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Histoire de la langue et

de la littrature
franaise, des origines
1900 / publie sous la
direction de L. Petit de
[...]
Source gallica.bnf.fr / Bibliothque nationale de France

Petit de Julleville, Louis (1841-1900). Histoire de la langue et de la littrature franaise, des origines 1900 / publie sous la direction de L. Petit de Julleville,.... 1896-1899.

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Histoire

de la Langue
et de la

Littrature franaise
des
ORNE

DE

PLANCHES

HORS

PUBLIE

L.

LA

DE

In Facult

EN

TEXTE

SOUS

PETIT

Professeur

1900

Origines

D1BECT10N

Armand

de -Paris..

IV

sicle

partie ; 1601-1660)

Golil
Paris,

COULEUR

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de l'Universit

Dix-septime
(Premire

EN

JULLEVILLE

des lettres

TOME

ET

NOIR

5, rue

&

C,

de Mzires

Editeurs

Histoire

de la

Langue

et de la

Littrature
des Origines

franaise?
1900

COULOMMIERS
Imprimerie

Droits

de traduction
y compris

PAUL BHODAKD.

et de reproduction
la Hollande,

rservs

la Sude

pour

tous

et Ja Norvge.

les pays,

Histoire

de la Langue
et de la

Littrature

franaise
1900

ies'XDrigines
-,

SOUS

PUBBE

L>PETIT
Professeur

LA

DE
la Facult

DIRECTION

JULLEVILLE

des lettres

IV

sicle

Dix-septieme

Armand

Paris,

: 1601-1660)

partie

&

Colill
5, rue

C%

de Mzires

1897
Tous

droits

de Paris.

de l'Universit

TOME

(Premire

DE

rservs.

diteurs

DIX-SEPTIEME
(Premire

partie

SICLE
: 1601-1660)

CHAPITRE

LES

POTESL
(1600-1660)

Rcan. Maynard.
Rgnier.
Thophile.
Malherbe.
Godeau.
Bensrade.
Brbeuf.
Saint-Amant.

/. - Malherbe.
Ce n'est

de respect Malherbe,
ni d'admirapoint manquer
tion pour soi oeuvre que de dire : aprs l'effort
tumulviolent,
dsordonn
de la Pliade
et de cette foule de potes
tueux,
elle, il tait naturel
qu'elle suscita derrire
que le got public,
un peu fatigu par les hardiesses
disdes novateurs,
se montrt
: une.
surtout
des qualits
toutes
diffrentes
pos favoriser
monodans le vers, ft-elle
un.peu
dans la composition,
dt le
tone; une ordonnance
rgulire
pote y montrer
que de
plus de sagesse dans le raisonnement
vivacit
une langue rgulire,
sobre et chtie,
d'imagination;
tout oppose
l'exubrance
de Ronsard
et de son cole.
facture

ferme

Malherbe

et soutenue

rpondit

merveilleusement

des esprits, prts goter


en vers, plutt qu' suivre
prant.
En 1616,

les

i. Par M. Pelit
sit-de Paris.
HISTOIRE

DE LA

Tragiques

de Julleville,
LANGUE.

IV.

cette disposition
un excellent
paisiblement

dans les nues

de d'Aubign
professeur

un grand

pote intem-

passaient

la Facult

gnrale
crivain

des Lettres

totalement
de l'Univeri

LES

on imprimait

anne

la mme

POETES

la belle paraphrase
des mes forcenes).
toute la cour. Ce

inaperus;
du psaume cxxviu (Les funestes complots
d'admiration
Ces vers avaient transport
montrer jusqu' quel point Malherbe
suffirait
rapprochement
son gnie.
avait russi se crer un public bien conforme
renfermt
Toutefois il ne faudrait
pas croire que ce public
et d'advertout le monde : Malherbe avait autant d'ennemis
et non moins ardents,, ni moins
saires que d'admirateurs,
et il ajoute :
dcids : Enfin Malherbe vint, s'crie Boileau;
'

fait
devenu
faut
Tout reconnut ses lois. Cela n'est
juste que
du jour o Boileau l'a dit; parce que c'est vraiment
acheva la victoire de Malherbe et la rendit dfinitive.
avait combattu
elle demeura conteste; lui-mme

Boileau

qui

Jusque-l,
trente ans

pour sa rforme, et il tait mort sans tre tout fait sr s'il


de l'Acadmie ; ni l'taavait vaincu. Il ne vit pas la fondation
des rgles, ni le rgne de Yaugelas, qui
sont comme autant d'tapes dans le triomphe
de
posthume
Malherbe. Jusqu'au milieu du sicle, il y eut des attards qui,
ne croyant pas qu'il fallt choisir entre Malherbe et Ronsard,
les associaient dans une admiration commune *. Jusqu' Boileau,
blissement

de l'autorit

d'aimer
obstins, rsistant au courant, se piqurent
et de le lire avec dlices : Pellisson,
l'un des plus
gots parmi les beaux esprits de son temps, crivait encore :
J'y trouve une infinit de choses qui valent bien mieux mon
quelques
Ronsard,

avis que la politesse strile et rampante de ceux qui sont venus


depuis. Il est pote non seulement dans la rime et dans l
et dans la pense.
cadence, mais dans l'expression

Jeunesse
de Malherbe.
Franois de Malherbe naquit
Caen, dans l'anne 1S55. Il y avait
familles de ce
plusieurs
nom dans la province de Normandie;
la plus illustre-tait
celle
des Malherbe de Saint-Aignan,
qui descendait d'un compagnon
de Guillaume le Conqurant. Notre Malherbe
essaya souvent de
1. En
le

1655,

Pangyrique

rsident
Gilbert,
de cette
reine

Jadis

de

la

reine

Christine

aux bords de la Seine,


Malherbe
Bartas,
et Ronsard
Slont fait sortir de leur veine
Que des chefs-d'oeuvre
de l'art.

en

France,

crivait

dans

MALHERBE

rattacher

cette race,illustre;
de cette prtention

son nom

l'appui
allguait
Son pre tait conseiller
enfants, dont cinq vcurent;
il prfra
faire magistrat;,

mais

les

preuves
sont trs faibles.

qu'il

au prsidial
de Caen ; il eut neuf
le pote tait l'an.
On voulait
le
tre

sa famille,

d'pe ; il quitta
alla chercher
fortune
la suite

et un ans, et il
l'ge de vingt
de Henri d'Angoulme,
fils naturel de Henri II, Grand-Prieur
de
du gouverneur
en Provence.
A Aix, o il
France, et lieutenant
le suivit,
Malherbe
au
(en 1581) pousa la fille d'un prsident
de Coriolis;
dj veuve de deux maris,
survivre
encore au troisime,
ans
aprs quarante-sept
La famille
tait riche et considre
en Provence.
Madeleine

Parlement,
elle devait

d'hymne.
De sa femme,

Malherbe

n'a jamais rien dit personne,


mme
On sait assez, dit La RochefouRacan, son ami et confident.
de sa femme;
mais on ne sait
cauld, qu'il ne faut gure parler
'

assez
devrait
encore
moins
de
soi.
qu'on
parler
pas
de lui-mme ; il contait Racan des
parla beaucoup
il aurait,
anecdotes sur sa carrire
militaire;
pendant la Ligue,
on ne sait o, si vivement
pouss Sully,
l'pe dans les reins,
ne le pardonna
devenu ministre,
que celui-ci,
pas au pote.
Malherbe

Mais

Malherbe,

dans

sa vieillesse,

tait

devenu

fort

avanta-

geux.
La vrit

est qu'on ne sait presque rien de sa vie jusqu'


Il fit deux longs sjours en
l'anne
1605, o il vint Paris.
Normandie
(de 1586 1595, et en 1598 et 1599). Il eut trois
enfants;

deux

moururent

jeunes

De moi dj deux fois d'une pareille foudre


'
Je me suis vu perclus;
Et deux fois la raison m'a si bien fait rsoudre
Qu'il ne m'en souvient plus '.

Le

Marc-Antoine,

troisime,

fut

tu

en

duel

pre avait dj soixante et onze ans.


avait attendu
la
On a dit souvent que Malherbe

lorsque

son

malheureux

l'ge
qu'il

pour
rima

s'aviser
tt,

de devenir

mais

mal.

Il

pote.
semble

Il

est

qu'il

maturit

de

plus vrai de dire


eut du got avant

1. Henri mourut deux ans (1587), Jpurdaine huit ans, le 23 juin 1599. Donc,
si l'on veut bien laisser au pote le temps dcent pour ne s'en plus souvenir, les belles stances Du Prier n'ont pas d tre composes avant 1601.

LES POTES*

conte par
d'avoir du talent. Une anecdocte le prouve, joliment
qui avait l'honTallemant : Un jour, ce M. le Grand-Prieur
: Voil un
neur de faire de mchants vers, dit Du Prier
l'ai fait, il dira
sonnet. Si je dis Malherbe que c'est moi qui
votre faon.
est
de
dites-lui
vous
vaut
rien
ne
qu'il
;
prie,
je
qu'il
Du Prier montre ce sonnet Malherbe, en prsence de M. le
est tout comme
: Ce sonnet, lui dit Malherbe,
Grand-Prieur
si c'tait M. le Grand-Prieur
qui l'et fait.
Les premiers vers de Malherbe taient pitoyables, dit le
mme Tallemant;
j'en ai vu quelques-uns, et entre autres une
lgiei qui dbute ainsi :
Doncque
En l'avril

tu ne vis plus, Genevive, et la mort


de tes ans te montre son effort.

et Fart l'ont
Il n'avait pas beaucoup de gnie; la mditation
Sainte-Beuve a raison de
fait pote. Remarquable jugement.
dire : que tout est dit sur les crivains par leurs contemporains ;
il ne faut que le dgager.
En 1587, Malherbe publia les Larmes de saint Pierre, lgie
en 396 Arers imite et abrge (quoique trop longue encore) du
pome en sept mille vers de Luigi Tansillo. En ce temps Desdes Italiens faisait loi. Malherbe,
portes rgnait, et l'imitation
qui devait dtrner Desportes, commena par le suivre et
prodigua, dans les Larmes, tous les brillants dfauts qu'il devait
combattre plus tard avec le plus de vhmence.
Toutefois
quelques strophes sont belles; Andr Chnier en trouvait la
versification tonnante . Il y admire combien dj Malherbe
avait l'oreille dlicate et pure dans le choix et l'enchanement
des syllabes sonores et harmonieuses . Le nombre est en effet
la premire qualit que Malherbe ait
acquise, et certainement
celle qu'il a possde au plus haut degr.
L'ode

sur la reprise de Marseille


(1596), l'ode Marie de
Mdicispour sa bienvenue en France (1600) ne marquent encore,
aucun progrs dans le talent de Malherbe,
et l'on ne trouve
gure y louer

que l'harmonie.

Le got et l'inspiration

font

1. Retrouve par M. E. Roy dans les


papiers de Gonrart et
dans les
Annales de la Facult des lettres de Bordeaux. Malherbe avait publie
vingt ans auand il
fit cette pice en effet pitoyable >.

: MALHERBE

dfaut.
reine
nom

Andr

Chnier

se plaignait
avec raison
que l'ode la
bien convenir
une reine quelconque;
le seul
aurait d veiller
des souvenirs
plus particuliers

pt aussi
de Mdicis

dans l'esprit
d'un pote.
Les stances Du Prier

sur

la

mort

de sa fille

(vers

1601)

que Malherbe ait composs.


sont les premiers vers immortels
C'est pour cinq ou six stances dans cette pice trop longue (le
reste est oubli, comme non avenu), c'est pour quatre ou cinq
cents

vers,

Malherbe

dans la suite de son oeuvre,


galement
parfaits,
est Malherbe,
c'est--dire
un vrai pote.

Cette perfection
absolue, o il atteint quelquefois,
sans beaucoup,
de travail.
Huet, voque
jamais

que

il n'y atteint

d'Avranches,
les a
tat des stances ; Malherbe
avait conserv
le premier
et refaites
'. Certes on peut se faire une
patiemment
corriges
vritablement
et penser
pote,
qu'un homme
son me, sans un si
des mots pour exprimer
inspir trouve
du
nous qui jouissons
pnible labeur. Mais nous appartient-il,
le pote sur le procd qu'il
plaisir des beaux vers, de chicaner
suit pour les faire? Sachons les admirer
qu'ils soient
galement,
autre

ide

l'oeuvre

aise de l'enthousiasme,

patience.
Malherbe
Aix

du

Paris.

et se rendit

ou l'oeuvre

exquise

d'une

longue

En
septembre

Paris,

1605, Malherbe
quitta
affaires qui l'y
quelques
prtextant
ni sa femme
la Provence
que pen-

Il ne revit plus
appelaient.
dant quelques mois, dans de rapides
donc pass? Malherbe
Que s'tait-il

voyages, en 1616 et 1622.


Il
tout lentement.
faisait

font trente, pour


cinquante
ans, comme d'autres
sur un thtre digne de son
la fortune
et la gloire
conqurir
gnie. Il y avait cinq ans dj que le cardinal Du Perron l'avait
des Yveteaux,
vant au roi, et recommand.
prcepVauquelin

partait,

teur

du dauphin,
pressait Henri IV d'appeler
Le Roi, qui tait mnager , dit Tallemant,
entretenir

1. Citons

chrement

le premier

tat

son pote.

de la premire

Malherbe

le pote

Paris.

d'avoir
craignait
prit les devants, vint

slance.:

Ta douleur, Clophon, sera donc incurable


Et les sages discours
un arni secourable
l'adoucir,
Qu'apporte,
toujours!
L'enaigrissent

LES POTES

sur sa demande,
Paris sans tre appel, fut prsent au Roi, et,
Henri IV
en Limousin
allant
roi
(o
le
Prire
la
pour
composa
de ces vers ; et
charm
fut
Le
Roi
Grands
les
Jours).
allait tenir
sans se mettre en frais, chargea
Malherbe
pour rcompenser
de la chambre, d'entreM. de Bellegarde, premier gentilhomme
mille livres
tenir le pote Paris. M. de Bellegarde lui donna
avec la table, un laquais et un cheval. C'est
d'appointements
tout ce que Malherbe ,tira de Henri IV. Plus tard, Marie de
et MalMdicis et Louis XIII le traitrent
plus libralement,
de sollipresque riche, ce qui ne l'empcha point
citer toujours. Il disait : Je les paie en gloire , et pensait
qeu les grands demeuraient toujours ses obligs.
herbe vieillit

Tous vous savent louer, mais non galement.


Les ouvrages communs durent quelques annes:
Ce que Malherbe crit dure ternellement.

Hem IV crivait un jour ' : La France m'est bien oblige;


car je travaille bien pour elle. Il cherchait un pote capable
de chanter dignement en beaux vers ce bon travail . Il trouva
ce pote en Malherbe. Celui-ci convenait merveilleusement

ce rle : par son pass, qu'il n'avait compromis


dans aucune
faction; si bien que, dj mr, il pouvait presque se couvrir de
cette innocence dont les jeunes gens d'ordinaire
peuvent seuls
se vanter au lenderiiain

des guerres civiles; par son caractre,


avec joie, avec foi,
qui le portait embrasser naturellement,
avec toute la chaleur dont son me tait capable, la cause d'un
Roi qui ramenait en France l'ordre, l'unit, la
discipline (enfin
toutes les vertus que Malherbe lui-mme allait
apporter dans la
posie) ; il convenait surtout par le genre mme de son talent,
talent hautain, solennel, majestueux,
qui le rendait fort propre
devenir le chantre officiel, et,
pour ainsi dire, impersonnel,
des grandes entreprises du Roi et
graver en lettres d'airain,
comme sur un monument
de la recontriomphal,
l'expression
naissance et de l'admiration
Malherbe
fut donc
publiques.
sacr, comme on a dit, pote officiel de la
dynastie hourbonnienne . Les pices qu'il
composa en cette qualit sont ingalement belles ; mais aucune n'est sans intrt
; elles ont au moins
1. A M" d'Enlraigues

(H octobre 1600).

MALHERBE

celui

qu'elles

virent

natre,

de. la ralit des circonstances


empruntent
qui les
et de la grandeur
des vnements
qui les inspi-

raient.
Malheureusement

Malherbe

la cour

dut

se plier d'autres
besognes moins 'honorables
pour lui. S'il se ft born prter
le secours de sa muse au roi, la reine, monseigneur
le dauphin, madame sa soeur, tous les courtisans,
pour crire les
vers de leurs
ballets , et les languissantes
maximes
petits
aux cartels et aux'mascarades,
d'amour qui servaient
le mal ne
serait pas grand. Il et un peu compromis
son talent, mais non
son caractre.
Mais il a fait pis : il a jou auprs du prince,
dans une occasion trop clbre, le rle fcheux d complaisant
et de confident

; faire

royal

des vers

de commande

n'est

pas en
honnte

un crime, mais il y a des commandes


qu'un
homme fait mieux
de n'accepter
Les cinq lgies compoint.
amour
d'un roi
le ridicule
poses par Malherbe
pour clbrer
ans (le pote avait le mme ge) pour une
de cinquante-six
soi-mme

de Cond, ne sont pas les


de quinze, la princesse
plus mauvais vers qu'il ait crits, mais sont ceux, toutefois,
qui
en fit autant, mais est-ce
lui font le moins d'honneurs
Desportes

jeune

femme

dire que ls moeurs du temps admet Malherbe,


n'en fit reproche
taient, ces bassesses '. Personne
non pas mme Marie de Mdicis, dont il devint le pote favori

une excuse?

J'aime

mieux

aprs la mort de Henri IV 2.


La Reine Mre gota vivement
cour l'emmenait
Fontainebleau,
gure

: c'est lui-mme
Et j'y

deviens

plus

qui

l'avoue

sec, plus

j'y

La
et sa personne.
la fort ne l'inspirait

ses vers

:
vois

de verdure.

Il est, par essence, pote


aime la nature.
qu'il
rduit la proet mme parisien,
citadin;
longtemps
quoique
il n'y a pas de
vince. Il crit Peiresc 3: Hors de Paris,
salut... C'est un lieu o toutes choses me rient : mon quartier,
C'est

ma rue,

ainsi

ma chambre,

mon voisinage

m'y

appellent...

1. Malherbe
tient son ami le conseiller
Peiresc, jour par jour, au courant de
1609 au
du "2 fvrier
lettres
ce travail
comme d'une
honnte
besogn (voir
18 fvrier
1610).
2. Il reut d'elle une pension de 1200 livres,
porte (en 1612) 1500.
3. Lettre Peiresc (22 juillet
1625).
1614) et lettre Racan (10 septembre

LES POETES

on voit
l'intressaient
la
(comme
de
Les agitations
politique
Peiresc), mais au fond ne le touchaient gure.
lettres
ses
par
les grandes fortunes. Sans
Il voyait froidement s'lever et tomber
durant leur puissance et viliil
encensa
de
vergogne,
beaucoup
favoris successifs (surtout le marles
chute
leur
penda aprs
il ne faut pas
chal d'Ancre, et le conntable de Luynes), mais
exagrer, comme on a fait souvent,
fille Jourdaine,
tique. A la mort de sa
lettre sincrement navre;
lente de son fils unique,
assassin (si l'on en croit
nire anne de Malherbe.

domesson insensibilit
il crivit sa femme une

ans plus tard, la fin viovingt-cinq


tu en duel ou plutt
Marc-Antoine,
son pre), affligea cruellement la der-

Il usa ses forces vieillies poursuivre


une vengeance qu'il ne put obtenir. Il suivit Louis XIII La
Rochelle, pour l'y supplier : six mois auparavant il lui avait
prsent l'ode admirable pour le Roi allant chtier la rbellion
des Rochelois, le chef-d'oeuvre du pote, chef-d'oeuvre achev
anne!
dans sa soixante-douzime
Du camp devant La Rochelle il revint

malade

Paris

(sep-

tembre 1628) sans avoir obtenu plus que de vaines promesses.


Il mourut quelques semaines plus tard (16 octobre 1628), assist
de quelques disciples, Yvrande,
d'Arbaud-Porchres.
Mais
Racan, son prfr, tait La Rochelle; Peiresc tait Aix.
Mmc de Malherbe n'avait jamais quitt la Provence;
quoique
elle ft reste, de loin, en bons termes avec son mari. On a lu
Vraie ou
partout l'anecdote conte par Racan et Tallemant.
fausse, elle indique au moins quelle ide se faisaient de lui ses
contemporains. Dans son agonie, il reprit sa garde-malade
qui
venait de faire une faute de franais ; son confesseur l'invitant

ne plus penser qu' Dieu, il lui dit


qu'il voulait jusques la
mort maintenir la puret de la langue franaise .
Malherbe
chef d'cole. . Qu'on ne dise pas : c'est finir
en pdant. Mais c'est au moins finir en chef d'cole. Chef
d'cole, Malherbe le fut dans l'me, et mme un
peu- pdagogue. Il aimait non seulement enseigner, mais rgenter :
Il se faisait
presque tous les jours (chez lui) sur le soir, dit
Racan, quelque petite confrence o assistaient
particulirement
Colomby, Maynard, Racan, Du Monstier, et quelques
autres,
comme Yvrande,
Touvant, d'Arbaud-Porchres.
L, sans

HIST.

DE

LA

LANGUE

& DE

PORTRAIT
GRAVURE
D'aprs

le portrait

(perdu)

LA

LITT.

DE
DE

de Dumonstier.

FR.

T. IV,

CH.

MALHERBE
VOSTERMAN
Bibl.

Nat.,

Cabinet

des Estampes,

N 2

; MALHERBE

ordre

ses disciples
suivi, mais non sans mthode,' il initiait
l'art
des vers, et son premier
tait de travailler
lenteprcepte
ment. Lui-mme
en donnait l'exemple.
Tout le monde connat
l'anecdote
du premier
de Verdun qu'il voulut consoler
prsident
de la

mort

elles furent

Quand
mort

de sa femme
prtes,

en lui

adressant

le prsident

tait

de belles
consol,

stances.

remari,

et

lui-mme.

Malherbe

croit

beaucoup plus la puissance du travail qu' la


Il n'estimait
A'ert des modles.
point du tout les Grecs, et
il s'tait dclar ennemi
de Pindu galimatias
particulirement
dare.. Chez les Latins,
il faisait
et lui
peu de cas de Virgile,
Stace. 11 affiche un complet
ddain des fortes tudes
prfrait
vantes par la Pliade;
il s'accorde
avec elle pour
classiques
mais il tend ce
franaise;
Il avait effac plus de la moiti
mpris la Pliade elle-mme.
de son Ronsard,
et cotait la marge ses raisons...
Racan lui
mpriser

toute

l'ancienne

demanda
tout

littrature

un jour s'il approuvait


l'heure il acheva d'effacer

ce qu'il n'avait
le reste.

point

effac?...

n'a point crit de Potique. Quand.on lui demandait


sa grammaire
ses traductions
en prose ', dont
, il renvoyait
il tait fort content.
Si on lui et demand sa potique, il et
Elle se
ses vers.
C'est de l qu'il faut l'extraire.
renvoy
Malherbe

un petit nombre
de prceptes, plutt ngatifs : comme
de
de dcrire
les choses par leurs traits les plus gnraux;
saA'ante et un habile arranreleArer seulement,
par une harmonie
rduit

si simples qu'en des mains


gement, des ides et des expressions
Cette
moins adroites, elles sembleraient
purement
prosaques.
lui faisait
banale
des termes
employs
simplicit
presque
dire

que les crocheteurs

du Port

au foin

taient

ses matres

le XXX1I1* livre de Tite


1. Selon le tmoignage
de Charles Sorel.' 11 a traduit
sont inexactes, la
de Snque;
ces traductions
Live, les Questions naturelles
Malherbe a
mode du temps, mais le style en est fort travaill,
simple.
quoique
donn le premier
modle
de cette prose oratoire
(o devait exceller Balzac)
dans sa Consolation
la prncesse de Conti sur la mort de so?i frre. Il n'et
tenu qu' Malherbe
Balzac cette gloire de faire faire aux Franais
d'enlever
niant mme ( tort)
Il la ddaigna;
leur rhtorique
>, comme dit Sainte-Beuve.
qu'il y ait du nombre en prose . Sa correspondance
(sauf les Lettres d'amour,
est crite d'une faon toute famipur exercice de style plus ou moins fictif)
: Vous dites qu'en
son cousin M. de Bouillon-Malherbe
lire. Il crivait
au coin de mon feu. C'est l, ou je me
lisant mes lettres vous pensez m'our
trompe, le style dont il faut crire les lettres.

LES

10

POTES

mal comprise')
en fait de langage . Cette boutade (souvent
mots que les
des
sont,
sers
me

mots
dont
:
les
voulait dire
je
s'en sercrocheteurs connaissent . Mais il et pu ajouter qu'il
le
vait tout autrement qu'eux; car il n'crit pas du tout pour
mme connu ses vers.
ni
n'a
got,
jamais
peuple, qui
et les hllnismes
Il hassait les grands mots, les latinismes
autant que les provincialismes
; il hassait les fictions potiques
la France un jour
feint
et
que
ambitieuses,
Rgnier
ayant
trop
s'tait enleA'e jusqu'au pied du trne de Jupiter, il lui disait
froidement : J'habite la France depuis cinquante ans, et n'ai
On dira qu'il aurait
jamais senti qu'elle et chang de place.
d lui-mme ne pas faire un emploi si abusif de la mythologie?
n'est plus
Mais sans doute, aux yeux de Malherbe, la mythologie
fiction, c'est simple mtaphore et procd de style; ce qu'elle
sera pour Boileau.
les mots et les tours
Si le got de Malherbe
repoussait
affects, il n'admettait
pas daArantage les tours et les mots Arulgaires; entre ces deux excs, le chemin semblait troit; cela lui
plaisait ainsi. Car il ne souhaite point qu'on y coure; mais il
Le premier,
veut qu'on aA'ance aArec prcaution.
dit Balzac,
Malherbe

a satisfait

les oreilles

les plus dlicates...


Il nous a
purement et aArec scrupule. Il

appris ce que c'tait que parler


nous a enseign que dans les expressions et les penses le choix
tait le principe de l'loquence;
et que mme le juste arrangement des mots et des choses avait plus d'importance
que les
choses mmes et que les mots.
Il soumettait la Arersification des rgles non moins sA-res :
il voulait

la rime riche pour les yeux aussi bien que pour les
oreilles ; il interdisait la rime trop facile du
simple et du com Il s'tudiait fort chercher des rimes
pos (temps, printemps).
rares et striles,

sur la crance qu'il avait qu'elles lui faisaient


produire quelques nouA'elles penses. Les grands potes, les
cette tactique? Ils trouvent ensemble
potes-ns admettraient-ils
la rime et la pense, comme la
.
pense et la mesure.
Dans le nombre et le rythme il excella, mais sans
beaucoup
innover. Avant lui l Pliade avait tent avec bonheur toutes
1. Et surtout mal comprise par
Rgnier dans la fameuse satire Rapin.

MALHERBE

les

toutes les formes


de stances.
coupes, toutes les mesures,
Malherbe
n'eut qu' choisir dans ce trsor : il choisit bien, mais
non sans laisser beaucoup de formes excellentes,
que nos potes
modernes

ont reprises

aArec succs.

L'harmonie

est chez lui plus


et plus oratoire;

que chez Ronsard,


moins naturelle
et moins

continue,
plus majestueuse
mais elle est moins varie,

Il fut le premier
absolument
l'hiatus;
qui interdit
car il y a des hiatus trs doux,
qui sont une
charme

l'oreille;

pour

il

et

mieux

valu

potique.
et il eut tort;

caresse

interdire

la

et un
caco-

phonie.
En somme

la largeur
de mthode et d'esprit nous parat mande Malherbe.
Elle n'offre d'excelquer un peu dans la discipline
lent que son got de la perfection;
il
mais, pour y atteindre,
attachait
des minuties
une importance
Lui-mme
exagre.
semble

accuser

ce dfaut

par l'opinion
qu'il avait des potes, et
la singulire
dfinition
fois de la posie.
qu'il a donne plusieurs
Il ne s'pargnait
en l'art o il excellait,
et disait
pas lui-mme
souA'ent Racan : Voyez-Arous, monsieur,
si nos vers vivent
nous, toute la gloire
esprer est
que. nous en pouvons
de
qu'on dira que nous aArons t deux excellents
arrangeurs
et que nous aArons eu une plus grande puissance sur
syllabes,
les paroles pour les placer si propos chacune en leur rang; et

aprs

que nous avons


partie de notre

t tous

deux

Arie en un

bien

exercice

de. passer la meilleure


si peu utile au public et

fous

nous donner du bon temps, ou


de l'employer
Et ce n'est pas une
de notre fortune.
penser l'tablissement
est
boutade que cette satire des potes par un pote. Malherbe
nous,

au lieu

tous
que son mtier est le plus inutile de
les mtiers. Il avait un grand mpris pour les sciences, particulirement
pour celles qui ne servent que pour le plaisir des
et mme
comme la peinture,, la musique,
yeux et des oreilles,
1 se
lui qu'il
la posie... et un jour, comme Bordier,
plaignait
que pour ceux qui servaient le Roi
n'y avait des rcompenses
et que l'on tait
dans les armes et les affaires d'importance,
sincrement

convaincu

trop ingrat ceux qui excellaient


lui rpondit
Malherbe
que c'tait
1. Pote de cour,

qui

composa

dans les belles-lettres,


faire

fort

les vers de plusieurs

prudemment,
ballets.

M. de
et que

LES POTES

12
c'tait

de faire

sottise

des vers

autre rcomen
esprer
pour
pas
et qu'un bon pote n'tait

que son divertissement;

de quilles.
l'tat qu'un bon joueur

utile
plus
avec
modestie
cette grande
alliait
Malherbe
professionnelle
la posie et mettait
il
rabaissait
un immense
individuel;
orgueil
qu'en ce point
trs haut ses propres vers. On est forc d'avouer
: touartistes
senti tout autrement
il parat avoir
que les vrais
de leur
reste au-dessous
mcontents
de
leur
oeuA^re,
qui
jours
et saintement
pris
idal; et toujours
passionns
pour leur art,
pense

de leur

muse

l.

sa gloire
compare

mais si on la rapporte
avec son gnie, elle semble excessive;
et aux fruits
de cette oeuArre, je veux dire son
son. oeuvre,
sur ce
non seulement
on juge un fondateur
influence
(comme
ne parat
qu'il fut, mais sur ce qu'il fonda), la gloire de Malherbe
de

Influence

Malherbe.

Si

l'on

Malherbe
a crit, le premier,
parmi nos potes,
pas immrite.
un petit nombre de pices qui ne A^ieilliront
; ou plutt,
jamais
quand la langue
aura
lues encore
et admires
qui seront
vieilli , qui en seront les derniers
dbris 2 . Le premier,
il a
fait des choses parfaites
: il a enchan des ides simples,
claires,
accessibles tous,
gnrales,
nable; il les a reA'tues d'une
les mots

de tout

le inonde

harmonie

rare;

un nombre

dans un
forme

ordre

noble

aArec une justesse

oeuvres,
dition

la fin de Malherbe,
jusque-l
collective

enchssant

propre

dans
disperses
parut en 1630, orne

acadmicien

; elle

; il

lui,

et une

par o l'oreille
oeuvre n'a nul
semble

s'occuprent
divers recueils.

d'aprs un portrait
3; et enrichie d'un discours,
et

belle,

et

ses amis

par Vosterman,
Monstier
futur. A'que

et raison-

plein, ferme, soutenu,


satisfaits.
Une telle

et l'esprit
sont galement
besoin de la vogue : elle s'impose l'avenir
mme aprs la mort de son auteur.
Aprs

naturel

grandir,

de runir

ses

La premire

d'un

beau portrait,
grav
au crayon,
de Du
original,
dont l'auteur
est Godeau, le

n'avait

encore

que

vingt-

!.. On trouvera
dans le dernier
de ce volume
chapitre
de
(la langue franaise
1601 a 1660) une tude approfondie
de la langue et de la grammaire
de Malherbe
et une analyse attentive
de son Commentaire
de Desportes.
2. Comme le dit La
de Boileau.
Bruyre
parlant
3. C'est cette gravure
que nous reproduisons.
est perdu.
Le portrait
L'original
avait ete excute en
Malherbe
1609;
avait cinquante-quatre
ans.

MALHERBE

13

ans. Sans dnigrer.la


quatre
encore
Pliade,
qui conservait
cette poque beaucoup d'admirateurs,
Godeau rendit pleine justice Malherbe
et loua les progrs
qu'il avait fait faire au got
et la langue.
un peu plus tard (dans les Entretiens),
Balzac,
traite

au contraire,

Malherbe,

avec ddain

vieux

pdagogue

syllabes . Le portrait
Balzac aurait d mieux

et l'appelle
presque injurieusement
de cour et tyran des mots et des
en trace est une vraie caricature.

qu'il
connatre

ce qu'il deArait lui-mme


aux
de Malherbe,
et cet habile artisan de style n'avait
exemples
pas
trs bonne grce mpriser
si fort un homme qui avait inculqu

le got du style aux Franais.


Mais telle est la fortune des rformateurs : ils sont dpasss par leurs disciples,
qui les jugent
bientt
suranns.
L'Acadmie
dans les premires
franaise,
annes de sa fondation,
consacra trois mois (au tmoignage
de
examiner
les stances pour le roi Henri
le Grand
Pellisson)
allant
en Limousin
. L'Acadmie
s'arrta
au Arers 102; sur
stances pluches par elle, une seule trouva grce 1, et
dix-sept
tout le reste fut jug faible
Celui qui a le premier

ou mauvais.
plac

nous le contemplons
aujourd'hui,
libres esprits, les mieux affranchis

Malherbe

cette

hauteur

aArec respect, mme


de toute admiration

les plus
de com-

et rig la statue, c'est


le pidestal
ce qu'on veut, mme
L'on
peut penser de Boileau
qu'il n'est pas du tout un pote, mais enfin il n'a pas t donn
et
a tout le monde d'imposer
ses admirations
ainsi la postrit
mande;
Boileau.

celui

qui

a dress

ses haines, et de rendre pendant cinquante


ans, sur tous les crisans appel. Tandis que ses
vains de son sicle, des jugements
est en
doctrines
littraires
ont vieilli;
que son code potique
ses arrts pour ou
ou mme abrog;
branl
grande partie
Il n'est pas un crivain
contre les hommes
subsistent.
parmi
ceux qu'on a pu nommer
les victimes
rhabiliter
non pas
entirement,
il n'en est pas un seul parmi ceux
ne soit reste
dont la rputation
que tous ses arrts soient justes,
1. Celle

qui commence

ainsi

de Boileau
mme

qu'on

ce grand

ait russi
Ronsard!

qu'il a gots et admirs


debout et intacte. Est-ce dire
et surtout

Quand un Roi fainant, la vergogne des princes...

ses arrts

de pros-

LES POTES

14

la svrit
dont
il
en
est
et
sans doute,
plusieurs
cription?Non
il serait
tous
taient
s'ils
justes,
Mais
excessive.
est au moins
C'est
en
rests
vigueur.
fussent
bien moins merveilleux
qu'ils
et de lgret
entachs
sont
d'injustice
parce que quelques-uns
et dire francheinfluence
leur indestructible
admirer
faut
qu'il
une force.
ment : s'il n'y eut pas l du gnie, il y eut au moins
sur la
\ tout l'loge porte
Dans les fameux vers sur Malherbe
Boileau

forme.

ne loue

chez Malherbe

ni l'originalit
sait aussi bien

des ides

Boileau
de l'inspiration.
que nous
ni la vigueur
Mais il loue chez lui la per Malherbe.
tout ce qui manquait
habile
en vers : justesse de la cadence;
fection de l'art d'crire
des mots, qui donne de la force aux plus simples,
arrangement
et de la douceur
de l'harmonie
recherche
en les plaant
bien;
des phrases
et des
dans la construction
fermet
des sons;
admire
et que nous admirons
stances ; voil les qualits
qu'il
; et ce sont celles mmes que Malherbe
la cour, et ensei dgasconner
Aroulut avoir. Il prtendit
parler franais.
Il n'eut jamais,
quoiqu'orgner aux Franais
de penser
l'orgueil
que de son oeuATe et de son
gueilleux,
encore

chez Malherbe

une lgion de potes lyriques.


exemple il sortirait
Ce fut plutt le contraire
Malherbe
serA'it former
qui arriva.
d'excellents
auteurs
de tragdies,
de comdies,
de fables,
de
de satires
et d'ptres.
Mais
facteur
contes,
aprs ce grand
d'odes

et de stances,

la Arraie posie lyrique


en France
s'teignit
de penser
pendant
prs de deux cents ans. Est-il
permis
que
en prchant
la timidit
surtout
laborieuse
dans un
Malherbe,
genre qui A^eut plus que tout autre, une inspiration
nale et hardie,
a moins sen'i, par quelques
beaux
a su s'illustrer,
ne lui
genre o lui-mme
qu'il
l'aA'enir, par des prceptes un peu troits? Si cela est
a perfectionn

qu'il

la

stance,

mais

en dcourageant

libre,

origice
modles,
a nui,

pour
A-rai; disons
la

posie

lyrique.
1-

Enfin Malherbe vint, et le premier en France, etc.

Remarquez
-Malherbe :

que Boileau,

Jlth
en 1674, C0I?T
qu'elle

en 1674, proclame

absolument

l'autorit

rgnante
c

de

Ce guide fidle,
Aux auteurs de ce temps sert encor do modle.
"
^
n'auratt

dU plus haul'
cette affirmation
tait bien
plus juste
t en 1650; ou mme en 1625 du vivant
de Malherbe:

LES

//.
Racan.

DISCIPLES

DE

Les disciples

MALHERBE

1S

de Malherbe.

Parmi

Sa vie.

les disciples d Malherbe,


ceux qui
lui font le plus d'honneur
sont ceux qu'il n'a jamais
connus :
de la seconde moiti
les grands crivains
du xvn sicle, qui
ont reconnu
sa matrise
et suiAri,
tous, potes ou prosateurs,
sa discipline.
de ses lves
plusieurs

indirectement,
Mais

immdiats,
qui avaient reu ses
dcrite par
leons dans la petite chambre du matre, si vivement
infrieurs
Malherbe,
ont rappel
toutefois
Racan, quoique
de ses qualits,
et mme y ont joint,
dans les
quelques-unes
meilleurs

jours de leur inspiration,


et du trait,
de l'esprit
ment, l'autre
trouve rarement
chez Malherbe.
Lui-mme
termes
dire

qui

une

grce, un agrsont des mrites qu'on

ses principaux
coliers : Il disait en
faisait fort bien des vers, sans
que Touvant
avait fort bon esprit,
excellait;
que Colomby
ainsi

jugeait

gnraux,
en quoi il

l'un

tait
mais qu'il n'aArait point le gnie la posie; que Maynard
celui de tous qui faisait le mieux
des vers, mais qu'il n'avait
s'tait adonn un genre de posie
point de force, et qu'il
et
auquel il n'tait point propre, Ajoutant dire ses pigrammes,
qu'il

n'y russirait

pas, parce qu'il


avait de la force,

n'avait

pas assez de pointe;


pas
qu'il ne travaillait

mais
pour Racan, qu'il
assez ses vers, que le plus souvent
pour
de trop grandes licences,
pense, il prenait
derniers on ferait un grand pote '. i>y

mettre

une

bonne

et que de ces deux

: de Maynard
et Racan runis on et
Mme
un pote complet.
fait un trs bon pote, et presque
1
qui n'est pas du tout
spars, chacun d'eux garde son mrite,
Malherbe-avait

mprisable.
Honort

raison

de Racan, naquit Champmarin


seigneur
le 5 fATier 1589. Encore
(sur la limite du Maine et de l'Anjou),
brave
bon gentilhomme
en bas ge, il perdit
son pre,
Racan
et sans appui.
sans fortune
soldat, qui laissa l'enfant
1. Uacan,

de Bueil,

Vie de Malherbe.

LES

16

POTES

fut assez mal instruit. Il n'apprit


et
au
un
hasard,
peu
grandit
il se plaisait exagrer son ignoPlus
le
latin.
tard,
jamais
critrance : Les collges et les prceptes qu'ils enseignent,
et des grammairiens,
il, peuvent produire des versificateurs
mais non des potes et des orateurs. Ce sont de purs ouATages
ce
de la nature, comme les pierres prcieuses. Il oubliait,
de Malherbe x.

un
aussi
fut
un
ombrage
peu
jour-l, qu'il
Le duc de Bellegarde, cousin de Racan, l'appela auprs de
lui et le fit page de la chambre du Roi. Chez le duc, il rencontra
ds l'ge de seize ans, il
Malherbe, et sa A'ocation s'veilla;
rimaillait
, selon sa propre expression : mais il risquait de
se gter par sa facilit mme. Malherbe lui rendit un serArice
immense en lui apprenant non tre pote (cela ne s'apprend
Sans les leons d'un tel matre, Racan
pas), mais travailler.
et gazouill toute sa Arie, sans rien laisser de parfait. Il doit
en partie Malherbe d'avoir fait un petit nombre de vers excellents, qui conserveront jamais le nom de Racan.
Sorti de page, il serArit vingt ans, sans beaucoup se distinC'est pendant cette
guer, ni dpasser les grades infrieurs.
priode qu'il crivit ses meilleurs Arers, et fit jouer sa grande
pastorale, les Bergeries (vers 1618). Il se maria peu aArant la
mort

de Malherbe.

de sa cousine Mrae de
l'hritage
le fit riche. Il releva son chteau de La Roche-Racan

Bellegarde
en Touraine,

Bientt

et vcut

en seigneur

; il aimait les
de.village
champs plus sincrement que beaucoup de potes qui les ont
lous, mais de loin, en ne bougeant de la Aille. Dans son
ge mr, il traduisit ou plutt paraphrasa les Psaumes; mais
il eut le bon got de ne pas essayer de lutter directement
contre Malherbe en traduisant,
aprs lui, ceux que Malherbe
avait traduits.
Comme tous les traducteurs
de son temps
(en prose ou en vers), il croit que traduire
c'est adapter
un texte tranger au got et aux ides
nationales, aux moeurs
de son poque. Il dit que son dessein est
les
d'expliquer
matires et-les penses de DaAdd
par les choses les plus connues et les plus familires du sicle et du
pays o nous sommes,
afin qu'elles fassent une
plus forte impression dans les esprits.
Mais il ne l'oubliait
pas toujours : il dit lui-mme
,1
Malherbe
tout ce qu'il a jamais su de la posie
franaise

ailleurs
.

qu'il

doit

LES DISCIPLES

de la cour

DE MALHERBE

17

. Ainsi

Dixit
il a fait
pour le psaume
insipiens,
une satire contre les vices du sicle , et
il
pour YExaudiat,
l'a accommod
entirement
la personne
du Roi et de son
y avoir
dcrit l'artillerie
au lieu de chariots
jusques
de faux, dont David semble Arouloir parler
. Ce n'est
mais on ne peut nier que ce procd,
plus l traduire;
qui nous
donnt
et d'intrt
aux
choque aujourd'hui,
plus de piquant

rgne,
arms

traductions.

Il

faut

louer

on y trouve plus
rythme;
de strophes ou de stances.

dans

les

Psaumes

de quarante

la

combinaisons

Ararit

du

diffrentes

dans son oeuvre entire, est


Malherbe,
moins riche. Commence
ds la jeunesse de l'auteur,
la paraphrase des Psaumes ne fut acheve qu'en octobre 1654, lorsqu'il
avait dj soixante-cinq
ans. Des ditio^s^pTDfelles
avaient
dition complt
vit le jour
paru en 1631 et 1651. La premire
en 1660. Elle tait ddie l'Acadmie
franaise,
i laquelle
Racan tait trs fier d'appartenir.
tait jP&ris,
nul
Loi'squ^l
n'tait

plus

assidu

aux

son ^s'
Un joHn*, ii.towW
les Acadmiciens
>>.'A~Ti'Roche-Racn,
runions.

pour qu'il pt saluer


il entretenait
avec
correspondance
illustres
confrres,
particulirement
lain.

On

de toutes
lesse

trouve

ses lettres

les

ses plus

Conrart,
Balzac,
un trs singulier
qui intressaient

Chape-

choses, fort diverses,


: discussions
souvenirs
littraires;

du bon temps
avec un grand
Tout

dans

de

quelques-uns

des jeunes annes et


fermes propos de dvotion,

de M. de Malherbe,
penchant la gauloiserie,

cela s'arrange

mlange
sa vieil-

comme

il

peut.

et mme

Enfant

au graveleux.
docile de l'glise,

de sa mre. Il
ne s'occupait
Racan, d'ailleurs,
pas beaucoup
avait rig l'indiffrence
en systme. On le fora de
thologique
et molinisles ;
des mots jansnistes
s'instruire
de la signification
on la lui rpta trois fois, mais je l'ai oublie, dit-il navement,
lui
dont je suis bien aise . Mmo des Loges, zle protestante,
du ministre
de. la foi
avait prt,
de force,
le Bouclier
Du Moulin.
Il rendit
d:
gramme

le Bouclier

sans l'avoir

lu,

avec cette

Bien que Du Moulin, en son livre,


Semble n'avoir rien ignor,
Le plus sr est toujours de suivre
Le prne de notre cur.

1. Que Balzac tort attribue Malherbe.


HISTOIRE

DE LA LANOUE.

