depois?

No

sei bem. A nica lembrana que tenho de que a mulher me fez beber

alguma coisa, alegando que eu devia estar muito cansada. Depois disso, vim parar neste
navio, amarrada aqui no cho. Qual o motivo de tudo isso? Que querem de ns?
Lalitha ficou silenciosa. No havia razo para assustar a pobre menina.
Mais

cedo ou mais tarde vamos saber Lalitha enfim falou. Mas penso que

fomos raptadas.
Raptadas?!

exclamou a garota. Mas por qu? No tenho quase dinheiro

algum, s uma moeda de pouco valor.


Lalitha passou o olhar pelas outras moas e viu que elas tambm tentavam remover
a mordaa. Contudo, ou no eram to habilidosas ou as mordaas tinham sido colocadas
mais fortemente, pois nada conseguiram. A moa de Somerset comeou a choramingar:
Quero

minha me! Quero ir para casa! Pretendia encontrar um emprego em

Londres para ajudar minha famlia, mas agora estou com medo, muito medo. Quero ir
para casa!
"Ns todas queremos", Lalitha ia responder.
Todavia, apenas disse com muito sangue-frio:
Voc

precisa ser corajosa. No adianta irritar as pessoas que nos raptaram. Vo

nos castigar por isso.

Acha

que batero em ns? indagou a moa.

Lalitha no respondeu, mas lembrou-se de que lorde Rothwyn dissera que os


traficantes de escravas brancas espancavam ou drogavam as moas que no obedeciam.
"Meu Deus, ajude-nos!", rezava Lalitha.
O navio movia-se em grande velocidade, impulsionado pelo vento forte. Se
continuasse assim, chegariam em poucas horas Holanda, ou em qualquer outro local do
continente europeu.
Lalitha olhou mais uma vez para as outras moas, e concluiu que ela era a mais
velha de todas. No havia motivo para estar includa naquele carregamento humano.
Aquilo fora idia de sua madrasta, no restava dvida. Com certeza Sophie contara me
que, em vez de lorde Rothwyn se alegrar com a visita dela, correra para alcanar a
diligncia. Lalitha podia imaginar a fria de sua madrasta, ao constatar que Sophie, apesar
de toda beleza, perdera to vantajoso pretendente.
Lalitha duvidava, apesar do que Sophie dissera, que Julius Verton ainda estava a
seus ps. Se fosse verdade, ela se contentaria com o homem de quem estava noiva, e no
correria atrs de lorde Rothwyn.
Julius recebera, por certo, a carta de rompimento e, mesmo com o corao partido,
seu orgulho no o permitiria aceitar Sophie de volta. Herdeiro que era de um ducado,
poderia fazer casamento muito melhor, pois sua unio com Sophie no passava de uma
msalliance. E a nica esperana que restava a Sophie, no tendo conseguido nem Julius
nem lorde Rothwyn, era se casar com o devasso, velho e desagradvel sir Thomas
Whernside, o terceiro na lista de seus pretendentes.
"No h a menor dvida de que tanto Sophie como a me jamais me perdoaro",
pensava Lalitha com humildade.
Todavia, embora lorde Rothwyn a tivesse seguido, acreditava que ele ainda amava
Sophie. Como poderia um homem resistir a tanta beleza, a tanta seduo? Qualquer
mulher ficava insignificante perto dela.
"Como ouso esperar que ele se interesse por mim?"

Seus pensamentos a levaram para longe da situao em que se encontrava no


momento, e ela s voltou realidade quando a moa de Somerset lhe perguntou:
- No podemos mesmo fazer nada? No podemos escapar disto tudo?
No

saberia como respondeu Lalitha. Voc no conseguiria, por exemplo,

desamarrar a corda que prende suas mos nas costas!


No
De
Se

a de minhas mos, mas talvez a das suas.

que jeito? interrogou Lalitha curiosa.


nos sentarmos costas contra costas.