IV.

pi-

LES POTES

18

Toutes ces doctrines

nouvelles
folles cervelles.

Ne plaisent qu'aux
Pour moi, comme une humble brebis,
Je vais o mon pasteur me range;
Et n'ai jamais aim le change
Que des femmes et des habits.

Il mourut le 21 janvier 1670, quatre-vingt et un ans.


de Racan. Dans les Odes et dans les Psaumes,
L'oeuvre
il imite docilement Malherbes
Racan
est
de
;
petite
l'originalit
et mme ses plagiat,
et trop somment il le pille ; ses imitations
Je prfre beaucoup les Bergeries, contre
sont innombrables.
c'est l que Racan est le plus luile got de Sainte-Beuve;
mme. On n'ouATe pas sans dfiance ce drame champtre, un
intrt dramapeu plus long que deux tragdies, et A'ide de tout
bout
tique. On est tonn, quand on l'a lu, d'avoir t jusqu'au
Et toutefois, le genre est
sans ennui, mme sans impatience.
faux, le cadre est factice, la fiction est froide, les vnements
Ces deux Arers du pome pourraient
tout l'ouvrage :

sont monotones.
d'pigraphe

servir

Ces roches et ces bois n'entendent


nuit et jour
Que de pauvres bergers qui se plaignent d'amour.

n'est pas originale ; elle est puise chez les ItaL'inspiration


liens, les matres du genre, grce au Tasse (Aminte) et Guarini
(le Pastor fido) ; chez d'Urf aussi, dont YAstre avait mis la
les bergers de convention
et les
mode, et pour longtemps,
amours

champtres.
Tout ce que Racan, dans ses Bergeries, doit aux autres est
mdiocre, mais ce qu'il tire de lui-mme est quelquefois exquis.
Il existe une posie, toute de sentiment et
d'motion, qui ne
doit rien la richesse du
style, ni la Advacit des passions;
dont tout le charme est dans un art trs dlicat de
rendre, avec
une simplicit parfaite, un sentiment trs
simple et tout naf.
Ce sont des pages de ce
genre qu'on trompe assez souvent dans
les Bergeries et
qui en soutiennent le mrite et l'agrment.
Lisez l'aveu d'amour de la
bergre Y"dalie :
Je n'avais pas dix ans
quand la premire flamme
Des beaux yeux d'Alcidor
s'alluma dans mon me.
Il me passait d'un
an, et de ses petits bras
Cueillait dj des fruits dans les branches d'en bas.

LES DISCIPLES DE MALHERBE

19

Ou la plainte
du Adieux pasteur,
dont la fortune
les efforts en lui prenant la famille
pour laquelle
ment pein, toute sa Ae :

a tromp tous
il avait dure-

Je trouvais mon foyer couronn de ma race;


A peine bien souvent y pouvais-je avoir place.
L'un gisait au maillot; l'autre dans le berceau ;
Ma femme, en les baisant, dvidait son fuseau.
Les stances
(Tircis,

il

Tircis,

faut penser
peu prs

tant

de fois cites, et justement


clbres
faire
la retraite),
sont nes d'une

semblable.
A notre avis, c'est dans de
inspiration
tels vers que Racan est tout fait original
et suprieur,
bien
plus que dans les Odes grand fracas, o il imite ambitieuseson matre Malherbe.
ment, et docilement,
Il vivra pour avoir
eu quatre ou cinq fois dans sa vie une heure
d'inspiration
personnelle , et fait rsonner
dans la posie franaise
une note
assez rare 1, celle de la simplicit
et du naturel absolu,
parfaite,
peine rleA' par une pointe d'motion
discrte et
contenue,
et nave avec sincrit,
n'a
presque voile. Cette muse aimable,
ddaipas eu chez nous tant de disciples,
que nous puissions
les
gner le pote, qui, le premier,
je crois, nous eii a traduit
accents.
A l'ordinaire,
c'est en imitant

Racan

de force -; ou, quand il en a,


manque
de fort prs son matre Malherbe,
quelquefois
ou mme
en le surpassant:
Malherbe
aArait

avec

bonheur,
dit (dans la Consolation

: Ce sera l
la princesse de Conli)
que vous avez sur la tte seront vos

que les toiles


et si parmi
ls glorieux
objets dont vous serez envipieds;....
ronne, il vous peut souArenir ds choses du monde, aArec quel
dont les
ou ce monceau
de terre,
regarderez-vous,
mpris
ou cette goutte
hommes
font
tant
de rgions,
d'eau:qu'ils
(au ciel)

divisent

en

un

certain

nombre

de mers!

De

cette

prose

1. Non pas seulement


au figur, mais au propre. Les vers de Racan ont soune s'est pas lev.
lui-mme
vent une valeur
musicale
exquise o Malherbe
la force, et la refuse Maynard
2. Et toutefois
lui reconnat
Malherbe
(voir
de l'un
peut-tre tout autrement
jugerait
ci-dessus, p. 15). Quelqu'un
aujourd'hui
et de l'autre. Mais il se peut que Malherbe ait appel force ce que nous appelleserait fort juste.
Il se
En ce cas le jugement
rions plutt
naturelle.
facilit
peut aussi que Racan, qui est souvent vague et dcousu dans la vie de Malherbe,
ait rapport
inexactement
les paroles de son matre.

LES POTES

20

un peu creuse, Racan tire


fortl :

ces beaux

vers

qui la surpassent

Il voit (Dieu) ce que l'Olympe a de plus merveilleux,


Il y voit, ses pieds, ces flambeaux orgueilleux
Fortune et sa roue ;
Qui tournent leur gr la
Et voit comme fourmis marcher nos lgions
Dans ce petit amas de poussire et de boue
Dont notre vanit fait tant de rgions.

a trs bien jug du


Boileau
Dans une lettre Maucroix,
2 : le
il dit de ce
talent de Racan
comparant aArec Malherbe,
dernier que la nature, la vrit, ne l'avait pas fait grand
ce dfaut par son esprit et par son traA-ail;
il
Mais
corrige
pote.
car personne n'a plus travaill ses ombrages que lui, comme il
nombre de pices qu'il a faites. Notre
parat assez par le petit
traA'aille... Racan avait plus de
langue Areut tre extrmement
il est plus nglig, et songe trop le
gnie que Malherbe ; mais
dire des petites choses;
copier. Il excelle surtout, mon avis,
et c'est en quoi il ressemble mieux aux anciens, que j'admire
surtout par cet endroit. Plus les choses sont sches et malaises
dire en Arers, plus elles frappent quand elles sont dites noblement et aA'ec cette lgance qui fait proprement la posie.
Pour toutes ces qualits, pour cette perfection dans la peindes petits objets, pour cette science du rythme et cette
harmonie exquise, pour cet amour sincre de la A^raie nature
ture

et de la vraie campagne ; et ce got du simple dans l'lgance ;


et cette navet sincre dans un art au fond trs rflchi, on a
souvent rapproch Racan de La Fontaine. Mais je ne suis pas
d'aAris qu'on.doive craser Racan sous ce parallle accablant. Je
ne veux

noter

qu'une diffrence entre Racan et La Fontaine.


Mais elle est grande. Racan n'a pas du tout d'esprit;
et je ne
crois pas que jamais personne en ait eu
plus que La Fontaine.

Maynard.
Franois de Maynard naquit en 1582 Toulouse, o son pre tait conseiller au Parlement;
lui-mme
fut
magistrat, mais, moins heureux, ne put s'leA^er plus haut que
la prsidence du prsidial d'Aurillac.
Dans sa jeunesse, il avait
1. Ode sur la mort de M. de Termes
(1621).
2. En vers, Boileau gtait un peu Racan. Racan
pourrait chanter dfaut d'un
Homre. (Il en serait fort
embarrass.) Un sot tout seul pourrait A Malherbe,
Racan prfrer rhophe.
(Thophile est-il donc si bas au-dessous de Racan )

LES

t secrtaire
de

Henri

Malherbe

de la reine

IV.

mdiocres.

DISCIPLES

Il

Mais

DE

Marguerite

composa
plus tard

MALHERBE

de Valois,

2)

premire

elle ses premiers


pour
il connut Malherbe,
qui

disait

femme

vers,

fort

le forma;
faisait
le

que de tous ses disciples


Maynard
mieux
les vers, mais qu'il manquait
de pointe
dans ses piEn effet Maynard,
grammes.
qui fut toute sa vie aigri et mcontent de ne pas avoir la fortune
aimait
mriter,
qu'il croyait
sa bile en dizains mdisants
ou maussades,
dont le
pancher
dernier trait,
d'ordinaire
est bien lanc, mais au prix d'un peu
de lenteur
et de redites dans le reste de la pice. Citons-en
un
ou deux exemples.
Tes ouvrages ont besoin
D'un devin qui les explique.
Si ton esprit veut cacher
Les belles choses qu'il pense,

Ce que ta plume produit


Est couvert de trop de voiles.
Ton discours est une nuit
Veuve de lune et d'toiles.
Mon ami, chasse bien loin
Cette noire rhtorique.

On Aroit le dfaut;
couplet sacrifi
:
Malherbe

Dis-moi,
qui peut t'empcher
De te servir du silence?

ide rpte quatre fois, tout le


vers. Mme dfaut dans ce joli dizain

la mme

au dernier

Un rare crivain comme toi


Devrait enrichir sa famille
D'autant d'argent que le feu Roi
En avait mis dans la Bastille.
Mais les vers ont perdu leur prix,
Et pour les excellents esprits
La faveur des princes est morte.
Malherbe, en cet ge brutal,
Pgase est un cheval qui porte
Les grands hommes l'hpital.

tendue est un pome


de quelque
Son plus ancien ouvrage
intitul
Philandre
(1619), divis en cinq livres, et tout,
pastoral
La forme
entier crit en couplets de six vers de huit syllabes.
est monotone
et le fond n'est pas vari. Philandre,
contemporain
des Bergeries de Racan, leur est bien infrieur.
fut
Le seul vnement
de la vie de Maynard
de NoaiUes,
Rome en 1634; il y suivit le cardinal
de Louis
annes
encore

XIII

un voyage
ambassadeur

Maynard
passa plusieurs
auprs du Saint-Sige.
et
trs jeune,
Rome;, c'est l qu'il
connut
Scarron,
et -plusieurs cardinaux
VIII
Le pape Urbain
ingambe.

LES

22

POTES

mais, lui,
vers;
et

bon
gotaient.ses
faisaient
Maynard,
visage
qu'au.retour;
insensible aux caresses des. trangers, naspirait
une correspondance
et pour ne se laisser pas oublier,.entretenait
avec
amis laisss derrire lui,, en particulier
les
avec
frquente
force
Tous trois, lui faisaient
et
Balzac.
Conrart
Chapelain,
en loges, hyperbosur. ses vers ; il s'acquittait
compliments
de coups d'encensoir est
cet
bon
de
leur
;
change
got
liques
le travers commun des correspondances entre gens de lettres,
je dis dans ce temps-l.
les puissants ;
Il et mieux valu pour Maynard se concilier
du cardinal de Richelieu son
ou l'hostilit
mais l'indiffrence,
gard ne put jamais tre dsarme. Flatteries, prires, reproches,
Ni l'ode
rien n'y fit, rien ne put adoucir le ministre inexorable.
de
sur l'heureux succs du voyage] de Languedoc ; ni l'vocation
Franois Ier qui enjoint au cardinal de faire du bien Maynard
(Armand, l'ge affaiblit mes y eux, etc.), ni les pigrammes dont
rien :
il essaya quand il vit que les flatteries ne servaient
Maynard.
Les
ni l'intresser
ne put flchir Richelieu,
uns Areulent que le cardinal ne lui pardonnt pas les pices
licencieuses qui couraient sous son nom. Mais Richelieu faArorien

risait

bien un Boisrobert.

Maynard

de la fidlit

Les autres disent qu'il tenait rigueur


qu'il gardait emrers deux disgracis,

et le comte de Cramail. Mais cette fidlit, qui


Bassompierre
honore Maynard, ne se manifesta que discrtement.
Il se peut
que le cardinal en ait voulu Maynard du ddain qu'il affectait
s'intpour le thtre, seul genre littraire
auquel Richelieu
resst passionnment.
Les amis de Maynard le pressaient de
flatter ce got; il s'y refusa toujours, tantt avec une modestie,
affecte :
On dit qu'il faut que je
compose
Pour la gloire de mes vieux ans
Un ouvrage que Bellerose
Fasse admirer
Et qu'Armand

aux courtisans ;
sera le Mcne

Qui me fera quitter les bois,


Aprs que j'aurai sur la scne

tantt

avec une suffisance

du grand Corneille

Men des reines

et des rois ;
Mais, Balzac, dans ma solitude.
Je ne ferai point d'autre
tude
Que celle o je suis attach.
Je n'cris que pour trois ou
qualrc,
Et suis un modeste cach,
Qui fuis'la

d'assez mauvais

pompe

got,

du thtre:

dans le temps

LES DISCIPLES

DE MALHERBE

Ma muse se voit de si loin


Que je crois qu'il n'est pas besoin
De la monter sur un thtre.
Il

ne

ne lui

fit

de

pas

donna

de

pas

se tourna

Maynard

c'tait

tragdies;

vers

son

c'tait

pension;

droit.

le

le chancelier

23

Mais

sien.
:

Sguier

Richelieu

Richelieu
'

mort,

Sguier, qui rends si beau l'orient de mon Roi,


Ta bont me retient et me' donne esprance
Que tu feras la paix de mon sicle et de moi.
Voil

de bien

grands

mots!

fallut

que

sourde

oreille.

Il

mourir'

en

proAnce.

De

Paris

d'un

amour

presque

voulut

jamais

loin,

depuis

reconnatre

fallut

moins
Alcipe
cabinet

d'tude

et

beaux
ces

ans

Paris,

que

il

et

adorait
ne

l'ingrat,

se rsigner;

quelques
ou bien

A'iillir

cinquante

touchant,

fit la

Richelieu,

se rsignt

Maynard

Quand dois-je quitter les rochers


Du petit dsert qui me cache
Pour aller revoir les clochers
De Saint-Paul et de Saint-Eustache?
Paris est sans comparaison !
Il n'est plaisir dont il n'abonde ;
Chacun y trouve sa maison;
Il

comme

Sguier,

C'est le pays de tout le monde.


Apollon! faut-il que Maynard
Avec les secrets de ton art
Meure en une terre sauvage !
Et qu'il dorme aprs son trpas
Au cimetire d'un village
Que la carte ne connat pas '.

cette

comme

accents;

jolis

Arers

du
inspira
ode
l'admirable

qu'il

lui

tardive

sagesse

sur

grava

la

de son

porte

Las d'esprer et de me plaindre


Des Muses, des Grands et du Sort,
C'est ici que j'attends la mort,
Sans la dsirer ni la craindre.
Il ne l'attendit
soixante-quatre
Le
celle

ciel

avait

de voir

chez un libraire
Gomberville,
Dans

cette

pas longtemps
ans.
accord
paratre

suprme
dans
ses oeuvres

Augustin
au
ddicace

ddicace,

sa dernire

une joie

clbre,
et une

le 28 dcembre

; il mourut

Maynard

un

Courb,
cardinal
s'excuse

beau
avec

1646,

anne;

volume
une

in-4,

prface

de

Mazarin.
sur

son

ge

(avec

1. Voir une autre pigramme, Je trane ma vie en langueur, qui exprime exactement les mmes regrets.

LES POTES

24

dit-il,
du tour surann qu'on trouvera,
un peu d'affectation)
ornenouveaux
de
tant
a

Notre
reu
dans ses crits.
langue
si rgulires depuis que
ments, et a t mise dans des justesses
'ma faon d'crire
m'a
rendu
que
incapable d'apprendre,
l'ge
A moins
est de celles qui mritent plutt excuse que louange.
d'ironie dans cette humilit,
Maynard
n'entrt
beaucoup
qu'il
se maltraite tort. Du moins, si les modes de la veille sont
surannes au got du jour, celles du sicle pass se rajeunissent
et c'est ici le cas pour Maynard.
parfois dans le sicle suivant ;
En admettant qu'il et un peu vieilli pour son temps, je trouve
au got du ntre; sa langue lgante
qu'il n'a pas vieilli du tout
n'a pas pris une
et sobre, un peu sche,' mais bien franaise,
ride depuis deux cent cinquante ans, comme ces visages qui
mais
dans l'adolescence,
n'avaient pas beaucoup de fracheur
S'il manque d'oriqui, en rcompense, ne sont jamais dcrpits.
ginalit dans ses odes, trop crment imites de Malherbe, il est
parfois excellent quand l'oeuArre demande, au lieu de flamme,
seulement
de l'auteur

de la sensibilit
son livre

: comme

ces jolis vers

Petit livre que j'ai poli


Dans une longue solitude,
Crois-moi, demeure enseveli
Sous la poudre de mon tude.
Tu n'es qu'un faible original
De louange et de raillerie ;
Et c'est un rude tribunal
Que celui de l'imprimerie.
Je pleure dj ton destin.
Tu vas passer pour ridicule
Chez les rois du pays latin,
Dont le sceptre est une frule.

On deATait vanter

ou de l'esprit

Tu n'blouis
pas les lecteurs
Avec la cruse et le pltre,
de nos auteurs
Dont la plupart
Fardent leurs pices de thtre.
Ta muse trouve tant d'appas
A se promener
son aise
Que les cothurnes ne sont pas
Une chaussure qui lui plaise.
Puis la troupe des raffins
Qui nous lve et nous ravale
Mprise les vers qui sont ns
D'une

muse

provinciale.

davantage un pote qui rime avec autant


de grce et d'esprit. Dcidment
Maynard n'est pas mis son
rang. Car il n'a pas seulement de l'esprit : dans quelques heureuses rencontres, il a su faire
parler lapassion. Quel merA-eilleux
cri d'amour que l'ode intitule
: La belle vieille!
mystrieusement
Qui fut cette triomphante
beaut dont l'indestructible
clat
troublait encore un coeur glac
par l'ge? Le personnage estril
rel ou imaginaire?
Maynard l'a-t-il aime, ou seulement rve?

LES DISCIPLES

DE MALHERBE

Nous

elle

l'ignorons.
Qu'importe!
Arers :
inspira ces admirables

vit

25-

nous,

pour

celle

qui

.
Ce n'est pas d'aujourd'hui que je suis ta conqute.
Huit lustres ont suivi le jour que lu me pris,
Et j'ai fidlement aim ta belle tle
Sous des cheveux chtains et sous des cheveux gris.
Je sais de quel respect il faut que je t'honore,
Et mesressentiments ne l'ont pas viol.
Si quelquefois j'ai dit le soin qui me dvore
C'est des confidents qui n'ont jamais parl.
L'me pleine d'amour et de mlancolie,
Et couch sur des fleurs et sous des orangers,
J'ai montr ma blessure aux deux mers d'Italie,
El fait dire ton nom aux chos trangers.
C'est peut-tre
assez de ces rapides extraits
d'une oeuvre trop
tait vraioublie, pour donner l'ide au lecteur que Maynard
ment pote; et que Malherbe
fut injuste,
ou trop svre, en lui
la forced ; mais c'est peut-tre Malherbe que Maynard
cette nettet brillante
et solide de son style. Au reste le
vers de
mourut
trop tt pour avoir pu lire les meilleurs

refusant
devait
matre

Maynard,
qui
pleine mesure

Malherbe
(comme
lui-mme)
de son talent aA^antla maturit

///.

ne

donna

pas la

de son ge.

Rgnier.

les
composait
ou YOde la Reine sur
allant
les heureux
succs de sa rgence, Rgnier mettait au jour ses
de
l'an
croit
satires;
toujours
premires
qu'on
Rgnier,
son oeuvre
tel point que l'on continue
Malherbe,
d'imprimer
comme on fait celles
avec l'orthographe
des ditions originales,
des potes du xvie sicle, mais qui, rellement,
plus jeune que
subir
Malherbe
de dix-huit
ans, semblait
appel par son ge
Vie

de

Rgnier.
Stances pour le Roi

l'influence
nard

Tandis

que
en Limousin,

du matre

et Racan.

Rgnier

et prendre
Les
circonstances

en dcidrent

tout autrement

Malherbe

rang de disciple entre Mayde


l'humeur
et surtout
; il fut l'adversaire

1. Voir ci-dessus,-p. 19, sur le'sens de cette expression.

'

dclar

LES

26.

POTES

ce satide Malherbe; on ne peut dire son ennemi, parce que.


ha personne.
rique sans noirceur n'a jamais
Mathurin Rgnier naquit Chartres, le 21 dcembre 1573, de
soeur du clbre
et
de
Simonne
Desportes,
Rgnier,
Jacques
se trompait en
son
neveu,
o

Celui-ci,
naquit
l'poque
pote.
futur Henri III. Il en
Pologne, auprs de Henri de Valois, le
revint le plus vite possible, bientt suivi par son protecteur,
que
la mort de Charles IX fit roi de France (le 30 mai 1574). On
que fit Desportes sous ce nouveau rgne.;
ses quatre abbayes, ses dix mille cus de rente, qui en ArauTant de prosprit tourna la tte
draient cinquante aujourd'hui.
sait la haute fortune

serait
aux gens de Chartres; il fut dcid que le petit Mathurin
d'glise pour succder un jour aux abbayes de son oncle. A huit
ans on le tonsura (le 31 mars 1582).
. C'est bien mal
comme

connatre

cette famille

ont fait

que de transformer,
le mari de Simonne Des-

quelques historiens,
.portes en une sorte de cabaretier. Le tripot, c'est--dire le jeu
de paume qu'il fit construire
dans son jardin,
n'implique
pas
qu'il en-ouATit l'accs au public. On peut aAroir un billard chez
soi sans tenir un estaminet.
S'il et t A'raiment tripotier,
n'et pu tre cheA'in de Chartres en 1595, et
dlgu la cour en 1597. Il mourut cette
anne-l mme, Paris.
Sa femme
lui survcut
jusqu'au
24 septembre 1629, selon Brossette. Mathurin
ne nomme nulle
part sa mre. Il remercie son pre de l'avoir form la vertu en
lui faisant remarquer
autour de lui les bons et les mauvais
Jacques Rgnier
en cette qualit

exemples qu'il trouvait chez ses A^oisins.


Cette ducation, l'en croire, l'aurait

fait devenir

satirique.

Pierre, le bon enfant, aux ds a tout perdu.


Ces jours, le bien de Jean par dcret fut vendu.
Claude aime sa
voisine, et tout son bien lui donne.
Ainsi me mettant l'oeil sur chacune
personne
valait
Qui
quelque chose ou qui ne valait rien,
doucement et le mal et le bien;
M'apprenait

Mais tout ce
passage est imit ou paraphras d'Horace et il
est difficile
d'y faire la part de la vrit et celle de la tradition
littraire.
Faut-il

croire

que Jacques

Rgnier,

en. bon

bourgeois

de

REGNIER

ait

Chartres,
l'empcher

dtest

de rimer

les vers,

27

et souvent

tanc

son fils

?
'

Badin, quitte ces vers. Et que penses-tu faire?


La Muse est inutile, et si ton oncle a su
S'avancer
par cet art, tu t'y verras du. .
Mais tout

ce morceau,

comme

le prcdent,
est imit (celuiet pourrait
bien ne renfermer
rien

ci d'Ovide

et de Ronsard),
On avait tonsur
d'authentique.

Mathurin

son oncle.

potiques

Ces premiers
le riche bnficier,

amuser

Au reste Rgnier n'eut


; il y chappa
paternelle

essais

sans l'inquiter

huit

ans pour flatter


de l'enfant
deA'ient

pour sa gloire.
lutter contre l'autorit

pas longtemps
saris doute vers

de quinze ans ;
de Joyeuse, Protecteur
l'ge

ayant t attach ds 1587 au cardinal


des affaires de France auprs du Saint-Sige,
favori
de Henri
III.
o il; suivt
L'poque
Italie

pour

et frre

du clbre

en
personnage
Le cardinal
ne rsidait

n'est

ce

dtermine.
pas exactement
mais il y fit plusieurs
pas Rome d'une faon continue;
longs
il revenait
en
sjours entre 1587 et 1603. Dans les intervalles,
dont il tait archeArque.
France, et rsidait souArent Toulouse,
Dans la satire II, Rgnier dclare qu'ilest
depuis dix ans au serArice de son matre;
mais nous navrons aucun moyen pour dater
exactement
cette satire.
s'tre
fort
Rgnier
parat
dplu Rome, s'y tre ennuy
dans un' sens, trop amus dans l'autre,
la
et avoir dcourag
bienA'eillance
de son matre par son incapacit
dans les affaires
et par le dsordre
de sa conduite.
Joyeuse avait ds talents;
sans
Protecteur
d'Osst (vritable
prs de lui, le futur cardinal
en avoir le titre) avait' presque du gnie. A cette bonne cole,
. Rgnier

gros Jean comme


en France
rien, et revint
n'apprit
devant , ne pouvant plus compter que sur l'oncle Desportes.
Le marquis de CoeuArres, qui aimait son esprit et ses vers, aurait

voulu

l'introduire

la cour

: Rgnier

refusa

de se laisser

Je n'en ai pas. l'esprit non plus que le courage ;


Il faut trop de savoir et de civilit,
Et (si j'ose en parler) trop do subtilit,
Ce n'est pas mon humeur. Je suis mlancolique,
Je ne suis point entrant ; ma faon est rustique,
Et le surnom de bon me va-t-on reprochant,
D'autant que je n'ai pas l'esprit d'tre mchant.

tenter

LES

28

POTES

lui.
bien, mais sans rien faire pour
Peut-tre avait-il peur, s'il obtenait une pension pour son neveu,
de- ses abbayes.
qu'on ne s'avist de l'asseoir sur quelqu'une
D'ailleurs il lui ouvrait sa maison de Vanves, o quelques gens
la
de mrite, mls beaucoup d'auteurs famliques, formaient
cour du riche abb. Les dners y.taient parfaits. Mais il fallait
et aussi ceux de ses courtisans.
our les vers du matre,
Son oncle l'accueillait

Malherbe, nouveau venu Paris, fut invit comme tant d'autres


lire ses
dans cette maison hospitalire.
Desportes lui voulait
A'otre potage vaut
vers sacrs : Dnons d'abord, dit Malherbe;
mieux que vos psaumes. Rgnier ne pardonna pas ce mot
l'offenseur,
son matre,

et faillit

mme

comme Mathurin

se battre

contre

Maynard, fidle
son oncle. Mais c'est Tallemant

qui le raconte seul; il n'y a peut-tre rien devrai dans cette dernire anecdote. Il est seulement certain que Malherbe, peine
arriv d'Aix, fit le matre Paris, et que Rgnier ne le put souffrir. Il le lui fit bien A'oir.
Au-dessous
plaisir,

de la socit

mais toutefois

de Vamres, picurienne,
amie du
dcente, il en frquentait une autre, beau-

coup plus libre ; il vivait en camarade aA"ecdes satiriques de bas


tage, auteurs d'pigrammes
lgres, ou mme obscnes, tels
que Berthelot, Motin, Sigognes. Il y eut dans ce premier quart
du xvii 0 sicle, un dbordement d'audace et de
gravelure dans la
o la mdisance
posie ; on tait inond de recueils licencieux,
et l'obscnit

s'talaient

sans vergogne.
amis ont gliss
Aprs la mort de Rgnier, ses compromettants
sous son nom, dans de vilains recueils, des vers dont il n'est
peut-tre pas l'auteur ; juste punition de ces indignes liaisons.
Desportes mourut le 6 octobre 1606, d'une manire trs di-.
fiante. Il vaut mieux tard que
jamais. Le bon Rapin, dans ses
vers latins, nous montre Rgnier suivant tout
plor le cercueil
de son oncle : Survivant
une tte si chre, tu suis,
Rgnier, parmi les plus proches parents. Hritier des vertus
qui
brillaient
chez ton oncle, tu
rappelles par tes traits, par ton
gnie, le sang dont tu es n.
Les vertus, en effet, taient tout son
hritage. Un btard
de Henri IV, un enfant de six
ans, reut les quatre abbayes.
Cependant, par pudeur, ou grce aux .pressantes dmarches du

REGNIER

de CoeuArres, frre de
marquis
obtint une pension de deux mille
de Cernay.
tres (juillet

Gabrielle
livres

sur

aprs
fortune
semblait

La

d'Estres,

l'abbaye
il eut un canonicat

annes

Quelques
1609).

29

enfin

Rgnier
des Vaux
Char-

s'adoucir.

Mais

mourut
Rouen
Rgnier
quatre ans plus tard,
brusquement
ans. On l'enterra

pas quarante
(22 octobre 1613). Il n'avait
dans l'abbaye
de Philippe
Hurault
de Chiverny,
Royaumont,
ami de Rgnier.
lui avait
Royaumont
A7que de Chartres,
l'amour
de la nature
inspir les seuls Arers o il ait exprim
le got de la campagne.
: une plume qui n'a rien
Il parat qu'il mourut
pieusement
'
:
l'affirme,
pour l'en railler
pieux
et l'abb
Sigognes,
Rgnier
Firent
leur trpas comme
le bon larron,
Ils se sont repentis,
ne pouvant
plus mal

Dans

et

de

de Tiron
faire.

sa Arie dsordonne

avait
eu somrent
des
Rgnier
au moins
de trouble.
Il a crit des vers

heures

de remords,
et pnitents,
Arraiment
religieux
rsigne n'y voir qu'un exercice
Quand sur moi je jette
A trente ans me voyant

trop beaux pour


et un jeu d'esprit

de frayeur
diminue
tant vieilli
dans un moment,
Je ne puis dira seulement

est devenue

2.

sous son nom (et qui peut


L'pitaphe
qu'on a publie
n'tre pas authentique)
fait en somme injure Rgnier,:
J'ai vcu

sans nul

Me.laissant

aller

bien

pensement,
doucement

loi naturelle

A la bonne

se

les yeux,
tout vieux,

Mon coeur

Que ma jeunesse

que l'on

fort pourquoi
Et'je m'tonne
La mort osa songer moi,
elle.
Qui ne songeai jamais

Qu'ils

soient

de lui

ou

non,

Rgnier

vaut

mieux

que

ces

Revue
1. D'Esternod,
ou plutt. Besanon, dans la Satire du temps (1623)"(voir
de Tiron
est Desportes.
d'Histoire
littraire
de la France, 1896, p. 618). L'abb
2. Comparer le beau sonnet :
0 Dieu,

Rgnier

n'a pas qu'une

si mes pchs

seule note

: il y a de

belles

parties

dans ses-Elgies.

30

LES

POETES

vers ne donnent croire. Je n'en fais pas un grand philosophe;


mais, certes, il n'a pas A'cu sans penser.
La satire, illustre
par
satirique.
pote,
Rgnier
0
tait alors un genre
du
xvu
sicle,
au
commencement,
Rgnier
car natunouveau en France, du moins comme genre distinct,
littrarellement l'esprit satirique tait aussi A'ieux dans notre
ture que l'esprit hroque et cheA'aleresqe ; et, selon plusieurs,
il y tait mme plus indigne. Mais au moyen ge, et encore au
sans former un genre part ;
xvi sicle, la satire est partout,
elle remplit les pomes les plus varis, longs ou courts, le
les fables ; tout le
Renard, la Rose, les dits, les fabliaux,
thtre, y compris les mystres. Marot en assaisonne ses coq-l'ne, renouA^els de la fatrasie du moyen ge. Ronsard la sme
dans ses Discours sur les misres de ce temps; Du Bellay l'Arait
prodigue dans ses Regrets. La Satire mnippe, ce long pamphlet
une
politique ml de prose et de Arers, n'est pas proprement
satire au sens o nous l'entendons

ici;

mais l'immense

succs

ce mot nouAreau
qu'elle obtint contribua sans doute populariser
en France. Mais si l'on restreint le nom dsigner cette sorte de
pome qui peint les vices et les traArers des hommes, et qui
moralise propos de cette peinture, notre plus ancien satirique
est Vauquelin de la F,resnaye. Encore prcda-t-il
Rgnier de
fort peu d'annes, quoique plus g de prs de quarante ans.
Mais Vauquelin se fit satirique aux approches de la vieillesse;
au lieu que Rgnier rima ds l'adolescence, Vauquelin
finit par
donner ses satires au public, ple-mle,
avec le reste de son
oeuvre, en 1605 (ilaArait soixante-neuf
ans) ; Rgnier donna les
siennes trois ans plus tard : encore aArait-il peut-tre
publi dj
ses premires
il est possible que Vauquelin
n'ait
satires;
imprim
qu'aprs lui. Au reste, il importe peu, car ils ne se
doivent rien l'un l'autre. En reA'.anche,
a tellement
Vauquelin
pill Horace, les Italiens, et tout le monde et d'une faon si lourde
et si peu habile (sans
esprit, sans posie, sans style), que le
meilleur service qu'on puisse rendre ce
pre de la satire franaise, c'est de le passer ici sous silence. L'Art
potique reste
une oeuvre intressante

et Vauquelin
pour l'histoire
littraire,
.1. SUT Vauquelin

de la Fresnaye

voir I. III, p. 253.

RGNIER
y exprime
satires

sont

xvi

de nulle
c'est

sicle,

giques

le

pourraient

insultant

s'y

colre.

N'est-ce

son

ides

quelques

valeur.

Le'vrai

terrible

avec

pas

un

dont

d'Aubign,

Satires

tant

tragiques,
aux

loquence
vrai

cette

satirique'dans

Agrippa

celui

et
qui

aux

ses

fin

les

le rire

larmes

satirique,

Mais

du

Traamer,

cris

de

ainsi

parle

livre

Sois hardi. Ne te cache point.


Entre chez les Rois mal en point ;
Que la pauvret de ta robe
Ne te fasse honte ni peur,
Ne te diminue ou drobe
La suffisance ni le coeur.
Mais

et ingnieuses.

personnelles

s'appeler

mle

31

les

Tragiques,

Porte comme au snat Romain


L'avis et l'habit du vilain
Qui vint du Danube sauvage,
Et montre, hideux, effront,
De la faon, non du langage,
. La malplaisante
vrit.

commencs

en 1574,

achevs

aArant 1600,

t publis
1616. Rgnier
tait mort depuis trois ans.
qu'en
ce livre
il et peu got
sans doute
Il ne les a jamais
connus.;
de passions
tout brlant
gure.
Rgnier
qui ne le troublaient
de
l'existence
d'autre
et peut-tre
mme
ignorait,
part, l'oeuvre

n'ont

de

Vauquelin
satires

ses seuls

La
Rgnier

Il

la

tait

lorsqu'il

Fresnaye

de bonne

foi

en

ses

composa

pommant

les

premires

Romains

comme

devanciers.

J'imite les Romains encore jeunes d'ans,


d'accuser impudents
A qui l'on permettait
Les plus vieux de l'Etat, de reprendre et de dire
Ce qu'ils pensaient servir pour le bien de l'empire;
Et Comme la jeunesse est vive et sans repos,
Sans
peur, sans fiction et libre en ses propos,
11 semble qu'on lui doit permettre davantage.
fortune

sembla

se complaire

du caractre

et du talent.

elle-mme

l'originalit

protger
Son

chez

adolescence,

hors
de toute
bourgeoise
infod
d'tre
du pril
coterie
le prserva
trop tt
littraire,
sous la discisans y penser,
une cole particulire,
et engag,
il aurait
en France,
ft
rest
s'il
d'un
mati'e.'
A
ans,
vingt
pline

passe

Chartres,

dans

une

maison

1. Entre 1398 et 1603 : on ne saurait prciser davantage (Satires II et III)- La


tre la
.plus ancienne pice de vers crite en franais et intitule satire parat
Satire aie Roi contr les Rpubliquains, par Gabriel Bounin, bailli de Chteauroux (1586), pice royaliste, trs violente contre les Ligueurs et contre les. protestants : on y trouve quelques beaux vers l'loge du pouvoir monarchique
absolu.-

32

LES POETES

des
les voies de son oncle Desportes et versifi
de ceux qu'on avait si grassesonnets mignards, ,l'imitation
Son sjour
ment pays. Mais heureusement il quitta la France.
de son
favorable au dveloppement
Rome fut singulirement
ville cosmopolite, plac lui-mme au
cette
Dans
satirique.
gnie
dans une
centre des intrigues politiques les plus embrouilles,
de voir ensemble tous les
situation mixte qui lui permettait
aventuriers
mondes, depuis le pape et les cardinaux jusqu'aux
des deux sexes, et du plus bas tage, il tait au meilleur poste
amusant des passions et
pour contempler son aise le spectacle
des travers de son temps! En mme temps il tudiait la posie
italienne aux sources, et non plus travers Desportes. Il lisait
l'Artin, les satiriques, Berni, Mauro (tous deux morts en 1536),
suivi fatalement

Caporali, qu'il put connatre, car il n'est mort qu'en 1601 ; il


puisait chez eux presque aussi A'olontiers que dans-Horace. Mais
il ne fallait pas non plus que l'Italie l'accapart tout fait; elle
peut-tre gt. Ses frquents voyages en France le prserA'rent de ce danger; il ne se dpaysa point; il garda l'esprit
national et gaulois, le plus vif et le plus franc. En France aussi,
la vie qu'il menait, dveloppa son gnie satirique
(elle fut

l'et

malheureusement

moins favorable

ses moeurs). Il Aboyait plus


d'un monde, sans s'engager tout fait chez aucun. Trop assidu
chez Desportes, dans une maison trop riche, au sein d'une Aie
ou s'mousser. Sa
trop aise, son talent aurait pu s'endormir
jeunesse et sa libre humeur, et le soin qu'il prit de ne pas
aliner sa franchise dans la domesticit de son oncle, le sauA'rent de ce danger.
Nous saATonsqu'il a beaucoup imit; mais il n'en est
pas moins
trs dgag de toute cole. Il n'a d'autre
rgle littraire
que de
s'abandonner tout entier son inspiration,
ou, comme il aime
dire, son caprice. Voil toute la
potique de Rgnier. Sur
ce point capital, le.dsaccord entre Malherbe et lui est
profond.
L:aventure
du potage est insignifiante.
Il y avait certes bien
d'autres causes de dissentiment entre eux
que cet affront mal
digr par un neveu trop fidle. On oublie trop souvent
que
Maherbe et Rgnier reprsentent
deux familles
de. potes
opposes, mme ennemies. On l'oublie, que dis-je? on l'a ni;
on a dit qu'il
n'y eut entre eux qu'un malentendu;
qu'au fond,

REGNIER

ils

sont

pour

d'accord

guide;

pur franais.
telle qu'elle
la
n'entend

ensemble;

33

que tous

deux

la nature
prennent
la langue
du peuple et le

que tous deux parlent


Mais qu'on ajoute ceci : Rgnier
peint la nature
et Malherbe
est, vrai parfois
jusqu'
l'enlaidir,

peindre
que choisie,
arrange,
pare ; Rgnier
parle la langue du peuple, mais telle que la fait le peuple; il la
tandis que Malherbe n'est
prend tout entire avec ses trivialits,
carte de son vocabulaire
tous les
populaire
qu'en ceci qu'il
mots que le peuple n'entend pas ; mais on sait bien qu'il n'admet
Toutefois
on prtend que
pas tous ceux que le peuple emploie.
s'abusait
lui-mme
la Pliade
: il est
en dfendant
.Rgnier
l'hritier

de Villon

et de Marot,

sard ou de Desportes,
ment contre Malherbe.
.tations
Rgnier

de

flagrantes
: il leur

coup plus qu'


fois l'humeur,

doit,

qu'il croit
Cela n'est
Ronsard,
comme

que de Ronsi passionn-

beaucoup plutt
devoir dfendre
Arrai qu'en

de

partie : les iraiabondent


dans

Desportes
crivain
et comme

pote,

beau-

qu' Villon,
desquels il rappelle quelquela manire.
nullement
au reste?
Qu'importe,

Marot,

et Marot
pas plus Villon
qu'il ne faisait
Ronsard et Desportes.
Racan dit expressment
qu'il n'estimait
aucun pote franais,
hormis
lui-mme.
D'autre
part, Villon,
avec Rgnier
tous seraient d'accord
Marot, Ronsard, Desportes,

Malherbe

n'estimait

: que ce qui fait le pote, c'est la


et pour vouloir
du gnie;
que chacun qui se
inspiration
sa verve persent appel, suive cette Voix divine et s'abandonne

pour
libre

penser

contre

Malherbe

avant de croire au gnie, croit


Au lieu que Malherbe,
d'abord au travail,
au got exerc, l'effort de la volont patiente ;
la Muse, il a.lutt toute sa Aie
loin d'affranchir
et voil pourquoi,
aux rgles du devoir, selon l'expression
frappour la rduire
sonnelle.

pante de Boileau.

C'est cette Muse enchane

qui indigne

Car on n'a plus le got comme on l'eut autrefois


Apollon est gn par de sauvages lois,
Qui retiennent sous l'art sa nature offusque,
Et de mainte figure est sa beaut masque '.

Ainsi-Rgnier,
de la'Pliade;

et naturel,
populaire
mais avec elle il veut

s'carte,
la libert

Rgnier

par ces qualits


dans la posie;

1. Ces vers sont dans la satire IV, qui est de 1605. Je crois qu'ils s'appliquent
Malherbe, quoiqu'on l'ait contest.
q
u
nE LA LANGUE. IV.
HISTOIRE

LES POTES

34

en un mot :
et
est
sa
s'exprimer
l,
peut
et mme toute
potique

Ayons du gnie et ne nous occupons pas du reste.


entrant dedans l'arne,
Comme fait un lutteur,
Qui se tordant les bras, tout en soi se dmne,
ses muscles tendant,.
S'allonge, s'accourcit,
attendant
Et, ferme sur ses pieds, s'exerce, en
Que son ennemi vienne, estimant que la gloire,
Ja riante en son coeur, lui donra la victoire;
Il faut faire de mme, un oeuvre entreprenant;
Juger comme au sujet l'esprit est convenant,
aile assez forte,
Et, quand on se sent ferme, et d'une
Laisser aller la plume o la verve l'emporte.
(Sat. L)

faire une oeuvre acheve? Est-elle


Ne faut-il pas que
toujours prte, toujours gale elle-mme?
le traArail, que le procd, que l'artifice
supplent de temps en
et soutiennent ou dissimulent
temps aux lacunes de l'inspiration
une verve dfaillante ou affaiblie? Rgnier ne l'accorde point.
Mais l'inspiration

suffit-elle

souffler aArec une


ne peut toujours
Sans doute l'inspiration
gale puissance. Eh bien! que l'oeuArre reste ingale, comme
ne
Mais qu'aucun
elle-mme.
procd artificiel
l'inspiration
il A-aut mieux
la nature; tout ce qui la farde, l'enlaidit;
laisser Aroir ses taches, que les cacher sous de fausses couleurs.
dissimule

Il sera donc lui-mme

un pote ingal, et trs ingal; excellent quand le bon gnie lui parle l'oreille, et tout coup faible
et sans haleine, si ce lutin, ce dmon capricieux,
s'loigne et
l'abandonne.
. . . Pouss du caprice ainsi que d'un grand vent
vais haut dedans l'air quelquefois m'levant,
quelquefois aussi, quand la fougue me quitte,
plus haut au plus bas mon vers se prcipite ;
Selon que du sujet touch diversement,
Les vers mon discours s'offrent facilement.

.
Je
Et
Du

Un'
littraires.
est ncessairement
satirique
d'attaquer les puissances qu'il trouve tablies. Boileau

Satires
tenu
trouva

Chapelain sur le pinacle et fonda sa renomme en l'en


faisant choir. En 1605, le
rgne de Malherbe commence, et la
gloire de Ronsard chancelle. Cela suffisait peut-tre pour tracer
Rgnier sa voie; mais il eut bien d'autres causes
d'animosit
contre Malherbe; l'impertinence
du nouveau venu envers Des-

RGNIER

dchana

portes
mme

la

si Malherbe

35

mais elle
guerre;
et laiss refroidir

et

clat

le potage

tt

ou

pour

tard,

couter

les psaumes.
Il l'attaquait

dj dans la satire IV ( Motin). Sans le nommer


ne nomme jamais)
qui dsigne-t-il
par ceux qui gnent
par de sauvages lois ?

(Rgnier
Apollon

Si pour savoir former


Faire tonner les mots
Ami, l'on'tait pole,
Les potes plus pais
Mais

dans la satire

Le dbut

IX

en est plein
mais dfendre

ses vers;

quatre vers ampoulls,


mal joints et mal colls,
on verrait, cas trange,
que mouches en vendange.

( Rapin)
d'adresse.

il clate

tout

de bon.

ne Aient pas vanter


Rgnier
ses matres. Il ne prtend rien, sinon
Latins
ou Franais.
anciens,
Grecs,

venger
les illustres
de ces grands
C'est sous l'abri
son but, et monter
s'avancer'

noms

qu'il va tout doucement


l'assaut
des modernes
et de

Malherbe.
Ronsard en son mtier n'tait qu'un apprentif ;
Il avait le cerveau fantastique et rtif;
Desportes n'est pas net, Du Bellay trop facile ;
Belleau ne parle pas comme on parle la ville.
Il a des mots hargneux, bouffis et relevs
Qui du peuple aujourd'hui ne sont pas approuvs.
Comment! il nous faut donc pour faire une oeuvre grande,
Qui de la colomnie et du temps se dfende,
Qui trouve quelque place entre les bons auteurs,
Parler comme Saint-Jean parlent les crocheteurs !
Ces vers tonnent

la critique.
Comment!
comme Saint-Jean
parlent

encore

c'est Malherbe

les crocheteurs ;
qui veut qu'on parle
et c'est Rgnier qui s'en indigne!
Mais, en vrit, les rles sont
renverss. Malherbe n'estil
pas noble dans son langage, au point
Et Rgnier n'abonde-t-il
d'tre un peu gourm quelquefois?
pas
aux plus
en allusions
en proverbes,
en locutions
populaires,
:
l'en blmait
Sorel
triviale?
Charles
de
la
vie
aventures
petites

il relevait ces basses faons de parler : c'est pour votre beau nez,
vous faites la figue aux autres, - un homme pris sans vert. Il
il se
disait : cela ne se comprendra
plus dans dix ans. En quoi
ont la vie dure.
car les proverbes
trompait;
Mais

il

faut

comprendre

que

Rgnier,

faisant

arme

de tout,

LES POTES

36

le sens
n'avait
une
boutade
pas
Malherbe
contre
qui
retourne ici
avait seulement voulu
Malherbe
attacher.
feint
d'y
que Rgnier
dire : je bannis du franais tout ce qui n'est pas -purement
les
les hllnismes,
de
et
Paris;
je
proscris
franais
franais,
ne
;
les
je
et
tous
les
provincialismes
latinismes,
gasconismes,
veux plus employer ni un mot ni un tour qu'un croeheteur
voulu
il
n'avait
Mais
ne
jamais
puisse comprendre.
parisien
dire qu'il faut crire comme les crocheteurs parlent.
Et d'autre part, si Rgnier, pote tout rempli d'une verve
c'est pour dfendre plus
populaire, attaque ici les crocheteurs,
hardiment
la. Pliade, attaque par Malherbe : non seulement
reconr
pour venger Desportes, mais par got dsintress, par
naissance. Car il doit bien plus qu'on ne pense (mais non plus
La diffrence
qu'il ne sait) cette Pliade, dont la gloire plit.
des genres et du ton cache ici la ressemblance du style et des
procds. En somme c'est leur cole qu'il a form son land'accord aArec elle sur la thorie
gage. Puis il est entirement
fondamentale

de Fart:

la Pliade, malgr son pdantisme de


de son attirail
scolaire, est au fond une

surface, et la lourdeur
cole trs hardie, trs ardente et trs enthousiaste ; trs librale
au pote de suiArre son inspiaussi, et toute prte permettre
ration personnelle sans gne et sans entraves. Ils Areulent qu'il
soit savant, mais en mme temps permettent
qu'il soit libre.
Les autres, selon Rgnier, ne lui offrent que des entraAres.
Cependant leur savoir ne s'tend seulement
Qu' regratter un mot douteux au jugement,
Prendre garde qu'un qui ne heurte une diphthongue,
Epier si des vers la rime est brve ou longue,
Ou bien si la voyelle l'autre s'unissant
Ne rend point l'oreille

un son trop languissant;


Et laissent sur le vert le noble de
l'ouvrage.
Nul aiguillon
divin n'lve leur courage:
Ils rampent bassement,
faibles d'invention
Et n'osent, peu hardis, tenter les fictions
;
Froids l'imaginer ; car s'ils font
quelque chose,
C'est proser de la rime et rimer de la
prose,
Que l'art lime et relime, et polit; de faon
Qu'elle rend l'oreille un agrable son.

Voil Malherbe
injustement

peint et jug, par un ennemi, sans doute, et


; mais si le portrait est malveillant,
on ne peut nier

'
RGNIER

37

: tout Malherbe
est l : surveillance
que ce ne soit un portrait
de la langue,
de la rime et de la grammaire;
rigoureuse
imagination soumise la raison;
du vers ramene
celle de
langue
la prose, mais releve par
et pu dire : Parfaitement
s'il
revanche,
il aurait
rpondre,
En

l'harmonie

et la sonorit.

Malherbe

! C'est bien cela que j'ai voulu faire.


n'et
de
pas t de ceux qui ddaignent
eu beau jeu pour se dfendre contre le reste

A la juger dans son ensemble (non dans des morde l'attaque.


ceaux excellents
cits), cette satire IX est au-dessous
partout
de son immense
Au dbut, cinquante
vers satiriques
rputation.
des coups bien adresss,
frappent juste et assnent Malherbe
dont sa gloire a gard quelques
traces. Mais la suite est une
Il fallait
faire le procs Malherbe
au nom de la
diA'agation.
de l'art

libert

et de l'inspiration
comme dit Rgnier;

personnel,

; au nom des droits du caprice


c'est ce ton qu'il fallait continuer
il s'aAise d'invoquer
exclusivement

jusqu'au bout. Au contraire


la tradition,
comme si Malherbe
un

ennemi

de l'antiquit.
rvolutionnaire
au pote
doctrines

Malherbe

que

Il

tait uniquement
d'un
prte l'allure

de la discipline.
n'a pas du tout.

tous les coups portent


ct ; la pice,
traits, avance au hasard.
En

Il

et avant

tout

rArolt,

d'un

le rfute

A partir
toujours

par des
du A'ers 94,

seme de jolis

c'est en
o Rgnier
rfute le mieux
Malherbe,
et trs bien. Le style
autrement
que Malherbe,
n'est qu' lui seul : cet homme, qui imite tout le

somme,
crivant
tout
de Rgnier
monde, crit

comme

mais

tement,

il fait

Il traduit
personne.
sien ce qu'il traduit.

souvent, mme.exacIl a son moule lui,

ce qu'il a tir des anciens et des modernes.


en vers? Non. Son
Est-ce dire qu'il soit un parfait crivain
ou
vocabulaire
est excellent
: les mots, chez lui, sont choisis,

o il

refond

tout

plutt trouvs de gnie, avec une verve, une


heur tout fait merveilleux.
Ils disent bien
dire;

ils sont

plaisants
syntaxe
dentes,
quefois
ngligent,

bien

mis

leur

de conjonctions
et d'adverbes
mme
incorrecte.
obscure,
par

got,

par

systme,

un bonveulent

ils sont
image;
au besoin. La
loquents
d'inciembarrasse,
charge

place;
; ils sont

; ils sont piquants


au contraire
est faible,

justesse,
ce qu'ils

ils

font

(somment impropres),
C'est que Rgnier,
ne se corrige

jamais,

quelpote
ne se

LES

38

POTES

' enfin ne travaille


se trou
gure. Les mots
;
relit pas toujours
non la syntaxe. La
mais
du
a
on
gnie),
de
vent
gnie (quand
qu'avec
de faire une phrase, ne s'acquiert
l'art
ou
syntaxe,"
et d'effort. La syntaxe naturelle, inne,
beaucoup de travail
n'existe pas.
son style. :
Ces taches n'enlvent presque rien la beaut de
dans les moindres dtails (souvent dans les plus vulgaires),
et briller les mots, comme peu
fait
vivre
:
il
est
pote
Rgnier
dans
ont su faire. Comparez le Repas ridicule
d'crivains
la pice, chez celui-ci, est infiniment
Rgnier et dans Boileau;
et trs habilement
crite.
trs joliment
mieux ordonne;
de longueurs et de platitudes;
Rgnier,' au contraire, est plein
la description en cent cinquante vers d'un pdant crasseux est
fastidieuse. Toutefois, prenez au hasard dix vers de Rgnier,
dix vers de Boileau, et cherchez lequel des deux a le plus de
posie dans le style.
L'autre : Monsieur le sot, je vous ferai bien taire.
Est-ce ainsi qu'on
Quoy! Comment!
frappe
Arous mentez
Quelle
dents.
parles
incongruit!
Mais vous ! Ainsi ces gens se piquer ardents

Despautre?

S'en vinrent du parler tic tac, torche, lorgne ;


Qui casse le museau ; qui son rival borgne ;
Qui jette un pain, un plat, une assiette, un couteau,
Qui pour une rondache empoigne un escabeau.
L'un fait plus qu'il ne peut, et l'autre plus qu'il n'ose.

Il n'a pas que ce style, color,


il sait tre lopittoresque;
quent, frapper de beaux vers simples,
comme en fera tant
Corneille :
Le juge sans reproche

est la postrit.

Il a des exclamations

inattendues, des prosopopes clatantes,


chez cet indolent
qu surprennent,
: comme
s'crie
lorsqu'il
aprs un tableau des bassesses de son temps :
Pres des sicles vieux,
exemples de la vie,
Dignes d'tre admirs d'une honorable envie,
(Si quelque beau dsir vivait encore en
nous)
Nous
voyant de l-haut, pres, qu'en dites-vous!
1. Les ditions

donnes de son vivant sont


remplies

de fautes.

RGNIER

Satires

^ Il

morales.

39

ne faut

pas que ces beaux vers et


d'autres pars dans l'oeuvre de Rgnier
nous fassent
beaucoup
sur la valeur morale du pote. Elle est faible \ Il a bien
illusion
les hommes,
mais dans ce qu'ils
connu
ont de moins bon.
disait

Boileau
pote
mieux

de lui

franais

qui,
: avant

sur Longin) : C'est le


de tout le monde,
a le
les moeurs et le caractre
des

(dans les.Rflexions
du consentement
Molire,

connu,
L'loge
hommes.

n'est,

Rgnier saisit l'allure


dans les mes. Pour

et la physionomie
tre un moraliste

Il a bien

l'autorit.

observ

pas

mdiocre.

Mais
mieux

profond,
les hommes,
et il

peut-tre
que
qu'il ne pntre.
il

lui

manque
les a Aivement

Mais, au fond, il ne sait pas bien ce qu'il en faut


est vraiment
penser, ni mme ce qu'il en pense. Sa philosophie
trop courte.
dpeints.

Je tie lui
la tradition

reproche
du genre,

: elles taient dans


pas ici ses grossirets
et ne choquaient
personne dans son temps.

a reproches
soixante
ans plus tard, dans des
vers que lui-mme
fut oblig d corriger,
tant la dcence des
mots faisait de rapides
et heureux
la date de YArt
progrs
Boileau

les lui

IV, le Arerbe tait cr. Il semblait


potique. Mais sous Henri
fut un sel absolument
alors, disait Valincour
2, que l'obscnit
la satire;
comme
on s'est imagin
ncessaire
depuis que
et pour ainsi dire, l'me de
Rgnier
de cette
toutes les pices de thtre.
usa largement
tradition
sans penser qu'il en abust. Bien plus,
complaisante,
en se comparant
avec ses contemporains,
il se juge plus retenu
l'amour

devait

tre

le fondement

que sa muse est trop chaste


et il crit bravement
qu'eux,
pour faire fortune en des temps aussi corrompus.
Il le croyait peut-tre.
Mais sa faute la plus grave est ailleurs.
moral
que tout principe
lui fasse entirement
dfaut. Il n'est pas mme
quelconque
Sur toutes
ce qui serait encore une philosophie.
sceptique;
choses il n'ose ni croire, ni nier, ni douter. D'o il suit que la

Je reproche

surtout

1. Ils sonnent

ce moraliste

un peu faux,

ces vers connus

de Musset

d'Alfred

mle et hautain dont la sobre pense


L'esprit
Fut dans ces rudes vers libreiheut
cadence,
(Otez votre chapeau) c'est Mathurin
Rgnier !

. 2. En recevant

-l'Acadmie

le cardinal

d'Estres,

successeur

de Boileau.

LES

40

POTES

trait et par le
morale, vive et piquante chez lui, par le
la porte. Le monde
dtail, demeure vague et indcise quant
est un thtre, le monde est une loterie, le monde est un bresouvent sous sa plume. Les
lan; ces comparaisons reviennent
hommes sont des comdiens, mais qui a crit leurs rles? La
libert n'existe pas, mais quelle force nous conduit? Le bien, le
mal dpend du got des hommes , mais de quoi dpend ce
la
Mais, alors, pourquoi
got? Chacun suit son temprament.
satire? et de quel droit me raillez-vous? Vous suivez vos gots;
se moquerait-il
votre temprament
moi, les miens. Pourquoi
du ntre? Pour rire et m'amuser, dit Rgnier, sans prtendre
satire

prcher, ni corriger personne. Car les bons ici-bas rie sont que
le Aice, il
les moins mauArais : et pour attaquer srieusement
faudrait au moins savoir ce qu'est la vertu.
et par indiffrence
morale,
Ainsi, par douceur naturelle,
chez Rgnier la satire est le plus souvent discrte et bnigne;
elle ne dsigne personne. Boileau, plus graAre, plus honnte,
ferme dans ses principes autant que Rgnier fut flottant dans
les siens, Boileau n'tait pas si charitable. Aussi a-t-il soulA^
contre lui de formidables haines , au lieu que Rgnier se fit
peu d'ennemis par sa satire anonyme. Il a bien crit une sorte
d'Apologie dans la satire XIIe; mais elle est fort imite d'Horace,
qui peut-tre il doit l'ide mme de l'avoir crite. Les ennemis dont il parle vaguement sont des ennemis de la satire
plutt que de l'homme ; et toute la pice ressemble la confession d'un esprit indulgent pour lui-mme,
plutt qu' une apologie vritable, crite avec passion pour sa propre dfense.
Les portraits qu'il trace sont
trop gnraux pour aA^oir jamais
suscit d'ardentes colres. Il
peint les types plutt qu'un individu, mais le type est d'ailleurs vivant et rel.
Voyez ce portrait
du courtisan fat et importun dans la satire III :
Pourvu

qu'on soit morgant,


qu'on bride sa moustache,
Qu'on frise ses cheveux, qu'on porte un
grand pennache,
Qu'on parle barragouin
et qu'on suive le
vent,
En ce temps
l'on n'est que trop savant.
aujourd'hui

Mais ce n'est encore l


qu'une bauche; elle se dveloppe,
elle s'achve et se
prcise dans la satire VIII, celle du fcheux;
imite, si l'on veut, d'Horace, mais imite la
faon de Rgnier.

: -

- HEGNIER
C'est crer

ainsi.

qu'imiter

Dans Horace

41
le tableau

est charmant

mais purement
chez Rgnier,
la transposition
romain;
est parfaite; la scne est Paris, dans l'anne qui court,
et les moeurs
du jour sont si vivement
peintes, que personne en vrit, s'il n'a
lu Horace,
ne se pourrait
douter que la pice franaise
a son
modle et comme sa premire
preuve Rome.
Certes

il est bien de 1609

Ce jeune fris, relevde moustache,


De galoches, de botte et d'un ample pennache.
Qui vous prend par la main, aprs mainte grimace,
Changeant sur l'un des pieds toute heure de place
Et dansant, tout ainsi qu'un barbe ehcastel,
Qui parle en remchant un propos aval,
Disant cent et cent fois : Il en faudrait mourir!
ce gentil

Voyez-le,

courtisan,

. Sa barbe pinoter, cageoler la science,


Relever ses cheveux, dire : <i En ma conscience s,
Faire la belle main, mordre un bout de ses gants,
Rire hors de propos, montrer ses belles dents,
Se carrer sur un pied, faire arser son pe,
Et s'adoucir les yeux ainsi qu'une poupe.
Mme dans le portrait
du pdant, Rgnier a mis plus de gaiet
la plus
que de colre. Une seule figure a mu sa bile jusqu'
: c'est celle deMacette.
Le seul vice que Rgnier
pre amertume
ait attaqu de front, et avec passion,
c'est l'hypocrisie;
par des
et
traits pars dans tout son oeuvre et par une charge violente
son chefdans cette satire
XIII,
gnrale
pour
qui passe
d'oeuvre, et qui l'est peut-tre en effet, L seulement Rgnier s'est
tout fait dgag de ses dfauts ordinaires.
L, il compose; les
vers s'enchanent
la pense se suit et se dA'eloppe
sans effort;
avec une ardeur
lourdeurs

d'une

seme;'ici

facit
cette

s'embarrasser
sans jamais
malhabile.
Les vers courent,

syntaxe
l'amertume
dborde;

pleuvent;
la pense semblait
Enfin,

soutenue,

tout

s'accrocher
va droit

au

dans

les

les traits

plus de ces longues priodes o


dont la phrase est
aux obstacles
but, et tous les coups portent.

est Anraiment en colre,


une fois Rgnier le satirique
cette pret,
Louons-le
pour
indignatio.versum.
pour
haine
et pour ce mpris
qui clate en si Aigoureux
pour

LES POTES

42

un
seulement
(d'ailleurs
fcheux
Il
est
l'hypocrisie
que
accents.
fort vilain vice, mais non le. seul) ait seule le privilge d'indigner
srieusement les vicieux; j'entends ceux qui, comme Rgnier
c'est de n'tre pas
seule
vertu,
n'ont
lui-mme,
gure qu'une
n'ont mme pas
a
des
vicieux
Car
il
(les
pires)
qui
y
hypocrites.
celle-l.
imitations ', anciennes
Macelte
dans
ait
relev
vingt
Quoiqu'on
ou modernes, ce portrait reste bien l'oeuvre de Rgnier ; Tartuffe
mme n'en a pas effac le hideux clat : il y a l des vers comme
si pittoresques,
Rgnier seul sait les faire, si pleins, si justes,
lui mme; ils ne peignent pas
qu'on les oublie pour voir l'objet
la chose, ils sont la chose :
Cette vieille chouette pas lents et poss,
La parole modeste, et les yeux composs,
Entra par rvrence, et resserrant la bouche,
Timide en son respect, sembla Sainte-Nitouche.

Et tout ce merveilleux

tableau :

Sans art elle s'habiUe, et simple en contenance,


Son teint mortifi prche la pnitence...
Loin du monde elle fait sa demeure et son gte.
Son oeil tout pnitent ne pleure qu'eau bnite.
Enfin c'est un exemple, en ce sicle tortu,
D'amour, de charit, d'honneur et de vertu.
Pour bate partout le peuple la renomme
Et la gazette mme a dj dit Rome,
La voyant aimer Dieu et la chair matriser,
Qu'on n'attend que sa mort pour la canoniser.

On a compar vingt fois Macette


Molire emprunt de Rgnier se rduit
la ressemblance du fond, de l'esprit et
oeuvres est plus grande, et l'impression

avec Tartuffe.
Ce que
quelques traits ; mais
de l'intention
dfinitive

des deux

est la mme.

Cependant nous ne voyons nulle part que la satire de Rgnier


ait excit ces violentes colres
que rencontra le Tartuffe et qui
faillirent
le faire sombrer. Mais c'est le
du thtre
privilge
1. Rgnier doit plus d'un trait de sa Macelle
Ovide, Properce (qui ont
peint une vieille entremetteuse, mais naturellement
sans lui prter aucune
hypocrisie religieuse; car l'antiquit, n'ayant
gure connu la vraie dvotion, n'a
''Arlin'
et surlout a Charles de
l'Espine, dont un
clhnnan
?SSe)'
6S
antrieur, la satire, de Rgnier, met en
scen/?,WCT\
P^6"'
scne
une vieille trs semblable Macette.
-

RGNIER

qu'il met tout


les sentiments
L'cole

en pleine lumire
qu'il soulve.

de Rgnier.

43

et que rien

Rgnier,

qui

d'tre un chef d'cole, eut des disciples,


plus
mme : ils sont oublis aujourd'hui,
peut-tre
paient la- peine de leur grossiret,
qui fit tort
Je laisse

de ct

les

simples

tels que Berthelot,


grammes,
licencieux
pers leurs couplets
la littrature
ne descend qu'avec

chansonniers

n'est

modr

dans

ne

se piquait
que Malherbe

pas
lui-

injustement
leur talent.

: ils

et faiseurs

d'piet Motin,
Sigognes
qui ont disdans des recueils spciaux,
o

Mais quatre potes


rpugnance.
des satires, entre celles de
publirent

dignes d'attention,
et celles
de Boileau
Rgnier
plus

d'Esternod;
d'Auvray,
Tous quatre ont imit
d'crire

: Courval-Sonnel,
Du Lorens,
je les nomme ici dans l'ordre de leur ge.
plus ou moins Rgnier dans leur manire

et dans le choix

des sujets. Ils sont malheureusement


On s'tonne que YEspadon satirique,
beaucoup plus licencieux.
\ soit l'oeuvre d'un genpubli en 1619, par Claude d'Esternod
du chteau d'Ornans. Mais ces charges
tilhomme,
gouverneur
et d'Esternod
mal leur homme,
petite noblesse nourrissaient
plaint

de mourir

de famine

de
se

Je maugrais mon tre, et dtestais en somme


Le pre qui m'avait fait natre gentilhomme,
Disant : que si le ciel m'et cr roturier,
Je saurais, misrable, au moins quelque mtier.

Il y a dans son livre


une satire contre une fausse dvote ; il
d'antriola question
y est question de Macette, ce qui tranche
rit ; mais on voit que ce thme tait de ceux que reprenaient
ne
du temps,
volontiers
les satiriques
l'hypocrisie
quoique
semble pas le vice la mode, ni au temps de Henri IV, ni dans
les premires
annes du rgne
Claude d'Auvray
2, Normand,

de Louis
avocat

XIII.
au Parlement

de Rouen,

en 1623 le Banquet des Muses. Sont-ce bien des Muses


la dcence? Il
ne
o
fait

cette
asseoir
pas
table,
rgne
qu'il
ddie toutefois
son oeuvre M. Magnard,
prsident au Parde sa ddicace;
lement . Puis il est pris de scrupule l'endroit

publia

1. N en 1390, mort en 1640.


2. N en 1590, mort en 1633.

44

LES POTES

en
la

dgnre
en
disant
gravit
rassure
que
et enfin il se
si elle n'est assaisonne
une fastueuse morosit et bouffissure,
la prface au lecteur
.
Dans
dbonnaire
et
ouverte
d'une gat
. Mais, en fait, il
satire
la
dans
tout
faut
de

il soutient
qu'il
Il y joint beaucoup d'emdes
met
grossirets.
que
gure
n'y
Sa violence dpasse toute mesure dans
de
dclamation.
et
phase
la peinture qu'il fait de la France en 1623 :
si lche est devenue
... Mais la France aujourd'hui
Qu'infme tous venants elle se prostitue!
Les matres n'y sont pas prfrs aux valets.

Mais
Cette.page violente doit plus d'Aubign qu' Rgnier.
ceci est du Rgnier, le portrait du noble ridicule aux environs
de 1620 :
Piaffer en un bal, gausser, dire sornettes,
Se faire chicaner tous les jours pour ses dettes,
Savoir gurir la gale quelques chiens courants,
Mener levrette en laisse, assommer paysans,
Gourmetter un cheval, monter un mors de bride,
Lire Ronsard, le Bembe, et les Amours d'Armide,
Dire chouse pour chose, et courtes pour courtois,
Paresse pour paroisse, et Francs pour Franois;
Etre toujours bott, en casaque, en roupille,
Battre du pied la terre en roussin qu'on trille,
Marcher en dom Rodrigue, et, sous gorge, rouler
Quelques airs de Gudron ; mentir, dissimuler,
Faire du Simonnet la porte du Louvre,
Sont les perfections dont aujourd'hui
se couvre
La noblesse franaise

ou plus exactement Thomas Sonnet, sieur


Courval-Sonnet,
de Courval, tait n en 1577, Vire; compatriote et
contemporain de ce Jean le Houx, vritable auteur des
joyeuses chansons
bachiques qu'on a longtemps admires en les attribuant Olivier Basselin. Ds 1608, Courval-Sonnet
sa Satire
publiait
Mnippe ou Discours sur les poignantes traverses et incommodits du mariage. Il attendait d'avoir fini ce
pome pour se
marier, ce qu'il fit tout aussitt.
Il y a de jolis vers dans cette
satire, mais peu d'originalit :
c'est toujours la mme donne
de mariage
qui inspira le Miroir
d'Eustache Deschamps, les Quinze
joies de mariage d'Antoine de
la Salle, cent et cent
facties, longues ou courtes, au moyen ge;
et plus tard la satire X de Boileau. Tout revient
cette unique

REGNIER.

43.

: Malheur

sentence

qui prend femme!


malheur
lui si elle est
si elle est laide! malheur,
si elle est riche! malmalheur,
si elle est pauvre ! Courval-Sonnet
ressasse avec assez de-

belle!
heur,

verve et d'esprit tous les inconvnients


de chaque varit d'pouse.
En 1621, il fit paratre
cinq satires contre les abus et dsordres
de la France,
ddies la reine mre. Ce sont des morceaux
assez graves, mme un peu lourds,
o l'auteur
attaque successivement
les ecclsiastiques
les
peu fidles leur profession;
nobles qui retiennent
les revenus
des bnfices
d'glise en lesfaisant

desservir

des clercs

en change d'un vil


ignares
salaire ; les clercs qui se prtent ce honteux trafic ; les officiers
de justice qui vendent
les sentences;
les financiers
qui rendent
par

un cu au roi de trois
l'auteur

au peuple. Dans ce recueil,,


qu'ils prennent
moralise
sans cesse; il abonde en rflexions
un peu
et plaisante
rarement.
Sa Arersification
est nglige, ses

longues,
rimes trs pauArres; la composition
est dsordonne
les numrations
sont trop frquentes,
et fastidieuses.
est plus curieux
pour
consulter
document

L'ouvrage
au lettr;
c'est un

l'historien
pour

et diffuse;

qu'agrable
l'histoire
des moeurs;

mais

il faut

la part de l'exagration
propre au genre. La partie la plus
malheureucurieuse de l'oeuvre
se trouve,
de Courval-Sonnet
sement pour sa gloire,
la moins authentique.il
n'est pas sr

faire

qu'il

soit l'auteur
dans

ouvrages

de ce temps runis
1627. Ce sont moins

des Exercices
l'dition

de

ses autresdes satires

o sont peintes les moeurs boursuite de petits tableaux


durant ce premier
ou mme
geoises et populaires,
rustiques,
hollandais ; srie
du sicle : vraie
de peintres
quart
galerie
qu'une

d'intrieurs
exactement,
la charge;

observeou de scnes de la vie relle et domestique,


rendue avec une tendance assez forte
et fidlement

mais de telle faon que la pointe comique relve et


sans la gter. Qu'on lise : le
assaisonne
la vrit du tableau,
le cousila promenade,
le plerinage,
bal, la foire du village,
un xvn sicle infnage, le cours, etc., on voit
apparatre
mais fort
trs curieux,
rieur, mais trs vivant,
contemporain,
dans Y Ode contreque Malherbe laisse entrevoir
les Rochelois rvolts. D'ailleurs,
c'est peint comme la loupe,
se soucie peu de nousaccablant
de dtails ; Courval-Sonnet
diffrent

de celui

ennuyer,

lorsqu'il

veut,

par

exemple,

raconter

(dans le cousi-

LES

46

POTES

Si
un
a
faite-
campagnard.
une
visite
gentilhomme
qu'il
nage)
l'on bill en le lisant, c'est la preuve (pense-t-il) qu'il a bien
rendu l'impression
que lui-mme aArait ressentie.
Chteauneuf de ThimeJacques du Lorens tait n en 1583
rais (prs de Dreux); il A-cut Chartres, o il plaida comme
avocat; puis Chteauneuf, son pays natal, o il fut bailli, et
Partout sa langue lui fit des
prsident jusqu' sa mort (1658).
ennemis. Lui-mme avoue qu'il a la main lourde; ce n'est pas
qu'il

soit mchant,
Je blesserais

mais il ne calcule pas ses coups :


un homme

des roses.

en lui jetant

Au fond du coeur, il est ravi


vrai satirique :

d'tre

craint

: il a le coeur d'un

Je les fais enrager si je ne les corrige.


Ce m'est uu passe-temps (ne pouvant empcher
Qu'ils fassent ce qu'ils font) que je les puis fcher.
Qu'on ne demande point o je prends le salaire
De ce labeur ingrat : ce n'est qu' leur dplaire;
J'en suis fort bien pay lors qu'aux dpens d'un
En faisant son portrait il me vient un bon mot.

sol

Du Lorens tait en tout un pur dilettante : il aimait passionnment la peinture et payait trois mille livres (somme norme
en ce temps) une Madeleine qui n'tait pas du Corrge '. Colletet
en fait reproche

au prodigue

amateur

Cher du Lorens, second Rgnier,


Mnage un peu mieux le denier
Sur notre montagne indigente.
Bien que tu sois riche d'autant,
Je crains que cette repentante,
Ne te fasse un jour repentant;

Mais Du Lorens ne se repentait

pas du tout :

Estime qui voudra que c'est une


folie,
C'est par la vision que l'on vit dans les cieux.
Je nourris bien souvent mon me
par mes yeux.
1. Dans la satire XXI ( Biard
fils) il dit, parlant

de la sculpture

me ravit, parce qu'elle est vivante


L'antique
;
Je suis lorsque j'en vois, ne ft-ce
qu'un morceau,
Emu d'un tel respect
que j'te mon chapeau.
Je me mets
genoux; j'en suis tout idoltre.

RGNIER

47

Il

a publi
trois
recueils
de satires
(en 1624, en 1633, en
1646); en tout soixante-sept
satires; mais plusieurs
pices sont
fois refaites;
et le recueil
de 1646 rpte en grande
plusieurs
partie

celui

de 1633

: le nombre

Du Lorens

pas cinquante.
vers:

des pices originales


ne dpasse
a bien caractris
sa manire dans ce

Je les mords en riant, et les pince sans rire.


Le meilleur

sel de ses A^ers est en effet

dans ce srieux

qu'il

excelle

garder quand l'ide est plaisante ; et dans la gat qu'il


dvelopper
une ide srieuse. C'est le
apporte, au contraire,
acteurs comiques
procd de certains
qui disent en riant : Je
crois

: Dieu! que je
; et, en larmoyant
que je vais mourir
m'amuse ! Le procd est facile, et mme Arulgaire : ce qui ne
l'empche pas de russir encore. Quant aux objets de ses satires,
Du Lorens
a attaqu, sans prfrence,
tous les tats et tous les
travers

: les

faux

les nobles
dArots, les maris
complaisants,
le faste des courtifcheux, les potes Araniteux et menteurs,
de Paris, la rusticit
des campagnes,
l'ensans, les mensonges
ttement
des plaideurs,
l'aArarice
des juges;
des
l'impudence
parasites, la sottise des pdants,
souvent Rgnier;
mais comment
finement
:

la folie

des amoureux.

ne Tet-il

Il imite

pas imit? Il dit assez

Je ne dispute point la gloire de Rgnier;


On sait bien que je suis en date le dernier.

ne sont pas tout fait


de Rgnier
ils
leur matre,
fort infrieurs
et, quoique
sa verve et son humeur
son naturel,
quelquefois
On pourrait
donc s'tonner
qu'ils aient t oublis si
du temps
seconde moiti du xvn sicle, les crivains
leurs noms. Boileau,
semblent
XIV,
ignorer
jusqu'

On le voit,
sans mrite;
rappellent
piquante.
vite. La
de Louis

les

disciples

avait lu au moins Courval-Sonnet


qui certainement
chose de sa lecture),
(et non sans tirer quelque
nomme
oubli
.

licence
tement

ni

l'un

ni l'autre,

en bien

ni en mal.

et Du Lorens
Boileau

ne les

La raison

de cet

Cette
je crois, dans leur grossiret.
de langage et cette crudit de pinceau les vieillit
prompsicle nouveau,
et les discrdita
pris de polilorsqu'un

total

est avant

tout,

LES POTES

48.

XIV et imposa la
Louis
sous
de
commena
raffinement,
tesse et
et une dcence qu'elle avait longtemps, ignoretenue
une
posie
Rgnier
res. Ils parurent tt suranns et barbares. Mathurin
au gnie qui met son
mmes
des
en
dfauts,
grce
survcut,
dpit
lors mme qu'il

et
l'admiration,
de
hors
l'impose
pair
style
Du Lorens qui
Courval-Sonnet,
Mais
le
Auvray,
got.
choque
n'avaient que de la gat, de la franchise et du naturel, ne purent
Leurs
qui frappa la veine gauloise.
chapper la proscription
du grand roi, comme
vers auraient fait dire aux contemporains
les Tniers au roi lui-mme : Otez-moi ces magots.

IV.

La

lutte

Malherbe

contre
n'a

Thophile.

Malherbe.

rellement

vaincu

et

Nous

avons

dit

que

que longtemps
lui firent honaprs sa mort. Il n'eut que deux disciples qui
neur; encore Maynard ne lui doit-il gure plus que son respect
plus docile, conscrupuleux de la langue, et Racan lui-mme,
serva toujours son originalit
propre : les autres, Colomby,
Touvant,
cercle.

Yvrande,

ne furent jamais

rgn

connus que dans leur petit

Le reste des potes contemporains


se drobe l'autorit
de
Malherbe; ils assistent la rforme entreprise par lui, comme
des spectateurs ddaigneux ; ou bien ils la combattent avec Ariolence. Malherbe

ne rpondit pas aux attaques : il s'explique de


son silence avec une superbe fiert dans une lettre Balzac,'
crite vers 1625 : Le sicle connat mon nom et le connat

pour un de ceux qui ont quelque relief par dessus le commun.


Et nanmoins, ne sais-je pas qu'il y a de certains chats-huants
qui ma lumire donne des
Il est des cerA'elles
inquitudes?...
fausse querre, aussi bien
Ce serait une
que des btiments.
trop longue et trop forte besogne de vouloir
rformer
tout ce
qui ne se trouverait
pas notre gr. Tantt nous aurions
: tantt il nous faudrait
rpondre aux sottises d'un ignorant
combattre la malice d'un envieux. Nous aurons
plutt fait"de

THOPHILE

nous moquer des uns et des autres...


aise payer, c'est le mpris.

49

De toutes

les dettes,

la plus

Les attaques venaient


de deux cts; les unes se produisaient
au nom de la Pliade offense ; les autres revendiquaient
l'indpendance du pote contre
laient
l'honneur
venger

un censeur

imprieux.

du

celles-ci,

pass;

Celles-l

vou-

sauvegarder

la

de l'avenir.

libert
Entre

les dfenseurs

de la Pliade,

le plus acharn,
le plus
0 de
ne
fut
ce
ce
fut
M"
la
infatigable,
pas Rgnier,
Gournay,
fille adoptive
et l'diteur
de Montaigne.
Elle
vieille
tait
fille 1, elle tait laide, elle tait pauATe, elle tait saArante; quatre
qualits runies qu'effleura
tain reflet de ridicule.
Mais
mrite

et d'esprit
la nouvelle cole
au moins

toujours,
elle tait

; et quelques-uns
durent tre cruels,

bien

injustement,
en mme temps

un cerpleine

de

des coups qu'elle portait


sinon au matre impassible,

ses admirateurs

et ses disciples.
de la posie des nouveaux

La perfection
crivaitouvriers,
efforts de l'invention...
et
elle, consiste non pas aux gnreux
mais la polissure
Vous diriez, voir
du jugement,
simple...
du vers, et non
faire ces messieurs,, que c'est ce qu'on retranche
et par les degrs de
pas ce qu'on y met, qui lui donne prix,
cette consquence,
celui qui n'en ferait
point du tout serait le
si les arts pomeilleur
je vous en supplie,
pote... Regardons,
se fondent,
comme
d'Horace...
de Quintilien,
tiques d'Aristote,
celui

des gens dont


encore une grammaire

ture,

d'accroissement

mais
sur la grammaire;
il est question,
non de culde rebut et de destruction,
la posie de
Ils tondent
et d'dification...

libert, de dignit, de richesse, et pour le dire en un mot, de fleur,


Leurs stances sont de la prose rime, et la
de fruit et d'espoir...
Ces messieurs
de toutes les proses...
plus mince et superficielle
n'ont pas
ce qu'ils

allt
voudraient
chacun
pour
pied,
que
mais l'ge
de cheval. Tout cela est assez joliment
appliqu;
ses coups inoffensifs.
rendaient
et la mine
de la demoiselle
des Yveteaux,
de la Fresnaye,
Ce fils de Vauquelin
Vauquelin
la cour;
Paris et l'avait
produit
qui avait attir Malherbe
elle n'avait
bonne heure on la fit plus vieille qu'elle n'tait. Ne en 1566,
;i.'De
de Gournay (1626),
que soixante ans quand elle publia l'Ombre de la demoiselle
ans. Samten 1645, soixante-dix-neuf
Elle mourut
o elleattaque
Malherbe.
dans sa Comdie des acadmistes.
Evremond
la mit en scne ridiculement
4
HISTOIRE

DE LA LANGUE.

IV.

LES POTES

g0

un matre et.de l'avoir, tir


donn
de
s'tre,
peut-tre par dpit
contre Malherbe les. mmes griefs que
de si loin, exprimait
vers moins bien frapps que ceux de la
des
dans
Rgnier,
malisatire IX, mais qui ne manquent pas non plus de justesse
cieuse. Il disait que les oeuvres de la nouA^elle cole
ds longtemps commencs,
... comme ces portraits
D'un pinceau dlicat craintivement
pousss,
Qui ne sont relevs que par la patience ;
Montrent en leur douceur plus d'art que de science ;
Leurs vers ont, par travail, plus de subtilit
Que de force requise

l'immortalit.

des reproches est frappante,


Tous disent Malherbe qu'il

L'unanimit

de quelque part
accorde l'effort

qu'ils viennent.
tout ce qu'il retire au gnie 1. C'est injuste. Personne, mme
Malherbe, ne peut empcher les gens d'avoir du gnie, s'ils en
ont. Mais l'accord de tous ces adversaires est remarquable.
Le plus dangereux de tous fut un jeune pote qui n'entra en
scne qu'aprs la mort de Rgnier, Thophile de Viau. Celui-ci
excessive de Ronsard,
tait fort dgag de toute admiration
Il n'avait d'ailleurs
comme de tout culte idoltre de l'antiquit.
contre Malherbe

aucun

motif

d'antipathie
personnelle':
aA'aitpas entre eux l'ombre insulte d'un Desportes. Bien
il sentait Aivement les beauts de Malherbe ; il apprciait
valeur les grands services qu'il avait rendus la langue; il
en termes excellents :

il

n'y

plus,
leur
disait

Je ne fus jamais si superbe


Que d'ter aux vers de Malherbe
Le franais qu'ils nous ont appris.

Mais il refusait
ce joug ft-il

de faire plus et de soumettre la Muse au


joug,
impos par un pote qu'il admirait.

Imite qui voudra les merveilles


d'atrui;
Malherbe a trs bien fait, mais il a fait
pour lui.
Mille petits voleurs Tcrcherit
Ibtn
vie.
Quant moi, ces larcins ne me font point d'envie.
J'approuve que chacun crive sa faon.
J'aime sa. renomme et non
pas sa leon.

'

1. Lingendes, dit Tallemant (Hist. de


Malherbe), qui tait pourtant assez poli,'
a CenSUr de MaIher^
<^ lisait que ce. n'tait qu'un
^n
.,
J^a;S

r,
tyran et.qu'il abattait l'espnt aux. gens. Il s'agit de Jean de
le
Lingendes
011 d6S d-'*eurs
Claude et Jean de S^es!
S
eK6!^

THEOPHILE

S*

d Viau,
ou, comme on l'appelait
Thophile
dj tout court
au xvir 3 sicle,
vie courte et trs malheueut,une
Thophile,
de misre,
il dut ses propres fautes,
reuse, et pour comble
une bonne partie de ses malheurs.
Sa renomme
avait t brillante;

elle fut courte

comme

sa vie

mme.

Vingt-deux

ditions

de ses posies furent faites coup sur coup pendant cinquante


ans;
l'Acadmie
naissante
le mit au nombre
des crivains
dont le
dpouillement
dictionnaire.
s'efface;

devait
Puis

fournir

cette

des exemples

et des autorits:

tout coup tombe, et


rputation
Boileau parat, et vivement
Thophile;

grande

on cesse de lire

choqu de certains traits de mauvais


il lui assne deux de ces formidables

qui dparent ce pote,,


coups comme Boileau. seul

got

sait les porter;


et dsormais,
pour la postrit,
dont Boileau
parle
jug; il est le pote ridicule
de ses oeuATes :
grande prface dfinitive
Veut-on

son

est
Thophile
ainsi, dans.la

une pense fausse est froide et:puun exemple


rile? Je ne saurais
qui le fasse mieux
rapporter
dans sa tragdie inti-s
sentir que deux vers du pote Thophile
amante
et Thisb,
cette malheureuse:
tule Pyrame
lorsque
ayant
s'tait

Aroir combien

le poignard
encore tout
elle querelle ainsi ce poignard

ramass
tu,

sanglant,
:

dont; Pyrame:

Ah ! voici le poignard qui du sang de son matre


S'est souill lchement. Il en rougit, l tratre !

les glaces du nord ensemble ne sont pas mon sens:


bon Dieu!
cette
froides
Quelle
extravagance,
pense.
plus
que
du sang dont est teint le.poignard.;
de vouloir
que la rougeur
soit un effet de lai
d'un homme qui vient de s'en tuer lui-mme,
de l'aAroir tu!..
honte qu'a ce poignard
mme besoin
Sans doute, .c'est trs mauvais;;il.n'est.pas
comme fait Boileau. Mais faut-il juger un pote
de le dmontrer,
dans le
sur une pense affecte? N'y a-t-il; pas; de-ces.concetti
Toutes

grand Shakespeare?
Dans ses satires Boileau
Festin

ridicule,

neur que. Boileau

nommerdux:

Ronsard;
n pensait :

il l'associe

dans le
fois ^Thophile;
ce qui lui fait plus d'hon-

et l'art'
Mais notre hte surtout pourl-justesse
levait jusqu'au ciel ThQphil.t;Bonsard.;

LES POTES

32

Satire son esprit, il fait


Dans l'excellente
favori des sots courtisans :

de Thophile

le

Tous les jours la cour un sot de qualit


Peut juger de travers avec impunit,
A Malherbe, Racan prfrer Thophile
du Tasse tout l'or de Virgile.
Et le clinquant

il
juste- des choses, mme quand
sa
il met Thophile
mme
Ici
rudement.
un
peu trop
juge
son rang; il reconnat en lui l'antaplace, et, sans le vouloir,
fut vaincue,
cole
chef
d'une
le
rivale,
de
Malherbe,
qui
goniste
du xvne sicle;
au commencement
mais qui faillit
triompher,
la fin du mme sicle;
qui s'est appele la secte des modernes
au xixe sicle; qui sous des
qui s'est appele le romantisme
a tounoms divers et conduite par des hommes trs diffrents,
jours soutenu et dfendu la mme cause : c'est--dire la libert
Boileau

a le sentiment

dans la posie, contre l'autorit


de cette oeuA^rc : et de l nat

des rgles. Telle est la porte


l'intrt
qu'elle mrite encore

d'exciter.

de Thophile.
Thophile de Viau, d'une famille de
petite noblesse gasconne convertie au protestantisme,
naquit
Clairac, sur le Lot, en 1591 : il fut nourri et lev prs de Clairac,
sur la Garonne. Son pre, relgu
Boussres-Sainte-Radegonde,
Vie

l par les guerres, civiles, aprs aAroir tenu rang parmi les gens
de robe Bordeaux, possdait Boussres un petit manoir
Arecun domaine assez vaste Tentour.
Dans une lgie Cloris, le pote a dcrit agrablement
ce
lieu champtre o s'coula son enfance :' heureux s'il" ft rest
son petit champ, buvant le joli
toujours Boussres, cultivant
Ain blanc du cru..C'tait un pauvre manoir, mais non un cabaret
Garasse :
A-ulgaire, comme le prtendit plus tard l'injurieux
Un petit pavillon dont le vieux btiment
Fut maonn de brique et de mauvais
ciment,
Montre assez qu'il n'est pas orgueilleux
de nos titres;
Ses chambres n'ont plancher;
toit,: ni portes, ni vitres
Par o les vents d'hiver,
s'introduisant
un peu,
Ne puissent venir voir si nous avons du feu.

Nous ne savons o il fit ses tudes : mais il les fit


bonnes,
comme l'atteste assez, son
latin,.rfcrnie,.
lgant- et clair. Lui-

THOPHILE

avoue

mme

d'ailleurs

que

53

sa conduite

fut,

ds l'adolescence,

trs

: il eut trop de libert


avant d'avoir
assez de
drgle
raison. Il vint Paris vers l'ge de dix-neuf
ans, peu avant la
mort de Henri
sur le roi gascon pour
IV; peut-tre comptait-on
faire

la fortune

accourait

dit,

vers

malheur

Grand

de cet enfant

tard,

plus

le

LouATe.

Tout

Mais

mourut

Henri

IV

le midi

alors

assassin.

pour la France
en trs beaux

par cette mort

tromps

de la Garonne.

et peut-tre pour Thophile.


Il a
du roi,
vers, les vastes projets
:
imprvue

Le bruit de ses desseins par l'Europe volait.


Chacun, de ses projets diffremment parlait.
Tous les rois ses voisins pendaient sur la balance,
Egalement douteux o fondrait sa vaillance.
\

Voil

vingt
Thophile
dsordre.
Vers 1612, il
Guez,

d'Angoulme,
Celui-ci avait dix-huit
n'y a plus d'enfants
l pour saAroir qu'il

au
ans, seul Paris, livr l'oisivet,
avec
Jean-Louis
y fit connaissance

qui s'appela plus tard le grand Balzac .