Voc

esperta mesmo! exclamou Lalitha. E eu que no havia pensado nisso

antes!
As duas se acomodaram, ento, com as costas unidas. Lalitha sentiu logo os dedos
geis da moa remexendo na corda que prendia suas mos na cintura. Levou algum
tempo, mas enfim ela conseguiu desamarrar as mos de Lalitha que fez o mesmo com as
dela.
Eles

disseram que vo nos soltar assim que estivermos em alto mar observou

Lalitha. Por isso, quando vierem aqui, melhor fingirmos que ainda estamos presas.
Entendo
Acho

concordou a moa. E quanto s outras?

que posso livr-las da mordaa. Porm, talvez seja mais prudente que ns a

coloquemos de volta na hora que ouvirmos passos no corredor.


Lalitha e a moa de Somerset agiram depressa. As moas todas, logo que puderam
falar, repetiam a mesma coisa:
Para

onde vamos? Que querem eles de ns? Estou com medo!

Quando Lalitha chegou perto das duas moas de olhos fechados, constatou que
dormiam um sono pesado. Deduziu, ento, que estavam drogadas. Ambas eram bonitas,
louras e bem-feitas de corpo.
"Talvez sejam mais felizes dormindo que acordadas", pensou ela. "Ao menos no se
preocupam com o futuro."

O navio comeou a jogar, e as ondas do rio pareciam turbulentas. De repente, ela


notou que os homens de bordo berravam, e achou que havia uma nota de alarme na voz
deles. Alguns falavam num idioma estrangeiro, outros em ingls.
A, inesperadamente, ouviram-se sons de passos no corredor prximo cabine
onde elas se encontravam, bem depressa, as moas recolocaram a mordaa e puseram as
mos para irs, enrolando as na corda.
Quatro homens entraram na cabine. Para espanto de Lalitha, eles abriram um painel
corredio, atrs do qual havia uma escura cavidade. Os homens comearam a carregar as
meninas, uma a uma, e a jog-las no buraco atrs do painel. Quando descobriram que
todas haviam desamarrado a corda e tirado a mordaa, prenderam-nas novamente.
Vocs

sero castigadas mais tarde pelo que fizeram. Ameaou um dos homens.

Dois deles pegaram Lalitha e a atiraram na cavidade; ela bateu em cheio no suporte
de madeira rstica do pequeno compartimento que ficava na popa do navio.
O espao era mnimo, havia pouco ar, e as moas estavam amontoadas.
Um

s grito e eu arrebento todas vocs berrou o homem que conduzira Lalitha

a bordo.
Ele voltou para a cabine e recolocou o painel no lugar. Nem uma rstia de luz
penetrava no esconderijo.
O navio diminua a marcha, e Lalitha ouviu o som de outra embarcao que se
aproximava. Ela tremia de frio e de medo, e todas as moas estavam apavoradas.
Depois de muito tempo, quando j comeava a acreditar que se enganara, e que no
havia outro barco seguindo o delas, vozes e passos se fizeram ouvir, bem perto da cabine.
A porta foi aberta e, com o corao aos pulos, Lalitha escutou a voz de lorde Rothwyn.
Que

h aqui? indagou ele.

Apenas

uma cabine, sir.

Lalitha lutava para se livrar da mordaa, mas em vo. Teria batido os ps no cho,
porm estava em cima de outra moa.
"Ele no vai ver... nem ouvir... nada!", pensou ela em desespero. "Salve-me... estou
aqui! Salve-me!", ela quis gritar.

Escutou ento um ganido e arranhes no painel corredio. Era Royal. Ela conhecia
bem os sons que ele fazia quando excitado, ou quando queria ir para junto dela. Em
seguida, ouviu lorde Rothwyn declarar:
Gostaria

de saber o que est excitando meu cachorro assim! Parece-me que h

algo atrs dessa parede.


So

ratos, sir! explicou um dos homens. O navio est infestado deles! O

senhor possui um bom co de caa.

estranho ele estar to excitado! Chame imediatamente o comandante. H

alguma coisa a investigar.


No

h nada aqui, sir insistia o homem. Nada mesmo! Est perdendo seu

tempo, sir!
Confio

no instinto de meu cachorro! replicou lorde Rothwyn friamente.

Em poucos minutos dois oficiais da Marinha apareceram, um deles o comandante


do barco.
O

senhor deseja falar comigo, milorde? indagou o comandante.