: qu'il
ans tout juste. On dit aujourd'hui
. Il faut voir de prs l'histoire
de ce tempsy en avait bien moins encore : seize ans,

ou plus tt encore, les fils courent


ou aventures.
et Balzac
Thophile
Qu'y firent-ils?
trop quoi. Ils

vaguement
est encore

Balzac

trop insubordonn.
De retour Paris,.ils
deux

Thophile,
morency,
posa le

fortune

sans ressources.
qui tait
favorable

tait

partirent

que le grand Balzac avait Arol


moins prcis, mais il a une faon
ce qu'il
pourrait
pis que tout

qui fait supposer


Au fond les deux amis

exprimer.
tendre longtemps.

tous

cherchant

pour les Pays-Bas.


Rien du tout de beau, je suppose ; mais on ne sait
revinrent
brouills
et plus tard
mortellement,

insinuera
Thophile
en Hollande.
Balzac
de se taire

le monde,

trop

durent

pas faits pour s'enet Thophile


dominateur,

n'taient

se chercher

Balzac

entra
huguenot,
aux protestants.

un Mcne,

tant

s'attacha

au duc d'Epernon;
au service du duc de Mont-

ouvrage
qui le mit
premier
Pyrame et Thisb, joue, probablement,
ne se souvient
de cette pice que pour

C'est

chez

lui

qu'il

com-

de
sa tragdie
un peu avant 1620. On
dont
railler l'hmistiche

en vue,

mieux
moqu si fort : la pice mrite beaucoup
Elle eut un succs immense et durable
que ce ddain sommaire.
Boileau

s'est

LES

54

POTES

le mauvais got qu'on


que:
par
qui s'explique
attribue l'poque, Pyrame et Thisb, rempli de beaux vers et
de situations touchantes, malgr le: bel esprit et les pointes dont
le style de l'auteur est gt, garde un certain charme de jeunesse
que
et d'motion nave et sincre. Il faut se souveriir d'ailleurs
la mode par
Thophile y parlait, trop docilement, le langage
toute l'Europe en ce temps-l, parmi la socit lgante et culle gontive; sous des noms divers, Yeuphuisme en Angleterre,
autrement

gorisme en Espagne et le marinisme en Italie, reviennent toud'une faon


jours au mme dfaut, qui est celui de ne rien dire
simple et naturelle, mme les choses les plus naturelles et les
ce travers
plus simples. En 16*18, Maririi Amenait d'accrditer
de Rambouillet,
d'o il se rpandait partout.
Thophile
tait jeune et avide de plaire : il habilla son style la mode 1.
et on le A^erra bientt
Il tait capable d'en sentir le ridicule;

l'htel

gurir de cette maladie, plus affecte chez lui que sincre.


D'ailleurs l'intrt dramatique faisait dfaut dans cette pice
dont le succs n'abusa pas Thophile.
Il reconnut qu'il n'avait
pas le don.du thtre et qu'il s'entendait mieux parler en son
nom qu' faire parler autrui; il tait un lyrique, non.un tragique,
et moins encore un comique, quoiqu'il
et beaucoup d'esprit;
mais l'esprit

ne suffit pas au thtre.

Il crivait

plus tard :

Autrefois

quand mes vers ont anim la scne


L'ordre o j'tais contraint
m'a fait bien de la peine ;
Ce travail importun
m'a longtemps
martyre,
Mais enfin, grce aux Dieux! je m'en suis retir...
Je veux faire

des vers qui ne soient pas contraints,


Promener mon esprit par des petits desseins,
Chercher des'lieux secrets o rien ne >me dplaise,
Mditer loisir, rver tout mon aise,
Employer toute une heure me mirer dans.l'eau,
Our comme en songeant la course d'un ruisseau,
Ecrire

dans les bois, m'interrompre,


sans songer
Composer un quatrain

me taire,
le faire.

Sous le rgne de Henri IV, et


pendant, les premires annes du
la licence des crivains fut extrme et
rgne de Louis XIII,
l'impunit
presque absolue. On crivit et on publia contre la
religion et contre les moeurs peu prs tout ce qu on voulut.
i: Sur Pyrame et Thisb,.voir

Le thtre

avant Corneille,

ci-dessous, chap. iv.

THEOPHILE

55

mais on ne les appliquait


rigoureuses;
gure.
de la peine de mort quiconque
En 1624, le Parlement
menaait
des doctrines
contraires
aux maximes
et
anciennes
enseignerait

Les lois

restaient

non seulement

autorises,
phie,

droit

Descaftes,

ou mdecine.
crivait

quil

athes.

L'inapplicable
les incrdules.
avait
Thophile
: il n'tait
ruption
indiffrent

dcid,

en thologie,
mais mme en philosoLa mme anne, le P. Mersenne,
ami de

y avait Paris plus


duret de la loi n'avait

grandi

de cinquante
mille
fait que multiplier
'

dans un monde' libertin,

jusqu' la cormais un picurien

pas un chef d'irrligion,


la morale et ardent tous

les plaisirs.
Un
se termine
par ces con-

petit conte latin d sa faon (Larissa)


adresse des jeunes gens : Tant que la vie
seils qu'une vieille
le fil
et tchez de prolonger
vous 1le permet, Aivez doucement,
l'ge des cheveux
jusqu'
jeunesse
les plaisirs
blancs; alors, en rappelant
par un agrable souvenir
d'une A'ieillesse
les loisirs
ennuyeux
passs, Arous consolerez
Mais
morose. Ces prceptes n'ont rien de noble ni d'difiant.
de votre

lger

heureuse

ces molles
aA'aient enseign
potes avant Thophile
donnait prise,
maximes. Aucun n'avait t chti. Mais Thophile
de langage et insolent
plus que tout autre. Il tait intemprant

tant

de

d'allure;

ses mauvaises

moeurs

firent

du

bruit.

En

1619

(le
fois chass de Paris.

il fut une premire


nous l'apprend),
dans
Montpellier,
Il voyagea;
on le vit Tours, Boussres,
d'une histoire
Dans le Fragment
les Pyrnes,
en Angleterre.
sa disgrce : Je ne
comique, il feint de traiter
lgrement
mais m'en passer et au
tcherai point de reArenir la cour,
lieu de rentrer
dans la grce du roi, je penserai m'ter de sa
Mercure

mmoire.

Ces belles

rsolutions

les
pas contre
le duc de
Paris;

ne tinrent

pour rentrer
reparut,
Montmorency
apaisa la colre du roi ; et Thophile
mme la cour. Il traduisit
en prose mle de vers le dialogue
de Platon sur l'immortalit
de l'me (Phdon) pour attester qu'il
ennuis

de l'exil.

Il

intercda

il se conde naissance,
pas athe; il fit plus : huguenot
l'arme
vertit
il suivit
au catholicisme;
royale en campagne
et dut mme assister la
contre ses anciens coreligionnaires,
aot 1621).
prise et au sac de sa petite Aille natale, Clairac (17
Au plus beau temps de sa faveur,' la tempte clata. Il avait
n'tait

56

LES POETES

intitul le Parnasse satirique,


paru en 1622 un livre abominable,
le dernier en date de ces recueils infmes qui circulaient depuis
avec une libert scandaleuse.
Aingt ans, presque publiquement,
En 1623, le mme ouvrage reparut, avec un nom d'auteur :
de dire si Thophile
Il
est
le
sieur
impossible
Thophile.
par
avait eu (malgr ses dngations) quelque part la composition
du recueil ; mais la mention de son nom ne pouvait tre qu'une
audacieuse spculation d'un libraire sans scrupule. Selon toute
Thoapparence, il y avait vingt coupables et peut-tre plus.
gnral, le
phile paya pour tous. Sur la plainte du procureur
pote, dclar criminel de lse-majest divine, fut condamn au
au gibet; tous deux taient
feu,, par contumace, et Berthelot
en-fuite. Thophile fut brl en effigie sur la place de Grve.
Cependant on l'arrtait au Catelet, d'o ramen Paris, il fut
enferm la Conciergerie le 28 septembre 1623. Thophile a
toujours attribu sa perte aux jsuites, et dans des vers clbres
il dpeint la socit armant toutes ses forces contre lui. :
On avait band les ressorts
De la noire et forte machine
Dont le souple et le vaste corps
Etend ses bras jusqu' la Chine.

Il est certain que la veille du jour o on le brla en effigie


sur la place de GrA'e, le P; Garasse, jsuite, achevait d'imprimer son gros livre sur la Doctrine curieuse des beaux esptritsde
ce temps, o tous les libertins, mais surtout Thophile,
sont
attaqus avec acharnement. Mais le P. Garasse tait un enfant
perdu de la Compagnie plutt qu'il n'en tait l'organe ; et Thophile vcut assez pour voir la Somme thologique de Garasse
condamne comme hrtique, scandaleuse et pleine de bouffonneries et propositions
malsonnantes.
Un autre jsuite, le
P. Voisin tmoigna au procs contre
il fut plus
Thophile;
tard exclu de la compagnie. Il semble
que le pote avait pour
adversaires des jsuites plutt que la Socit tout entire, dont
on ne voit pas bien quels auraient t, dans cette
poursuite, les
griefs ou les mobiles. Selon nous, les vrais adversaires de Thophile furent les magistrats, qui crurent devoir ragir avec clat
contre une licence impunie si
Trs habilement,
longtemps.
Thophile dans sa dfense affecte de prsenter les magistrats

THEOPHILE
comme

de purs
nous ne sommes

instruments

57

aux mains

de ses ennemis,
sur parole.

mais

pas obligs de le croire


Il passa deux annes dans une prison trs
: Le
rigoureuse
toit mme en tait sous terre ; je couchais tout A'tu, et charg
de fers si rudes et si pesants que les marques
et la douleur en
demeurent

encore

en mes jambes;
les murailles
y suaient d'hude peur. Il ditn'aAroir
trouv de consolation
que
de saint Augustin
et dans un retour sincre et

et moi

midit,

dans la lecture
fervent
aucune

aux ides religieuses.


raison de croire qu'il

que le malheur

demande

le dit, il le jure;
nous n'avons
ait menti. Est-il donc le premier

ait pur?

Je maudis mes jours dbauchs,


Et dans l'horreur
de mes pchs,
Bnissant mille fois l'outrage
Qui m'en donne le repentir,
Je trouve encore en mon courage
Quelque espoir de me garantir.

Il

Il

Grand Saint, pardonne ce captif


Qui d'un emprunt lche et furtif
Porte ici ton divin exemple;
Press d'un accident mortel,
J'enire tout sanglant dans le temple,
Et me sers du droit de l'autel.

est-il
Peut-tre
en jurant
de s'amender.
de demander
la mort en expiation
que s'il feignait
la

Aie

plus sincre
de ses pchs.
Il trouva

peu d'amis

dans sa disgrce.

Mes amis changrent de face ;


Ils furent tous muels et sourds,
Et je ne vis en ma disgrce
Rien que moi-mme mon secours.
Les gens de lettres
indiffrents.
furent
Malherbe,
que Thone parphile avait toujours
mnag en termes si respectueux,
donna pas un homme qui avait refus d'tre son disciple. Il
* : Je ne le tiens
ne le croyait pas coupable.
Il crit Racan
rien fait qui vaille au mtier
coupable de rien que de n'avoir
dit
plus tard : On m'avait
mais cette heure il ne s'en parle plus.
qu'on fallait
juger;
Je ne crois pas que la mort ne lui ft plus douce que de Aivre
comme il fait. Malherbe
affectait l'indiffrence
; quant Balzac,
dont il

se mlait.

Six

il voult

semaines

son petit
apporter
1624 il publiait
ses fameuses
1. Le 14 novembre 1623.

fagot
Lettres,

En
de Thophile.
et, du mme coup, montait

au bcher

POTES

LS

'58

la gloire.
ami. Balzac

se crut

habile

en crasant

son

ancien

dans deux

lettres

sur

de se taire

belle

tait

L'occasion

l'accus

avait
la vanit
Il disait
et

que
Boisrobert).
( l'vque
Il a mieux
aim finir par une tragdie
que
perdu Thophile.
Il a fait
au monde...
une mort
d'attendre
qui ft inconnue
dans un prcipice
pour acqucomme un homme qui se jetterait
liaileur ancienne
Il avouait
rir la rputation
de bien sauter.
blesse du pote :
la vanit
leur brouille
son, et attribuait
d'excellents
Je lui ai souvent montr
Arers,
qu'il ne faisait pas
Mais Aboyant
un grand personnage.
et qu'il s'estimait
injustement
de son
pour la rformation
que les rgles que je lui proposais
pas Avenir o je le
style taient trop svres, et qu'il ne pouvait
d'Aire

voulais

mener,

moyen pour.se
Boisrobert
cette
prendre
opinion.

il a jug peut-tre
mettre
en crdit

Enfin

un autre

il crivait

: Je ne Areux pas entreni prA'enir ses arrts par mon

sorte de dnonciation

sur la cour du Parlement


Aussi

chercher

qu'il devait
la cour.

bien

rendre

de penser

cet homme-l

plus coude l'encre


sur le

ce serait jeter
qu'il s'est fait lui-mme,
du temps pass
Aisage d'un More; et je dois cela la mmoire
de le plaindre
comme
plutt comme un malade que de le traiter
pable

un ennemi.

Publier
gnait
ton,

ces lignes,
l'instruction
pendant
d'une haine cruelle.
Thophile
indign

et les deux

frres

vend

Arous a mal

chrement

tmoiprocs,
du mme
rpondit

les accusations
les
changrent
Je sais que AMtre esprit
n'est pas fertile,
cela vous pique injustement
contre
moi. Si

plus infamantes.
crit-il
Balzac;
la nature

du

ce

savez la grammaire
que vous avez fait

ennemis

je n'en suis pas cause; elle vous


donne beaucoup
d'autres...
Vous
qu'elle
et le peuple pour le moins
croit
franaise

un

trait,

ls savants

disent

que vous pillez


aux particuliers
ce que vous
donnez
au public
et que vous
n'crivez
que ce que vous avez lu...
Quand vous tenez quelque
pense de Snque ou de Csar, il vous semble que A-OUS tes
censeur ou empereur
Et pour le dernier
romain.
trait, rappelant les souvenirs
du voyage qu'ils
avaient
fait ensemble,
dix
ans auparavant,
dans les Pays-Bas,
il ajoutait
: Aprs une
trs exacte recherche
de ma vie, il se trouvera
que mon aventure
la plus ignominieuse
est la frquentation
de Balzac.

livre;

-THEOPHILE

<59

On entend
mesure

dire parfois-qu'n
n.'a plus aujourd'hui,ni
dans la polmique.
Le fait est vrai peut-tre

quelqu'un
croyait, que ces excs datent d'hier,
relire les polmiques
du xvn sicle, et surtout
celles du xvui 0.
pour achever de s'instruire,
Le procureur
Montmorency

gard ni
; mais si

je l'engagerais
celles du xvi% et,

gnral tait Mathieu Mole, auprsde qui le ducde


intercdait
Nous avons son projet
pour Thophile.
dress avec beaucoup
d'ordre
et d'habilet;

d'interrogatoire,
c'est comme un terrible

rseau

o le malheureux

se
Thophile
tran sa perte.

trouve

envelopp
peu peu pour tre enfin
Tout ce qu'il y a de profane et de voluptueux
dans ses posies,
forme
comme un violent
recueilli,
extrait, rapproch,
rquisin'tait.
Peu de
toire, qui le fait paratre
plus coupable
qu'il
auraient pu
potes du XA'I sicle, ou parmi ses contemporains,
rsister ce procd captieux.
Avoir dit sa matresse,
et redit
sur tous les tons :
N'adore aucun des Dieux qu'aprs celui d'amour,
ou, dans un jour

de passion

due,

Je crois que les damns

ou bien avoir

salu Philis

Je m'criai

tout

cela faisait

sont plus heureux

en disant

que moi,

.... Quand j'aperus


ses yeux
tout haut : Ce sont ici mes dieux,

autant

d'hyperboles,
coupables ; en tout cas, cette monnaie
avait serAi tous les potes, et il n'y
pendre un homme.
Il faudrait
qualifier

que
plus fades peut-tre
de la galanterie
courante
avait

certes pas l de quoi

les abomiindulgente
nations
mais l, rien n'tait
du Parnasse
prouv,
satirique;
les libraires
avait poursuivi
contraire
qui
puisqu'au
Thophile
taient
avaient attach son nom ce livre, et que ces libraires
Le pote tait
en fuite et condamns
eux-mmes
par contumace.
d'une

faon

moins

et la poursuite
donc sur ce point prsum innocent,
peu peu

sembla abandonner
ce chef d'accusation,
pour se "restreindre
au pote l'esprit
une sorte de procs de tendance ; on reprochait
tout paen de son oeuvre ;- et dans les faits, on n'avait pas tort :
l'me de Thophile,
l ; christianisme
n'a presque pas effleur

LES

60

POTES

devenait-il
Mais
pourquoi
au moins jusqu'aux jours d'preuve.
avant 1m
Renaissance
la
toute
o
erreur
d'uneseul responsable
ces vers :
avait tremp? On incriminait
Qui voudra, pnitent, aux dserts se consomme;
Qu'il vive tout ainsi que s'il n'tait plus homme,
Ne mange que du foin, ne boive que de l'eau,
Au plus fort de l'hiver n'ait robe ni manteau,
Se fouette tous les jours, et d'une vie austre
du Christ le glorieux mystre.
Accomplisse
Moi qui suis d'un humeur trop enclin pcher,
D'un fardeau si pesant je ne puis m'empcher.
Suis ta dvotion, et ne crois point, ermite,
Que mon me te blme; et moins, qu'elle t'imite.

C'est l sans doute une profession


rienne ; et cette horreur de la privation,

de foi

nettement

picu-

cette adoration du plaisir


Mais avait-on
du christianisme.
un sicle avaient fait en prose

tout l'oppos
est proprement
poursuivi tous ceux qui depuis
et en Arers l'apothose de la A-olupt?

des
Thophile se dfendit mal. Il affecta dans ses apologies
sentiments profondment
que le malheur lui aA'ait
religieux,
et je le ATeux croire); mais que
peut-tre inculqus (il l'affirme
eussent toujours rgn dans son coeur, toute son
oeuArre le dmentait. Il aurait d dire ses juges : Pourquoi
suis-je seul devant vous? J'ai t le faA'ori, l'enfant gt d'une

ces sentiments

de nom,
de potes et de courtisans,
qui, chrtiens
vivaient tous comme s'ils ne l'taient pas de coeur. J'ai Arcu,
j'ai parl, j'ai pens peut-tre, comme eux. Pourquoi suis-je seul
puni pour le pch de tous? Ce langage et t plus digne et
socit

plus franc, peut-tre plus habile.


Enfin le 1er septembre 1625 le Parlement mit nant toute la
procdure antrieure, et condamna Thophile au bannissement,
lui enjoignant de garder son ban sous
peine d'tre pendu . Il
avait quinze jours pour disposer son
dpart. Mais ces arrts de
bannissement n'taient pas excutoires,
tant qu'on laissait le
banni en paix. Thophile survcut un an la sentence; et il
mourut Paris sans se cacher. On
joua Pyrame et Thisb devant
le roi pendant l'hiver
qui suivit la condamnation, et le condamn
fut prsent Louis XIII. S'il avait eu des ennemis
privs aussi
acharns qu'il parat croire, ceux-ci auraient-ils
souffert que

THEOPHILE

sous peine

Thophile,banni
librement?

6i

de mort,

se montrt

ainsi

partout

En septembre

1626, il tait Paris chez le duc de Montmofut pris de la fivre intermittente


rency, lorsqu'il
; mal soign
il
que Gui-Patin
par un charlatan,
qualifie
d'empoisonneur,
au bout

de vingt et un jours.
Sa mort, dit le Mercure,
enfanta
encore autant
les uns pour, les autres contre
d'crits,
Puis tout ce bruit
lui, comme l'on avait fait durant sa prison.
Quinze ans
s'apaisa; le silence se fit sur le nom et surToeuA're.
mourut

plus tard,

en publiant
crivait
: L'oubli

Mairet,

phile (1641),
dtruit insensiblement
si fort

affaibli

celle

les

oeuvres

de Thoposthumes
qui suit les longues annes et qui
la mmoire
des plus grands hommes,
a

de ce divin

esprit,
qu' la honte de notre
sicle on dirait quasi qu'elle
est morte ainsi que lui.
En lisant
de Thophile.
on croit
L'oeuvre
Thophile,
souvent lire du Malherbe,
du Rgnier ; quelquefois
du
parfois
Ronsard

ou du Desportes.
Il a got Aivement
tous ces matres ;
c'est un esprit trs largement
ouArert, et point du tout exclusif;
toute beaut lui plat, sans nulle prvention
d'cole. Cet clecdu got, si utile la critique,
du style.
l'originalit
est un ennemi
de la
Thophile

tisme

est quelquefois

dangereux

rforme

aArait
que Malherbe
Il ne souffre pas qu'elle gne et qu'elle contraigne
entreprise.
au pote et l'crison indpendance.
Il rend pleine
justice
et
vain : mais il refuse
de lui sacrifier
Ronsard,
qu'il idoltre,
les deux grands
eux,
potes dans son
malgr
il les runit dans un commun
admiration,
loge, en disant qu'il
,s contenterait
en son art
d'galer
rconciliant,

La douceur de Malherbe et l'ardeur

Thophile
versificateur

savait fond
il

vaut

de Ronsard.

du vers franais. Comme


Sans faire autant de
Malherbe.

le mcanisme

presque
du nombre

et du rythme., il n'est pas beaules beaux


coup moins habile. De nos jours o l'art de frapper
a t port une
vers comme on frappe une belle mdaille
de rimes admireciseleur
Vritable perfection,
tel merveilleux
rait encore la facture
de.ces.tr.ois
strophes que je dtache d'une
bruit

de sa science

L'ES POTES

6.2

banale

pice

pour

un ballet

compose
(ou le soleil) qui parle

Apollon

de la cour.

le dieu

C'est

C'est moi qui pntrant la duret des .arbres,


Arrache de leur coeur une savante voix ;
Qui fais taire les vents, qui fais parler les marbrs,
Et qui trace au destin la conduite des rois.
C'est moi dont la chaleur donne la vie aux roses,
les fruits ensevelis ;
Je donne la dure et la couleur aux choses,
des lys.
Et fais vivre l'clat de la blancheur
Si peu que je m'absente, un manteau de tnbres
Et fais ressusciter

ciel enterre couverts ;


Les vergers les plus beaux sont des objets funbres,
Et, quand mon oeil est clos, tout meurt en l'univers.
Tient d'une froide

horreur

la facture.du
pas, chez Thophile,
vers. Il a un don plus rare et plus prcieux,
qui est au moins le
d'un grand pote, s'il ne suffit pas F achever.
commencement
Il sent vArement la posie des choses : il y a des hommes,
ns
Le talent

ne se rduit

tout d'abord
la ligne et la couleur,
et.
peintres,
qui saisissent
comme un tableau;
ns
d'autres,
qui toutes choses apparaissent
Aboient tout d'abord
le relief
et. le mourenient-;
sculpteurs,
d'autres naissent
eux sous un jour
potes, et tout se montre
Tel
potique.
de jolis traits

Ronsard,

et un moindre

degr,

dans son Matini


La lune fuit devant nos yeux;
'
"
La nuit retir ses voiles;
Peu peu le front des toiles -.-''
S'unit la couleur des cieux...
La charrue corche la plaine ;
Le bouvier qui suit les sillons'
Presse de voix et d'aiguillons
Le couple de b;oeufs, qui l'entrane.'.".;,

Et
dbut

Que

Thophile;

.-.-'

de fantaisie
-agrable
et de.vrit
mlange
et si: caressant"
de la Solitude
exquis, -si musical

quel

: :

..'

dans

ce

: ....

'
De sa demeur de cristal
Le cerfiqui brame,
Et nous chante, une srnade..:
.
Pencha,nt ses yeux dan,s un'ruisseau,
.,! Uo froid et tnbreux
silence ....
S'amuse regarder son orribre.
Dort l'ornbre de ces
"
ormeaux,..
~;"
De cette source une naade
:
-, . "Et ls vents 'battent les rameaux
' "
Tous les soirs ouvr le
.V ,'.'
portai
D'n^ amoureuse violon ce. .. ; ;
Dans l val solitaire

et sombre,auibruit ne l'eau,

'
.

THOPHILE
Il

faut

besoin

avouer

leusement

satires

vers

sont

d'amour

et affecte

ces vers,

ou

n'aA'ait

avait

pas

merveil-

de Malherbe.

exemples

d'une

dans
et

de

banalit

la manire

de Rgnier,

la

du

couleur

un

dsolante,

est meilleur

Thophile

Desportes.

fit

qui

-enseigntl'harmonie,.ou

de Thophile,
de la verve

toutefois,

rien,

des

profit

Deux

lui

Malherbe

que

l'homme

que

63

quand

il

matre.
cho

mdit

n'ont
Force

affaibli

de

de la passion,

l'gosme

(Car) c'est une fureur de chercher qu'en nous-mme


Quelqu'un que nous aimons et
quelqu'un qui nous aime.
Le coeur le mieux donn tieat toujours demi.
Chacun s'aime un peu mieux toujours que son ami.
a-t-il

Mais

Thophile
s'est
et, un jour,

senti

trouAr

? il n'a

l'amour

bien

connu

que le plaisir,

las

de ces liens honteux


O le mal est certain et le plaisir douteux.
... Mon me y sent toujours quelque chose de triste.
Si le pote
nement

plus

est chez

lui

trs

et par

original;

le critique

distingu,
un

rare

privilge,

il

est
s'est

certaimontr

.
pote dans la critique.
parfois
recommander
est fort
Sa potique
simple ; elle consiste
Il faut avouer
le naturel
et la vrit.
que sa pratique.ne
partout
Il dit
thorie.
avec une si parfaite
fut pas toujours
d'accord
sont
traits
de la posie
quelque
part : Les plus excellents
bien

une

peindre

navet.

Ailleurs

... La nature est inimitable,


Et dans sa beaut vritable
: Elle clate si vivement
Que l'art gte tous ses ouvrages,
Et lui fait plutt mille outrages
Qu'il ne lui donne un ornement.
II

ne

saurait,

de commande,

comme
tre

inspir

fait

si bien
pour

Malherbe,

le compte

crire

d'autrui.

Je t'ai promis, chez toi, des vers pour un amant


Qui se veut faire aider plaindre son tourment,
Mais pour lui satisfaire et bien peindre sa flamme,
Je voudrais par avant avoir connu son me.

des

vers

POTES

LIS

<34

en invoquant la mythologie.
se forme, plus il rpugne -
dans la posie moderne. A ce titre,
fable
la
de
antique
l'emploi
dans une histoire d cette
on devrait le nommer le premier
fameuse Querelle des anciens et des modernes. Elle commence
non pas avec Boisrobert ou Desmarests, comme on l'a cru, mais
avec Thophile, qui le premier a dit : Les Grecs et les Romains
admiont pens, parl, crit pour eux, et trs bien; lisons-les;
crivons
rons-les; et puis, nous Franais, pensons, parlons,
comme Franais. C'est le fond mme de la thse que soutinrent les modernes; thse juste, en soi, mais qu'ils dfendaient
fort mal par de fcheux arguments, quand ils soutenaient, par
Un autre se ft tir d'embarras
Mais Thophile, plus son talent

suprieurs aux
exemple, que les modernes sont ncessairement
anciens, parce qu'ils Aiennent aprs eux. Thophile se garde
bien d'un tel sophisme, ou d'une telle navet.
Il commence ainsi le Fragment d'une histoire comique : Il
faut que le discours soit ferme, et que le sens y soit naturel et
facile, le langage exprs et signifiant. Les affteries ne sont que
mollesse et qu'artifice,
qui ne se trouArent jamais sans effort
et sans confusion.

Ces larcins

des
qu'on appelle imitation
auteurs anciens se deATaient dire .: des ornements qui ne sont
pointa notre mode. Il faut crire la moderne; Dmosthne et
Virgile n'ont point crit en notre temps, et nous ne saurions
crire en leur sicle; leurs livres, quand ils les firent, taient

nouA'eaux; et nous en faisons tous les jours de Aieux... Il est


vrai que le dgot de ces superuits nous a fait natre un autre
vice : car les esprits faibles que l'amorce du pillage avait
jets
dans le mtier des potes, de la discrtion qu'ils ont eue d'viter
les extrmes redites, dj rebattues par tant de sicles, se sont
trouvs dans une grande strilit, et n'tant
pas d'eux-mmes
assez vigoureux, ou assez adroits,
pour se servir des objets qui
se prsentent l'imagination,
ont cru qu'il n'y aA-ait plus rien
dans la posie que matire de
prose'et se.sont persuads que
les figures n'en taient
point, et qu'une mtaphore tait une
extravagance '.
1. Voir

ci-dessus,

lgie

une dame,

Imite qui voudra les merveilles


Malherbe
a trs bien fait, mais

p.

bl :

d'autrui.
il a fait pour lui,

etc.

THOPHILE

65

d'ides exprimes
ici sont devenues banales; mais
Beaucoup
il faut se rappeler
crivait
cette page en 1620, au
que Thophile
de blesser la fois deux coles, celle de
risque, en l'crivant,
Ronsard

et celle

de Malherbe.

ont encore paru


romantiques
duisant les mmes ides.

Deux
neufs,

cents
mme

ans

plus

audacieux,

tard, les
en pro-

Les prventions
logie l'amenrent

de Thophile
contre l'emploi
de la mytho se dfier de l'imitation
des anciens,
tant
proscrire
toute
et, plus gnralement,
prche par la Pliade,
Il estimait
imitation.
chez un pote, tort ou .
peu l'rudition
domestique
savant homme,
de la
Pitart,
reine Marguerite,
disait Thophile
: C'est dommage qu'ayant
tant d'esprit Arous sachiez si peu de chose. : C'est surtout, dom-

raison.

Un nomm

mage, rpartit
Thophile,

si peu d'esprit.
Mais la pire imitation

que sachant
est celle

qui

tant

de choses vous ayez

s'attache

aux

modernes.

les Arers si bien frapps o, en admirant


On a lu plushaut
Malcomme matre 1. Malheuherbe comme pote, il a A'oulu l'carter
a toujours
aA-ec
confondu
l'indpendance
Thophile
Il a beau se moquer
de ces coliers trop dociles
l'indiscipline.
au pote grammairien,
lesquels

reusement

Grattent tant le franais qu'ils le dchirent tout,


Blmant tout ce qui n'est facile qu' leur got;
Sont un mois connatre en ttant la parole
Lorsque l'accent est rude ou que la rime est molle ;
Areulent persuader que ce qu'ils font est beau,
Et que leur renomme est franche du tombeau,
Sans autre fondement, sinon que tout leur ge
S'est laiss consommer en un petit ouvrage;
Que leurs vers dureront au monde prcieux,
Pour ce qu'en les faisant, ils sont devenus vieux.
n'a point la patience
... Mon me imaginant,
De bien polir les vers et ranger la science.
La rgle me dplat; j'cris confusment.
Jamais un bon esprit ne fait rien qu'aisment.

reproche.
Imprudente
parole qu'on lui a trop justement
nous apprend
phile nous livre ici le secret de sa faiblesse et
au second rang,
quoi, avec de trs beaux dons, il est rest
les petits potes.
Que l'idal qu'on peut se tracer d'un pote ne soit pas
HISTOIRE

DE LA LANGUE.

IV.

Thopourparmi
nces-

06

LES

POTES

se reprsenter les Malherbe et


le mme qu'aimaient
habile, qui lime et
les Boileau un crivain en vers, laborieux,
relime sans cesse un ouvrage et croit ne l'avoir jamais conduit
sairement

une perfection

suffisante ;

Polissez-le sans cesse et le repolisses

libre de comprendre la
et
ait
une
faon
plus
large
plus
y
qu'il
et nous consentons sans
posie et de dfinir le pote, il se peut,
peine l'accorder Thophile.
Mais que la ngligence fasse partie des qualits d'un grand
soit celui qu'on.fait
pote: que le seul travail digne des Muses
se relire et de la honte
en courant ; qu'il y ait de la superstition
se corriger, c'est ce que nous ne pouArons aArouer, c'est o
nous croyons que Rgnier (qui pense peu prs l-dessus comme
s'est tromp par paresse et Thophile
par imperThophile)
tinence, ou, comme on disait dans ce temps-l, par bel air, et
pour se donner le ton caAralier contre ce pdant , ce grammairien

de Malherbe.

C'est l en effet le principal dfaut de ce rare esprit. Il aA7ait


le got de son art, bien plus que Malherbe. Mais il n'en avait
pas le respect. Ce qu'il demandait la posie (comme l'amour)
c'tait de l'amuser.
Mais les ngligences dans les Arers ne le
choquaient pas plus que les fautes dans la conduite. Il fut irrgulier dans ses moeurs, dans ses ouArrages, dans sa critique; si
curieuse, mais si dcousue, et souvent peu d'accord aArec ses
vers. H en fut doublement

puni. Les erreurs de sa conduite ont


de son oeuArre ne perempoisonn la fin de sa vie. L'ingalit
mettra jamais qu'on l'lve au premier rang, o l'appelaient
son
gnie naturel et les dons rares dont il usa mal.

V.

Les potes

de

i63o

1660.

Entre la mort de Malherbe et l'avnement


de l'cole de 16.60,
c'est--dire de Molire et de La Fontaine, de Racine et de Boileau, il n'y eut rien de grand, dans la posie, hors du thtre.
Ce n'est pas que les potes, ou les rimeurs, aient
manqu la
France, ni l'abondance aux rimeurs. Jamais ils ne furent, plus

LES

POTES

DE

1630

1600

67

ils furent
nombreux
1; rarement
c'est
plus prolixes,
puisque
mme l'poque
o svit le pome pique k. Dans cette foule, une
douzaine de noms surnagent.
Mais Voiture
l'htel
appartient
de Rambouillet,
clbre maison

et nous

ne

de la
sparerons
pas' l'histoire
et celle du pote qui en fut l'me 3. Scarron mrite
surtout comme pote comique 4 et comme roman-

qu'on l'tudi
cier \ Chapelain,
comme critique

ridicule

comme

pote,

mais

considrable

influent

, qui s'est impos son sicle, appartient l'histoire


de l'Acadmie
franaise,
qu'il a fonde presque
autant que Richelieu.
Retenons
seulement
les noms de Gomde Saint-Amant,
de Colletet,
de Sarrasin,
de Godeau, de
Benserade, et de Brbeuf,
que je nomme ici dans l'ordre de leur
Tel fut plus vraiment
ge sans avoir gard leur importance.
ou plus d'agrment
dans
pote, et tel autre eut plus d'esprit

bauld,

mais

ils peuArent, sans injustice


ni
compens
le troisime
faveur, se partager
rang.
Jean
Jean
de Gombauld.
d'une
Ogier de Gombauld,
famille
noble de Saintonge,
vers 1590. Il
naquit probablement

l'esprit,

tout

faisait

de son ge comme
mystre
mourut
en 1666, on prtendit
qu'il
seize ans. Mais il faisait
encore le
fonde l'Acadmie
en 1635, et Mm 0
le beau Tnbreux
. Il parut la
Henri

IV;

pension,
prime,

la Reine
dont

Marie

Tallemant

dix fois

rendue,

de Mdicis

de sa

Aie; et quand il
avait aA-ou quatre-vingtquand fut
jeune homme
de Rambouillet
l'appelait
la fin du rgne de
le gota fort, et lui fit une
cour

dix fois suples pripties;


de longue schemais aprs intervalles
a cont

de la posie dramatique
1. Voir ci-dessous les chapitres
iv, v et vi, qui traitent
Le thtre au
Corneille;
entre 1600 et 1660 : Le thtre avant Corneille;
temps de Corneille.

Mose, de Saint-Amant
du P. Lemoyne
(1053).
2. Saint Louis,
(1651).

Saint Paul, de Godeau (1654).


de Scudry (1654). La Pucelle, de
Alaric,
David, de Les Fargues (1660).
Chapelain (1656). Clovis, deDesmarests
(165"/).

Charlemagne
de Le Laboureur
(1664). 4- ChildeJonas, de Coras (1662).
Saint Paulin,
de Perrault (1615).Dans ces
brand, de Carel Sainte-Garde
(1666).
bons vers;
sans doute quelques
deux cent mille
on trouverait
alexandrins,
mais d'originalit,
ni de vritable
; parce que le gnie manqua
inspiration
point;
de l'pope, comme
aux auleurs;
mme qu'ils se faisaient
et que la conception
ici
fausse. 11 suffit de rappeler
tait radicalement
d'une oeuvre tout artificielle,
Voir
avorte.
sur leur tentative
leurs noms, sans insister
plus longuement
du xvn sicle, Paris,
des pomes piques franais
Julien Duchesne,
Histoire
Thorin,
1S70, in-S.
3. Voir ci-dessous, chap. n.
4. Aroir ci-dessous, chap. vi.
5. Aroir ci-dessous chap. vu.

LES

68

POTES

de Gomla
tantt
diminue,
tantt
pension
resse,
augmente,
des faveurs de cour au
bauld figure trop bien l'incertitude
xvii sicle ; un homme qui n'avait pas d'autres ressources n'tait
suivante. Gombauld
jamais sr de n'tre pas aux abois l'anne
fit l'Endymion
(1624), roman en prose o les contemporains
crurent voir un rcit allgorique des bonts que la Reine mre
aA'aient eues pour l'auteur;
puis une pastorale en Arers, YAmarante (1628), o il se dclare l'un des premiers pour l'unit de
les Danades, et
une tragdie,
jour dans l'oeuArre dramatique;
Il fut de la runion Conforce posies, sonnets, pigrammes.
dans
Saint-Evremond,
rart, et l'un des premiers acadmiciens.
Gombauld
la froide
sa comdie des Acadmistes, l'appelle
un peu la dignit de l'homme qui ne dit pas
de quelques-uns
de ses sonnets
tout ce qu'il sait. L'obscurit
l-dessus il soun'a pas d'autre cause. Quand on l'interrogeait
il
et semblait dire : Je m'entends;
riait mystrieusement,
suffit. Ces petits dfauts n'taient pas pour dplaire l'htel
o nul ne trouva plus d'accueil et de considde Rambouillet,
mine . Il affectait

que Gombauld : Pendant la rgence de deux grandes


reines, Marie de Mdicis et Anne d'Autriche
(dit Conrart, dans
un loge de Gombauld qu'il joignit la publication de ses cmrvres
ration

posthumes), M. de Gombauld tait des plus assidus se trouver


leurs cercles; principalement
celui de la premire
de ces
princesses. Mais il se rendait aArec encore plus de soin et de
plaisir au dlicieux rduit de toutes les personnes de qualit et
de mrite qui fussent alors, je veux dire l'htel
de Rambouillet, qui tait comme une cour abrge et choisie, moins
si je l'ose dire, plus exquise que celle du
LouAa-e, parce que rien n'approchait de ce temple de l'honneur,
o la Arertu tait rvre sous le nom de l'incomparable
Arthnombreuse,

mais,

nice, qui ne ft digne de son approbation et de son estime. Si


Gombauld
cherch toute sa vie faire
parat avoir surtout
on voit qu'il y russit. Mort,
impression sur ses contemporains,
on l'oublia
vite, son oeuvre ayant moins de prestige que sa
belle tenue. Boileau le nomme un peu ddaigneusement,
entre
Malleville

et Maynard, pour avoir


trois bons sonnets entre mille .
Marc-Antoine
Saint-Amant.

crit

peine

de Grard,

deux

ou

sieur de Saint-

LES

POETES

DE

1630

1060

G9

de petite
naquit
prs de Rouen, en 1594, d'une famille
et de fortune
noblesse,
plus petite encore. A peu prs abandonn ds l'enfance
lui-mme,
il s'leva tout seul; il ne sut

Amant,

jamais

ni

court;

il

latin

et les voyages
grec, mais par la lecture
assez srieuse de l'anglais,
de l'italien,
acquit une connaissance
de l'espagnol.
Sa gaiet,
un peu bouffonne,
quoique
plut
au duc de Retz, au comte
d'Hargrands seigneurs,
quelques
les

ni

suivit

(un

comme

peu

autrefois

le

fou

suivait

et mme
dans les expditions
roi) dans les ambassades,
militaires.
En
en 1637, il
1631, on le voit en Angleterre;

le

fait

sur

campagne

ctes

d'Espagne
avec lui,

1639;
bataille

mer, avec le comte d'Harcourt,


et d'Italie ; sur terre
dans le

en 1640,

il

secourt

Casai;

le long

des

en
Pimont,
en 1641, il donne

Ivre.

Il est Rome

en 1633 et en 164-3, c'est


Rome ridicule.
En 1643, il suit

cette

dernire

date

en AngleEn 1649, il fait un


terre; il crit Albion,
pome hro-comique.
grand A'oyage en Pologne et en Sude. Entre temps l'Acadmie
en le charmembres
franaise l'aArait admis parmi les premiers
qu'il

crit

d'Harcourt

les
en vue du Dictionnaire,
de recueillir,
geant spcialement
termes grotesques;
un peu plus tard on devait dire burlesques.
de ce genre assez
Saint-Amant
fut en effet le premier
fondateur
mais dont le succs fut inou.
Scarron,
.misrable,
qui lui a
Saint-Amant
drob cette gloire, est suprieur
par la fcondit
et par la finesse de
de l'imagination,
par le talent de composer,
d'observation
; mais Saint-Amant
l'esprit comique et de l'esprit
est plus pote que Scarron.
de Pologne
Depuis son retour

(1651) il ne quitta plus Paris,


et se fit srieux, mme religieux.
En 1653, il publia Mose sauv;
Il
de l'Imitation.
sur sa traduction
en 1656, les stances Corneille
mourut

le 29 dcembre

On ne comprend
pas pourquoi
de
au lendemain
presque
publie

1661.

dans sa satire I,
Boileau,
comme d'un
cette mort, s'est amus parler
de Saint-Amant
Le bon gros Saint-Amant
, comme il se quafamlique.
riche ; mais il avait de riches
lifiait
ne fut jamais
lui-mme,
Sa posie gastrode rien.
amis qui ne le laissrent
manquer
de ripailles,
et bachique
tincelle
qu'il conte avec un
nomique
air

attendri.

Mettons

qu'il

exagrait

ses

bombances

comme

LES POTES

70

d'autres

leurs

ne fut

jamais
Il avait rim

il

jenes forcs,
misrable.

Celle du Contemplateur
belle. Il ne fit jamais

est de 1623.

que aussi
menus talents,

donna

Saint-Amant

certain

que

est du mme
mieux;
d'abord

Saint-Amant

ode sur

Sa fameuse

heure.

de bonne

reste

comme

la solitude-

et presde
beaucoup

temps,

sa mesure.

recueil en 1629, un autre en 1646, avec


Il publia un premier
s'crie (dans
une prface-apologie,
signe de son ami Faret, qui
le plus mauvais got du temps) : Qui peut voir cette belle solia donn sa A^oix, sans tre tent
tude qui toute la France
d'aller rver dans les dserts ! Et si tous ceux qui l'ont admire
mouA^ements
qu'ils ont eus
jlaisss aller aux premiers
en la lisant, la solitude mme n'aurait-elle
par
pas t dtruite
sa propre louange, et ne serait-elle
plus frquenpas aujourd'hui
au lecteur est de Saint-Amant,
te que les Ailles? L'avertissement
s'taient

du grec et du
son ignorance
d'autre langue que celle
latin : mais Homre aussi n'entendait
il ne faut pas croire qu'un bon esprit ne puisse
de sa nourrice
et bien selon

; il avoue

son humeur

rien faire

d'admirable

remplac

l'tude

par

sans l'aide
les

des langues trangres


A'oyages tant en l'Europe

et en l'Amrique
. D'ailleurs
l'Afrique
et les plagiaires;
il a pris lui-mme

. Il a

qu'en
les imitateurs

il'abhorre

des sujets OA-ide, mais


non son style : Je. ne sais quel honneur
on espre recevoir
de ces serviles
entre les peintres
le moindre
imitations;...
d'un Frminet
est beaucoup
original
plus pris
que n'est la
meilleure
Il est certain
copie d'un Michel-Ange.
que la Solitude
est l'oeuvre d'un homme qui a un
et fait
peu regard la nature
effort
les impressions
en recevait.
Mais
pour
analyser
qu'il
l'oeuvre
est remplie
d'horrible
et de grotesque,
et, avec du
et du spirituel,
piquant
cette posie grimaante.
ce dfaut; il ne manque

on trouve

de froideur

Tout

beaucoup
le Saint-Amant

romantique

dans
a

pas d'une certaine vigueur


descriptive,
et il a somment de la prcision
dans le dessin et le
mais
coloris;
l'ensemble
est mal fondu;
les parties
sont mal lies, les traits
faux gtent le reste, tel
Les Visions,
point ils sont choquants.
composes vers 1628, sont dj tout fait dans le got de ces
lucubrations
furent
la mode il
hoffmannesques
qui
y a
soixante
ans. C'est du
froid ; l'auteur
fantastique
se pince

LES POETES DE 1630

pour

se faire

et s'enfarine

crier,

71

le visage pour aAroir l'air


cette date, sur la tombe

Cela est curieux


lire
plir.
Malherbe.
Toutefois
nous aimons

c'est du meilleur
strophes de la Pluie;
plein de verve et de couleur.
Mais

A 1660

mieux

les

deux

Saint-Amant,

de
de

dernires
frais

et vif,

et fait aussi bien ou mieux.


La manire
Thophile
de Saint-Amant
doit tre cherche dans un certain nombre

propre
de petites

que lui seul, en ce temps-l,


pices ralistes
pouvait rimer : les Cabarets ddis naturellement
son ami Faret
dont il ne spare jamais le nom d'un mot qui rime aussi richedu bohme), le
ment; la Chambre du dbauch (c'est--dire
la Berne, la Vigne,
la Gazette du Pont-Neuf,
et
Fromage,
quelques sonnets descriptifs,
qui semblent
ou illustrer
un tableau hollandais,
comme

crits
celui

pour expliquer
qui commence :

Assis sur un fagot, une pipe la main...

Mme

d'un
ce soit beaucoup
(quoique
dans le Pole crott,
un fruit,
mme gros),
sur ces
dans les Goinfres.
Sans m'extasier

Areine dans

pome entier sur


dans la Crevaille;

le Melon,

o le pote
je les prfre
Y hro-comique,
petits Tniers
le Passage
s'est aussi complu. Il a chant sur ce mode ennuyeux
de ce genre. Il ne
de Gibraltar,
et il a mis en tte la thorie
faut pas que la simple navet soit le seul partage des pices
y soit, mais il faut qu'elle soit
je veux bien qu'elle
de quelque chose de vif, de noble et de fort qui la
relve. Il faut savoir mettre le sel, le poivre et l'ail propos en
cette sauce. Et il loue la Secchia rapila de Tassoni, modle
comiques;
entremle

du genre, et volontiers
chanter
le seau enlev

il dirait

que la
de deux gnies

de gnie pour
: Ce genre
fait, un effet mer-

qu'il faut plus


colre d'Achille

si diffrents,
de
pas toutes sortes de plumes
matre absolu de la langue, si l'on
toutes
toutes les proprits,
n'en sait toutes les galanteries,
aux moindres
vtilles,
les finesses, voire mme jusques
je ne
Il est
de

conseillerai
l'entreprendre.
personne
jamais
comme , en ces annes o l'Acadmie
curieux
d'observer
d'crire,

compos
mais il n'appartient
veilleux;
s'en mler; et si l'on n'est

franaise
tous les

de la langue et du style hantait


la religion
du Melon il y a les
chez le chantre
; jusque

fut fonde,
esprits

72

LES-POTES

.-

doutes et les scrupules d'un Vaugelas. Ce qui ne l'empche pasd'tre souvent au-dessous du mauA'ais; comme dans l'argument
du Passage de Gibraltar,
explique ainsi le
quand Saint-Amant
contraste des plages et des falaises que prsente la cte d'Espagne
et
et celle du Maroc : L'on et dit que la terre de l'Europe
s'abaissaient en certains endroits autour de
celle de l'Afrique

nous, par respect, et se haussaient en d'autres, par curiosit.


Quant Mose sauv, publi en 1653, mais entrepris depuis
nombre d'annes, s'il est rest le plus connu des ouvrages de
Ce long pome desc'est tant pis pour l'auteur.
Saint-Amant,
est profondment
idylleT
ennuyeux. Il a beau l'intituler
pour bien marquer
qu'il ne veut pas faire une pope; il a
des moindres
beau dire dans sa prface que la description
criptif

; il n'en est pas moinschoses est de son apanage particulier


vrai qu'un pome de quelques milliers de Arers o il n'y a pas une
seule ide est insupportable.
On croit sur la foi de Boileau que
Mose est surtout

il est plutt plat et Aide.


; rellement,
La composition
est purile;
tout se passe en un jour, grce
un heureux artifice : un oncle de Mose raconte d'abord toute
ridicule

sainte, depuis le dluge. Ensuite la mre de Moserve toute l'histoire


future de son fils. Au traA'ers de ces niaiseries il y a souvent dans Mose un Arrai talent de facture et de

l'histoire

singuliers
Il faut

bonheurs

d'expression.
bien se garder de vouloir

rhabiliter

Saint-Amant,,
sa petite place entre

trs justement
toutefois il tient
oubli;
Malherbe et La Fontaine;
dans ce grand dsert (je mets
part les potes de thtre) que la muse franaise mit trenteans traverser
sans rencontrer
peu prs personne qui
vaut bien Voiture;
mais
parler. Comme pote, Saint-Amant
qu'ils valent peu l'un et l'autre ! et surtout que ces hommesd'esprit qui font des vers, sont loin des vrais potes ! Qu'on lise
la Rome ridicule de Saint-Amant;
cela vaut du bon Scarron..
Mais qu'on lise, aprs, les Regrets de Du
Bellay; c'est aussi une
satire et faite aussi Rome, loin de France et dans tout l'ennui de l'exil. Qui
au hasard quelques sonnets de
comparera
Du Bellay et quelques dizains de Saint-Amant
verra d'un coup
d'oeil la distance qu'il
y a d'un vrai pote un homme d'esprit,
qui fait des vers.

LES POETES

Guillaume
nous
ment,

Colletet.

Guillaume

nommerons
le bonheur

DE 1630

En

A 1660

mmoire

Colletet

73

du

'. Il

Grand

Cardinal

ori ne sait com-

eut,

d'tre

distingu
par Richelieu,
qui le protgea,
de mchants Arers, le mit l'Acadmie
et dans

lui paya fort cher


le bureau
de fournir
de pices le thtre
du
potique
charg
Palais-Cardinal.
Une foule de grands, prlats et seigneurs,
comblrent de bienfaits
le protg de Richelieu;
ce qui ne l'empcha
pas de crier misre toute sa vie. On se souvient
tour ses trois serArantes,
mais on a oubli

qu'il pousa tour


ses Arers, qui ne
ses dernires
annes crire

Il employa
plus lisibles.
paraissent
ouATage (dit d'Olivet)
les Vies des potes franais,
qui par je
ne sais quelle fatalit
demeure enseA-eli dans la poussire depuis
. Au xvm sicle, l'impression
la mort de l'auteur
en fut commence

et interrompue
feuille.
En mai 1871,
aprs la premire
l'incendie
de la bibliothque
du Louvre,
allum par la Commune,
consuma

le

manuscrit

des

autographe

l'ouvrage.,
placs
imprudemment
du recueil
Une partie
rayon.
heureusement
copie ou publie

et

une

cte

sur

Vies

cte

copie de
le mme

avait t
environ)
diArers rudits ; le reste a

moiti

(la

par
est fort

pri sans retour, et cette perte


regrettable
pour l'histoire
littraire
du xvic sicle et des rgnes de Henri IV et de Louis XIII.
Le fils de Guillaume
fut rimeur
son tour,
Colletet,
Franois,
mais

sans

succs,

tage : Boileau

et A'cut misrablement,

le lui

Jean-Franois
les contemporains

reproche
Sarrasin.

en parasite

assez cruellement..
Fort au-dessus

de bas

de Colletet,

leur enfant gt , que


Sarrasin,
plaaient
la postrit
n'a pas tant caress 2. Dj La Bruyre
expliquait
trs bien
si A'ite clipses ces rputations
comment
s'taient
:
mondaines
fondes
sur la Arogue du moment
uniquement
Voiture

et Sarrasin

ns pour
o il semble qu'ils
taient

paru dans un temps


moins
s'taient
presss
j'ose douter qu'ils
Les conversations
lettres

enjoues

leur

sicle,

taient

et ils

attendus.

ont
S'ils

de Avenir, ils arrivaient


trop tard, et
fussent tels aujourd'hui
qu'ils ont t alors.
les
les cercles, la fine plaisanterie,
lgres,

et familires,

les

petites

parties

o l'on

tait

1. N le 12 mars 1596, Paris, il y mourut


le 11 octobre 1659.
Pzenas, en.
2. Jean-Franois
n prs de Gaen, vers 1601, mourut
Sarrasin,
1655. Son nom s'crit de diverses faons, par un r ou deux, par un ou un s.

LES

74

POTES

Et

ne.
qu'on
en
les
puis faire
dise point qu'ils
ils excellefaveur de leur esprit est de convenir
que peut-tre
en effet des gens
raient dans un autre genre. C'est le propre
choses ; et Sarrasin,
qui se piqua
d'esprit d'tre bons plusieurs
tout a disparu.
de l'esprit,
revivre.
Ce que je
feraient

avec

seulement

admis

fait peut-tre
de posie et ne fit pas mal en vers, aurait mieux
mais elle
en prose si de son temps la prose et t la mode;
. La
l'unique
ne faisait honneur
loquent
qu'au seul Balzac,
vers 1645, est
crite
de Wallenstein,
par Sarrasin
Conspiration
un
et annonce,
de narration
un trs bon modle
historique
sicle

la prose
de Charles XII.

d'aA'ance,

l'Histoire

et

lgante

simple,:

unie

et claire

de

que son temps l'a mis un peu haut. A lire cette pitaphe que Mnage crivit dans son latin chti, de quel illustre
Docte,
lmort croirait-on
disert, rudit,
qu'il est ici parl :
Il reste

en prose aArec aisance, enArers aArec bonheur.


Poli,
habile et sage et a Ais; dans la Aie
courtisan
gracieux,
plaisant;
dans le loisir
ou dans les affaires,
prive ou publique,
galement
il crivait

gant;

propre
Areille.

il faisait
aux jeux et aux choses srieuses,
merpartout
Telle est l'oraison
funbre
de.Jean-Franois
Sarrasin,

secrtaire

du prince

de Conti.

vivre

Tant

ses posies,
lyriques
cieuses, mais oublies
depuis

ou

d'admiration
lgres,

longtemps.
de Voiture,

a fait, la Pompe funbre


d'oeuArre, et l Dfaite des bouts-rimsl
qu'il

mince

aux yeux

n'a pas pu faire


si admires
des prSe souvient-on
mme

qui passa pour un chefSon bagage s'est trouv


il aArait toutefois
de l'es-

de la postrit;
assez fine. C'est
prit, une langue nette, et souvent la plaisanterie
lui qui introduisit
en France
le terme
de burlesque,
emprunt
des Italiens,
et vou une fortune
mais brillante.
phmre,
Pellisson
fut son ami fidle;
c'est Pellisson
qui publia les oeuvres
de Sarrasin
(en 1656) avec une longue
o il fait un
prface
trop

loge exagr, mais


rault mettait
encore
que les modernes
etLaMonnoye,

est trs

suprieur

de son ami.

Sarrasin

peuvent

A la fin du sicle, Perau nombre


des grands
hommes:

opposer

au sicle

que la France
Antoine
Godeau.

esprits

sincre

suivant,
ait eus .

Godeau,

Sarrasin.

Il

avec avantage
aux anciens ;
un des
l'appelle
plus beaux
qui n'est
ne lui a

gure
manqu

moins

oubli,

que le got,

LES POETES DE 1630 A 1660

75

faute

d quoi il a fait trop de vers, et il en a fait beaucoup


de
mais il tait pote, et il lui arrive de le montrer.
Nous
mauvais;
n'avons
ce titre Godeau, l'un des
pas tant de potes religieux;
mriterait
d'tre plus estim ou plus connu. Je crois
meilleurs,
ses

que

dbuts

mondains

firent

du

tort

sacr.
lyrique
Godeau
Antoine
l'htel

encore

d'o l'Acadmie
presque
esprit
l'htel

', parent de Conrart,


de Rambouillet
et dans

nain,

franaise
et de mine

a pris

de Rambouillet

nora de sa jalousie.
touch de la grce,

fut introduit
ces runions

naissance

2. Quoique

de

tout jeune
littraires
fort

laid,

il plut partout,
grce son
entranante.
Il eut tant de succs .

chtive,

et sa A'erve

facile

sa rputation

en prit de l'ombrage
et l'hoque Voiture
Mais trente ans, changeant
d'ambition
ou
Godeau se fit d'glise;
puis ses prdications

aussi bien

avant trente et un
que ses Arers ayant plu Richelieu,
ans il fut nomm
Contre l'atvoque de Grasse et de Vence.
il rsida assez fidlement,
tente gnrale,
de
et l'ancien
favori
l'htel,

le nain

de Julie

, comme

trs bon Arque. Il ne laissa


lettres, en prose et en Arers.
Il tarvaillait

il se laissait

pas toutefois

appeler, fut un
de rester homme
de

:
reproche
Vous diriez qu'il a t condamn
faire un ouA'rage en tant, de
temps. Pour un jour, il fit trois cents Arers en stances de dix : le
mais il n'a ni assez de
moyen que cela soit bien? Il a du-gnie;
saA'ir, ni assez de force.
Jeune il avait

trop

Aite 3; et Tallemant

lui

en fait

des A-ers galants, selon la mode de l'poque ;


un peu plus mr, et prt devenir homme
d'glise et prlat, il
des posies religieuses,
et il eut ce bonheur,
composa surtout
assez rare, et qui avait manqu Desportes,
Bertaut, et beaucoup

d'autres,

fait

que

ses odes

sacres

Aralurent

mieux

que

ses

1. N Dreux le 24 septembre
1605; mort le 21 avril 1672 Afence.
2. A vingt-sept
lui crit, pour le
Chapelain
ans, il est l'me de ces runions.
vous
de laquelle
rappeler de Dreux au plus vite : Vous nous rendrez l'Acadmie
tes le prince et le chef, chacun ayant remis votre retour
l'assemble
de nos
conseils et la tenue de nos tats. On remarquera
le mot d'Acadmie
employ
(par forme de jeu) dans cette lettre, qui est de dcembre 1632. En 1653, Godeau
se dmit de l'vch de Grasse, en conservant
celui de Vence.
3. Il s'est souvent rpt;
ne manque pas de le lui reprocher
Saint-Evremond
dans la comdie des Acadmistes
:
11 a l'esprit fertile et le tour assez beau,
Tout le dfaut qu'il a, soit en vers, soit en prose.
C'est qu'en trop de fanons il dit la mt-rne chose.

LES

76

POETES

t approdes profanes. Il est certain qu'elles n'ont jamais


Boileau semble le dire; il convient que
cies leur valeur.
' . Mais il
Godeau est un pote fort estimable
ajoute : Je ne
mais il faudra pour cela
sais point s'il passera la postrit;
est dj mort, n'tant
qu'il ressuscite, puisqu'on peut dire qu'il
Si l'on ddaigne ses
presque plus maintenant lu de personne.
Cantiques on devrait lire au moins sespittres morales, adresses
tous les grands personnages du sicle : princes, prlats, crivains illustres ; quoiqu'il y flatte un peu trop ses correspondants,
des allusions,
des
des tmoignages,
il mle aux compliments
littraire.
Dans l'oeuvre trop
portraits qui intressent l'histoire
nglige, de Godeau, il y a certainement
aArec bonne
convenait
beaucoup de fatras ; mais lui-mme
grce, vers la fin de sa Aie, qu'il n'avait jamais prtendu au
grand nom de pote; il n'tait qu'un homme de got, qui troutendue,

et surtout

Arait rimer

un plaisir
ses A^ers quelque

innocent

et souhaitait

aussi de procurer
: Saint Grgoire de

par
profit autrui
Nazianze, disait-il, a fait des Arers jusqu' la fin de sa Aie, qui a
t trs longue ; mais il ne regardait dans ses compositions
que
la gloire de Dieu et l'utilit des fidles. Cela est bien dit; toutefois il ne faudrait pas abuser de ces pieux sentiments,
parce
que les mchants Arers n'apportent
ni beaucoup de fruit aux hommes.

ni beaucoup de gloire Dieu


Mais Godeau en fit plusieurs
fois de bons. Il et encore t, au besoin, meilleur
critique.
L'dition
des oeuvres de Malherbe donne en 1630 est
prcde
d'une prface d'Antoine
Godeau, o il tudie l'oeuvre et l'influence de Malherbe avec une justesse, une autorit trs remarquables cette date. Malherbe Amenait de mourir,
et Godeau
avait peine vingt-cinq
ans. Toute l'admiration
que mrite
l'oeuvre du pote et les justes rserves
qu'il faut bien faire
contre l'troitesse de son gnie et de sa
tout est dj
rforme,
dans cette prface, trop peu connue et cite.
Ainsi Godeau n'est
Isaac de Benserade.
pas seulement
le mage de Sidon ni le nain de Julie . La
postrit est
trs injuste envers lui quand elle le confond avec la
foule des
beaux esprits mondains de
l'poque ou avec les menus rimeurs
des ftes de cour, un Benserade
par exemple. Isaac de Bense1. Lettre
Maucroix, 29 avril 1695.

LES POTES DE 1630 A 1660


rade

77

n'est

excella

en vers ; mais il faut avouer qu'il


qu'un amuseur
dans ce genre frivole
'. Pendant Aingt ans, il demeura
de composer
les vers des ballets
alors le
qui faisaient

charg
divertissement

favori

du roi.

rien n'tait plus fade


Auparavant,
et plus insignifiant
que ces vers danser; il y donna du piquant
et de l'-propos,
en y semant aArec une certaine hardiesse, et parfois une impertinence,
qu'il savait rendre agrable, des allusions
au caractre
et aux aventures
transparentes
la cour qui figuraient
dans les ballets.
C'est ce qui fit dire Senec :

des personnages

de

De plaisanter les grands il ne fit point scrupule,


Sans qu'ils le prissent de travers :
Il fut vieux et galant sans tre ridicule,
Et s'enrichit composer des vers.
Son fameux

sonnet

de Job (1651) divisa la cour et les beauxesprits du temps : les uns, avec le prince de Conti, tenaient pour
les autres, avec Mme de Longueville,
le
Benserade;
prfraient
sonnet d'Uranie
et cette
de Voiture.
On tait en pleine Fronde,
pas moins les esprits, dans cette singulire poque, que la guerre civile prte clater de nouveau.
aucun
Benserade fut moins heureux
au thtre,
o il n'obtint
en
succs. Devenu
Aieux
(1676), il donna les Mtamorphoses

dispute

frivole

n'excitait

mais ces fadaises surannes


rondeaux,
leau rgnant.
Benserade
eut le bon
mourir

dans une retraite

il amusait

ses derniers

des vers comme

ceux-ci

ne plaisaient
d'aller
esprit

plus, Boiet
vieillir

Gentilly,
prs de Paris ;
champtre,
sur l'corce des arbres
jours en gravant
:

fortune, honneurs;
adieu, vous, et les vtres,
Je viens ici vous oublier.
Adieu, toi-mme, amour, bien plus que tous les autres
Difficile congdier.

Adieu,

A soixante
Georges
nier mrite
oublis

et quinze ans ! il exagrait.


Celui
de Brbeuf.
que nous nommerons

plus de respect et d'estime


ses contemporains.
qui furent

1. N en Normandie
(1612), mort Paris
2. N Rouen en 1618, mort en 1661.

le der-

des potes
que la plupart
9 se
de
Brbeuf
Georges

le 19 octobre

1691.

'

78
soutient
traitant,

LES POTES

mieux devant la postrit,


conAient que

et Boileau,

tout en le mal-

Malgr son fatras obscur,


Souvent Brbeuf tincelle.

en vers est reste le plus connu


de ses ouvrages ; et sans doute, si le traducteur a encore exagr,
abondaient dans
la
dclamation
et
qui
souvent,
l'emphase
trop
on ne peut nier qu'il ne se trouve aussi dans cet
l'original,
crites
ouA'rage de trs beaux Arers, et mme de belles pages,
avec grandeur, avec fermet, par un trs bon disciple de Corneille. Mais il faut mettre beaucoup au-dessus de la Pharsale les
Sa traduction

de la Pharsale

solitaires, ou Prires et mditations


franais (1660), o Brbeuf a su exprimer dans
tique, en , gnral fort simple, des sentiments
trs personnels,
trs
penses philosophiques
Entretiens

pieuses en vers
une langue poet des
religieux
sincres.

A une

poque o si peu de potes se sont appliqus rentrer en eux attirait


mmes, o, si la Aie intrieure
beaucoup d'mes,
elle ne leur laissait gure le got de s'ouA'rir et de s'expliquer
elles-mmes, du moins en Arers, les Entretiens sont une oeuATe
trs remarquable ; elle et mrit d'obtenir un plus grand succs;
mais ce qui en fait nos yeux la singularit
rare fut ce qui en
carta les lecteurs
malade

en 1660. D'ailleurs

de tout temps
suivante, quarante-

l'auteur,

et languissant,
mourut
l'anne
trois ans, aArant d'aAroir donn tout ce qu'on en pouArait attendre :
c'est un talent incomplet, mais une me belle et attrayante, de
qui la destine ressemble celle de VauArenargues ; tous deux
eurent plus de naissance que de bien, une sant dplorable, une
Aie courte, berce de grandes esprances, qui ne se ralisrent
jamais. On leur fit tous deux beaucoup de promesses qui restrent vaines. La philosophie religieuse les soutint l'un et l'autre,
sans les consoler tout fait.
Paul Scarron
Scarron.
sera nomm plus loin, avec
honneur, parmi les potes comiques et les auteurs de romans
nafs , comme on disait en ce
temps-l, o le terme de naturaliste s'appliquait encore aux savants. Mais au moins faut-il ici
rappeler
thtre;

que Scarron n'a pas fait seulement des vers pour le


et qu'il est surtout rest fameux
et, d'une certaine

LES POETES DE 1630 A 1660

79

le
populaire,
cr, du moins propag
pour avoir sinon
en France et compos le Typhon (1644) et l'Enide
burlesque
travestie (1648-53).
Cet homme
Arraiment
bien dou de nature,
et
je ne parle que de l'esprit,
qu'il avait trs Aif et trs original,
faon,

trs fin, mritait


une renomme
(quand il voulait)
plus srieuse.
On ne prtend pas ici nier l'existence
du genre burlesque ; il a
fait trop de bruit pour qu'on lui conteste l'honneur
d'avoir
vcu ;
mme qu'il y a dans cette recherche
obstine
du ridij'accorde
cule quelque chose qui rpond un instinct
de l'esprit
humain;
un penchant
ne soit pas le plus beau de nos
rel, quoiqu'il
Le got de dnicher
le grotesque
au fond de toutes
penchants.
les tragdies et de toutes les popes humaines
peut se justifier,
mais
j'y consens;
fasse brivement,

c'est

condition

et se satisqu'il s'exprime
par un trait,
par une page au . plus ; mais
non dans des pomes entiers,
dont la lecture deAient coeurante

avant la fin du premier


feuillet.
Une grimace peut tre plaisante
et spirituelle;
mais elle ne fait rire qu' condition
d'tre fugitive. Une grimace
indfiniment
deAient une maladie
prolonge
l'envie
de pleurer,
ou de
nerveuse, qui donne, aux regardants,
fuir. En dpit de l'engouement
gnral, quelques contemporains
ainsi le burlesque au plus beau de son rgne : Il
jugeaient
',... s'y dborda et y fit
Ne semblait-il
d'tranges
ravages.
pas toutes ces annes dernires que nous jouassions
ce jeu o qui gagne perd? Et la
en
pas que pour crire raisonnablement
plupart ne pensaient-ils
ce genre il suffisait
de dire des choses contre
le bon sens et la
passa (d'Italie)

raison?

en France,

Chacun

s'en

crit Pellisson

en l'un et l'autre
sexe,
capable
de la cour jusqu'aux
et les seigneurs
femmes
croyait

depuis les dames


de chambre et aux A'alets.
nous commenons
ne Aroulaient rien

Cette fureur

de burlesque, dont la fin


tait venue si avant que les libraires

gurir,
qui ne portt

ce nom ; que, par ignorance


ou
aux choses
leur marchandise,
ils- le donnaient

pour mieux dbiter


les plus srieuses du monde, pourvu
en petits Arers : d'o Aient que, durant

seulement

qu'elles

fussent

la guerre de Paris, en 1649,


on imprima
une pice assez mauAraise, mais srieuse pourtant,
horreur
ceux qui n'en lurent pas
avec ce titre, qui fit justement
1. Dans VHisloire

de l'Acadmie

franaise

(1652).

LES

SO

POTES

en vers burlesques.
de
Notre-Seigneur
davantage
Pascal hait
ces
deux
o
sentiments,
que
poque
Singulire
l'enfl .', se disputent l'engouement
galement, le bouffon et
chris
de la socit; jusqu' tre ensemble et pareillement
: La Passion

des mmes esprits, qui partagent leur faveur


M" 0 de Scudry, le Typhon et le Grand Cgrus.

entre

Scarron

et

BIBLIOGRAPHIE
Outre les histoires gnrales de la littrature
ou de la posie franaise, on
: Demogeot
franaise
peut consulter
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au XVIIe sicle avant Corneille et Descailes,
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doctrine de Malherbe, Paris,
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dit. Garrisson.
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6 dcembre 1894..
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Sur RGNIER : OEuvres compltes de Mathurin
dit. Viollet-leRgnier,
Duc (Bibliothque
OEuvres
elzvirienne),
1853, in-16.
compltes de
dit. Courbet,

Rgnier,
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1875, in-8.
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Bibliothque

t.
199.
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Sainte-Beuve,
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Faguet,
1. Je hais le bouffon et l'enfl
lautre. .

: on ne voudrait

faire son ami

d l'un

ni de

BIBLIOGRAPHIE

81

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J.
Mathurin Rgnier, Paris, 1896, in-8.
Vianey,
Les principaux
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sont : D'Esternod
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(Satires, Paris, 1621).
Du Lorens
(Satires, trois recueils, 1624, 1633, 1646). Auvray
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Banquet des muses ou les diverses satires, Rouen, 1628). Voir Goujet,
t. XV, p. 418 (Auvray),
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Revue des cours, 21 nov., 5 et 12 dc.
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Faguet,
Sur COLLETET : Goujet,
Bibliothque franaise, t. XVI, p. 259.
dit. Octave Uzanne,
Sur.SARRASIN : Posies de Franois
Sarrazin,
t. XVI, p. 174.
franaise,
Paris, 1877, in-8. Goujet,
Bibliothque
Revue des cours, 14 janvier 1897.
E. Faguet,
Goujet,
Sur GODE-AU: Niceron,
Bibliothque
Mmoires, t. XVIII et XX.
Kerviler,
Antoine Godeau, Paris, 1879, in-8.
franaise, t. XVII, p. 269.
E. Faguet,
Revue des cours, 14 mai 1896.
les
Sur BENSERADE: Niceron,
Fournel,
Mmoires, t. XIV. Victor

t.
II
et
Mascarades).
de
Molire,
1866,
in-8,
(Ballets
Paris,
Contemporains
E. Faguet,
Revue des
Bibliothque franaise, t. XVIII, p. 287.
Goujet,
cours, 17 et 24 dcembre 1896.
E. Faguet,
Sur BRBEUF: Goujet,
Bibliothque franaise, t. XVII,p. 38.
va publier une tude
Revue des cours, 10 dcembre 1896. M. Harmant
Sur Racan, Maynard, Saint-Amant,
Gombauld,
approfondie sur Brbeuf.
l'Acadmie
franaise,
Colletet, Godeau et Benserade, qui ont appartenu
et d'Olivet
; dit.
voir l'Histoire
de l'Acadmie franaise par Pellisson
Ch. Livet, Paris, 1858, 2 vol. in-8.

HISTOIRE

DE LA LANGUE.

.IV.

CHAPITRE

L'HTEL

BALZAC.
1
PRCIEUSES

DE RAMBOUILLET.
LES

I;

II

Dveloppement

de l'esprit

VOITURE.

de socit.

Au moment

o Malherbe,
par ses prceptes, par les exemples de sa posie sche et labodont tait
rieuse, rpondait au besoin d'ordre et de discipline
et arrivait triompher
travaille la gnration
contemporaine,
La vie

de salon

en France.

de rivaux

qui avaient plus de gnie


fait dont l'influence
fut capitale sur
littrature pendant le xvn 0 sicle, et
se faire sentir encore longtemps

que lui, il se produisit un


le dAreloppement de notre

dont la rpercussion devait


aprs. Ce fut l'avnement
dfinitif de l'esprit de socit, l'tablissement
de. ces relations
mondaines
aux sentiments
une
dlicatesse
qui donnrent
-inconnue jusque-l, de la puret au langage, et permirent la
race de dployer ses qualits natives, son got pour l'lgance
et la mesure. Cette politesse des moeurs est si conforme
au
gnie franais, si ncessaire aux cernes qu'il peut produire,
qu'on en trompe des traces ds le moyen ge, chez nos trouvres et surtout dans la lyrique courtoise des troubadours.
Au
xvi sicle, les progrs qu'elle avait faits sont
dj apprcia1. Par M. Bourciez,
Bordeaux:

professeur

la Facult

des Lettres

de l'Universit

de

DEVELOPPEMENT DE L

SOCIETE

ESPRIT.DE

83

n'avait

la cour
sa
pas tort
d'appeler
d YHeptamron
, et les deAisants
d'une socit groupe pour se livrer

nous offrent
dj l'image
intellectuels.
des.dlassements
la cour de Henri II
C'est'surtout

bles ; Clment
Marot
maistresse
d'escole

une certaine
ingnieux,
que, par le got des divertissements
la politesse
retenue dans les allures et le ton de la conversation,
clore
et tendait
se reflter dans la littrature.
commenait
annes

de guerre
sans touffer
ces germes,
ciAile,
en question.
Ainrent cependant tout remettre
du XVII 0 sicle; sortant
Au commencement
enfin des convulsions o elle s'tait dbattue
es rgnes des derniers
pendant
Quarante

au repos, imbue
d'un esprit
de tolrance
aspirant
plus
ne serait tent de le croire,
la socit franaise
large qu'on
son quilibre.
Elle sentit imprieusement
le besoin
retrouva

Valois,

de prendre
de se grouper,
de son gnie une
d'elle-mme.
claire, et de donner une dfinition
riel

tait

Henri

la

assur,

conscience
L'ordre

plus
mat-

et respecte
grce
allait
des biensances

royaut
puissante
Richelieu
: l'art'

et plus tard
trouver un terrain propice pour se dvelopper
et porter tous ses
fruits. C'est la Aie de salon qui le lui fournit:
L, par le commerce des femmes,
des galanteries
et
par l'change
quotidien
des jolis propos, ce qu'il y aArait encore de rudesse et de sAre
ardente

IV

dans la gnration
se disciplina;
se rapprocher
et converser

qu'on
grce au plaisir
on se fit un
ensemble,

prouva
idal de la politesse
des rgles
d'observer
et on tint honneur
librement.
En mme temps, on choisit davanqu'on s'imposait
enfiles
tage ses mots, on apprit les ordonner
exacts et commodes,
on' donna l'a langue
nuances qu'elle
n'aA^ait pas encore connues.
tout aristocratique
groupement,
de ddaigneux
: les auteurs
talent
haute

ou de gnie n'en
socit franaise
rendit
Offrit

rare dlicatesse,
aux chefs-d'oeuvre
marquise

dame, d'origine

Uii double

avec

une langue
et prpara en mme

temps
se succder.

demi

italienne,

qui

Il

et ds

y eut plus;
rien d'troit

des modles

ce
ni

d'une

un auditoire

d'lite

une

grande

Ce
eut

force

de
dits, les hommes
la
En les admettant,
service notre littra-

pure

qui allaient
de Rambouillet.-

une

n'eut

tait,

proprement
furent pas exclus.

ture : elle-lui

La

qu'il

de raisonnements

fut

la gloire

de prsider

BALZAC..V

84

VOITURE

'

en quelque sorte cet avnement des moeurs", de salon, et d


donner pendant cinquante ans le ton la. socit franaise'.
Catherine de Vivonne, ne en 1588, tenait par sa mre aux
illustres familles des Savelli et des Strozzi. Son pre avait t
ambassadeur Rome; elle-mme y passa sa premire enfance,
Paris. En 1600, peine ge de douze ans,

amene
fut
puis
on lui avait fait pouser Charles d'Angennes, marquis de Ramet pour lequel elle
que vingt-trois,
la mort
prouva toujours une passion mle de dfrence, que
A des moeurs d'une irrprochable
seule put interrompre.
puret
bouillet,

qui

n'en

avait

la jeune marquise joignait un srieux prcoce,' une me fire,


encore avec
une rare dlicatesse d'esprit, qui alla s'affinant
l'ge, et contribua grandement crer autour d'elle cette atmosphre intellectuelle o elle vcut jusqu' la fin. Parlant l'italien
et l'espagnol avec autant de facilit que le franais, elle tait
faite pour donner le ton la conversation : mais, si elle tait
sensible aux grces lgantes du langage et aux charmes de la
au conforme, la svrit du fond ne la rebutait pas, l'attirait
traire; on la Ait se plaire aux oraisons funbres de Cospeau, -la
lecture

des dissertations

morales de Balzac; la posie pleine de


Malherbe et plus tard les mles tirades de Corneille furent sa
favorite. A dfaut de portraits qui n'existent plus \
nourriture
les contemporains nous renseignent
sur sa beaut, qu'elle conjusqu' un ge avanc. Clomire est grande et bien
faite... La dlicatesse de son teint ne se peut exprimer...
Les
beaux qu'on ne les a
yeux de Clomire sont si admirablement
jamais pu bien reprsenter 2. Et pour la peindre au moral,
sens

M"e de Scudry a un trait vraiment


: Toutes
caractristique
ses passions sont soumises la raison. Voil qui
explique
bien l'ascendant que prit la marquise autour d'elle, sa conformit avec l'esprit mme du sicle et de la littrature
franaisedans ce qu'elle
a de plus relev. D'ailleurs,
malgr cette
raison dominante, elle avait aussi les vertus de moindre
importance, celles qui rendent ainiable le commerce journalier
:
elle tait d'humeur enjoue ..Quant son
coeur, Segrais, et
l.-.Il yen avait cependant de. nombreux au xvii-sicle.
possdait deux dans son cabinet.
'
2. M"" de Scudry, Grand
t.
489.
Cyrus,
VII, p.

Georges de.Scudry-en
'

85

DVELOPPEMENT DE L'ESPRIT DE SOCIT


Tallemant

lui-mme

des Raux

Ayante la dlicatesse

Elle
exquise.
le monde.

tout
obligeait
Telle tait la femme

nier,
la

socit

l'ont

franaise

Aprs
apprentissage.
la cour de Henri
IV,
mari ' et les alliances

combl
tait

d'loges

bonne

amie,

vraiment

suprieure
auprs
un demi-sicle,
pendant

allait,

son mariage,
o l'appelaient

et en ont
dit ce der-

de laquelle
faire son

parut
la charge de son
Elle ne s'y plut

Mm de Rambouillet

son rang,
de sa nouvelle
famille.

de cette cour encore mal dgasconne.,


gure : le laisser-aller
assez cavalier
ses moeurs libres et le langage
qu'on y parlait
n'taient
Elle s'en loigna
pas pour la sduire.
peu peu, n'y
surtout aprs 1607, anne
parut plus qu' de rares intervalles,
de la naissance de cette premire
fille, qui devait tre la clbre
des grossesses successives
et les soins de sa
Julie, lorsque
famille
la retinrent
chez elle. Son pre lui aArait laiss prs des
Quinze-Vingts,
Aieille demeure
nouAreau,

allait

dans

la

familiale,
devenir

rue

Saint-Thmas-du-LouATe

cet htel
fameux,

Pisani

2, une

qui, sous un nom


eut t reconstruit,

lorsqu'il

et que l'amnagement
intrieur
en
presque de fond en comble
eut t bouleArers. La marquise,
avec got, se fit
qui dessinait
elle-mme son architecte.
Elle rva, parat-il,
assez longtemps

la chose, puis un soir se frappa le front, demanda


des crayons
et du papier : elle venait d'entrevoir
ce
le plan qu'elle cherchait,
dans l'architecture,
plan qui, aprs aA'oir fait une rvolution
devait

en introduire

influence

une

sur les relations

aussi

dans les moeurs

et exercer

son

sociales.

Jusque-l, nous dit Tallemant,


une salle ct, une chambre de l'autre,

on ne savait que faire


et un escalier
au milieu

Aux

immenses

salles, disposes
la marquise
nombreuses,
pour la Aie de parade et les rceptions
substitua une srie d'appartements
plus petits, des cabinets
dans lesquels la conversation
s'tablir au besoin le charme
liers

dans

devait

s'animer

de l'intimit.

et
plus facilement,
Elle relgua les esca-

un

des angles du btiment,


fit OUATU' des fentres
hautes et larges vis--vis
des portes, et fut enfin la premire
qui
s'aAisa de peindre
une chambre
d'autre couleur que de rouge

1. Il tait, grand matre de la garde-robe,


mais se dmit de sa charge en 1611.
2. A peu prs sur l'emplacement
actuel des Grands Magasins du Louvre.

BALZAC.

86

VOITORE

' nous.a dcrit lesheureuses


.
Sauvai
proportions
de
tann
ou
les
de l'htel et sa belle ordonnance intrieure : il n'a oubli ni
aux lignes
corniches et les architraves de la faade, ni ce jardin
devait
Mmo de Rambouillet
dans
lequel
plus'tard
symtriques,
encore, faire surgir, comme d'un coup de baguette magique,
le vrai sanctuaire d l'htel
l'lgante loge de Zyrphe :. Mais
fut la grande chambre coucher o la marquise, souvent assise
sur; son lit suivant la mode du temps, recevait ses htes : il y
avait dans cette pice dix-huit siges en tout, fauteuils ou tabourets, et de vastes paravents qu'on dAreloppait selon'le nombre
des personnes prsentes ; l'origine elle ta t tapisse de tentures de velours bleu rehauss d'or et d'argent. Ce fut la fameuse
-la
Chambre bleue, o le xvnG sicle allait dfiler et s'instruire
la converpolitesse des. moeurs, tout en y prenant le ton juste de
sation. Oh! cette chambre bleue, que n'en ont pas dit les conet pendant combien d'annes deAraient-ils avoir les
temporains,
0 de
M"
fixs
sur
elle!
Au
milieu
du
sicle,
Scudry, dans
yeux
le Grand Cyrus, parle encore du palais de Clomire comme d'un
temple, et avec A'nration de la divinit qui s'y trouA'e : L'air
est toujours parfum dans son palais ; diverses corbeilles magnicontinuel dans sa
fiques, pleines de fleurs, font un printemps
chambre, et le lieu o on la Aroit d'ordinaire est si agrable et si
bien imagin qu'on croit tre dans un enchantement
est prs d'elle.

lorsqu'on

C'est
htes
de la chambre
bleue.
premiers
de 1618 que date la reconstruction
de l'htel de Rambouillet 2.
Mais il y eut aA^ant cette poque des runions, o l'on s'oc la date de 1613,
cupait de choses srieuses : Malherbe,
raconte dj que chez Mmc de Rambouillet
et en sa prsence
l'abb de Saint-Michel a montr une
pice d'or gauloise trouve
en Picardie, et l'a offerte la
marquise 3. Parmi les htes de la
Les

1. Sauvai, Histoire, et recherches des


de la ville de Paris, t. II, p. 200.
antiquits
2. On en conserve encore deux pierres au Muse de
Cluny, et elles sont accomde
la
N 355
pagnes
mention.suivante
sur le Catalogue
(dit. de 1883)
Pierres
de fondation
de l'htel
de Rambouillet,
du Carrousel,
dmoli
place
en 1852. Sur l'une d'elles on lit : Fait
par hault et puissant
matre
seigneur
Charles dAngennes,
de Rembouillet
et de Pisany,
marquis
vidame du Mans, baron
du Chauduloret
de Tallemant,
conseiller
du roy en son conseil d'Estat
et matre
de la garderobbe
de sa majest. Ce 26
4618. Sur l'autre
juin
sont les
pierre
armes de la famille.
Donnes par MM. de-la Reiberette
et Saunier.-.
3. Lettre du 6 septembre
1613. :
:

DVELOPPEMENT

il

DE L'ESPRIT

:87

R SOCIT

compter
Cospeau,
plus tard Arqu
et que M. de Rambouillet
d'Aire,
loquent
pour son poque,
avait en estime toute spciale ; Richelieu,
qui avait t son lve
heure,

premire

faut

et n'en tait

fut introduit
qu'aux dbuts de sa fortune
politique,
comme le carpar lui dans le cercle. D'autres prlats y vinrent,
dinal d La Valette ; puis des membres
de l'aristocratie,
le duc
de Guise, le marquis
du Vigean,
le marchal
de SouArr, pre de
Mmo de Sabl,

M.

de Chaudebonne,
un des intimes.
Parmi les
Mmo la Princesse,
la belle Chargrandes dames, on remarquait
lotte de Montmorency,
la duchesse de la Trmouille
: un peu
une fille de la bourgeoisie,
plus tard fut introduite
qui avait
la cour dans les dernires
annes de
dj fait grand bruit
Henri IV, et que la chronique
scandaleuse
n'a point mnage,,
dont le destin fut en tout cas de tourner
bien des ttes. C'tait
cette fameuse

qui ses cheveux d'un blond


Paulet,
Anglique
ont A'alu le surnom
de la belle
trop dor et ses fires allures
avait t soigne;
lionne . Son ducation
elle dansait ravir,
du luth ; on raconte,
dit Tallemant,
que l'on trouAra
deux rossignols
morts sur le bord d'une fontaine
o elle avait

touchait

chant tout, le jour ; Quelles qu'aient


pu tre les erreurs
et d'un
jeunesse, c'tait une femme d'une grce parfaite

de sa

esprit
ses plus

: en l'admettant
qui n'aArait rien de commun
parmi
intimes amies, Mmo de Rambouillet
a jet un voile sur le pass
et lui a presque dcern un brevet de Arertu.
Ds la premire priode,
on voit
en contact
gens du monde entrer

l'htel
avec

des auteurs

ce sont

des potes comme Malherbe


de Gombauld,
ou des crivains
qui

sion;

Ogir
la langue

et fonderont

franaise

de Rambouillet

et son

de profesami Racan,

coeur d'purer
comme
l'Acadmie,

ont

plus tard
Avec de tels habitus,

Conrart, Vaugelas,
Chapelain.
de l'esprit
ne pouvaient
d'tre
manquer
vrai dire, le got fut un peu hsitant.

les

en honneur.
On tait

les choses
Au

dbut,
o
l'poque

sa longue vogue, obtenait


prludait
tous les suffrages par le charme d'un style plus naturel
que les
le miroir
sentiments
et offrait cette socit rajeunie
exprims,
Cond'une politesse
dj relle, mais trop fade. Puis, en 1615,

YAstre

cirii

d'Honor

avait

Marini,

non

fait

d'Urf

venir

moins

la
clbre

cour

le pote napolitain

puisque
qu'en Italie

de France

en Espagne

88

. '.BALZAC

VOITURE.

au Tasse ce que le soleil est


tait
dclarait
:
de
qu'il
Vega
Lope
. l'aurore , -^ pote de toutes les antithses, et de toutes les
cherchant ses effets dans.le rapprochement
images brillantes,
inattendu des mots, et qui, les jours o il tait simple, appelait
la rose l'oeil du printemps . Il arriva Paris prcd d'une
et y acheva son pome de 45 000 A-ers,
immense rputation,
YAdone, pour lequel Chapelain entreprit une prface ambigu.
Marini fut reu avec honneur, et penA l'htel de Rambouillet,
folie d'outredant quelques annes y incarna l'clatante
ses saluts de compliments
alambiqus et
monts, accompagnant
ses concetti. Il partit, mais il laissait en
dbitant gravement
germe la prciosit.
trop
Cependant, si l'on peut reprocher Mme de Rambouillet
de son compatriote
de complaisance
pour les italianismes
Marini, il est juste d'ajouter qu' cette poque mme, et tant
qu'il vcut," le vieux Malherbe fut son faArori et en quelque sorte
son pote en titre. A ATai dire, le Malherbe de l'htel .de Rambouillet

n'est pas tout fait celui que nous connaissons par ailleurs, le rformateur de la posie franaise, l'irascible et intraitable prsident qui trnait dans son troit logis de la rue CroixC'est un Malherbe qui fait des concessions
des-Petits-Champs.
au bel air , qui se met en frais plus, que jamais de mythologie galante, et chante d'une A'oix un peu casse :
Chre beaut que mon me ravie
. Comme son ple Va regardant*...

II avait trouv pour la marquise


clbre d'Arthl'anagramme
nice, et plus tard le surnom de Rodanthe, qui eut moins de
succs. Il lui adressait une lettre o il la diAinisait
dj, et qui
est un pur exercice de
rhtorique, et de phrasologie
respectueuse 2. Enfin, dans un des derniers
fragments que nous ayons
de lui, il parle de la belle
bergre qui le destin semble
. avoir gard ses dernires annes , il rtablit sous leur vrai
jour les relations toutes platoniques qui ont exist entre
eux, et
1. Malherbe, t. I, p. 247 (d. des Grands
crivains).
2. lbid., i.l\,
p. .190..