Sim.

Acho que meu cachorro farejou qualquer coisa aqui. Foi ento que Lalitha,

com esforo sobre-humano, soltou as mos. Tirando a mordaa da boca, ela gritou; no foi
um grito estridente, mas pde ser ouvido.
Isso forou os oficiais a empurrarem o painel. Royal pulou logo para a escura
cavidade, latindo e lambendo o rosto de Lalitha.
Ela foi conduzida cabine e, com os tornozelos ainda atados, viu-se abraada por
lorde Rothwyn.
Voc...

Veio! exclamou, escondendo o rosto no ombro dele. Sabia... tinha

certeza de que atenderia... Meu apelo, o apelo de meu corao.

CAPTULO VIII

Lalitha, na semiconscincia, deu um grito de pavor, para depois constatar que


estava em sua prpria cama, em Rothwyn Park.
Apesar das cortinas fechadas, ela podia distinguir os mveis, os cupidos do espelho
da penteadeira, e os enormes vasos de lrios e rosas que perfumavam o ambiente.
Estava salva! Estava em casa e no precisava mais ter medo.
Era difcil recordar tudo o que acontecera desde o minuto em que lorde Rothwyn a
abraara na cabine do navio que a conduzia para fora da Inglaterra.
Algum lhe desamarrara a corda dos tornozelos, e lorde Rothwyn tirara a capa de
seus prprios ombros e a cobrira com ela. Depois a auxiliara a ir at o convs da
embarcao onde soldados da guarda aduaneira, bem armados, mantinham presa toda a
tripulao. Mas lorde Rothwyn no se demorou no convs, e levou Lalitha a um pequeno
escaler, atravs de uma escada de corda.
Havia um grande barco da guarda - costeira ao lado do navio. Lalitha, contudo, s
pensava em lorde Rothwyn, que estava bem perto dela, e no fato de que no precisava
mais ter receio de nada.
Foram num barco a remo at o cais onde ela havia embarcado. A distncia que
percorreram pelo rio foi bastante grande, e a carruagem de lorde Rothwyn os esperava no
porto.
Assim que Lalitha entrou no carro, Royal pulou para o lado dela, colocando a
cabea em seu colo. Talvez tenha sido essa demonstrao de carinho o que quebrou o
controle emocionante que Lalitha procurara manter desde o instante em que fora salva. E
ela comeou a chorar com o rosto escondido no ombro de lorde Rothwyn.
Tudo est bem agora, Lalitha! Tudo est acabado! Ele tentava consol-la.
Eu

tinha certeza de que voc me salvaria sussurrou ela. Chamei-o com toda

fora de meu corao, como no poema de lorde Hadley.

Eu

ouvi seu apelo, Lalitha, e acordei. Mas deve mesmo sua salvao a Royal.

Voc

teria desistido... Se Royal no tivesse arranhado a parede?

Minha

inteno, na verdade, era arrebentar com aquele navio, reduzi-lo a mil

pedaos. Mas a insistncia de Royal ajudou muito.


E

como voc pde ter tanta certeza de que eu estava l, ou at de que havia

partido da Inglaterra?
Eu

lhe contarei noutra ocasio por que soube que voc partira. No momento, vou

lhe falar sobre Royal. No porto, ao longo do cais, havia grande nmero de embarcaes
alinhadas, bem junto umas das outras. Andei por algum tempo procurando adivinhar em
qual delas voc se encontrava. Notei, de repente, que um nico ancoradouro estava vazio.
Royal, farejando o solo naquele lugar, tornou bem claro que voc passara por ali. Um
guarda da polcia martima me acompanhava, pois expliquei a ele a razo de minha
suspeita.
Ah,
Ns

foi isso ento... murmurou Lalitha.