89

DVELOPPEMENT DE L'ESPRIT DE SOCIT


nous fait voir
de lui

comme

quelle sorte d'encens


des autres :

Mn,c de Rambouillet

a accept

J'eus honte de brler pour une me glace,


Et, sans me travailler lui faire piti,
Restreignis mon amour aux termes d'amiti i..
on peut placer un autre pote, qui n'eut
toute la rputation
dont il tait digne, Ogier de
pas peut-tre
Gombauld.
Un peu plus tard, ce sera le vieillard
plein d'hon la
tout en poussant le portrait
neur dont parlera
Tallemant,

A ct de Malherbe,

de bonne mine, vtu la mode de la


charge : il tait droit,
de faAreurs,
cour de Henri IV, trs fier, et ne sollicitant
jamais
ft fort pauArre. Ds cette poque il tait clbre par
quoiqu'il
son amour

romanesque
pour Marie
sous un voile transparent
l'histoire
Au fond, trs capable
d'Endymion.

de Mdicis,

dont

il a retrac

son pome en prose


de beaux Arers; il
de tourner
dans

grande allure mme aux fadeurs la mode, et rien


n'est d'un dessin plus ferme, par exemple,
que le sonnet o il
raconte l'apparition
de la belle nuit dont
de Philis
au milieu

savait donner

son me est raAie

Sa prsence
l'instant
Et mon coeur fut saisi
De la voir

De tels vers

un

sentir

d'une
sans

triompher

forment

fit

sa vertu,
secrte gloire

avoir

heureux

combattu.

contraste

sons trop tincelntes


du cavalier
Marini
froids que ceux de Malherbe,
ils annoncent
et la mle sobrit
caractriser
qui allaient
raison

de les admirer

dans la premire
nait l'quilibre,

dans la chambre

priode
et qu'au

avec les comparai: moins secs et moins


presque la vigueur
On avait
Corneille.

bleue,

de ces runions

et c'est ainsi

clbres,

que,
on mainte-

et des raffinedes exigences


on opposait cependant un got
ments d'une dlicatesse nouvelle,
et d'Espagne,
du dehors, venues d'Italie
franais aux influences
aussi bien qu'aux
de l'Adone,
aux galanteries
mtaphoriques
subtilits

du gongorisme

milieu

2.

t. I, p. 264 (d. des Grands crivains).


l.Malherbej
avec le
2. Sur les affinits
du genre burlesque
du, genre prcieux
et surtout
littraire
dans la Revue d'Histoire
voir un article de M. G. Lanson
gongorisme,
fie la France, 1896, p. 321-331.

BALZAC.

90

>-

VOITURE

//. Balzac.
Les

dbuts

de Balzac.

Au moment

o la marquise de
d'elle l'lite intel-

grouper ainsi autour


lectuelle de la socit dans son htel de la rue Saint-ThomasOn commenun astre nouA-eau se levait l'horizon.
du-Louvre,
une manire
ait fort parler d'un homme qui fut son poque
de puissance dans la rpublique des lettres, exera sur la prose
d'un
franaise une sorte de dictature, et, aprs avoir conquis
sut la maintenir peu prs
premier bond sa grande rputation,
Rambouillet

arrivait

intacte pendant trente ans.


en 1594.
Jean-Louis Guez de Balzac tait n Angoulme
Attach de bonne heure au duc d'pernon et son fils le cardinal de La Valette, il voyagea d'abord un peu et vit le monde :
dix-huit ans, il fit en compagnie du pote Thophile un sjouien Hollande, et c'est de cette poque que date ce Discours polidont il devait rpudier
tique sur l'tat des Provinces-Unies,
Un peu
ensuite les thories librales et l'exaltation
juvnile.
plus tard, on le trouve Rome. A Paris, le crdit de ses protecteurs lui aArait donn accs la cour : il commena alors
s'exercer dans ce genre pistolaire,
dont il allait devenir le
Ses premires letgrand matre aux yeux des contemporains.
tres, adresses de nobles personnages, coururent sous le manteau et furent admires bien avant l'impression.
Ds 1618,
le sage Coffeteau
en montra
au cardinal
quelques-unes
Du Perron, et la tradition veut que celui-ci se soit cri en parlant de l'auteur : Si le progrs de son style rpond de tels
commencements, il sera bientt le matre des matres.
Entre temps, Balzac, dj soucieux de sa renomme future,
s'tait li d'amiti avec les hommes de la
gnration nouvelle,
Boisrobert,
Chapelain, Conrart, Voiture mme, tous ceux qui
compteront
quelques annes plus tard, et dont les suffrages
auront tant de poids
pour tablir et consolider les rputations
littraires.
Il ne cessa pas de
avec eux, lorsqu'il
correspondre
eut quitt Paris et se fut retir dans son
petit domaine sur la
Charente, pour y jouer au valtudinaire,
n'ayant pas encore

HIST.

DE

LA

LANGUE

& DE

LA

DE

PORTRAIT
GRAV

PAR

VALLET

EN

TTE

Paris,

LITT.

DE

FR.

IV,

CH.

Il

BALZAC

L'DITION

Th. Jolly

T.

(1G65)

DES

OEUVRES

DE

BALZAC

BALZAC

trente

ans.

Mais

de
importe
cette poque

il

relever

est

: c'est

les relations,

et le reprsenter
Sur ce point,
la

une

comme

91

erreur

assez rpandue,
consiste faire

celle

qui
de Balzac avec l'htel
un des habitus

et

qu'il
dater de

de Rambouillet

de la chambre

bleue.

de Chapelain
ne peut laisser
correspondance
subsister
aucun doute : grce elle, nous savons
qu'en 1638
Balzac n'avait
et ne connaissait
pas encore paru l'htel
que
la grande Arthnice
'. Il lu avait seulement
ddi
par ou-dire
de ses productions;
de son
quelques-unes
par l'intermdiaire
un certain point de ce qui se
ami, il tait au courant
jusqu'
de la marquise,
et se trouvait
distance en compassait autour
munaut
d'ides aArec la portion
srieuse du cercle. C'est donc
dans l'isolement
o il s'est complu,
de l'eplacer
qu'il comient
comprendre
quitte
bonne ou maiwaise,
rayonner,
somme
cette
socit
polie,
Balzac,

comment

et comment
qui

influence

son

tait

il

a pu
se rattache
en

amoureuse

de beau

langage.

Caractre
L'homme,
signal

de Balzac;

ses

hautes

prtentions.

dans

n'est gure intressant.


On a souArent
Balzac,
son manque absolu de sensibilit.
La parenthse
ddai-

il annonce
l'un de ses correspondants
laquelle
de son bonhomme
de pre suffirait
prouA^er cette
scheresse de coeur. Il n'a jamais song fonder une
incurable
il se dfiait de la fidlit
des femmes aussi bien que du
famille;

gneuse
la mort

dans

dsintressement

des enfants.

Quant

l'amiti,

il la lui

fallait

distance,

et qu'elle
devnt prtexte
commerce
pistolaire..
Enfin, chez lui, nul souci des intrts de la patrie ou de l'humanit. Nous n'aurions
fait, dit-i
quelque part, si nous
jamais
voulions
coeur les affaires du monde,
et avoir de la
prendre
de
les nouvelles
Il reoit sans motion
passion pour le public.
matire
nos revers,, et n'y trouve
gostes :
qu' des antithses
Quand le feu s'allume
aux quatre coins de la France, et qu'
de troupes, les armes
cent pas d'ici la terre est toute couverte

d'un commun
ennemies
consentement
toujours
pardonnent
notre village 2. De bonne heure, il s'tait retir avec une sorte
1637 et du
du 29 dcembre
les lettres
de Chapelain,
dit. Tamisey de Larroque.
1622.
du 4 septembre
2. Lettre
1. Voir

22 mars

163S dans

les Lettres

BALZAC

92

VOITURE

dans les templa serena de la sagesse antique, refuge


il crivait
ouvert aux coeurs secs et aux mes indiffrentes;
M"ie des Loges : Les misres publiques nous passeront devant
les yeux sans nous affliger l'esprit, et les plus srieuses occupations des hommes seront nos plus ridicules comdies. De votre
cabinet nous regarderons au-dessous de nous le trouble et l'agitation du monde '.
Dans ce dtachement de tout, exprim en priodes si arrond'affectation

dies, il y a d'abord une bonne dose d'gocsme; il y a aussi un


secret besoin besoin dont il a t tourment jusqu'au bout
de
et ceux de la postgarder aux yeux des contemporains
rit une attitude thtrale. Cet invincible
dsir, plus encore que
de sant, explique sa retraite prmature dans cette
dont il ne devait plus gure sortir. On a fait parfois
Balzac d'avoir aim et vraiment senti la nature : mais

des raisons
solitude,
honneur

il est bien permis de rAroquer en doute la sincrit d'un sentiment qui se cache presque toujours
sous des embellissements
maladroits.

Lors mme qu'il est relativement


simple, lorsqu'il
parle par exemple de ce bois o, en plein midi, il n'entre de
jour que ce qu'il en faut pour n'tre pas nuit , ou bien encore
de cette prairie o il marche sur les tulipes et les anmones ,
son sentiment

reste trop de convention,


et il semble bien que,
dans cette nature qui l'entoure, ce qu'il cherche avant tout c'est
un thme dAreloppements brillants, une matire descriptions
ce grand amour de la campagne ne fut
pompeuses. D'ailleurs
pas sans souffrir au moins quelques clipses : dans certaines
lettres crites Conrart 2, il s'est plaint d'tre confin aux
extrmits

de la terre, loign de huit grandes journes du


monde poli , et cet loignement
lui pse apparemment,
car il
dclare que les plus belles solitudes sont celles
qui sont les plus'
il reprend vite son rle
proches de Paris . Il est Arraiqu'ailleurs
de campagnard endurci, et commencera une lettre
Chapelain,
non sans affectation de rusticit,
par cette brusque antithse :
Pour les nouvelles du
grand mond que vous m'aA^ez fait
savoir, en voici de notre village. Jamais les bls ne furent
plus
verts, ni les arbres mieux fleuris.
1. Lettre
du 6 novembre
1629.
2. Par exemple
dans celle du 1S septembre

1637.

BALZAC

Q&

Ce qui lui plaisait,


n'en pas douter, dans sa
ce qui
campagne,
lui tait devenu utile', presque ncessaire,
c'tait une vie toute dede reprsentation
et d'obligations
loisir,
exempte
mondaines.
Car il faut accorder une chose Balzac, c'est
qu'il tait trs pris
de son art, l'art d'crire
et d'un grand style. Cetteloquemment
est honorable
lui ; il la poussait
trs
proccupation
pour
loin. Il lui fallait
du temps, beaucoup.de
temps, pour composer
ses lettres ou ses dissertations
: il est douteux
qu'il l'et trouv
au milieu du tumulte
d'une vie plus active. Lorsqu'il
nous peint
la partie la plus secrte de son dsert , o il
cette valle,
n'y
a que des eaux et de la verdure,
il faut nous le figurer l, moins
sensible au charme pntrant
de la nature,
limer
qu'occup
ou aiguiser
un trait.
Il avait un ddain
quelque
priode
superbe pour les gens
jours : il lui en fallait

qui

font

un livre

en moins

de huit

le double pour crire" une


quelquefois
AArec cette lenteur
et de pareils
scrupage dont il ft satisfait.
on le conoit,
n'tait pas
pules de traA^ail, sa correspondance,
souvent jour: Les lettres rpondre
sur sa table :
s'entassaient
notez

soit
que ces fastueuses
ptres taient fort attendues
Il
Paris, soit la cour, l'arme
mme, o on se les disputait.
: La,
en tirait vanit, et disait aArec une certaine
dsinArolture
sont de vieilles
dettes que je paie,:
plupart des lettres que j'cris
trois
ou quatre
et aArant que rpondre
je me laisse sommer
fois *. C'est que.pour
Balzac il ne s'agissait pas seulement d'acau public,
surtout
songeait
le titre qu'on lui"
mieux la postrit.
Il voulait justifier
De bonne
de France.
avait dcern, son titre de grand pistolier
du rle, et ds 1624 il disait,
heure il s'tait pntr de la dignit
Boisrobert
aArec cette grandiloquence
qui lui tait dj famiune dette

quitter
disons

lire

:' il

de politesse

de la mme sorte qu'on btit les


que j'cris
les choses de
et que je tire quelquefois
et les palais,

: J'avoue

temples
loin... Il n'y a point
l'ide de la perfection,
rien laisser

sortir

sult soi-mme

1. Lettre
2. Lettre

de doute

et qui
de son esprit

Tout

M. Sirmond,
du 25 fvrier

qu'un
travaille

homme

pour
s'tre
qu'aprs

n'est pas ridicule

du 4 mars
1624.

qui's'est
l'ternit,

1631.

propos
ne peut

conlongtemps
dans cet orgueilleux

BALZAC.

94

VOITURE

aveu : il faut en retenir au moins


que Balzac s'est impos par
amour de la gloire Un opinitre labeur, et qUe ses c6ritemp'o4
de ses hautes prtentions.
rains se sont chargs de l justifier
Aussi est-il rest jusqu'au bout plein daine foi superbe en luimme, pntr de la grandeur du sacerdoce qu'il croyait remune heure vieillissante
plir. Presque l fin de sa carrire, dans
et maladive, il crivait encore Mr..:- Le cardinal BentiVoglio
l tmoin des oeuvres de' Dieu et des actions des
m'appelait
disait, que je devais mes paroles toutes
choses et toutes les excellentes personnes *-.
Il

demi-dieux.

les

grandes
On conoit

qu'aArec cette confiance en soi pousse jusqu'


Balzac ne pouA7ait gure admettre les critiqus, et
l'infatuation,
qu'au milieu du concert'des loges les notes discordantes, quand
lui furent particulirement
elles se produisirent,
pnibles. On le

vit bien lors de sa fameuse


gnral des Feuillants,
l'accusait malignement

querelle aArec le frre Andr et le


le P. Goulu. Au pamphlet du premier, qui
de strilit et de plagiat dans sa Confor-

mit de l'loquence de M. de Balzac avec celle des j)lus grands


personnages du temps pass et du prsent, il ft rpondre par cette
Apologie due Ogier, o taient fort malmens ces petitsdocteurs qui prtendaient lui enlever la gloire de ses belles
inventions

, et o l'on dclarait d'une faon premptoire


qu'il
n'y a pas chez lui une seule ligne qui n'arrte les yeux et n'ait
. Puis la querelle s'envenima; et en 1628
sa beaut particulire
le P. Goulu, sous le pseudonyme de Phyllarque,
publia contre
le Grand pistolier deux volumes de lettres, o il le traitait d
Narcisse et mettait'en lumire, aArecune
clairAroyance cruelle,
ses dfauts essentiels, l'abus de l'hyperbole,
l'absence d toute
proportion
la forme.

entre la mdiocrit

Parmi

de l'ide et les faux ornements.de


. ,

les reproches qui furent adresss alors Balzac, aucun


peut-tre ne piqua plus au vif son amour-propre
que le dfi ou
on le mettait de rien composer qui ft de
longue haleine; et d
. Il essaya-d
produire
jamais- un ouATage en perfection
donner ces insinuations
un dmenti Aictorieux;
et publia en
1631 son Prince, qui est un
mais en
pangyrique
pompeux,
1. Lettre

du 14 dcembre

1646.

'

' .

somme

:
assez faible

BALZAC

de Louis

XIII.

gg
En

Adulant

rendre

tmoi-

gnage la .postrit
froide
d'une faon

de la Arertu de son
, en numrant
prince
et diffuse
ses diverses
qualits,
prudence,
en embellissant:
le tout par des hyperboles,
chastet,
activit,
aA'ec le soleil couronn
des comparaisons
de. rayons , Balzac
n'aboutissait
dans ce qu'il
a de pire, un
gure
qu' donner,
modle du discours
dans cette dclaD'ailleurs,
acadmique.
le parti pris Aident de tout louer avait peut-tre
aussi
: Balzac, cette poque de sa carrire,
un motif intress
cherchait, se mettre
bien avec le pouvoir,
dont il attendait
quelLa plupart
de ses longues
lettres. Richelieu,
ques 'faveurs.
mation,

crites

en franais
ou en latin,
datent de ces annes-l,
et il en
est o perce, au milieu de l'emphase,
le ton du placet. Il voulait
un vch.. Et
ne Taurait-iJ
pourquoi,
aprs tout,
pas eu?
moins de surface,
en obtint bien un quelGodeau, qui offrait
ques

annes

Cetteun. psaume.
aprs, pour aA'oir paraphras
d'un Balzac Arque ne laisse pas d'tre piquante
: il

hypothse
est
permis

ce que serait devenue,


s'exerant
du haut de la chaire et sur des sujets chrtiens,
cette loquence
dont le dfaut capital est peut-tre
de n'avoir pas eu de matireBien que Balzac dans sa jeunesse
ait dclar qu'il n'avait
que
de petits rayons de dArotion i , une lumire
si faible qu'elle
ne l'clairait
le temps
sur ce point l'aA-ait
ni ne rchauffait,;
de se demander

et ses ouArrages
nous le montrent

modifi,

postrieurs,

tout,

capable

de sentiments

chrtien

sur-

se
l'eligieux,
Il est toutefois

de thologie
pompeuse.
et que la chaire .
douteux
qu'il ft arriv plus de simplicit,
et
l'et corrig
e son enflure
: il tait incurable,
semble-t-il,
il lui
Godeau de ses scrupules
plus tard blmant
apostoliques
haussant

une

son Socrate

sorte

de l'loquence
qu'il n'y avait rien craindre
quand
elle tait au service de la pit . Quoi qu'il en soit, l'preuAre ne
fut pas faite, et Richelieu,
rpuqu'il se dfit des sentiments
dclarait

blicains

de Balzac

resta soUrd

.ses

souvenir
point.se
de Luon,
Balzac
1. Lettre

sa jeunesse,
ou pour tout autre motif,
ne Arouiut
aA'ances : le tout-puissant
ministre
en

des promesses
mme
n'obtint

monseigneur

Pvque

d'Aire,

J'vque
faites.jadis
qu'avait
pas un bnfice plus modeste
du 20 septembre,

1.623.

BALZAC

96

VOITURE

une abbaye vainement sollicite, et il dut se contenter de


son
forms
les prdicateurs
loin
de
acadmiques
rgenter
Cerisy,les Ogier, tous-ceux qui portaient
cole, les Bourzeys,les
du matre..
dans la chaire, mais en la temprant, la. rhtorique
de Balzac
; causes
dans l'oeuvre
Le fond et la forme
Il se remit alors crire. Tout en;contde son succs.
nuant

sa volumineuse

de sa retraite

du fond

correspondance,
: son trait du

de plus en plus sa manire


d'largir
ou de la Cour,
Prince il donna un pendant dans celui d'Aristippe
ddi Christine de Sude; puis il disserta sur tout, et d'un-ton
dissertations
Dissertations
dclamatoire.
morales,
politiques,
dissertations critiques, tous les genres de dissertations lui furent
il tenta

bons pour satisfaire


traAraillait. Il n'tait

et d'hyperbole
qui le
si dpourvu de sens naturel

d'antithse

le besoin

pas cependant
: il avait
quelquefois

plus de bon sens que de


qu'on l'a dit
modestie, et mme plus de finesse que de got. On en trouA'e
Il crivit un jour,
et l des preuAres dans sa correspondance.
par exemple, Mme des Loges une curieuse lettre contre les
femmes saArantes, o se fait entendre par avance, un peu hauss,
le ton de Chrysale, et o les Prcieuses de la
moins familier,
gnration
qui suivit eussent dj pu trouArer une excellente
leon leur adresse -1. Il y a de mme un sens critique et littde la forme, aussi bien
raire assez dli, sous les exagrations
dans sa dissertation sur Montaigne 2, que dans la lettre clbre
propos de Cinna. Aux endroits o Rome
est de brique, Arous la rebtissez de marbre , lui dit-il;
et,
quand un peu plus loin il lui parle des Romaines de sa
faon , il est permis de croire que sous l'loge se dissimule
une ingnieuse critique,
et qu'il n'est pas dupe des procds
crite Corneille

l'histoire,
sans s'en douter, notre grand pote.qu'appliquait
Allons plus loin. L'oeuA're de Balzac, prise dans son ensemble,
contient plus d'ides qu'on ne veut gnralement l'accorder. Que
ces ides soient trs originales;
qu'elles n'aient pas t en^
surtout Cicron et
partie empruntes l'antiquit,
Snque; en un mot qu'elles soient autre chose que de grands
lieux communs de morale plus ou moins noblement draps, ceci
majeure

1. Lettre du 20 septembre 1628.


2. Dissert, critiques, XIX.i'

'

'

' .

'.

.'

est

une

BALZAC

97

diffrente.
question
Malgr
tout,
lui a rendu compltement
justice,

Bossuet

on

se demande

si

et n'a

pas t trop
: Les oeuvres diverses de

a dit de lui
ddaigneux,
lorsqu'il
Balzac peuvent donner quelque ide du style fin et tourn dlicatement.
Il y a peu de-penses, mais il
apprend par l mme
donner plusieurs
formes une ide simple. Au reste, il le faut
bientt

laisser

'. Est-il

sr que Bossuet, pour son compte, l'ait


si Aite mis de ct, et n'y ait pas trouv un peu
plus qu'il veut
bien le dire? Dans Balzac d'abord,
nous trouvons
ce qui a t
l'ide matresse de l'apologtique
chrtienne
au xvn sicle, cette
grande thorie d'une ProAidence
disposant son gr des hommes
et des choses d'ici-bas,
les faisant mouvoir
par des fils cachs,
et les conduisant
un but dsign d'avance.
Il n'y a rien que
de divin dans ces maladies
les tats. Ces dispo- .
qui travaillent
sitiohs

et ces humeurs,
cette fiA're chaude de rbellion,
cette
lthargie de servitude Aiennent de plus haut qu'on ne s'imagine.
Dieu est le pote et les hommes
ne sont que les acteurs -.
N'est-ce pas l, par aArance, le ton de l'oraison
funbre
de la
reine

d'Angleterre,
selle? Dans d'autres

et celui

du Discours

sur

l'histoire

univer-

passages du Socrate chrtien, o l'loquence


n'est pas non plus dplace, Balzac a parl en fort bons termes
de l'humble
naissance du Christ et des progrs de sa doctrine,

ont persuade
aux philoque les ignorants
dans le monde par de pauvres
sophes , qui a t rpandue
3 .
en
docteurs
pcheurs rigs
dfaut. On
ne lui a pas fait compltement
Le sens historique

cette

doctrine

sur les Romains,


le trouAre assez dvelopp dans ces dissertations
de Rambouillet,
-ddies la marquise
qui ont fait les dlices
crer
des htes srieux de la chambre bleue et ont contribu
o s'est mue la pense de
morale
de grandeur
l'atmosphre
Corneille : il y a l encore des ides que Bossuet devait reprendre,
et qui,-dpouilles
de leur enveloppe oratoire par la plume alerte
quieu.

ensuite

devaient

de Saint-vremond,

parvenir
C'est un type idal que celui du consul

1. Bossuet,

Sur le style

jeune cardinal de Bouillon.


2. Socrate chrtien,

3. Ibid.,

discours

discours 3.

des_Pres de l'glise,

et la lecture

/^oi'ii
~

S<<\'-v'-

/.

/
HISTOIRE DE LA LANGUE. IV/ -

,
i i

)''
,
i

jusqu' Montesromain tel que le


crit

en 1669 pour

~\
,'.,\

"i'\-'

-"' \\

le

BALZAC. VOITURE

98
trace

sa grandeur
dit-il,

prt,

sur

prendre
connat

hommes

aux

commander

soi la mauvaise

celui-l,
publiques
une sorte

II ne
de la Rpublique...
ni affection
quand il y va de l'in-

n'a

il
ni

point
ne hait

*. Il est difficile

sait

qu'il

fortune

ni alliance,

patrie,
et n'aime

lois

un type qui, dans


Il est toujours
pas de vrit.
de ses citoyens;

le salut

ne manque
se' dvouer
pour

ni nature,

aux

obir
pas moins
: c'est cependant

abstraite,

de la

trt

ne sachant

Balzac,

d'autre

intrt

particulier

que
considrations

des
que pour
de nier que cela ne soit

pens avec
aA'ec force.

et ne soit crit
de justesse
rtrospectiAre,
c'est lorsqu'il
a t faible,
Balzac au contraire

a Aroulu

de lui, parler
de la cour, et
plus rapprochs
dire son
de la politique
dmler les intrigues
contemporaine,
et de plus pompeux
en la
avis de ce qu'il y a de plus magnifique
aborder'des

sujets

vie active

: il s'est

alors

pay

de gnralits

Aragues, et toute
de loin les choses,

sa rhtorique
sonne creux; parce qu'il jugeait
il a cru les juger de haut. Il a port la peine de sa retraite
antio il Aivait loin du commerce
orgueilleux
cipe, de cet isolement
direct

des hommes

: il a Aroulu

parler

de ce qu'il
n'aArait pas
d'ides
et, sa proAision

d'assez prs ni assez patiemment,


courantes
une fois puise, il a t trop port
dans la lecture
des auteurs
latins.
uniquement
observ

Iln'est

la renouveler

d'ailleurs
point douteux
que chez Balzac
sur le fond.
et de beaucoup
Quelques

l'emporte

cette
apportes la postrit
jouit
prs de ses contemporains,
-tension qu'on puisse lui reprocher,
qu'ait

immense

la forme

ne

restrictions

rputation

dont

il

quelque
emphase,
quelque
il est juste de reconnatre

les grands
services qu'il
rendit
la prose franaise.
Malherbe
n'avait assoupli
sut
Balzac, le premier,
que la langue potique;
construire,
une priode
dont toutes
les parties
sont vraiment
d'accord
autres,

entre

elles,

et se tiennent

redevable,

semble-t-il,

se subordonnent
dans

exactement

un juste quilibre.
son commerce
assidu

les
Cet art,

avec

unes

aux

il en fut

les auteurs

latins, avec Cicron


surtout,
chose
auquel il a drob quelque
de sa copia dicendi
: lui-mme
crivait
volontiers
dans cette
et sa pense s'y moulait
avec une aisance, qu'il retroulangue,
1. Dissert,

politiques,

I.

BALZAC

99

vait pour
curieuses

en franais.
Ses compositions
latines sont
s'exprimer
lire, prcisment
les tours,
parce qu'on y rencontre
les incises, les antithses ', dont il a donn ensuite dans sa
propre
des modles

langue

laborieux,

mais

cependant

profitables.
les mmes

Du

il est pass au franais,


et lui a appliqu
pro'
cds de style ; il est telle de ses phrases sous laquelle
on sent
cicronienne.
percer encore la tournure
Ajoutez cela le soin de

latin,

trier

et de choisir

premier
Boileau,

les mots,

un certain

feu d'expression,
rien de
du calcul et de la rflexion.

jet vrai dire, mais partout


de l'affectation
qui lui reproche

et de l'enflure,

recon-

nat que personne n'a mieux su sa langue que lui, et n'a mieux
des mots et la juste mesure des priodes .
entendu la proprit
encore l'une des plus belles plumes de
Pierre Bayle l'appelle
, et lui promet une rhabilitation.
sous lui sa rhtorique
, comme on l'a
cole.
pas trop mauvaise

France

Si la France

a fait

elle n'tait

donc

dit,

su composer
et son
un livre,
il est A7rai, n'a jamais
chrtien
n'est qu'un
recueil
de morceaux
Socrate
lui-mme
de valeur ingale, sans assez
dtachs plus ou moins brillants,
Balzac,

Il lui fallait
un cadre moindre,
celui
de suite ni de lien logique.
son usage :
de l'ptre ou de la dissertation,
qu'il a renouvele
l, mais l seulement,
grande rflexion
ayant en Arue quelque
il a
un ensemble,
il a excell composer
ou politique,
connu l'art de disposer a.\ec ordre les parties d'un sujet, de les
comlier entre elles, et de leur donner les proportions
qu'elles
morale

ne rien
Savoir d'o l'on part et o l'on veut aboutir,
portent.
aucune
des ides intermdiaires
laisser au hasard, n'omettre
du discours, c'est une force,
qui peuvent servir l'enchanement
: Montaigne
et c'a t celle de Balzac. Il avait dit de Montaigne
ce qu'il va dire ;
sait bien ce qu'il dit, il ne sait pas toujours
et aArec prmditation,
procd
a, lui, par
temprament,
De l son succs, son influence
d'une faon tout oppose.
mme, une poque o l'on avait soif d'ordre et de -mthode,
aussi
et cherchant
dans une socit prise de beau langage
d'une tout
ses penses. Des esprits
raisonnablement
exprimer

il

: Non facile dixerim,


1. Voir par .exemple ce dbut d'une lettre Richelieu
tua valetudine
ex afflicta
conceperim,
Eminentissime
Princeps, plusne moleslix
(Janvier 1633.)
sanitate.
tibi divinitus
an illuxeril
mihi gaudii ex reddita

BALZAC. VOITURE

100

reconnu une
autre envergure que la sienne lui ont docilement
et le plus glorieux
tmoignage qu'on ait
sorte de supriorit,
trouAre dans cette lettre latine o Descartes, en
se
sur
lui
port
exaltant la vrit et la noblesse de son locution , note avant
tout chez lui ce qu'il appelle le grand art de persuader .
Charms d'tre

par des priodes


n'ont pas Aroulu voir tout
et d'un peu creux dans ces

et de l'tre

ainsi persuads,

les contemporains
harmonieuses,
d'abord ce qu'il y aATait d'artificiel
ce qu'il
priodes, dans ces antithses accumules,
d'une
monotone et de faux dans ces hyperboles

y aArait de
bouffissure

la longue. blouis par une certaine ingniosit


insupportable
tait trop
ils n'ont pas senti que l'effort
dans l'expression,
A-isible, que la phrase chaque instant n'tait que le redoude la prcdente; ils lui ont mme fait grce des fautes
contre le got, de toutes ces expressions qui devaient choquer
ensuite : la livre des roses , le dluge de pituite , et bien
d'autres. Pendant longtemps, Balzac, pour ses amplifications
de
blement

rhteur, a t considr non seulement comme le plus loquent


homme du sicle , mais comme le seul loquent . C'est la
a rvis
gnration suiArante qui, aArec Boileau et La Bruyre,
ce jugement, et a t presque unanime reconnatre
que cette
loquence tait trop souvent Aide. De son Aivant, Balzac avait
au contraire t encourag suiATe sa Aroie par l'admiration
on lui savait gr d'appliquer
aux genres qui la
universelle;
le moins son locution
et Chapelain
comportent
pompeuse,
n'tait

de. la socit polie au


apparemment
que le porte-parole
milieu de laquelle il Aivait, lorsqu'il
lui crivait
en 1636,
propos d'une nouvelle dition de ses lettres : L'loquence parfaite est celle qui sait donner corps ce qui n'en a
point, et
releA'er les choses basses '.

///

Eclat

de l'htel

Seconde priode
et

de l'htel

de Rambouillet;

C'est de la mort de Malherbe


des environs de 1630, si l'on veut, aux

Godeau.

ture,

de Rambouillet.

1. Lettres de Chapelain,

i"

mars

1636.

Voiture

celle
approches

de Voidel

CLAT

Fronde,

que
une

Pendant

DE

l'htel

L'HOTEL

DE

RAMBOUILLET

de Rambouillet

101

son plus Aif clat.


jeta
la chambre
bleue devint

de vingt
ans,
priode
vritablement
le sanctuaire
du got, une cole o le xvn sicle
fit son ducation
: c'est alors,
et c'est laque
la conversation devint un art, que de la politesse
du langage
unie la
dlicatesse

des sentiments

il se forma

tacitement

un

code

des

biensances.
A cette poque, la plupart des htes de la premire
heure se
trouvaient
encore autour de Mmo de Rambouillet.
Quelques-uns
seulement
au del

avaient
par

qu'Arnauld
et le jeune

des

Mais les Aides furent


combls
et
disparu.
recrues
nouvelles.
C'est dans cette priode

de CorbeAille,
duc d'Enghien

La Rochefoucauld
Saint-Evremond,
deAinrent
les familiers
de la mar-

les plus en A7ue par leur beaut ou


la
de Rohan, princesse
de Gumn;
la Parthnie
du Grand Cyrus, encore dans

les-femmes,
quise.-Parmi
leur esprit taient Anne
marquise
sa priode
la vertu

de Sabl,
de coquetterie

de Maure,

dont

il y avait
ou Mm 0 Aubry,

aussi

; la fantasque comtesse
lui-mme:
par Tallemant

a t respecte

Mm Cornuel,
cette;
qui tenait grand rang et A'oyait la socit
des princes.
tre reus
ils continurent
Quant aux auteurs,
l'htel de Rambouillet
sans que cette
sur un pied d'galit,
quelques bourgeoises,
veuve d'un prsident

comme

socit se laisst cependant envahir


par eux, car
aristocratique
elle ne voulait
noble dlasseAroir dans la littrature
qu'un
et les
ment de l'esprit
ajout aux autres. Parmi les prosateurs
potes, beaucoup
comme
tesques,

taient

mdiocres,

ce Neufgermain,
et spcialement

mme groquelques-uns
de
pote htroclite

par M. de Ramprotg
et la rapire au vent,
bouillet. Georges de Scudry,
empanach
Il faut encore
fait meilleure
aux yeux de la postrit.
figure
citer Costar, l'ami de Voiture,
et l'acadmicien
Jacques Esprit,
Gaston

d'Orlans,

bien oubli, l'abb Cotin, vou par Boileau l'imaujourd'hui


l'rudit
mortalit
du ridicule ; puis Aiennent le pote Sarrasin,

Mnage et surtout Chapelain,


qui prit une grande influence
l'htel

par la solidit de sa conversation


fut
tausier. Le grand Corneille
lui-mme
un des htes de la chambre bleue, et on

titre de curiosit
littraire
jusqu'

et sa liaison;

avec Mon-

pendant quelque temps


doit y signaler mais
l'apparition

de Bossuet.

BALZAC.

102

Parmi

les hommes

de lettres,

VOITURE

c'est Voiture

dont le rle y fut le

plus considrable.
Vincent Voiture,

n en 1598, tait fils d'un riche marchand


humanits et,
de vins d'Amiens. Aprs aA'oir fait d'excellentes
s'tre exerc de bonne heure rimer, il fut produit dans le
monde par le comte d'Avaux, son ancien condisciple. Une ptre
adresse Mmc Saintot, en lui envoyant la traduction du Roland
M. de Chaudefurieux, fut juge si parfaite et si galante, que
. Ds lors Voiture fut
bonne se chargea de le rengendrer
dont il allaitadmis dans cette socit de l'htel de Rambouillet,
terrible
et gt. Au dbut, il semble avoir
devenir l'enfant
apport quelque discrtion dans ses allures : mais il s'enhardit
Aite. Aprs les absences qu'il fut forc de faire Bruxelles et
chez qui il tait
en Lorraine,
la suite de Gaston d'Orlans,
aprs ses missions diplomatiques
sa familiarit
en Espagne o il s'occupa si peu de diplomatie,
ne connut plus de bornes. Cependant c'est par cette familiarit
mme qu'il se maintint au milieu du grand monde, et aussi par

introducteur

des ambassadeurs,

sa souplesse, par une dpense quotidienne d'esprit, l'-propos de


ses reparties et le tour galant qu'il saArait donner aux choses.
Bon enfant du reste, et se prtant Arolontiers la plaisanterie,
se
laissant a berner l'occasion, ou du moins le racontant avec
118de Bourbon
; trs fribeaucoup de grce dans une lettre M
leux, car la belle Julie d'Angennes faillit le tuer un jour en lui
jetant au A'isage une aiguire d'eau : quoi d'tonnant, aprs
cela, qu'il se soit oubli une autre fois jusqu' Arouloir baiser le
bras de la prude princesse ? C'est, alors qu'il fallait rabattre
son arrogance, et faire circuler les couplets o Voiture rimait
aA'ec roture. Il ne s'en formalisait
qu' moiti : il tait cependant vaniteux, mais sa faon. Il se laissait conserver dans
le sucre , il tolrait qu'on
l'appelt elrey chiquito (le roi nain),
et y trouvait mme un certain plaisir, la condition
que personne ne contestt sa royaut.
Une fois il la crut menace, le jour o MIIe de Rambouillet
lui crivit : . Il y a ici un homme
plus petit que vous d'une
coude, et je vous jure mille fois plus galant '. Il en conut
i. Voiture,

lettre

xxix (edit. A. Roux).

CLAT

DE

L'HOTEL

DE

RAMBOUILLET

103

Arenu tait Antoine


Godeau, le nain
dpit. Ce nouveau
le seul qui, par la ptulance
de son esprit, ait t quelde Voiture
et lui ait caus des soucis. Richeque temps l'mule
Un jour que Godeau
lieu, par hasard, le dbarrassa de ce rival.
quelque
de Julie,

venait
Domini,

de lui

offrir

une paraphrase
il le fit vque en disant

du psaume Benedicite
opra
: Vous m'avez offert benedi-

c'est qu'aprs
cite,je vous donne Grasse. Et le plus surprenant,
une jeunesse assez libertine,
Godeau partit pntr de ses nouvelles fonctions,
de zle apostolique
et d'humilit
chrplein
tienne.

C'est

onctueuses

peine

si, dans les posies qu'il composa depuis,


et monotones,
des
perce par endroits un ressouvenir

et si l'on
galanteries
profanes,
dans une strophe comme celle-ci

sent

un

frmissement

encore

Vierges, dont les yeux pleins de flammes


Lancent un funeste poison,
Et drobent la raison
Le juste hommage de nos mes ;
Ne vous vantez, plus des appas
Que le temps n'exemptera pas
De son injurieux
empire 4.

avec l'htel de
d'ailleurs
toujours
L'voque de Grasse conserva
et qui ne
mais graves,
Rambouillet
des relations,
austres,
devaient plus porter ombrage
Voiture.
- Il
Les divertissements
mondains.
y avait l'htel,
se trouvait
vers 1630, tout un groupe
jeune, la tte duquel
et ses soeurs
Julie, qui n'inclinait
pas encore au pdantisme,
Mllc du Vigean en faisait
qui n'taient
pas entres en religion.
110de
0 de
et cette
M"
ainsi
M
Clermont,
Coligny,
partie,
que
encore
Anne-Genevive
de Bourbon,
enfant,
presque
jolie
avec
de Pisani
Le marquis
future duchesse de Longueville.
masculin.
l'lment
de ses amis y reprsentaient
quelques-uns
car la belle lionne restait
M 110Paulet s'y mlait volontiers,
jeune malgr les annes, etun soir qu'elle s'tait dguise en maro il s'agit
chande d'oublis,
on ne la reconnut
qu'au moment
de chanter

remuant,
plein d'entrain,
couplet. A ce groupe
il fallait
des ftes, des bals pars, des collaardent au plaisir,
comme
celle qui-eut
de campagne
tions galantes,
des parties
1. Paraphrase

un

du psaume

CXLVIII.

BALZAC.

i0i

-^

VOITURE

chez Mn' du Vigean : on aimait fort les travestist mis


ou champtres,
qui avaient
sements mythologiques
devenaient
la mode par YAstre, et les jeunes filles, l'occasion,
du parc de Ramsous les ombrages
des Dianes ou des Nymphes
des pices
: on brodait
aussi la comdie
On jouait
bouillet.
la
on alla jusqu'
reprsenter
lgres sur des canevas italiens ;
et l'abb
avec Julie dans le rle principal
Sophonisbe de Mairet,
dans celui de Scipion.
ArnaUld
lieu

la Barre

de longue
pas prpars
le cercle,
et d'gayer
de les improviser
main, lorsqu'il
s'agissait
se dpensant
des occasions,
l'afft
Voiture
tait l : toujours
au milieu des petits jeux, el rey chiquilo
avec une Arerve intrpide
la belle
maintenir
ncessaire
avait
toute l'ingniosit
pour
les divertissements

Lorsque

humeur,
tion,

sur les jolies


un amuseur
, et il excellait
de tous les hasards
circonstances,

et faire

c'tait

plus minces
son rle.
jouer
taient

n'taient

d'un

fleurir

le sourire

lvres.

Par A-oca-

tirer

parti

futiles,

pour

des
bien

le but, ses plaisanteries


dpassait
: le jour,
et sentaient
les trteaux
got douteux
o il introduisit
de Mmc de
jusque dans la chambre
Parfois,

par exemple,
Rambouillet
un bateleur

il

et ses deux

ours,

o il s'amusa

de la

de la marquise
et des autres dames,
frayeur
quand les btes
montrrent
au-dessus
d'un paravent
leur gros museau. Mais,
il tait plus ingnieux.
Pendant la priode sudoise
d'ordinaire,
de la guerre de Trente Ans, la prude et romanesque
Julie s'tait
: Aite, Voiprise d'une belle passion
pour Gustave-Adolphe
ture fait costumer
en Sudois
et les charge
quelques
laquais,
de porter
en grande pompe
Mllc de Rambouillet
un poulet
d .
scell d'un sceau royal et

le
Lion
du
Nord
Une
sign par
autre fois, pour se librer
perdue au jeu
d'une discrtion
contre

la mme

galant

, qui,

douze galants
de
Julie, il fit Avenir de Londres
de l'occasion
ruban, et profita
sur les
pour jouer
agrablement
mots -. Dans ses relations
avec l'Infante
dtermine
, c'est-dire MIle Paulet, il fit
souvent
d'une dsinvolture
preuve
qui a
son charme.
Il se mettait
ainsi au niveau
des gens du monde,
il savait les distraire,
tout en donnant
le modle
de cet air
suivant

1. Voir Aroilure, lettre


2. Ibid., lettre LXX.

vu.

la clbre

dfinition

de M 1'6 de Scudry,

CLAT

DE

L'HOTEL

DE

RAMBOUILLET

105

ne consiste

de jugepas avoir beaucoup


d'esprit,
beaucoup
ment et beaucoup
de savoir , mais qui nat de cent choses
diffrentes
naturelles
*.
, et suppose aussi des dispositions
Tout
l'htel

cela

d'ailleurs,

de Rambouillet.

culture

mondaine

c'est

le

ct

Ces frivolits

raffine,

tre, la place moins grande


avec elles, c'est le srieux

elles

frivole

des

runions

sont

ont leur

de
d'une

insparables
prix, et laissent

peutau pdantisme.
Ce qui fait contraste
d'ordinaire
autour de la
qui rgnait
entour de grands vases de cristal ,

dans cet antre


marquise,
dont M" de Montpensier
o le
nous a conserv la description,
soleil ne pntre point,
et d'o la lumire
n'est pas tout fait
bannie . L, trne la desse d'Athnes
, d'une incomparable
sagesse, belle jusqu'au
Mnage dans un sonnet

bout,

florida
alors
italien,

sempre,

comme

le lui

dira

qu'elle avait dj cinquantehuit ans. Dans un corps frle, et sous des apparences
de sensila naissance
de son dernier
enfant,
tiVe, ne pouArant, depuis
ni
'air extrieur
elle avait un
ni l'clat
du soleil,
supporter
la Aie purent
grand coeur et une me Airile, que les douleurs.de
sans jamais
l'abattre.
En 1631, elle pc- lit un fils de
du nom,
sept ans, enlev par la peste; en 1645, le seul hritier
de Nordlingen.
le jeune marquis
de Pisani, fut tu la bataille
attrister

de
mais elle fut admirable
jamais s'en consoler,
constance,
chapp
digne en tous points de ce vers cornlien,
une
par hasard la plume d'un obscur pote, et qui terminait
:
pice o l'on faisait appel sa fermet
Elle

ne devait

Arous pleurez

un

tel fils,

et vous

tes romaine!

se fortifiait
temps
que sa raison
s'tait
: elle aimait
largi
preuves, son esprit
srieuses. Les traits
. turs, et il les lui fallait
des historiens
traductions
anciens, voire celle
En

mme

au

milieu

faire

des

des lec-

de morale,

les

ne la
d'Amen,
les plus solides qu'elle
rebutaient
Ce sont les aliments
point.
sans prtention
devenir
une femme savante , car
digrait
Balzac et pu lui adresser elle aussi le compliment
qu'il fit

de choses rares, mais


Mme des Loges : Vous savez une infinit
Arous n'en faites pas la savante, et ne les avez pas apprises pour
un
montrer
Arthnice
semblait
tenir cole. Si par moments
1. Cf. Grand

Cyrus,

t. X, p. 887.

106

BALZAC.

VOITURE

'

et aux rom
vif
intrt
aux
un
nigmes
futile,
prendre
got plus
deaux qu'on dbitait autour d'elle, c'tait apparemment pour se
dlasser, peut-tre par pure condescendance. Le fond de son
sont d'accord,
esprit tait graAre; sur ce point les contemporains
et nous ne pouvons vraiment pas la juger sur deux ou trois
courts billets, ni sur quelques petits vers qu'on a retrouvs d'elle.;

du purisme.
Ton de la conversation;
apparition
d'une telle femme, avec l'ascendant
Sous l'influence
qu'elle
0
prit sur des amies comme Mm de Sabl et M"e Paulet,.ou pour
nous
mieux dire sur toutes les personnes qui l'approchaient,
pouvons nous figurer quel ton dut avoir souArent la conversation l'htel
dont Voiture
videmment

A ct des jeux et des foltreries,


tait le hros sans en aAroir le monopole, il faut
faire une large place aux entretiens
srieux et
de Rambouillet.

solides, aux svres lieux communs de la morale, peut-tre aux


discussions politiques,
surtout aprs la mort de Richelieu : il
faut aussi faire place cette analyse des sentiments,
cette
de l'amour
mtaphysique un peu subtile, sorte de casuistique
Mme de Sabl, et qui annonait dj les Prqu'avait introduite
cieuses. Assurment,
malgr de patientes recherches,
malgr
d'ingnieux essais d restitution 1, rien ne nous rendra, aArec son
tour exact, son allure la fois libre et rserve, ses dlicatesses,
son imprvu piquant, une de ces conversations
qui durent tre
tenues dans la chambre bleue. Il faut nous en
aux
rapporter
de Chapelain, l'impression
tmoignages impartiaux
qu'elles
firent sur tous les
et qu'on retrouve peine
contemporains,
affaiblie dans les paroles que Flchier
prononait
plus tard
devant le cercueil de Mme de Montausier : Souvenez-Arous de
ces cabinets que l'on
o
regarde encore avec tant de vnration,
Et l'orateur parle ensuite de cette cour
l'esprit se purifiait.
choisie, nombreuse sans confusion,
modeste sans contrainte,
savante sans orgueil, polie sans affectation .
Nous avons encore un autre
moyen pour nous figurer les
gots exacts de ce cercle, et juger du srieux qu'il
apportait aux
choses de l'esprit. Nous savons
qu'on y faisait des lectures en
quelque sorte publiques, qu'on y discutait sur le mrite des
1. Aroir notamment
Walkenar; Mmoires sur la marquise de Svign, 1.1, chap
matine
(Une
de M- de Svign passe l'htel de
Rambouillet).