perguntamos ao responsvel pelo porto que navio havia partido, e ele nos

disse se tratar de um barco holands que, por sinal, ainda estava a vista. Quando o policial
indagou acerca do tipo de carregamento que o navio levava, o homem respondeu, rindo
muito: "Um dos fardos era de cadveres." Tal comentrio confirmou nossa suspeita e, por
essa razo, samos num barco da guarda - costeira em perseguio ao seu navio.
Achei

que nunca mais o veria declarou Lalitha com o rosto banhado em

lgrimas.
Ela julgou que lorde Rothwyn fosse lhe dizer alguma coisa, mas apenas abraou-a
at que ela parasse de chorar. Em seguida, deu- lhe um leno.
Quando chegaram a Rothwyn Park, ainda manh bem cedo, metade da criadagem
os esperava na porta, incluindo Nattie, ainda muito plida mas contente com o feliz
resultado da busca.
Achando que Lalitha estava muito fraca para subir as escadas, lorde Rothwyn
carregou-a e a ps gentilmente sobre a cama.

Cuide

dela, Nattie falou com sua voz grave. Sua Senhoria est exausta. E do

que ela mais precisa agora de umas boas horas de sono.


Ele ia deix-la, mas Lalitha segurou-lhe a mo, sussurrando:
Vai...

Embora?

Preciso

sair um pouco, mas prometo que ficar bem protegida. Ningum entrar

neste quarto a no ser com a permisso de Nattie, e dois de meus melhores guardas ficaro
na porta. Isso, no porque ache que esteja insegura. Vendo que Lalitha ainda parecia
amedrontada, ele acrescentou: Confie em mim! Juro que no a perderei nunca mais.
Os olhos de Lalitha se iluminaram de felicidade. Logo que lorde Rothwyn saiu do
quarto, Nattie preparou-a para dormir e serviu- lhe uma bebida, uma mistura de ervas e
mel, o que fez Lalitha repousar por muitas horas.
Cinco...

Seis... Sete... Impossvel! exclamou Lalitha, depois de contar as

badaladas do relgio do hall. Sete horas da noite?


Ela olhou volta e viu Nattie sentada na poltrona ao lado da lareira.
Est
So

acordada, milady? perguntou-lhe a governanta.

mesmo sete horas, Nattie?

So.

A senhora dormiu bastante, vai melhorar agora. Pedirei que lhe tragam

alguma coisa para comer.


Ato contnuo, Nattie tocou a sineta.
No

vou jantar com Sua... Senhoria? indagou Lalitha.

Sua

Senhoria ainda no voltou.

No...

Voltou? Por qu? Onde foi ele?

Mas, antes mesmo que Nattie dissesse qualquer coisa, ela adivinhou a resposta. Ele
fora com certeza ver o que podia fazer em favor das moas que haviam sido raptadas
tambm. Lorde Rothwyn consideraria seu dever providenciar algo para elas, e levar o caso
justia.
Quando o jantar foi levado ao quarto, uma srie de pratos deliciosos, Lalitha
esforou-se para comer um pouco de cada, a fim de agradar Nattie. Porm, no sentia

fome; s o que queria era ver lorde Rothwyn, descobrir o que acontecera e, acima de tudo,
saber se o futuro no traria a ela mais situaes de terror.
Lalitha lamentou no ter contado a ele que desconfiava ser a madrasta a mandante
do seqestro. Quis fazer perguntas a Nattie sobre Elsie, mas receou entrar no assunto na
ausncia de lorde Rothwyn. Tinha o pressentimento de que ele no gostaria.
Ao terminar o jantar, constatou que no estava mais cansada e que a exausto que
sentira antes havia desaparecido por completo. O sono profundo, e talvez as ervas, varreu
todo o cansao fsico proveniente da experincia desagradvel que sofrer, mas ela no
ignorava que precisaria encarar outros problemas, aos quais apenas lorde Rothwyn
poderia apresentar uma soluo.
As horas passavam e Nattie insistiu que ela voltasse cama. Escovou-lhe os cabelos
at brilharem, e trouxe-lhe uma outra camisola.
Royal foi levado para seu passeio habitual.
Quem
O

vai cuidar dele? perguntou Lalitha, no escondendo sua apreenso.

Sr. Robson!

Lalitha sorriu. O mordomo estava sendo muito compreensivo em se sujeitar tarefa


geralmente executada por empregado do categoria inferior.
Um pouco mais tarde, Nattie voltou ao quarto levando uma garrafa de champanhe
dentro de um balde de gelo, e duas taas de cristal numa bandeja de prata.
Sua

Senhoria chegou anunciou ela.