CLAT

ouvrages,

DE

L'HOTEL

et que la plupart
devant ce tribunal.

comparu
dissertations

morales

DE

RAMBOUILLET

107

des grandes
Les lettres

d'alors ont
productions
de Balzac, plus tard ses
firent les dlices de l'htel;

et politiques,

la mtaphysique
avec le Discours
pure y pntra
de Descartes.
C'est sur les oeuvres
dramatiques

de la mthode

que les htes


leur sagacit et

de la marquise
aimaient
exercer
surtout
: Corneille
lut devant eux tous ses chefsporter des jugements
d'oeuvre, du Cid Rodogune,
avant de les faire reprsenter.
Le
cercle s'honora
en maintenant
au Cid sa faveur, en dpit de la
cabale monte par Richelieu
et des rticences
de l'Acadmie.
Il
fut

moins

heureux

et

moins

dans

son apprciation
sur
: la pice parut
surtout
Pohjeucte
froide,' le christianisme
y
fut charg d'avertir
Corneille
dplut, et Voiture
qu'il aurait tort
de donner sa pice au public.
On sait enfin que Bossuet luijuste

mme, prsent par Cospeau, parut vers 1643 dans la chambre


bleue : il avait seize ans et improvisa
un sermon
sur la fin de
la soire, ce qui fournit
Voiture
de placer son mot
l'occasion
connu : Je n'ai jamais entendu prcher si tt, ni si tard.

plus

sa belle

priode, l'htel de Rambouillet


s'arrogea
de contrle
il devait
sur les oeuvres littraires,
raison en exercer
un, et trs efficace, sur la langue

, Si, pendant
ainsi un droit
forte

elle-mme.

franaise
mais

Par

le ton,

tantt

de

srieux,

tantt

badin,
pas le

ses conversations,
n'tait-il
en quelque sorte du bel usage? N'est-ce
et souvent,
pas l au fond que l'a appris Vaugelas,
quand il
parle dans ses Remarques des faons de parler usites la cour,
toujours
galant
centre et le sanctuaire

n'est-ce pas en ralit l'htel de Rambouillet


qu'il faut entendre?
La langue s'y tait pure d'elle-mme,
au sein d'une socit
sans
choisie, et l'on y parlait
bien, avec nettet et prcision,
affectation
tion
ture,

encore,

semble-t-il,
car fut mise l'index
par

vers

1640.

la conjoncLorsque
Voil'acadmicien
Gomberville,

sa spirituelle
Julie ', prit la dfense de la
lettre
et la mai'menace. Les htes de Mmc de Rambouillet

dans

particule

ardues de
dans les broussailles
sans s'garer
quise elle-mme,
la grammaire,
les mots et les
l'occasion
volontiers
pesaient
formes dont ils se servaient.
Les mots surtout,
qui sont d'une
1. Voiture,

lettre

MU.

'
108

BALZAC.

VOITURE

furent mis souvent


les
tours
de
la
aise
syntaxe,
que
prise plus
sur le tapis, et devinrent parfois l'objet de discussions passionnes. Devait-on dire muscardin ou' muscdint grave question,
propos de
On se dcida pour le dernier. Mme hsitation
d'aprs Patru, avait dit
sarge ou serge : la grande Arthnice,
avec toute
sarge d'abord, puis elle se ravisa. Elle disait avoine
la cour, tandis que la ville tenait pour aveine, vieille forme frantait encore flottante
aise. A cette poque, la prononciation
entre Roume et Rome, houme et homme : l'htel se dcida pour
les secondes formes, et ne contribua pas peu sans doute leur
On n'y tait mme pas ennemi d'un nologisme prudent et mesur : chacun avait le droit d'y proposer
des mots nouveaux, mais la socit se rservait le droit de les
adoption

dfinitive.

enregistrer, sans parler de l'usage, qui restait en.ces matires


le matre souverain, et qui, malgr les pronostics de Vaugelas
et les premiers applaudissements
du rond , ne devait pas
consacrer le verbe dbrutaliser, propos cependant par la marquise en personne; le fliciter de Balzac eut des destines plus
heureuses. En mme temps on avait une tendance, crer le
style noble, en liminant, non sans quelque pruderie, beaucoup
de termes rputs bas ou entachs de trivialit.
Balzac lui-mme,
qui crivait loin de Paris et ne vivait pas dans cette atmosphre
du bel usage, en fit parfois l'preuve
ses dpens. Quoique
toutes les productions de l'ermite de la Charente fussent fort
on ne s'y croyait pas oblig
gotes l'htel de Rambouillet,
d'adopter sans rserve ses expressions, et Chapelain lui crivit
un jour : J'ai vu tout le monde s'arrter ce mot de
besogne
pour travail ou ouvrage, et l'on le trouve bas. Je suis de cette
opinion aussi. Vous y penserez '.
Il y avait l des scrupules
exagrs, prcurseurs du mauvais
got et d'une doctrine trop troite. C'est surtout sous l'influence
de Julie, semble-t-il, que tendait s'introduire
ce pdantisme,
qui fit tant de ravages un peu plus tard. A cette poque, en
somme, on pouvait dj rechercher la dlicatesse, on ne
pchait
pas encore par excs de pruderie et de raffinements
mal entendus.
Chapelain, qui fut le tmoin le plus assidu et le mieux renseign
1. Lettres

de Chapelain,

3 juillet

1639.

CLAT

DE L'HOTEL

DE RAMBOUILLET

109

des runions
de la chambre
encore
peut-tre
bleue, crivait
Balzac en 1638 : On n'y parle point savamment,
mais on y
et il n'y a lieu au monde o il y ait
parle raisonnablement,
plus
de bon

sens et moins

de pdanterie
'. A cette socit curieuse
des biensances
et du bien dire, mais sans affectation
il
ridicule,
oppose la pseudo-acadmie
qui s'tait forme chez la vicomtesse
l'ancienne
d'Auchy,
fut un des membres

amie de Malherbe,
et dont l'abb d'Aubignac
les plus zls. L, chaque mardi, se runissaient quelques acadmiciens,
des potes de second ordre, tous
ceux qui n'avaient
:
pas leurs grandes entres chez Arthnice
on lisait

des pices de vers, on faisait des harangues


en rgle,
et celles-ci
on dfiait les dames,
C'tait dj un
rpondaient.
cercle de femmes savantes , mais l'on n'y saurait voir qu'une
de l'htel
de Rambouillet.
contrefaon
grossire des runions
Rien de semblable,'en
Ce qui fit
effet, autour de la marquise.
de l'htel,
ce qui les rendit si
le charme et l'clat des runions
de la socit franaise,
fcondes pour le dveloppement
c'est
de coterie et le besoin d'admiral'esprit
que pendant longtemps
de profession
tion mutuelle
n'y dominrent
pas. Les auteurs
Arinrent s'y mler aux gens du monde, dont ils prirent insensileur ducation.
blement
le ton, tout en faisant
par ailleurs
l'air venant du
Quoique le cercle ft choisi, et mme restreint,
en
s'y retrouver,
: on aspirait
dehors y pntrait
lorsqu'on
Les gens d'pe
tait absent, mais on n'y tait pas toujours.
deux campagnes sur le
surtout n'y pouvaient
qu'entre
paratre
: c'est ainsi qu'on y vit le grand Cond, et
Rhin ou en Pimont
illustres
de cette noblesse encore
combien d'autres reprsentants
de
le comte
de Roquelaure,
si pleine de sve! le marquis

Guiche, auquel on se permettait


de Corbeville,
gleries; Arnauld

des espide jouer l'occasion


de la marle carabin-pote

bien, et charg de rpondre aux nombreuses


quise; improvisant
il mrite
Quant Montausier,
ptres en vers qu'elle recevait.
une mention spciale.
et la quela Guirlande
Julie
et Montausier;
relle

des

d'Angennes
i. Lettres

sonnets
est une

de Chapelain,

de son mariage avec Julie


de
de la chronique
importantes

. L'histoire
des pages
22 mars

1638.

BALZAC.

110

VOITURE

heure une vive pasde


bonne
avait
conu
Montausier
l'htel.
0
mais il ne se dclara qu'un peu
sion pour M" de Rambouillet,
de sa maison par la mort
chef
fut
devenu
plus tard, lorsqu'il
ans le soud'un frre an, et il dut rester pendant plus de dix
fille. Ce n'est point que la
de l'orgueilleuse
titre
en
pirant
princesse Julie ait, comme on l'a dit, voulu faire passer son
amant par toutes les stations de la carte de Tendre, qui n'avait
: il y eut toutefois mange de coquetdresse
t
encore
pas
terie de sa part; elle ne pouvait se dcider ni rompre l'ense marier, ni surtout quitter sa
gagement pris de ne jamais
au milieu
de cette socit
elle trnait
situation privilgie;
Montausier
d'lite, il lui fallait de l'encens et des adulations.
des
eut le temps de "faire ses preuves l'arme, et d'obtenir
Du reste, on ne lui tenait rigueur qu'
charges importantes.
qu'il tait en Alsace, Chapelain, son ami et son
confident, lui crivait : Jamais homme ne fut si bien rcomla grande Arthnice
pens de ses hauts faits que vous, puisque
toutes deux leur joie
et son illustre fille vous en tmoignent
avec autant d'esprit et de bont qu'on en saurait souhaiter '.
demi. Pendant

rle dans une comdie


le principal
italienne qu'on se prparait jouer, et, ds qu'il y reparaissait,
Il fut ainsi
on avait pour lui des attentions toutes particulires.
tenu en haleine pendant de longues annes. .
On lui

rservait

l'htel

se dcida un coup d'clat. Pour hter la


cette fameuse Guirlande de Julie, qui a t
solution,
regarde comme la grande galanterie du sicle 2. La guirlande se
fleurs peintes sur vlin par Robert, et
composait de vingt-neuf
Enfin,

le marquis
il imagina

de soixante-deux

madrigaux,
que le calligraphe Nicolas Jarry
fut charg de transcrire en belle ronde. Dix-neuf potes s'taient
mis l'oeuvre, parmi lesquels Chapelain, Godeau, Malleville,
Colletet, Desmarets; Voiture seul bouda et manqua l'appel,.
Montausier, pour sa part, avait compos seize madrigaux,
qui.
ne sont ni pires ni meilleurs
que les autres s. Que peut-on
1. Lettres de Chapelain,
6 novembre
163S.
2. L'ide premire
semble
avoir
t due une autre
cependant
Guirlande,
tombe depuis dans l'oubli
et qui avait paru en Italie
la fin du xvi" sicle :
La Ghirlanda
delta contessa Angela
Bianca
contesta
di madrigali
di
Beccria,
diversi autori,
etc. Gnes, 1595, in-4.
3. Sur Montausier
voir une notice de M. Paul d'Estre
pote et historien,
dans
la Revue d'histoire
littraire
de la France, 1895, p. 89-107.
-....

CLAT

demander
de son

DE L'HOTEL

DE RAMBOUILLET

cette posie galante,


on considra
apparition,
la pice

o Chapelain
:
impriale

guirlande
Couronne

et toute

de circonstance?

Lors

comme

le chef-d'oeuvre

de la

faisait

dire,

en terminant,

la

En cet tat, Julie, accorde ma requte,


Sois pitoyable ma langueur,
Et si je n'ai place en ton coeur,
Que je l'aie au moins sur ta tte.
Plus

tard,

souvent

on

cits,

devait

prfrer
Desmarets

les

vers

quatre

modestes,

et si

avait

Le ton
prts la Violette.
n'est gure vari : que ce soit la rose,
qui prenne la parole, de chaque feuillet

que
au fond,

des madrigaux,
l'oeillet, ou le jasmin,
c'est toujours le mme

susurrement

qui

un murmure

s'chappe,

d'amour

un peu fade, mais infiniment


et bien fait
respectueux,
les oreilles
de Julie. Elle trouva ce bouquet,
un
pour charmer
1.
matin, son rveil, le 1er janvier
1642, selon toute probabilit
Pouvait-elle
rsister
Elle diffra encore trois ans.
davantage?
Entre

temps, Montausier
le seul obstacle srieux
du mme

le protestantisme,
levant ainsi
et prparant
qui s'oppost son union,
sa fortune
future
la cour de Louis XIV. Julie
abjura

coup
de la quarantaine
approchait
clbr, le 15 juillet. 1645.

le

lorsque

mariage

fut

enfin

Elle dut accompagner


son mari, qui avait le gouvernement
de
et cette absence fit un grand vide dans les runions
Saintonge,
de la chambre bleue. Celui qui en avait t l'me , Vincent
Voiture,
dernires

commenait
annes,

vieillir
devenu

: atteint

irascible

par la maladie
et fantasque,
son

clans ses

imperti On ne pour-

nence grandissait
en mme temps que sa fortune.
rait supporter
s'il tait de notre monde , disait Cond.
Voiture,
Cependant son esprit resta
vers faisaient
les
toujours

vif

et alerte jusqu' la fin; ses petits


dlices du cercle, mais ils s'alambi-

de plus en plus, et la faveur mme dont ils jouissaient


annonait l'entre en scne des Prcieuses.
Quelques mois aprs
sa mort, une de ses dernires
oeuvres, le sonnet Uranie, colde susciter la plus fameuse
port dans les salons, eut la gloire
quaient

querelle

littraire

du temps.

Ce fut

Isac

1. La date n'est pas certaine. Quelques critiques


fut offerte Julie le 22 mai 1641, jour.de sa fle.

de Benserade

admettent

qui,

que la Guirlande

BALZAC.

H 2

VOITURE

entra en lice contre lui, Benserade,


sans le vouloir,
pote
encore ni compos
dj connu dans les ruelles, mais qui n'avait
les ballets royaux danss par Louis XIV, ni mis en rondeaux les
aux
Un sonnet o il faisait allusion
Mtamorphoses d'Ovide.

tourments de Job fut compar, on ne voit pas trop pourquoi,


: il fut prfr par les uns, jug infrieur
celui de Voiture
par
les autres.

La noble

en deux camps : il y eut


les premiers
ayant leur tte

socit se divisa

des Uranistes

et des Jobelins,
la duchesse aux beaux yeux , tandis que
Mmo de Longueville,
les autres taient conduits par Cond et-le prince de Conti. Ce
fut, entre les deux Frondes,
littraire
non moins futile

une vritable

prise d'armes, guerre


et qui ne pouvait pas

que l'autre,
avoir de dnoment. On demanda cependant leur avis, par crit,
: Balzac entre M. et Mrae de Montausier,
Mme de Liancourt
en forme. Il faut citer les
prit sur le sujet une dissertation
pices d'un procs autour duquel s'est fait tant de bruit. Voici
d'abord le sonnet de Voiture :
Il faut finir

mes jours
L'absence ni le temps
Et je ne vois plus rien
Ni qui st rappeler ma

en l'amour

d'Uranie

ne m'en sauraient
gurir
qui me pt secourir,
libert bannie.

Ds longtemps je connais sa rigueur


infinie;
Mais, pensant aux beauts pour qui je dois prir,
Je bnis mon martyre,
et, content de mourir,
Je n'ose murmurer
contre sa tyrannie.

'

ma raison, par de faibles discours,


Quelquefois,
M'incite la rvolte et me promet secours ;
Mais lorsqu' mon besoin je me veux servir
d'elle,
Aprs beaucoup de peine et d'efforts impuissants,
Elle dit qu'Uranie
est seule aimable et belle,
Et m'y rengage plus que ne font tous mes sens.

Quant au sonnet de Benserade, il valait surtout aux


yeux des
-contemporains
par une chute qui fut dclare inimitable
:
Job, de mille tourments
atteint,
Vous rendra sa douleur connue
Et raisonnablement
il craint
Que vous n'en soyez point

mue.

Vous verrez sa misre nue ;


Il s'est lui-mnie
ici dpeint.

L'OEUVRE DE VOITURE

1J3

Accoutumez-vous la vue
D'un homme qui souffre et se
plaint.
Bien qu'il et d'extrmes
souffrances,
On voit aller des patiences
Plus loin que la sienne n'alla :

Il souffrit des maux incroyables ;


Il s'en plaignit, il en parla :
J'en connais de plus misrables.
En lisant

ces pices, nous ne


aujourd'hui
songeons plus gure
mettre l'une au-dessus de l'autre,
et, si nous les comparons
au fond de toutes les deux le mme
encore, c'est pour trouver
tour subtil, le mme ton de galanterie
dcidment
trop fade.

IV.

Correspondance
avait
mort, Sarrasin
de rondeaux

L'oeuvre
de

Voiture.

conduit

et de ballades

de

Voiture.

sa Pompe

Voiture

Lorsque
funbre

grand

tait
renfort

Prince Apollon, un funeste corbeau,


En croassant au sommet d'un ormeau,
A dit trois fois d'une voix prophtique :
Bouquins, bouquins, rentrez dans le tombeau!
Voiture est mort, adieu la muse antique.
est vraiment
raison, car l'oeuvre de Voiture
celle o nous pouvons le mieux apprcier ce qu'il y eut de futile
de socit, qui se dveloppa
et d'exquis la fois dans l'esprit
et ses
avec ses travers
Si l'homme,
l'htel de Rambouillet.
En un sens il avait

de surface, ne peut
et sa galanterie
o il a exerc une sorte de royaut,
a crit,
de s'y
part ce qu'il
de considrer

audaces, ses vives reparties


gure tre spar du milieu

il importe
aussi
arrter un peu, et d'en dfinir le tour. Nous n'y trouverons
pas
0 de
M"
ces
videmment
Scudry
que
choquantes,
ingalits
l'auteur
les a fait
de
Callicrate.

la
conversation
reprochait
de n'tre gure auteur,
et la prtention
disparatre,
quoiqu'il
- mais nous sommes srs d'y rencontrer
dans sa fleur l'esprit
et de voir ce qu'il pouvait produire
mondain de cette gnration,
de meilleur,
HISTOIRE

livr

ses seules

DE LA LANGUE.

IV.

forces.

Cette

oeuvre se compose
Q

J3ALZAC.

il4

VOITURE

de deux cents lettres et d'un assez mince recueil


essentiellement
et
de Voiture,
la
mort
fut
runi
ne
tout
:
le
de posies
qu'aprs
de son neveu Pinchesne ; ce que des dcoules
soins
publi par
Voil
vertes postrieures
y ont ajout n'est pas considrable.
tout
donc un auteur qui fut fort discret. Est-il certain qu'il et
Ne
de Sainte-Beuve?
mis en viager , suivant le mot spirituel
et ne
cette publication
sur
un
posthume,
peu
pas
comptait-il
l'avait-il pas prpare de son vivant? N'oublions
pas que la mort
cinquante ans, et que ses excuteurs
le surprit l'improviste
ne paraissent pas avoir trop pein pour mettre
testamentaires
en ordre ses papiers. Quoi qu'il en soit, la perte de cette oeuvre
et malgr ce mot
aurait fait une lacune dans notre littrature,
lui a appliqu un peu lgrede baladinage que Voltaire
curieux
de Voiture reste un monument
ment la correspondance
et unique dans son genre.
Ce qui frappe tout d'abord dans la suite de ces lettres, c'est
une sorte d'intrpidit
louangeuse,
qui se dploie sans mesure,
aux
on n'crit pas d'ordinaire
: tort et travers. Evidemment,
gens pour leur dire des choses, aigres. et dsagrables :
de l'encens.
Voiture, lui, ne sait crire que pour distribuer
sur leur valeur ou
hommes, il adresse des compliments
et aux
science, les gale volontiers aux hros de l'antiquit
grands

.galanteries
faire natre l'amour

Aux
leur

plus
il envoie des

de tous les temps; aux femmes,


des dclarations
destines
enrubannes,

esprits

mais

moins

Pour mieux
qu' chatouiller l'amour-propre.
louer, il ne recule devant aucune hyperbole et appelle les mtaphores son aide; il ne laisse pas d'tre affect par endroits,
mais il y a dans cette affectation
mme une sorte de naturel,
dont il est redevable

son esprit, qu'il avait d'une rare


souplesse
et d'une incomparable
L'normit
du
lgret. Le croira-t-on?
ne le rendra-t-elle
compliment
pas suspect celui ou celle qui
en est l'objet? Voiture va
il continue sa pointe : et il
toujours,
n'a pas tort sans doute, il est
peut-tre en son genre un moraliste
et sait que le murmure
des louanges,
profond,
fussent-elles
exagres, flatte toujours agrablement
les oreilles.
La souplesse
La manie
dans le badinage.
complimenteuse risque d'engendrer
la monotonie,
et ce recueil
de
lettres, si on se contente de le parcourir, n'en
parat pas exempt.

L'OEUVRE

DE

VOITURE

US

l'examine
Lorsqu'on
n'est qu'apparente.

de plus prs, on s'aperoit


que l'uniformit
Voiture
savait varier
le ton de ses ptres,
et le conformer
aux personnes
qui elles taient
destines.
une gradation
Il observait
savante, et des nuances qui prouvent
la souplesse de son esprit, tout en nous renseignant
sur le degr
ses divers correspondants.
de familiarit
Crmoqui l'unit
nieux et un peu gourm
s'adresse la grande Arthlorsqu'il
il flatte ses gots srieux
nice en personne,
par des allusions
lui

historiques,
il est dj

parle

des Romains

et d'Alexandre'.

Avec

Julie,

il la compliplus libre, tout en restant respectueux;


mente bout portant,
et ne craint
2; il lui dit
pas de rcidiver
sont autant
de cartels
avec
, et entreprend
que ses lettres

11 y a plus de familiarit
encore dans les
adressa MUe Paulet,
avant la brouille
qu'il
longues ptres
survenue entre eux : c'est elle qu'il a gratifie
de ses descripde Grenade,
ou lui envoyant
des
tions, l'entretenant
d'Afrique
elle la petite

nouvelles

guerre.

ses parents
dfendu de parler

des lions

Vous m'avez
obisse quelque
en post-scriptum

peine que j'y


: Aprs avoir

. Frquemment,
il la taquine.
et il faut que je vous
d'amour,
aie 3. Ou bien encore il ajoute
crit

cette lettre,

il m'a

sembl

Mais il y a si longcinq ou six drachmes d'amour.


Tout
temps que je n'en ai parl, que je n'ai pu m'en retenir.
ni de lgret.
O la familiarit
cela ne manque ni d'aisance

qu'il

y avait

de Voiture

c'est dans les lettrs louangeuses


adresses
dborde,
mais il y tait autoris
de reste; tandis que ses
Mme Saintot;
et l'on
lettres Mmc de Sabl ont quelque chose d'alambiqu,
que sa vanit seule probablement
y sent une quivoque
pas fche de faire natre et d'entretenir.

n'tait

Il n'y a pas moins de varit dans la partie de la corresponPrenant


une allure belliqueuse
et
dance rserve aux hommes.
de Pisani,
au
au grand
Cond en per Saint-Mgrin,
comte de Guiche,
de
sonne, Voiture
change de ton ds qu'il s'adresse au cardinal
La Valette ou au diplomate
d'Avaux,
qui, tant bon humaniste,
Costar,
devait tre flatt par les citations
classiques 4. Ecrit-il
martiale,

1.
2.
3.
i.

lorsqu'il

crit

au. camp,

lettre xxxvi.
Voiture,
Id., lettre LIV.
Id., lettre xxi.
Cf. lettres
CI.XI, CLXV, CLXXXVI, CI.XXXVII.

au

marquis

BALZAC.

116

VOITURE

les citations envahissent tout et dbordent sur le texte; il se fait


et va jusqu' commencer sa lettre
la
circonstance,
pour
pdant
en latin, quitte ne pas poursuivre bien loin'.' S'adressnt souvent aux mmes personnages, il lui a fallu bien de l'ingniosit
tomber dans d'invitables
pour varier ses formules, et ne pas
redites. Aprs avoir lou Cond de ses premires victoires, et en
termes que Bossuet reproduira ou peu s'en faut?, que lui dire
ensuite? Voiture s'en tire prestement, et profite de son embarras
mme. S'il vous plaisait vous laisser battre quelquefois, o
le sige de devant quelque place, nous pourrions nous sauver par la diversit, et nous trouverions quelque
de la fortune 3.
chose de beau vous dire sur l'inconstance
les difficults.
C'est esquiver spirituellement
lever

seulement

Mais enfin n'y a-t-il que des compliments et des formules de


On
politesse savamment gradues dans cette correspondance?
On ne saurait
l'a parfois prtendu, et c'est une exagration.
refuser

tout

d'abord

Voiture

un vrai

talent

narratif.

Il fait

songer Mmc de Svign, lorsqu'il parle de la faon dont il a t


bern *, ou de la collalion offerte La Barre par Mmo du
Vigean, des fuses et des Adolons qui ont clos la fte 3. Bref, il
conte des choses futiles, mais il cont bien. Il savait aussi
dcrire, et on en trouve la preuve dans ses lettres M"e Paulet
et M. de Chaudebonne, o, au milieu de badineries oiseuses,
se trouvent notes en quelques traits suggestifs les impressions
qu'il a ressenties en face du port de Lisbonne, devant les splendeurs de Grenade et ces montagnes dominant de leurs cimes
charges de neige les bois d'orangers de l'Andalousiec.
Quoique
ses missions

semblent
l'avoir
mdiocrement
diplomatiques
absorb, il ne laissait pas d'observer les hommes et les choses,
et portait l'occasion, sous une forme piquante, des jugements
sagaces sur les causes de la dcadence de l'Espagne. D'ailleurs
1. Lettre cxci, cf. lettres cxxv, cxxvi, cxcm, cxcni.
2. Vous avez fait voir que l'exprience
n'est ncessaire
qu'aux
la
vertu des hros vient par d'autres
naires; que
chemins;
qu'elle
pas par degrs, et que les ouvrages
du ciel sont en leur perfection
(Lettre CXL.)
commencements.
3. Lettre CLXXXI.
i. Lettre ix.
5. Lettre x.
6. Voir lettres xxxix et XLIII.

mes ordine monte


ds leurs

L'OEUVRE

reconnatre

on s'accorde
quitter

DE

VOITURE

au moins

fois
qu'une
et s'lever

le ton

117

du badinage
: c'est dans la lettre

Voiture

a su

apparent
qu'il crivit,
aprs la reprise de
Mme en se rappelant
anonyme'.

l'loquence
Corbie, un

correspondant
un intrt
personnel

qu'il avait
le pangyrique

du

ministre

on ne peut

sans

l'crire,
franais

il

effort

et qu'avant
de faire
avait
celui
esquiss

qu'il y ait dans ces pages de la


assez rare chez
raison et du patriotisme;
c'est une perspicacit
Voiture
de parler d'avance le
un contemporain,
qui a permis
et de dmler dans ses traits essentiels le
langage de l'histoire
d'Olivars,

plan politique

nier

de Richelieu.

a mis part cette lettre sur Richelieu,


Malgr tout, lorsqu'on
et tranche sur le reste, il
d'histoire,
qui est plutt un morceau
est
faut bien reconnatre
que la trame de cette correspondance
un peu mince
: ce sont les broderies
qui
Ici, comme chez Balzac, la forme l'emporte
exquise qu'est cette, forme, elle ne parvient
simuler

le vide

des sentiments

en font

l'agrment.
sur le fond, et tout
dispas, toujours
de
. Sous l'aisance
apparente

la plaisanterie,
de la prmditation,
on aperoit
par endroits
un sourire de commande,
Le 23 fvrier,
une chaleur factice.
Voiture
va penser elle, et huit
crit de Lyon
Julie qu'il
la description
jours aprs il. lui envoie
ampoule et
d'Avignon
prcieuse de son voyage sur le Rhne 2. Quand il veut pousser
le badinage jusqu'au
bout, il tombe dans l'affterie
3 Paulet sur les lions
:
sa
tmoin
lettre

M"
got

et le mauvais

3, et
d'Afrique
de Rocroy
surtout celle de la Carpe au Brochet \ o le vainqueur
Voise trouve si ridiculement
cependant,
dguis. D'ordinaire
de ses
ture en use avec plus de dextrit,
et se joue au milieu
chez lui l'hyperbole
est dans les sentiments,
plus
exagrations;
c'est bon
encore que dans le style. S'il en fait quelqu'une,
Il
la chose en raillerie.
tourner
escient, et il est le premier
et les
que toutes les branches
en fuses; que toutes les
se convertissent
troncs; des arbres
toiles du ciel tombassent,
et que la sphre du feu voult
semblait,

prendre
1.
2.
3.
4.

crit-il

la place

La

Valette,

de la moyenne

Lettre LXXIV.
Lettres CXXVII et cxxvm.
Lettre XLI.
Lettre cxuu.

rgion

de l'air.

Ce sont, Monsei-

BALZAC.

118

VOITURE

et rduites la
trois
apprcies,
hyperboles, lesquelles
gneur,
trois douzaines de fuses*.
valent
des
valeur
choses,
juste
les perles,
Ailleurs, il commence une lettre Julie en entassant
: mais il tourne court
les larmes de l'Aurore
les pierreries,
brillante 2. Il avait
dbut
de
son
se
et
moque
gaiement
temps,
dfaut
donc ce sens du ridicule,
qui a fait si compltement
Balzac, et avec cela le got de la mesure, une lgret de touche
suprieure.
incomparablement
Cependant les deux noms doivent

tre rapprochs.

Ce n'est

parce qu'ils
pas seulement parce qu'ils furent contemporains,,
ont chang quelques lettres, chacun se tenant sur la rserve,
l'autre secrtement,
un peu guind, jalousant
que Balzac et
: La Bruyre les associait dj, au
Voiture sont insparables
s'est conserve. En somme, ils se
sicle, et la tradition
est le premier qui ait fait sa
compltent l'un l'autre. Voiture
rhtorique sous Balzac, et il l'a faite excellente, car il a au fond
le gnie oratoire : pour s'en convaincre, il suffit de relire dans

xvn

son petit roman inachev un des discours d'Alcidalis


kZlide,
de voir avec quel art les raisons y sont dduites et les arguments
secondaires y font cortge l'ide principale 3. Mais cette rhtorique de Balzac, sentant encore trop son pdant, et toujours
dbite ex cathedra, comme Voiture l'a assouplie! Il l'a nuance,
en y mlant

des teintes'

des saillies
d'ironie, des gentillesses,
imprvues : il en a fait une rhtorique de salon, lgre, galante,
outrance, dj un peu subtile, mais qui a du
complimenteuse
charme aprs tout, et peint bien la socit qui s'en est prise.
Jamais Balzac n'et su tourner la lettre pimpante et passionne
vide o Voiture fait sa dclaration
la matresse imaginaire
dont l'entretenait
Mmo Saintot 4 : il y a presque du gnie broder
ainsi sur des riens, et pour ne rien dire. C'est le
triomphe de
l'esprit de socit.
Pour
de Voiture;
son influence.
posies
passer
des lettres de Voiture ses posies, les
ptres en vers qu'il a
crites fournissent une transition
tout indique. On y retrouve
Les

. 1. Lettre x.
2. Lettre LIV.
3. Voir notamment le discours de la p. 656
(d. Roux).
4. Lettre LXXVIII. Puis comparer les lettres
Clorinde,

de Balzac.

L'OEUVRE

DE

VOILURE

119

ses qualits
habituelles
: cependant,
l'aisance
en est un peu
Ce
molle, elles restent banales en dpit d'une verve apparente.
de meilleur,
ce sont quelques passages assez
qu'on y relverait
Cond, il; oppose
o, s'adressant
simples, celui par exemple
la

mort

de

reue

mousquet,
son lit :

les clameurs
parmi
celle
attend
qui

du

combat

le

malade

et

les

coups
couch
dans

N'a-t-elle pas une autre mine,


Lorsqu' pas lents elle chemine
Vers un malade qui languit?
Et semble-t-elle pas bien laide,
Quand elle vient, tremblante et froide,
Prendre un homme dedans son lit *?
Ce ne sont point
manire de Voiture.

de. tels vers,, vrai


Ailleurs,

on trouve

dire,

qui

caractrisent

la

quelque chose de leste


a t vif, bourdonnant,

et de coquet, on reconnat
l'homme
qui
et qui a donn de l vie, une vie un peu factice, au
voltigeant,
cercle dont il tait l'me. Rien de plus alerte que la pice imper2 : elle nous
tinente sur la chute de carrosse que fit Mmc Saintot
donne la mesure de ce que pouvait
en fait
encore supporter
du xvn
sicle. Les
crues
cette socit
d'expressions
polie
stances Sur sa matresse,
rencontre
en habit de garon un
soir de carnaval 3 , sont moins heureuses, mais elles renferment
cette fameuse priphrase
de paradis des mes , pour dsigner
O l'esprit
les yeux, qui devait faire fortune chez les Prcieuses.
mais pour s'teindre
clate enfin en fuses, en gerbes d'tincelles,
vite sans laisser de traces, c'est dans les chansons sur l'air des
et des Lanturlui.
Landriry
A ct de cela* Voiture

tribut aux conventions


paya largement
de
de ses stances et plusieurs
mythologiques.
Quelques-unes
ses sonnets sont remplis
de roses, de lis, on y voit
d'oeillets,
l'Amour
avec son arc et ses flches. Si ses lgies d
voltiger
sont un peu fades, il a du moins
jeunesse Bli'se et . Philis&

1. Voiture,
2. Id., p.
3. Id., p.
4. Id., p.
5. Id., p.

OEuvres,
485.
474.
505, 514.
460, 463.

p. 567.

BALZAC.

120

VOITURE

en ce genre quelques vers de grande


de fresque, comme ceux-ci :

allure,

brosss en manire
'

Des portes du matin, l'amante de Cphale


Ses roses pandait dans le milieu des airs'...
qui forment le dbut de ce sonnet, auquel on prfra cepenToute la friperie mytholodant la Belle matineuse de Malleville.
gique est en somme moins raide chez lui que dans Malherbe ; il
la drape avec une certaine coquetterie, et, sous ses priphrases
surannes, on sent encore distance la vivacit du dsir et le
besoin jeune de plaire. D'ailleurs,
si dans les lettres de Voiture
dont il faisait bon
la rhtorique se traduisait par des hyperboles
march, dans sa posie elle clate en antithses auxquelles il
semble attacher beaucoup plus de prix. Il s'y tait exerc de
bonne heure. Dans des vers de jeunesse crits en 1614, il disait
dj Gaston d'Orlans :
Ton heur excdera toujours
ton esprance,
Bien que ton esprance excdt tes souhaits

2.

Mais il y avait l un peu de gaucherie prosaque, dont il s'est


dbarrass par la suite. Il a raffin, il est arriv une cadence
plus harmonieuse

et des effets de style, o la pense roule sur


elle-mme, pour rebondir dans le vide. On en trouve le modle
achev dans le premier couplet de ses stances Sylvie :
Je me meurs tous les jours en adorant Sylvie!
Mais dans les maux dont je me sens
prir,
Je suis si content de mourir,
Que ce plaisir me redonne la vie 3.

C'est la condition de ressusciter


de la sorte qu'on tait
d'une belle. Du reste, cette thorie
l'poque le mourant
subtile du bonheur des amants malheureux tait chre Voiture
et cadrait avec sa
: on la retrouve dans
galanterie superficielle
le sonnet Uranie, et dans maint
passage de la correspondance 4.
Quant l'antithse,
elle tait si bien un besoin pour lui, ds
qu'il

s'agissait

de rimer,

que des mots il est arriv

1. Voiture,
OEuvres, p. 490.
2- Id., p. 458.
3. Id., p. 479.
4. Voir notamment
Lettres amoureuses,

xxxi.

parfois

la.

H1ST.

DE

LA

LANGUE

& DE

LA

LITT.

DE

PORTRAIT
GRAV

PAR

NANTEUIL

FR.

IV.

CH.

II

VOITURE

D'APRS

LA PEINTURE

Bibl.

Cabinet

Xat.,

T.

DE

des Estampes,

PHILIPPE
N 2

DE

CHAMPAIGNE

L'OEUVRE DE VOITURE
faire

dans

passer

a inspir

les ides,

son audacieux

se promenant

sous

et c'est

et spirituel

les

sont

ombrages

de plus

tourn

Il

moderne.
tout

d'une

: il

affectait

cherchait

au

remontant

et,

chercher

ses modles

l'a

dans

imit

traits

ture
milieu

ingnieux
contraire

matre
ainsi

remonter

Voiture

et dont

l'allure

les

vieux

genres,

dbut

du

n'a
soit

en

l'archasme,

jusqu'au

la

cependant

de

Jamais

rien
aussi
sur-

posie

la

le rondeau,

xvie

allait

sicle,

que je pris, je suis prt de le rendre 3...

retrouver

sautire

rgente

celui-ci

Le baiser
sans

la reine

lui

chez Marot.
Il
et parfois
ses expressions
certains
Isabeau, 2, et lui a drob
rondeau

son

comme

exquise.

ressusciter

ballade,

qui

Je pensais, car nous autres potes


Nous pensons exlravagamment,
Ce que dans l'tat o vous tes,
Vous feriez si, dans ce moment,
Vous avisiez en cette place
Venir le duc de Buekingham ;
Et lequel serait en disgrce
De lui ou du pre Vincent '.

grce

dlicatement

encore

antithse

impromptu
de Rueil
: .

Je pensais que la destine,


malheurs,
Aprs tant d'injustes
Vous a justement
couronne
De gloire, d'clat et d'honneurs ;
Mais que vous tiez plus heureuse
vous voyait autrefois,
Lorsqu'on
Je ne veux pas dire amoureuse,
La rime le veut toutefois...
Ces vers

une

121

Clment.

Il

tant

que mal

closion

de cette

bien
d'une

et

verdeur
est

la

de

curieux
srie

la

toute

politesse
avec

navet

prime-

Aroir

Voi-

des temps

: au
on

nouvelle,

ne

et les formules
les genres
compltement
rompait
pas encore
des vers et des
en vieux
crire
du pass,
on s'essayait
langage
de toute
et de fautes
du reste d'erreurs
lettres,
qui fourmillent
sorte.
sait

A l'htel
trs

encore

des Amadis,
teurs,

. le Pensif,

bien

on

de la

cour

sire

de l'aristocratique

ct

de Rambouillet,

tait

du

les romans
encore

hant

de Trbizonde,

de l'Ile

Invisible

de

sicle

par
et un

le

YAstre,

et la gnalogie
des enchansouvenir

pass

billet

n'tonnait

on connais-

sign
personne

Don

Guilan

au milieu

assemble.

1. Voiture, OEuvres, p. 579. On prononait : Buquingant.


2. Id., p. 516. Comparez l'pigramme Hlne de Tournon (Marot, d. Jannct,
t. III, p. 38).
, , ,
Baiser
vole
sur
le
Marot
(t. 111,
de
3. Voiture, p.. 472. Comparez l'pigramme
p. 107):
Je suis ey
En bon vouloir de le vous rendre.
4. Voiture,

p. 439. Cf. ses lettres, passiin.

BALZAC:

1.22

.*7 VOITURE

des futipartie de cet art de dire dlicatement


lits o Voiture tait pass matre. Car, s'il fut l'me du rond,
c'est par cette ingniosit dont son oeuvre., prose et vers, nous ..
devait lui survie
conserv la quintessence, et dont la rputation
vre, au moins jusqu' la fin du sicle. Tant pis pour ceux qui
ne l'entendent
pas! s'criera M.mQde Svign. Il resta longde tous.ceux qui voutemps le modle avou, mais inimitable,
Tout cela faisait

laient tudier le bel air des choses, et donner un tour galant


leur pense. Il faillit peut-tre gter > La Fontaine ; il y a
quelque chose de lui dans les tragdies de Quinault et dans les
premiers hros de Racine. Puis, peu peu, la gloire du grand
s'clipsa. Aujourd'hui,
il porte la peine d'avoir dpens
son esprit des futilits : toutes ses allusions des modes pas-

Valre

sagres, aux petits jeux, aux menus vnements d'un cercl


choisi, nous chappent ou nous iaissent froids. De l cette svrit

avec laquelle Font jug quelques critiques,


Sainte-Beuve,
Nisard, ce dernier lui consacrant peine deux ou trois pages
ddaigneuses. Le mot de gnie , qu'a voulu lui appliquer
Victor Cousin, n'a point trouv d'cho. Le mot est excessif, en
effet. Il est plus sr de dire que Voiture reprsente dans sa fleur,
d'une grande
par ses cts phmres, et gracieux,
l'esprit
socit.

Son oeuvre est une oeuvre close dans un salon, faite


pour un cercle restreint : mais, par ses qualits comme par ses
dfauts, par le tour, par une sorte de mesure qui se retrouve.
au milieu mme des exagrations..elle
est trs franaise, franaise en dpit d'une chanson de srnade crite en espagnol
et de quelques traits emprunts
au monde chevaleresque
de
l'Arioste.
Il ne faut pas. s'y mprendre,
ni croire sur parole
Mnage, qui prtendait faire descendre au tombeau .avec Voiture les muses d'Italie et d'Espagne..

V. La prciosit
Le

aprs la Fronde.

dclin
de l'htel
de Rambouillet
et les samedis
Le
de M 110de Scudry.
mariage de Julie avec Montausier
avait dj port un coup fatal aux runions de l'htel de Ramla mort de Voiture vint ensuite les
bouillet;
priver d'un attrait

LA

: la Fronde

PRCIOSIT

APRS

fit le reste.

FRONDE

123

Au milieu

des orages politiques,


se dsagrger
peu peu cette brillante
socit, que la
avait su grouper
et retenir
autour
d'elle. Les amis,
marquise
au gr des passions de l'poque, se trouvent
jets dans les camps

piquant
on voit

sont en province,
la grande Arthnice
elleopposs; beaucoup
mme se rfugie
dans sa terre de Rambouillet
au moment
des
barricades.
Elle vieillissait
et sa sant de jour en
d'ailleurs,
jour devenait
lui
, l'intimit

M" Paulet, dont


plus fragile : elle vit disparatre
tait devenue si ncessaire,
et perdit en 1652 son
mari. Ses dernires annes furent attristes
encore par de pnibles dmls avec la seconde de ses filles, l'abbesse
d'Yres.
Quant Anglique,

la plus jeune

de toutes,

moins

jolie et d'un
de pruderie,

elle tint cole


plus sarcastique
que Julie,
jusqu' son mariage avec M,, de Grignan. La marquise
avait
bien chang
autour
qu'en 1665, mais tout
esprit

l'htel

de Rambouillet

n'tait

d'un grand nom.


C'est partir
de 1650

depuis

qu'avait

longtemps

ne mourut
et

d'elle,
que l'ombre

cess son influence.

M 110de

en partie l'hritage
et commena
alors, par
Scudry recueillit
l'ascendant de son esprit, trner au milieu
d'une socit dont
la politesse dgnrait
de
en affterie.
Ne en 1607, Madeleine
Scudry, sans qu'on puisse la classer parmi
t du moins une des habitues de la chambre
revint

Paris

suivi son frre


elle avait

dj
voile

sous

un

avait

observe

aprs trois
Georges,
publi

ans d'exil

les intimes,
bleue.

Marseille,

avait

Lorsqu'elle
o elle avait,

de la Garde,
de Notre-Dame
gouverneur
tomes du Grand Cyrus :
les premiers

de convention,
pour
transparent
historique
les contemporains,
elle
et mme en partie pour la postrit,
socit qu'elle
tracer le tableau de cette brillante
commenait
de prs. Fille
dans la suite

elle le prouva
moins lu peut-tre

et le plus

et mme de sens, comme


d'esprit
morales, le
par ses Conversations
110de ScuM
de
ses
solide
ouvrages,

d'avoir beaucependant
chapper au reproche
surtout par
de la prciosit,
au dveloppement
coup contribu
fade
ses romans,
o les hros tiennent
trop souvent cole de
alla
la gnration
et dans lesquels
contemporaine
dclamation,
et de langage
sentiments
chercher des modles.de
langoureux
dry

ne saurait

quintessenci.

124

BALZAC.