Chegou?!
Ela

foi tomar um banho e se trocar. Logo estar aqui.

Lalitha ficou emocionada, no conseguia nem falar. Cada fibra de seu corpo voltava
vida. Aquele era na realidade o momento pelo qual ela esperara h muito.
Vou

deix-la agora, milady declarou Nattie. A senhora no precisa mais de

mim?
No,

Nattie, e muito obrigada. Estou grata a voc por ter passado o dia todo

comigo. Deve ter sido cansativo.


Fiquei

rezando para agradecer a Deus pelo retorno de Vossa Senhoria s e salva.

Nattie falava com voz embargada, e Lalitha acreditou ver lgrimas nos olhos da
velha governanta.
"Ser que ela gosta tanto assim de mim?", Lalitha se perguntou com humildade, e
sentiu-se muito agradecida por ter algum que se importasse com sua sorte.
Logo que Nattie saiu, Royal entrou no quarto e pulou para cima da cama. Estava to
agitado que Lalitha teve a impresso de que ele tambm aguardava por seu dono, e sabia
que ele viria.
Os dois esperaram por lorde Rothwyn um tempo que, para ambos, foi longo
demais. Numa dada hora, Royal comeou a abanar a cauda e imediatamente depois ouviuse uma leve batida na porta de comunicao. Sem esperar pela resposta, lorde Rothwyn
entrou; pareceu a Lalitha que o local acabava de ser iluminado por mais de uma centena
de velas.
Ele no se vestia como de hbito, mas usava um comprido robe de seda. Fechou a
porta e acercou-se de Lalitha que estava no enorme leito de dossel entalhado, recostada em
travesseiros de barra rendada, os cabelos caindo-lhe sobre os ombros. Tinha aspecto muito
frgil, etreo e, sob o fino tecido da camisola, ele podia distinguir a suave curva dos seios
dela. Olhos enormes enchiam seu rosto delicado, e possuam um brilho diferente naquela
noite.
Voc

est bem? perguntou ele.

Muito

bem, mas voc que deve estar bem cansado replicou Lalitha. O

ferimento no o incomoda? No acha que se excedeu muito hoje?


Est

realmente preocupada comigo, Lalitha?

claro. Devia ter mais cuidado em seu primeiro dia de convalescena.

Lorde Rothwyn sorriu e disse:


Acho

que, em considerao s circunstncias, ns dois merecemos uma taa de

champanhe!
Est

a em cima informou Lalitha, apontando para a garrafa e as taas.

Lorde Rothwyn serviu o champanhe. Ofereceu uma taa a Lalitha e pegou a outra,
dizendo:

Precisamos

celebrar a ventura de estarmos juntos outra vez. Vamos beber nossa

felicidade?
Eu

adoraria... Fazer... Isso sussurrou Lalitha.

Lorde Rothwyn ergueu a taa.


Que

sejamos felizes para todo o sempre! disse ele com voz compenetrada, e

bebeu.
Lalitha fez o mesmo e sentiu que uma onda de alegria tomava conta de si. Um
pouco timidamente, sugeriu:
Voc

precisa sentar-se. H muitas coisas que desejo lhe perguntar, mas no quero

fatig-lo.
Lorde Rothwyn tornou a encher a taa antes de responder:
No

posso me considerar cansado. No obstante, como temos muito a nos dizer,

pretendo ficar o mais confortvel possvel. Vamos nos sentar-bem junto, como fizemos na
cabana, na noite em que fomos assaltados?
Lalitha arregalou os olhos. Sem esperar por sua permisso, lorde Rothwyn sentouse na cama, ao lado dela, apoiando as costas nos travesseiros, e com as pernas esticadas
por cima da linda colcha de cetim e renda. Lalitha excitou-se devido proximidade do
homem que amava. Lorde Rothwyn a abraara no caminho de volta do navio, mas ela
estava confusa e angustiada demais, para pensar em outra coisa que no fosse seu resgate.
Naquele instante, contudo, em plena conscincia, era difcil reprimir o impulso de
esconder seu rosto no ombro dele, mais uma vez.
Por

onde vamos comear? indagou lorde Rothwyn.

Diga-me
Acordei
Ento,

como conseguiu saber que eu estava em perigo, pediu Lalitha.

s duas horas da madrugada com a sensao de que voc me chamava.

quer dizer que me ouviu! exclamou ela numa voz cheia de entusiasmo.

Tinha certeza de que escutaria o apelo de meu corao e me salvaria!


Logo

que despertei, ouvi Royal ganindo continuou lorde Rothwyn.

Depois ele narrou a Lalitha como descobrira que Henry e Elsie haviam estado com a
madrasta dela.

A simples meno do nome da mulher que a fizera padecer tanto, Lalitha tremeu e
observou:
Sabia

que era ela! Sabia que jamais me perdoaria por voc no ter ficado com

Sophie em lugar de ir atrs de mim. Ela no vai descansar enquanto no me destruir!


Isso

coisa que ela nunca far!

Mas

tentou... E continuar tentando... murmurou Lalitha, desanimada.

E lorde Rothwyn foi adiante com sua narrativa.


Depois

consegui que a guarda - costeira incriminasse no somente o comandante

do navio como tambm o dono da embarcao. Este ltimo, juntamente com dois outros
scios , sem dvida, o cabea de uma grande organizao que vem operando nesse trfico
h anos.
Voc
Aps

o apanhou, ento! gritou Lalitha. Que bom!


fazer tudo isso e encaminhar as moas s respectivas famlias, fui fazer uma

visita a Sra. Clements, em Hill Street.


A...

Sra... Clements? Gaguejou Lalitha.

Ela

nunca se casou com seu pai, Lalitha prosseguiu lorde Rothwyn. Fiz uma

investigao por algum tempo, baseando- me nas informaes que voc deixava escapar de
vez em quando. Uni os fatos e formei uma idia exata do que acontecera.
Voc adivinhou... Que ela tomara o lugar de mame, lanando mo de mentiras?
Certo.

E descobri tambm o que ela fez para impingir Sophie como filha legtima

de seu pai a fim de introduzi-la no mundo social londrino.


Lalitha estremeceu de novo, e ele falou depressa:
Voc

no precisa mais ter medo. Ela est morta!

Morta?
Eu

a ameacei com uma ordem de priso continuou lorde Rothwyn. Fiz

contra ela uma acusao de fraude, para a qual a penalidade o banimento do pas, e
outra de rapto e explorao de menor para fins imorais, que requer pena de morte.
Contudo, considerando-se que seu nome, Lalitha, seria envolvido inevitavelmente no
processo, eu dei a Sra. Clements a chance de fugir antes que a polcia a prendesse. Um

navio ia partir para Gales do Sul ao meio-dia de hoje, e eu informei-a de que a sentena iria
ser posta em execuo somente se ela regressasse ao pas.
E

ela... Concordou em sair? Lalitha parecia incrdula.

No

teve outra escolha. Acompanhei-a at o cais. O navio l estava pronto para

levantar ncora. Os ltimos passageiros, conduzidos num escaler, iam embarcar...


E

ela seguia nesse escaler?

Sim.

Fiquei observando, pois queria ter certeza de que entrava mesmo a bordo, e

de que no usaria de trapaa no ltimo instante. Ento, quando o escaler encostou no


navio e a escada de corda foi baixada, ela atirou-se no rio.
Lalitha deu uma exclamao de horror.
A

mar estava alta e a correnteza era grande. Percebi que ela no sabia nadar,

tampouco os remadores do escaler explicou lorde Rothwyn.


E

ela... Afogou-se sussurrou Lalitha.

No

houve possibilidade de salv-la. Foi arrastada pelas guas e, antes que todos

se dessem conta do que sucedia, ela sumiu na voracidade da correnteza.


Lalitha teve dificuldade at de respirar. Lorde Rothwyn abraou- a com muito
carinho, dizendo:
Seu

pesadelo acabou! No haver mais trevas obscurecendo sua vida. Voc est

livre, Lalitha! Livre de tudo que a atormentava e a fazia to infeliz nestes ltimos anos. Sei
agora quem voc , sei que seu pai foi um homem respeitado por todos que o conheceram,
e que sua me foi amada pelos que a rodeavam.
Lalitha soluou, e ele prosseguiu:
Ambos

queriam sua felicidade, e o que pretendo lhe proporcionar agora: uma

felicidade para sempre.


E

Sophie! Que houve com Sophie?

Eu

pretendia de incio, que ela partisse com a me. Depois, em considerao ao

que significou um dia para mim, dei-lhe permisso para que se casasse com Thomas
Whernside, conforme desejo dela.
Como...

possvel... Que ela quisesse se casar com ele? um homem horrvel!

Mas

ela quis. E Whernside, de acordo com o que ele mesmo me confessou com

franqueza, no tem condies financeiras de continuar morando em Londres. Vai levar


Sophie consigo para sua propriedade no norte do pas, e talvez nunca mais volte para c.
Porm

voc a amava! E ela ... Linda!

Houve uma pausa que pareceu a Lalitha longa demais, antes de lorde Rothwyn
responder:
Ontem

noite eu pedi sua opinio sobre o que era mais bonito, o quadro da

lareira ou os desenhos que lhe dei. Lembra-se? . Claro!


E

voc me disse que os croquis falavam ao seu corao muito mais que a tela de

grande valor e beleza indiscutvel.


...

Eu disse... Isso.

Comprei
De...
H

aqueles trs desenhos porque cada um deles me falava de voc.

Mim?

tanto a se considerar neles! Tanto, por baixo daquela superfcie! The Running

Youth, aquela jovem correndo, expressa a alegria de viver que existe em voc agora que
est bem de sade. The landscape uma paisagem que representa sua mente cativante, que
fascina mesmo. Ele fez uma pausa e continuou, bem devagar: E o anjo de Leonardo
da Vinci tem um aspecto espiritual, mstico, do qual homem algum jamais se cansar. E
tal qual o seu.
No...
O

Entendo. balbuciou Lalitha.

que estou tentando lhe dizer que voc no apenas a pessoa mais linda que j

conheci, mas que sua beleza me encanta, me delicia, me inspira. Nunca me cansarei de
olhar para voc.
Isso

no pode... Ser verdade. mesmo possvel que voc esteja dizendo todas

essas coisas para mim?


Lorde Rothwyn fitou-a e disse com muito afeto:
E

voc no havia adivinhado at agora que eu a amava?

Uma luz de satisfao iluminou o rosto de Lalitha. E lorde


Rothwyn prosseguiu:

Quando

vi como voc tinha sido judiada, pensei que sentia apenas piedade. Ao

mesmo tempo, fui tomado de um irresistvel desejo de restaur-la, de reconstru-la, como


fao com meus edifcios. Ele abraou-a com mais fora. Percebia, por instinto, que
sob as cicatrizes e a runa a que voc fora reduzida, existia uma beleza e um tesouro sem
preo! Voc chamou por mim, Lalitha, e foi um apelo vindo do corao, de seu amor!
Como

pode ter tanta certeza disso? s vezes penso que estou sonhando!

Ele sorriu ante o terror quase infantil da jovem, e respondeu:


No

est sonhando, no. Eu que tenho tido medo de confessar meu amor,

tesouro! Receei assust-la mais do que j estava. Porm, eu te amo muito! E no arriscarei
perd-la pela terceira vez!
Lalitha fitou-o bem dentro dos olhos e constatou que ele dizia a verdade.
O

nico jeito de garantir que no vou perd-la, Lalitha, conserv-la sempre

junto de mim, dia e noite, e como minha mulher.


Com muita suavidade, ele a fez levantar os olhos para encar-lo.
Eu

te amo querida! confessou com paixo. E agora, diga-me, o que sente por

Eu

amo... Voc! Sempre o amei! Acho que desde o dia de seu primeiro beijo, na

mim?

igreja. Mas nunca imaginei, nunca sonhei que eu pudesse significar alguma coisa..., para
voc.
E

eu nunca me esqueci do toque de seus lbios. Um toque suave, cheio de medo,

diferente de qualquer outro que eu tenha experimentado antes. Ele inclinou a cabea na
direo dela e pediu: Posso ter uma prova agora de que esse loque maravilhoso, como
me lembro?
Os lbios de Lalitha esperavam pelos dele, e quando se encontraram, ela sentiu todo
o encanto e o xtase de um amor que era tal como uma labareda se transformando em algo
sublime, divino. Como aquilo com que sonhara muitas vezes, sem jamais acreditar que
pudesse acontecer com ela.
Os lbios de lorde Rothwyn foram suaves de incio, mas depois, vendo que Lalitha
correspondia chama que queimava dentro dele, tornaram-se mais possessivos, mais

ardentes. Ele levantou em seguida os olhos para fit-la e viu que Lalitha estava
transfigurada pelo amor!
Meu

tesouro! Minha querida! Vou faz-la muito feliz, vou proteg-la de tal modo

que ningum mais a far sofrer no futuro.


Eu

amo voc murmurou Lalitha. Contudo, tenho medo de falhar.

Lorde Rothwyn sorriu e disse:


No tenha medo! Preciso de voc como nunca precisei de mulher alguma! As
mulheres todas de minha vida sempre exigiam uma coisa de mim e, apesar de eu lhes dar
tudo o que pediam, sentia que faltava algo para eu ser feliz, sem conseguir definir
exatamente o que era. Aquela noite na cabana dos lenhadores descobri do que se tratava.
E... Que foi? perguntou Lalitha.
A proteo que a mulher proporciona ao homem quando o ama sem restries,
como acredito que seja seu amor por mim. Sua voz tornou-se muito terna ao continuar:
Quando acordei e senti seus braos em volta de mim, e minha cabea apoiada em seu
peito, conclu que o que eu nunca tivera de uma mulher antes era esse sentido de ser
protegido, de que ela desejava me salvar. Porm, no sei bem de que!
Lalitha, ento, explicou bem hesitante:
Eu queria salvar voc de tudo que fosse... Desagradvel... E mau. Eu tambm...
Continue insistiu lorde Rothwyn.
Vi em voc um filho sussurrou ela. Um filho que eu precisava defender
contra a infelicidade... E a solido.
Meu tesouro! Minha adorada! exclamou ele. o que imaginei que voc
faria. E isso o que sempre quis encontrar numa mulher, sem contudo poder traduzir em
palavras!
Eles se beijaram mais uma vez e Lalitha declarou:
Era o meu corao... Que chamava pelo seu!
Certo, querida, o apelo do amor que permanecer conosco por toda vida.
Lorde Rothwyn beijou-a com lbios ainda mais insistentes, mais apaixonados.

Lalitha percebeu que ele lhe pedia algo e, embora no soubesse precisar do que se
tratava, entregou-se por completo: sua alma, seu corpo, sua mente. E lorde Rothwyn
tambm se entregou totalmente mulher que amava. Eram duas pessoas numa s,
completavam-se mutuamente. O apelo do corao estava sendo respondido com o amor.

FIM

Quem Barbara Cartland?

As histrias de amor de Barbara Cartland j venderam mais de 350 milhes de


livros em todo o mundo. Numa poca em que a literatura d muita importncia aos
aspectos mais superficiais do sexo, o pblico se deixou conquistar por suas heronas puras
e seus heris cheios de nobres ideais. E ficou fascinado pela maneira como constri suas
tramas, em cenrios que vo do esplendor do palcio da rainha Vitria s misteriosas
vastides das florestas tropicais ou das montanhas do Himalaia. A preciso das
reconstituies de poca outro dos atrativos desta autora,que, alm de j ter escrito mais
de trezentos livros, tambm historiadora e teatrloga. Mas Barbara Cartland se interessa
tanto pelos valores do passado quanto pelos problemas do seu tempo. Por isto, recebeu o
ttulo de Dama da Ordem de So Joo de Jerusalm, por sua luta em defesa de melhores
condies de trabalho para as enfermeiras da Inglaterra, e presidente da Associao
Nacional Britnica para a Sade.

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