VOITURE

Aux samedis de Sdpho, qui se tenaient dans le quartier d'Eolie,


c'est--dire dans le Marais, rue de Beauce, on vit encore figurer
comme Montaula
haute
de
membres
socit,
parfois quelques
frsier; Mme de Sabl et son amie la comtesse de Maure y
c'est plutt dans la bourNanmoins,
quentaient volontiers.
du cercle.
les habitues ordinaires
geoisie que se recrutaient
Parmi ces bourgeoises, une mention revient de droit Mmc Cordes guerres,
nuel, cette femme d'un trsorier l'extraordinaire
part dans le monde de l'poque, et
par le tour caustique de son esprit et
1,'-propos mordant de ses pigrammes. Mlle Robineau, la Doralise du Cyrus, la Roxane de Somaize, doit aussi tre range
parmi celles qui l'esprit servait d'arme dfensive, offensive
a
au besoin. Elle pense les choses d'une manire particulire,
qui occupait une place
savait s'y faire redouter

M"* de Scudry. Elle a une raillerie fine et adroite,


dont il n'est pas ais de se dfendre quand elle le veut. Quant
Mme Arragonnais
deux bourgeoises de
et M"e Bocquet,
dit d'elle

marque encore, la Philoxne et YAglaste du Grand Cyrus, elles


furent tellement des intimes, que le samedi s'est tenu parfois
chez elles : d'ailleurs, M" 0 Bocquet, avec ses cheveux cendrs,
ses yeux bleus et doux , tait une personne accomplie, un des
ornements du cercle, et nous savons que non seulement elle
avait de l'esprit, de la discrtion, de la tendresse , mais qu'elle
.
jouait encore de la lyre miraculeusement
Parmi les hommes qui se runissaient dans le salon de la rue
de Beauce, ce furent les auteurs proprement
dits, ceux qui faisaient profession d'crire ou tout au moins de composer des vers
galants, qui tinrent le premier rang : ce fait lui seul est gros
de consquences, il explique qu' la libre allure des conversations entre honntes gens ait succd un ton de
plus en plus
laiss glisser jusqu'au
guind, et qu'on se soit insensiblement
pdantisme, ou peu s'en faut. Ces crivains du cercle de M"e de
Scudry, ce sont d'abord Conrart, Chapelain, Mnage, c'est-dire ceux qui avaient eu, la bonne
poque, leurs entres
l'htel de Rambouillet,
non sans y tre quelquefois moqus par
derrire; c'est Sarrasin, qui venait de publier sur un ton hrocomique la Pompe funbre de Voiture. Puis, viennent des noms
tombs dans l'oubli,
mais qui ont eu dans les ruelles leur

LA

PRECIOSITE

moment

de clbrit,

premier

tait

ceux

un magistrat
et auteur
pote,

agrable
Louis d'or,

tait

APRS

LA

FRONDE

12S

de Doneville,
de Raincy. L
d'Izarn,
et un bel-esprit
de province.
Izarn,
le
d'un badinage
intitul
ingnieux

et galant,
:
clbre par son inconstance
dans le Cyrus, il est amoureux
de quatre princesses
sous le nom
et les trouve un jour runies
chez MandaUe, ce qui
Alsme'nius,
ne l'embarrasse

beau

mais lui permet


de soutenir
nullement,
qu'on
; dans une
amours
sans tre infidle
plusieurs

peut avoir
Gazette de Tendre,
on signale
Billet-doux.

d'Oubli
Quant

conserve
l'arrive

parmi

les manuscrits

d'Izarn,

Raincy,

il

qui
tournait

de Conrart,

gar en quittant
assez bien les madri-

s'est

en itagaux : ilen fit un que Mnage traduisit


par plaisanterie
avoir trouv dans les oeuvres du Tasse ; un peu
lien, et prtendit
bizarre et ingal,
mais avec cela dou d'un esprit
clair,
d'une
tion
part,

vive,
imagination
. Parmi les familiers
c'est Pellisson.

Il

qui

fournissaient

fort

la conversa-

il en est un qu'il faut mettre


aArait quinze ou seize ans de moins que
enfin,

Sapho, ce qui n'empcha


pas entre eux une de ces rares amitis
dont
bien voisines de l'amour,
une de ces passions platoniques,
le charme et la force avaient t clbrs par avance dans l'pisode de Phaon '. Pellisson
en effet dj M 110de Scuconnaissait
avec elle ne parat gure dater
dry en 1653, mais son intimit
o elle lui adressa les vers clbres :
que de 1655, de l'poque
Enfin, Acante, il faut serendre,
Je vous fais citoyen de Tendre.

de Sapho, pendant plus d'une dizaine d'annes,


ont t presque une institution
: on y a caus et dissert d'aprs
des programmes
on en a fait des comptes
tracs l'avance;
Les samedis

rendus plus ou moins officiels.


C'est en gnral Conrart qui s'en
et n pour toutes ces
imbu de l'esprit
chargeait,
acadmique
de
archives
vritables
besognes. Dans ses inpuisables
papiers,
le rcit
la socit polie du xvnc sicle, on trouve
par exemple
dtaill de cette Journe des madrigaux,
qui peut servir de penavait eu son
dant la Querelle des deux sonnets. Cette journe
avait remis Sapho mysun soir, Thodamas-Conrart
prologue;
trieusement
un cachet de cristal avec des chiffres entrelacs.
1. Grand

Cyrus,

t. X.

BALZAC.

126

VOITURE

accueillit
peu dguise, que M"e de Scudry
remercments o elle faisait de piquantes rserves :
Dclaration

avec des

Et vous donnez si galamment


Qu'on ne peut se dfendre.

l-dessus
rpondit par une ptre en vers, et Sapho
fit un nouveau madrigal. Sur ces entrefaites, le 20 dcembre 1653,
Philoxne ayant
la compagnie se runit chez Mmc Arragonnais.
reu, elle aussi, un cachet de cristal, avait pri Pellisson de lui
Conrart

: mais Pelcomposer quelque posie qui pt servir de rponse


lisson s'tait excus, et avait demand un dlai. Ce jour-l, elle
le somma de tenir enfin sa promesse, puis s'adressa aux assistants. Alors tout le monde se piqua au jeu, et se mit rimer des
madrigaux, les uns de quatre vers, les autres de douze; on les vit
clore comme par enchantement. Jamais il n'en fut tant fait,
ni si promptement...
Ce n'tait que dfis, que rponses, que
rpliques, qu'attaques, que ripostes. La plume passait de main
C'est le
en main, et la main ne pouvait suffire l'esprit.
compte rendu de Conrart, avec pices l'appui. Ces impromptus
ne sont qu'un badinage, et ils en ont juste la valeur. On ne saurait exiger davantage de l'esprit de socit. Mais ce qu'on peut lui
demander peut-tre, c'est d'avoir des allures plus libres, d'tre
moins ami de la convention

et de la rglementation

qu'il

ne

semble l'avoir
Ruelles

t chez Mlle de Scudry.


de second ordre et diffusion

de la prciosit.
se maintenait
la tradition

A ct des salons dans


lesquels
ceux de l'htel d'Albret et de l'htel de Richearistocratique
lieu ; celui de Mmc de Sabl, d'o sont sorties les Maximes de
La Rochefoucauld; celui de la Grande Mademoiselle au Luxemdont Segrais fut le secrtaire, et o l'on traa tant de
portraits ingnieux, on vit bientt s'ouvrir Paris tous ces
rduits peupls d' alcvistes , toutes ces ruelles, dont les
abbs de Bellesbat et Dubuisson se
ent les introducteurs
attitrs. Parmi les plus qualifis de ces
cercles, on peut citer dans
l'le Notre-Dame celui de Mme de
dame d'atours
Bouchavannes,
de a reine; au Palais-Royal celui de la comtesse de
Brgis,
amie de Mlu de Montpensier;
ailleurs, c'tait Argnice, c'est-dire Mm0 Andr, femme d'un conseiller la cour des
comptes,
bourg,

LA

PRECIOSITE

APRES "'LA'.

127

FRONDE

cole de prciosit.
puiser
Mais il faut renoncer
qui tenait
De Paris,' la contagion
une liste qui serait fastidieuse.
gagna la
110de
10de
Les
noms
de
de
M
M"

Boismoreau
Poitiers,
province.
Bordeaux,
de M 110 Barjamon
Aix, de Mlle de
Beaumont
Arles,
une clbrit
relative
: quant aux
Barrme
acquirent
de Lyon,
elles taient si nombreuses,
que Somaize
un appendice
dans son livre.
Chadut plus tard leur consacrer
arrivant
Montpellier,
tombrent
au
pelle et Bachaumont,

Prcieuses

de prcieuses
de campagne
, et firent
de leur parler
des gorges chaudes de leurs petites mignardises,
extraordinaires
\
gras, et d leurs discours
dans ces bureaux
d'esC'est dans ces cercles secondaires,

milieu

d'une

runion

, qui s'ouvrent
naquit ou du moins
prit

en germe l'htel
mme de cet esprit
fcond

pendant

en grand
nombre
de 1650 1660, que
se dveloppa
la prciosit,
car elle existait
de Rambouillet.
Elle n'est au fond que l'excs
dont le rle a t si grand et si
xvn 6 sicle : aussi a-t-elle trouv des

de socit

tout

notre

non seulement
les contempoconvaincus,
parmi
de
encore notre
poque. La prciosit
provient
en affterie
la politesse
fatale
cette tendance
qui transforme
des moeurs, qui fait qu'un cercle, ft-il le plus choisi du monde
et
devient
est
la longue
choisi,
prcisment
qu'il
parce
une coterie : ceux qui en font partie prouvent
le besoin de se

apologistes
rains, mais

et de se sparer de la foule; ils commencent


singulariser,
par
ne plus vouloir
elle, et finissent
penser comme
par se persuader qu'ils
doivent
de
autrement,
qu'il n'y a point
parler
salut en dehors de leurs
et qu'eux
conventions
mondaines,
seuls ont l'esprit

bien

cercle,

que
se multiplient

supposez

fait.

Maintenant,
d'autres
viennent

ct

de ce premier
natre,
un, d 'x,

l'infini,
sorte de vgtation
puis qu'ils
envahissant
tout; admettez que ces divers
parasite et pullulante,
et sont au
groupes se copient plus ou moins maladroitement,
besoin rivaux,
rivaux
trs acharns
dans cette course au riditrois,

cule, alors vous aurez l'tat d'esprit


une altration
dans les sentiments,
tessiicis

1. Voir

pour tre profonds,

le Voyage

de Chapelle

Il se traduit par
prcieux.
qui deviennent
trop quindans la forme,
par une exagration

et Bachaumont,

dit.

Jouaust,

p.. 45 et siv.

128

BALZAC.

VOITURE

n'est
et aboutit au jargon. L'amour
qui se perd en mtaphores
et toute de convention ; le langage
fade,
galanterie
qu'une
plus
manir, dans lequel il prtend s'exprimer, devient inintelligible
.
.
.
.. .:
force de subtilits.
dans
Eri'1654-, le!.mal'avait
dj t signal par d'Abignac
sa..Relation vritable du royaume de Coquetterie. II tait, grand
lorsque parut en 1656 l livre de. l'abb de Pure, intitul: fo/Vecmuse ou le Mystre des ruelles, ce livre que l'auteur,
par.une
petite malice qui ne corrigea personne, ddiait . telle qui;n'y
pense pas . L'abb de Pure a t, on ne sait trop pourquoi, une
des victimes

de Boileau.

Son ouvrage

est mdiocre

: il montre

surtout, par des compromissions


quivoques, trop de complaisance pour le faux got contre lequel il partait en guerre.; C'est
surtout . titre de document contemporain
que le livre a conserv quelque intrt, et mrite encore d'tre,feuillet.
Au dbut,
deux interlocuteurs
constatent que Prcieuse, est une appellation de date rcente, c'est un mot du temps, c'est un mot la
comme autrefois celui de Prude .
mode, qui a.cours aujourd'hui
Ailleurs, la description de l'Empire du.Sexe avec'ses monts
et de Mpris, sa valle des Plaisirs
et son marais
de.Rigueur
des Coquettes, nous reporte cette gographie
sentimentale
1'6 de
M
que
Scudry venait de mettre la mode, en insrant au
tom.e premier de la Cllie la fameuse, carte de Tendre. Ce que
l'abb de Pure a le plus tir de longueur, tout en le mettant
dans la bouche de Mnage, c'est la dfinition
mme de la Prcieuse. Qu'est-ell? d'o vient-elle?
C'est une vapeur toute
spirituelle qui, se tenant par les douces agitations qui se font
dans une docte Ruelle, se forme enfin en
corps et compose la
Pr.Vieuse . Etiiajoute
un peu plus loin : Elle est un
prcis
de i esprit, un rsidu.d la raison... Comme la
perle vient de
l'Orient, ainsi la Prcieuse se forme dans la Ruelle par la culture des dons suprmes que le Ciel averses dans son me '.
Beaucoup d'intentions
satiriques au. fond de tout cela, mais il
faut vraiment un peu trop les y chercher.
maximes
et langage
Somaize;
des Prcieuses.
Un auteur plus mdiocre encore, Antoine
Baudeau, sieur
1. Voir de Pure, La Prtieuse,
etc., t. I, p. 165-170 passim".

de

HIST.

DE

I.A

LANGUE

& DE

LA

LITT.

T.

FR.

Armand

y.

Colin

IV,

tfc C1', Editeurs,

CH.

Paris.

FRONTISPICE
DE LA

ou LE

PRETIEVSE

(PARIS,
Bibl.

MYSTERE
1656-1658)

de l'Arsenal,

B L, 15 321

DES

RUELLES

II

LA

PRECIOSITE

Somaize,

se constitua

mirateur

outrance

APRES

LA

FRONDE

de sa propre autorit
de la mode nouvelle.

129

le dfenseur
Il

se fit

et l'ad-

l'historio-

et de leurs alcvistes.
Il y a gagn une
graphe des Prcieuses
sorte de notorit
: son nom
qu'il ne mrite pas comme crivain
est insparable
dsormais
de cette priode de notre littrature,
et c'est dans son Grand Dictionnaire
les renqu'il faut chercher
les plus circonstancis
sur l'trange
seignements
pidmie
qui
svissait alors. Dans sa prface, Somaize commence
par diviser
les femmes en quatre catgories
: les premires
tout fait ignorantes,

les secondes

ne lisant

pas

davantage

et se contentant

du jugement
contraire
lisent tous
d'avoir

et de l'esprit
les troisimes
au
naturel;
les romans
et les ouvrages
de galanterie,
tchent de se tirer hors du commun
; enfin les quatrimes
sont celles qui ayant de tout temps cultiv l'esprit
que la nature
leur a donn...
ont appris
parler
belles langues
plusieurs
aussi bien qu' faire des Arers et de la prose . Ce sont ces derde tout souverainement,
nires, bien entendu,
qui jugent
Il n'y a
et qui valent
d'elles.
qui comptent,
qu'on s'occupe
point eu de sicle o l'on ait ou parler d'une chose semblable ,
s'crie leur

avec une
chroniqueur
de donner une histoire

il promet
futurs
doivent

emphatique
vritable

et
complaisance,
et dont les sicles

. Il

n'a gure fait qu'aligner


par
ordre alphabtique,
dans les pages de son Grand Dictionnaire,
les noms de sept cents personnes,
non point les noms vritables, mais les pseudonymes
qui, de par la Arogue des
antiques
romans, avaient
voile transparent

s'entretenir

seuls

un tour

galant,

et qui,

sous un

dguisant

et grandes dames, pouvaient


seuls
crer une sorte d'galit
dans cet empire de la prciosit.
Un
un peu
autre dfaut du livre,
c'est que les poques s'y trouvent
mles,
Voiture

roturires

et sans doute

dessein

et Valre-

: Blisandre-Balzac

des modes nouvelles ;


comme autorits
y sont invoqus
du Palais
de
on est toujours,
distance,
fascin par l'clat
de Rambouillet,
donn l'htel
surnom
et,
Roselinde, dernier
la priode qui a prcd,
dans l'esprit
natre une sorte de confusion
crer des titres de noblesse.
en se rattachant

Somaize
maladroit
HISTOIRE

a cependant
un mrite : c'est
de la cause qu'il voulait
dfendre,
DE LA LANGUE.

IV

on cherche

faire

du lecteur,

et se

l'avocat

et de faire

ressortir

d'avoir

BALZAC.

130

VOITURE

de cet tat d'esprit qu'il prtendait, semble-t-il, glorifier. Il a beaucoup . compil, un , peu', - tort et travers; les
sources o il puise ne sont pas toujours les plus pures; des
lambeaux de phrases dpoupes dans les. romans, il juxtapose
dans: desquelles de second ordre, ou
certains dtails recueillis
le ridicule

de corresponmme des documents suspects,; des fragments


dance mans on ne sait d'o ; malgr tout, c'est encore en triant
ces faits amoncels, qu'on arrive se faire une ide de ce que
fut la prciosit
cieuses tel qu'il

aux environs

de 1660.

Dans le code des Pr-

dix maximes capitales, il en


est de fort caractristiques,
qui sont videmment dans le tonet
conformes aux renseignements Avenus d'ailleurs. Le mot clbre
les Prcieuses de jansnistes
de Ninon,
de
qui avait,trait
le .donne, rduit

, ne s'accorde pas seulement avec les thories:subtiles


du Grand Cyrus ; il trouve sapleine confirmation
dans la quatrime
l'gard
maxime de Somaize : Donner plus l'imagination
l'amour

et cela par ce principe de morale que


La huitime maxime
ne peut pcher rellement.
l'imagination
n'a pas trait aux sentiments, mais elle est d'une porte littraire
plus grande ; elle nous donne le fond et le fin, de la thorie
le caractre de la rvoluprcieuse, et rsume admirablement
tion qu'on mditait dans les ruelles d'alors : Il faut ncessaides plaisirs-qu'

rement

la vrit,

Prcieuse

parle autrement
que le peuple, afin
entendues que de ceux qui ont des
que ses penses ne;soient
clarts au-dessus du vulgaire ; et c'est ce dessein qu'elles font
tous leurs efforts pour dtruire le Aeux langage, et qu'elles en
qu'une

ont fait

un non seulement ; qui est nouveau,


r
leur est particulier
S

mais

encore

qui

C'est un langage en effet trs particulier


, que tchaient
d'acclimater dans leurs cercles les Prcieuses. Elles ne bannissaient pas seulement les termes ou trop crus ou
trop bas ; elles
reculaient de parti pris devant le mot propre, et cette horreur du
un abus de la priphrase.
motpropre
engendra ncessairement
Dans leur vocabulaire
tout est mtamorphos,
sentiments,
les diffrentes
ameublement,
toilette;
du corps, les
parties
objets d'un usage familier ne sont plus dsigns que par des
1. Somaize, Dictionnaire

des Prcieuses, t. , p. 158 (clit.


Livet).

LA

PRECIOSITE

APRES

LA

FRONDE

131

et c'est ainsi que la main est la belle mouvante,


circonlocutions,
les pieds les chers souffrants,
montre
devient la mesure
qu'une
du temps, et qu'on dit les commodits
de la conversation
pour
un fauteuil.

Parmi

ces priphrases,
il y en a beaucoup
la mythologie
: les larmes sont les perles d'Iris,
d'empruntes
le lit est l'empire de Morphe;
d'autres sont pompeuses
: les trnes de la pudeur,
c'est--dire
les joues;
le flambeau du silence,

signifier

entendez

la lune.

sommation

Les Prcieuses

d'adverbes.

Elle

ont

aussi

fait

parle

une grande connous dit Somaize

beaucoup,
propos deBernise
et ces mots tendrement,
(Mmode Beauregard),
accortement
et indiciblefortement,
terriblement,
furieusement,
sont

ceux

ouvrent
et ferment
tous ses
qui d'ordinaire
et qui se fourrent
dans tous ses discours '. Un des
sentiments,
traits caractristiques
de leur manire fut encore de substituer

ment,

aux noms

abstraits

des adjectifs
ou de
accompagns
d'pithtes
: tre dans son bel aimable, avoir un furieux
tendre
complments
taient
alors des expressions
on
courantes;
pour
quelqu'un,
disait donner dans le vrai de la chose, ou dans le doux d'une
flatterie.
de quintessencier,
on devient
obscur et inin2 : il
aux
sinon

soi-mme
autres,
telligible
y a dans le recueil
de Somaize des morceaux
de quelque tendue, comme
la lettre
Mais,

force

de Lrine 3, qui sont des modles


ce jargon
entortill.
N'oublions

de cette obscurit
pas cependant

voulue

qu'au

et de

milieu

de

ces recherches

la langue
toujours
exagres,
parfois
puriles,
dlicatesse.
franaise n'est pas sans aAroir acquis une certaine
n'ont pas disparu avec les
Toutes les mtaphores
des Prcieuses
ruelles o elles taient closes comme en serre chaude : travestir
sa pense, avoir l'abord -peu prvenant,
n'avoir
que le masque de
la gnrosit, sont des locutions
que nous leur devons, et combien
! Une phrase comme les bras m en tombent,
nous parat aujourd'hui
la surprise
:
trs simple pour exprimer
de langage, vers 1660.
c'tait une nouveaut
et une hardiesse
d'autres avec celles-l

1. Somaize, Dictionnaire
des Prcieuses, t. I, p. 40.
2. La Bruyre (De la Socit, 65) a fait, comme on le sait, une brve et
mordante
de la conversation
des Prcieuses.
Voir encore ce sujet
critique
la curieuse
et historiographe,du
franaise de Ren Bary, conseiller
Rhtorique
roi (Paris, P. Le Petit, 1659, avec privilge
de 1652).
>
3. Somaize, Dictionnaire
des Prcieuses, t. I, p. 121.

132-

>

BALZAC.

VOITURE

nuances le
Les Prcieuses, en dfinitive, ont enrichi de bien des
que
Arocabulaire commun. Il n'est pas jusqu' l'orthographe,
certaines d'entre elles n'aient voulu rgenter un peu plus tard,
de concert avec l'acadmicien Le Clerc : et l encore, par des
lettres parasites, elles
de
des
suppressions
par
simplifications,
sans avoir rendu quelques
ne sont pas, leur insu peut-tre,
services.
,

et les Prcieuses.
Molire
Cependant le mal l'emdans une
portait trop sur le bien; de la politesse on tait tomb
affectation sans mesure, et il tait utile qu'une raction se produist. Molire se chargea de la proAroquer : il venait de rentrer
en proAlnce ; il fit
Paris, aprs ses longues prgrinations
reprsenter les Prcieuses, le 18 novembre 1639. Ce qu'il faisait
dans sa pice, c'est le double ridicule
des mtaphores
outres et de ces sentiments de convention,
qui ne pouvaient plus se dvelopper que sur un plan uniforme,
trac d'aArance. La satire tait inget d'aprs un programme
admirablement

ressortir

nieuse et mordante, le succs fut vif : Mnage,


son me
tion, fit au sortir de la reprsentation
en. prsence de Chapelain,
solennellement,
tises qui venaient d'tre critiques si finement

d'aprs la tradiculp et renona


toutes les sot'
. Molire

d'ail-

leurs, sentant bien qu'il s'attaquait forte partie, aArait us de


et pris des prcautions
certains mnagements
qui permirent
aux derniers suivants
de l'htel de Rambouillet
et la marquise elle-mme de venir applaudir la pice. Dans sa prface, il tablissait des distinctions,
dclarait que sa comdie se tient
partout dans les bornes de la satire honnte et permise; que
les plus excellentes choses sont sujettes tre copies par de
mauvais singes, qui mritent d'tre berns. Aussi, ajoutaitil, les.Arritables Prcieuses auraient tort de se piquer, lorsqu'on joue les ridicules, qui les imitent mal. La distinction ne
laisse pas d'tre spcieuse, et la postrit a bien le droit de ne
Mme en admettant
l'accepter que sous bnfice d'inventaire.
que le nom de Calhos, donn l'une des pecques pixrvinciales,
n'et rien qui pt porter, ombrage la
il est
grande Arthnice,
plus difficile de croire que celui,de Madelon n'ait pas,t choisi
dessein, et que M1,cde
Scudry ne soit pas en cause dans une
pice o il est beaucoup question' du bel air des choses, du

PRECIOSITE

LA

Grand

Cyrus

sement

pour

En ralit,

et de sa filofie,
elle '.

APRES

LA

FRONDE

133

que Marotte

rie connat

la prciosit
cet excs de subtilit

elle-mme

c'tait

bien

pas, heureus'atta-

que

de tout
menaait
et d'altrer
la langue aussi bien que la faon d sentir.
envahir,
Il la pera jour, et lui porta un coup srieux,
sans la ruiner
comme on l'a quelquefois
affirm
la lgre. Non,
cependant,
ne mourut
se continua,
prcieux
pas, et sa tradition
l'esprit
quait

Molire,

ininterrompue
pas toutes,

qui

pendant tout le sicle. Les ruelles ne se fermrent


du jour au lendemain
: sept ans aprs la comdie de

dans son Roman bourgeois,


nous a dpeint
Furetire,
sorte d'acadmie
o
encore le rduit d'Anglique,
pdantesque,
de la petite JaArotte. Et Molire
se gte l'heureux
naturel
lui-

Molire,

la charge,
clans
mme, en 1672, ne devait-il
pas revenir
0 Deshoulires

Femmes.savantes"!
Mm
recueillit
1660,
Aprs
tour l'hritage
des samedis de M" de Scudry
: on vit dans
le
salon Corneille,
Pellisson,
Conrart,
Benserade,
Mnage,
de Montausier,

tous les dbris

de l'htel

de Rambouillet,

ses
son
son
duc

et aussi

Mascaron,
Arenus, le duc de Nevers,
Quinault,
Les Prcieuses
les plus ridicules
de cette
Perrault.
et les moins
de
corriges
par la comdie
priode,

des nouveaux
Flchier,
nouvelle

furent
Molire,
rets Saint-Sorlin,

M1'" Dupr,
la
peut-tre
et M'le de la Vigne,
cette

nice
fille

de
d'un

Desmamdecin

et
clbre de madrigaux
XIV,
qui eut un commerce
Et que de femmes savantes d'nigmes avec Cotin et Flchier.
car la science devenait la mode, Mlle Deschamps,
M 110Dan0 de
11'
sans parler de
M
Mm
Gaudeville,
ceresses,
Chataignires,
continuaient
celles qui, comme M" 0 LeseAllle
et MUo Bourbon,
de Louis

sans platonisme
la tradition
de l'amour
!
jansnistes

romanesque,

et n'taient

plus

les

n'aArait
l prciosit
en dpit de Molire et de Boileau,
pas abdiqu : elle vivait, malgr le triomphe
apparent de l'esprit
classique, et on a pu dire non sans raison que la cabale, sous
fut une revanche
Phdre succomba
momentanment,
laquelle
Ainsi,

du succs

des Prcieuses

ridicules.

Nanmoins,

cette poque,

1. Somaize, aprs avoir voulu donner dans ses Vritables Prcieuses


continua
de la comdie de Molire,
une contre-partie
reprsente)
la veine en Versifiant
trs platement
les Prcieuses Ridicules.

(pice non
d'exploiter

34

BALZAC.

VOITURE

tait fait : la prciosit ne pouvait plus gter notre


Et d'ailleurs, si elle lui a fait courir des risques, on
ne doit pas oublier non plus les services rendus, et surtout que
avait eu son
la politesse mondaine dont elle tait l'exagration
utilit dans la premire moiti du sicle et son heure d'clat. En
sur son dclin ou
dpit des mchantes copies qu'il a pu susciter,
a sa place, et une grande
mme plus tard, l'htel de Rambouillet
du XA'IIC sicle : il fut un incomparable
place, dans l'histoire
de cette gnration
foyer de culture mondaine. Les hommes
n'eurent pas regretter d'avoir pass par la chambre bleue d'ArVoiture
thnice : si quelques-uns y recueillirent,
aidant, des
penser dlicatebeaucoup y apprirent
germes d'affectation,
ment, et tous bien dire.
le dpart
littrature.

BIBLIOGRAPHIE
les
on pourra
consulter
de ce chapitre,
parmi
l'intelligence
des Raux,
Les
et les documents
du xvn sicle : Tallemant
dit. Monmerqu.
Paris. 1861, 10 vol. Chapelain,
Lettres,
Historiettes,
Balzac,
Les OEuvres
dit. Tamizey de Larroque,
Paris, 1880-1883, 2 A'ol.
de M. de Balzac, divises en deux tomes, Paris, chez Thomas Jolly, 1665
dition
Les OEuvres de M. de Voiture, nouvelle
(2 vol. in-l'ol.). Voiture,
OEuvres potiques,
1660-63, 3 vol.
par A. Roux, Paris, 1856. Godeau,
in-12. Sarrasin,
OEuvres de M. Sarasin, Paris, Aug. Courb, 1656.
La Pretieuse
Benserade,
OEuvres, Paris, 1697, 2 vol. in-12. -- De Pure,
ou le mystre de la Ruelle, Paris, G. de Luyne et P. Lamy, 1656-88, 4 vol.
Somaize
: 1 Dictionnaire
des Pretieuses, 1660; 2 Le Grand Dictionnaire
des Pretieuses, etc., 1661 (dit. Ch. Livet, Paris, 1856).
Parmi les oeuvres de critique de notre poque :
Mmoire pour servir l'histoire de la Socit polie en France,
Roederer,
G. de Bremond
:
Le pre de Mm de 'Rambouillet
Paris, 1835.
d'Ars,
Jean de Vivonne, sa vie et ses ambassades, Paris,
:
1884. - V. Cousin
1 La Socit franaise
au XVII 0 sicle d'aprs le Grand Cyrus de Mne de
Scudry, Paris, 1852, 2 vol. 2 Madame de Sabl, Paris, 1855. 3 La
Ch. Livet,
Jeunesse de Mme de Longueville,
Prcieux
et
Paris, 1853.
Tableau de la littrature
Prcieuses, Paris,
1870, 2e dit. Demgeot,
au XVIIe sicle, avant Corneille
et Descartes,
1859.
franaise
Paris,
Sainte-Beuve
: 1 Port-Royal
(cf. liv. II, chap. vin et ix, et un Appen D. Nisard,
dice sur Balzac). 2 Causeries du Lundi, t. XII (Voiture).
Histoire de la Littrature
Des
franaise, liv. III, chap. i. P. Jacquinet,
du XVIIe sicle avant Bossuet, Paris, 1863 (cf. V). F. Bruprdicateurs
Nouvelles tudes critiques
netire,
sur l'histoire
de la littrature
franaise,
Paris, 1882 (d. p. 1-26 : La Socit prcieuse au XVIIe sicle). G. Lar^
: 1 tudes de littrature
roumet
et d'art,
Paris, 1893 (cl", p. 1-54 : Un
historien de la socit prcieuse au xvne sicle : Baudeau de
Somaize).
2 Notice historique
sur les i Prcieuses ridicules
(en tte d'une dition
de. la pice, Paris, 1884). -- W. List,
Sludien ber Voiture
Syntaktische
(dans les Franzsische Sludien de Krting et Koschvvitz, 1.1, p. 1-40).
Pour
oeuvres

CHAPITRE
FONDATION

DE

L'ACADMIE

Les premiers

/.

Fondation
de

Origines
l'Acadmie

FRANAISE

de l'Acadmie

est faite,

acadmiciens.

l'Acadmie.

franaise

III

L'histoire

et bien

faite,

franaise.
de
des origines
par un contempo-

rain

des premiers
acadmiciens,
Pellisson,
qui l'a raconte (ds
infini.
Par une rare fortune,
l'Acadmie
1652) avec un agrment
a trouA' alors, pour rdiger
ses premires
annales, un homme
; Pellisson,
qui avait le got du dtail et le gnie de la biographie
dans un temps o l'on ne se souciait
gure que des ouArrages,
s'attachait
aux hommes
avec une curiosit,
qui de son propre
aveu tait

insatiable

. Il

disait

de lui-mme

est inoue, peut-tre


en ce sicle
unique
d'tudier
souvent
dans les livres l'esprit
plus que la
sommes tous
xvue sicle.

matire

a traite.
qu'il
ou moins. Mais

l, plus
Est-ce parce

: J'ai

une

chose, qui
cette faiblesse

de l'auteur

Aujourd'hui
rien n'tait plus

beaucoup
nous en
rare

au

semble,
par ce ct,
que Pellisson
aujourd'hui
presque un moderne,
que son livre nous intresse
si vivement?
mais n'oublions
Peut-tre;
pas que ce hvre avait
fit
ds son apparition,
dj charm l'Acadmie
puisqu'elle
1. Par M. Petit
de Paris.

de Julleville,

professeur

la Facult

des lettres

de l'Universit

FONDATION

136

DE L'ACADMIE

FRANAISE

cet honneur, qu'elle n'a plus fait depuis personne, de


en lui assurant la premire place
ses runions,
l'admettre
d'acadmicien qui deviendrait vacante '.
Donc Pellisson raconte ainsi, dans son joli style, les origines
l'auteur

franaise! Environ l'an 1629, quelques partirien de


culiers, logs en divers endroits de Paris, ne trouvant
d'aller fort somment
plus incommode dans cette grande ville, que
se chercher les uns les autres, rsolurent de se voir -un jour de
de l'Acadmie

chez M. Conrart,
la semaine chez l'un d'eux... Ils s'assemblaient
log pour les recevoir,
qui s'tait trouv l plus commodment
et au coeur de la Alle2... L ils s'entretenaient
familirement,
et de toutes
comme ils eussent fait en une Arisite ordinaire,
de choses, d'affaires, de nouArelles, de belles-lettres...
ainsi trois ou quatre ans, et comme j'ai ou
Ils continurent
extrme
dire plusieurs d'entre eux, c'tait aArec un plaisir
de sorte que, quand ils parlent encore
et un profit incroyable;
sortes

de ce temps-l, et de ce premier ge de l'Acadmie,


aujourd'hui
ils en parlent comme d'un ge d'or, durant lequel, avec toute
l'innocence et toute la libert des premiers sicles, sans bruit et
sans pompe, et sans autres lois que celles de l'amiti, ils gotaient ensemble tout ce que la socit des esprits et la vie raisonnable ont de plus doux et de plus charmant.
Ces premiers acadmiciens, ces acadmiciens de l'ge d'or
s'appelaient : Chapelain, Conrart, Godeau, Gombauld, Habert;
son frre, dit l'abb de Crisy; Malleville
et Serizay 3. Puis
au premier groupe;
Faret, Desmarests, Boisrobert se joignirent
familier
du cardinal de Richelieu,
Boisrobert,
parla plusieurs
fois son matre des runions qui se tenaient chez Conrart. Le
naturellement
l'esprit
port aux grandes
choses, qui aimait surtout la langue franaise, en laquelle il
crivait lui-mme
fort bien, demanda M. Boisrobert
si ces
personnes ne vaudraient
point faire un corps et s'assembler

cardinal,

qui

avait

et sous une autorit publique. La runion y


rgulirement,
consentit, non sans quelque chagrin de voir finir ainsi son heureuse obscurit. Elle composa donc un bureau, form de trois
1. Sur Pellisson, voir ci-dessous, p. 17S.
2. Rue des Vieilles-tuves,
prs de la rue Saint-Martin.
3. L'avocat Giry, qui tait de ce premier groupe, s'en spara
quand fut fonde
l'Acadmie franaise, et ne voulut y entrer qu'en 1636.

FONDATION

DE

: un directeur

dignitaires

LACADEMIE

et un chancelier,

nomms

temps et
fut Serizay, intendant
chance; le premier

directeur
dsigns par le sort (le premier
de la maison du duc de La Rochefoucauld
lier,
Elle
Elle

; un
Desmarests)
ouvrit
son premier
adopta, le 20 du

d'Acadmie

franaise.

membres,
: Hay du Chastelet,

Mziriac,

Maynard,

Colomby,

Baudoin,

Racan,

Balzac,

perptuel,
qui fut Conrart.
la date du 13 mars 1634 \

registre
mme mois,
le nom simple
et beau
Elle s'ouA'rit successivement
vingt-quatre
numre
suidans l'ordre
que Pellisson

nouveaux
vant

secrtaire

Silhon,

Bautru,

Colletet,
l'Estoile,

Bardin,

Hay

encore

Sirmond,

Gomben'ille,

Boissat,

hasard

anne,

les

dmie,

l'Acadmie

chez l'un

fut

ou l'autre

tant

devenu

dinal

ne fut

dcds aAraient

de ses membres,

2. A cette date,

de Richelieu,
la reut
dans

Prizac,

comme

errante

et ds lors celle-ci

son

htel.

, se
suivant
le

Dlos

Sguier, aprs la mort


le Protecteur
de l'Aca-

se rassembla

Elle

dites

et du garde

des sceaux.

Le roi

(dans les deux


des Coustou,
qui font

au Louvre

et
de Puget
aujourd'hui
partie du muse de sculpture
moderne).
dresss par Conrart,
avaient
l'Acadmie,
salles,

quarante

y sigea depuis le
1643 jusqu'au
28 janvier
1672, o mourut Sguier.
de l'AcaXIV
succda au chancelier
comme Protecteur

dmie, il
16 fvrier
Louis

futurs

trente-cinq.
Sguier,
garde des sceaux;
de Granier,
furent
reus en 1635,
Auger

ou la commodit

du cardinal

Servien,

PorchresVoiture,
Vaugelas,
La Chambre,
en
tous admis

lu des quarante,
Giry, en 1636. Le dernier
choisi qu'en 1639, aprs que quatre acadmiciens
dj t remplacs.
1643

Saint-Amant,

que

de Chambon,

Jusqu'en
rassemblant

Bourzeys,

Porchres-d'Arbaud,

Habert
de Montmor,
Laugier,
1634. A la fin de cette premire
n'taient

137

FRANAISE

Ds 1634 les statuts

de

du cart approuvs
la
solennellement
institua

1635. Le
donnes en janvier
compagnie
par lettres
patentes
des membres
cardinal
en tait reconnu
Le nombre
protecteur.
tait fix quarante;

l'objet

de leurs

assembles

tait dtermin.

1. Chapelain,
dans sa correspondance
assidue avec Balzac, nomme l'Acadmie
s'est,
dont Mer le Cardinal
fois le 26 mars 1634 : L'Acadmie
pour la premire

et qu'il autorise de sa protection.


depuis peu rendu le promoteur
2. Selon Pellisson,
le lieu des runions changea douze fois de 1634 1643.

FONDATION

138

DE L'ACADMIE

FRANAISE

des statuts (24, 25 et 26) rsument bien le destrs claireet les ambitions
sein du fondateur de l'Acadmie,
ment dfinies de seg premiers membres :
aA-ec
sera de travailler,
: La principale fonction de l'Acadmie
tout le soin et toute la diligence possible, donner des rgles
certaines notre langue et la rendre pure, loquente et capable
de traiter les arts et les sciences. Les meilleurs auteurs de la
'
aux
acadmiciens
distribus
seront
pour
langue franaise
Trois

articles

que les phrases qui peuvent servir de


rgles gnrales, et en faire rapport la compagnie, qui jugera
de leur travail et s'en servira aux occasions. Il sera compos
un Dictionnaire,
une Grammaire, une Rhtorique et une Potique
observer tant les dictions

sur les observations


Malgr

de l'Acadmie,

du cardinal,
exprs du Roij et les sollicitations
fit attendre deux ans et demi la A'rification et l'en-

l'ordre

le parlement

des lettres patentes. Il l'accorda


enfin, le 10 juilregistrement
let 1637, avec cette clause : A la charge que ceux de ladite
assemble et acadmie ne connatront
que de l'ornement,
embellissement
et augmentation
de la langue franaise, et des
livres

qui seront par eux faits et par autres personnes qui le


Pour Aramcre les hsitations du parledsireront et voudront.
ment, Richelieu aArait pris la peine d'crire au premier prsident que les acadmiciens
aAraient un dessein tout autre que
celui qu'on avait pu lui faire croire . Ces lignes sont fort
claires

: le parlement de Paris craignait


que la nouA^elle institution, fonde par le cardinal, ne dissimult quelque arrirepense politique, quelque dessein secret de battre en brche,
l'aide de la compagnie nouvelle, les privilges
des corps existants. Le parlement
se .trompait : la.suite l'a bien fait voir. Le
cardinal

n'avait

d'autre

dessein que celui qu'il annonait;


il
voulait introduire
la rgle et l'unit dans l'usage de la
langue
franaise, ainsi qu'il avait fait dj dans l'tat politique et dans
l'exercice de l'autorit royale. Il est A'rai
que par l la cration de
l'Acadmie se rattachait tout son
systme, de gouvernement,
1. Selon Pellisson, le terme 'acadmicien, fut
1635.
adopt le 12 fvrier
Chapelain lui-mme disait d'abord acadmisle (lettre
Boisrobert, 3 aot 1634);
et cette forme se trouve encore dans: les
statuts, en concurrence avec celle M
qui
prvalut.

FONDATION

et mme

DE

L'ACADMIE

439

FRANAISE

en faisait

mais l'entreprise,
partie;
pour tre d'accord
de sa politique,
n'en tait pas moins purement

avec l'ensemble
littraire.
Premiers
de suivre

travaux

Il

de l'Acadmie.

est intressant

dans les documents


du dessein

continuit

trop rares que nous possdons, la


du fondateur
et la constante
uniformit

du langage tenu par les premiers


acadmiciens.
Ceux-ci (qu'on
le remarque)
ne furent ni des grands seigneurs,
ni des prlats,
ni mme pour la plupart
des crivains
de profession,
engags
dans une production
incessante
et
par got ou par besoin
c'taient

htive;

des bourgeois

de bonne

hommes

ou des gentilsou ecclsiastiques,


trs
famille

de trs petite noblesse,


laques
diffrents entre eux d'humeur
et de caractre,
assez semblables
de condition,
tous
cette qualit
la
commune
d'aimer
ayant
et de souhaiter
franaise,
sa perfection.
Aucun
d'eux

langue
porte

gnie ; mais peut-tre


une oeuvre commune.
pour les guider
des meilleures

ft
passionnment
qu'elle
ne fut un homme de grand
Avalait mieux ainsi pour traA'iller

qu'il
Peu

sauf deux ou trois;


rudits,
qu'un tact assez sr, la frquentation
socits.
D'ailleurs
les plus minents

n'ayant
assidue

par les
l'ind'oublier

ou les charges affectaient


l'Acadmie
galit des rangs. Le garde des sceaux, Sguier, ne Ajoutait point
tre trait de
monseigneur
par ceux-l mme de ces messieurs
dignits

ses domestiques
1.
l'ami de Saint-Amant,

qui sont

plus srieux que la


aArait t charg ds
rputation
qu'il a garde
les premires
runions
(mars 1634) de rdiger un discours qui
contnt
et qui pt serArir de
comme
le projet
d l'Acadmie
Faret,

prface

personnage
ne le fait croire,

ses statuts

. Le

projet,

cardinal, fut enfin approuv


par
lisson nous a seulement
conserv
l'tat

primitif.

assez prcises
heure s'taient
ils croient

soumis au
remani,
corrig,
Pellui au mois de novembre.
l'analyse

de
assez dveloppe
des choses
de fatras,

On y lit, parmi beaucoup


de la premire
sur l'ide que les Acadmiciens
faite de leur rle et du but de leurs assembles :

d'abord

que la langue

est encore

. i. G'est-'dire
qui logent dans .sa maison. Aroir Chapelain,
M. Hdelin
fut nagure prcepteur
(l'abb d'Aubignac)

Brz et est encore son domestique.

trs imparfaite;

la

lettre du 13 juil. 1640 :


de
de M. le marquis

FONDATION DE L'ACADMIE FRANAISE

140

cette modestie
ou
crit
moins,
eux
plus
ayant
plupart
aussi. qu' il
les honore, mais elle est un peu excessive : ils disent
de
semblait ne manquer plus rien la flicit du royaume que
tirer du nombre des langues barbares cette langue que nous parseront un des plus
lons . Les confrences de l'Acadmie
d'entre

bout ; de sorte que notre


des autres vivantes, pourlangue, plus parfaite dj que pas une
comme la Latine la
rait bien enfin succder la Latine,
fait jusqu'ici
Grecque, si on prenait plus de soin qu'on n'avait
mais
de l'locution,
qui n'tait pas la Abrit toute l'loquence,
. Plus
qui en faisait une fort bonne et fort considrable partie
loin Faret recherche quelles devraient, tre les qualits d'un
dans la
: non la science, ni l'agrment
acadmicien
vritable
assurs moyens

pour en venir

A'ive et prompte;
mais, aArant tous
parole, ni une imagination
ces dons, prcieux d'ailleurs, il lui fallait : comme un gnie
et une lumire naturelle capable de juger de ce qu'il
particulier
. Ainsi,
y avait de plus fin et de plus cach dans l'loquence
c'tait
en 1634, le premier titre aux honneurs
acadmiques,
juste et dlicat de la langue franaise.
Quelles devaient tre en effet les fonctions du corps nouAreau ?
l'auteur du discours nous les dit (et mme, je l'avoue, en un style
d'avoir

un sentiment

encore
qui semble en effet montrer que le franais manquait
jusque dans l'Acadmie d'une certaine dlicatesse) :
Leurs fonctions seraient de nettoyer la langue des ordures
qu'elle avait contractes, ou dans la bouche du peuple, ou
dans la foule du Palais, ou dans les impurets
de la chicane,
ou par les mauArais usages des courtisans
ou par
ignorants,
l'abus de ceux qui la corrompent
en l'criArant ou de ceux qui
disent bien dans les chaires ce qu'il faut dire, mais autrement
qu'il ne faut; que pour cet effet il serait bon d'tablir un usage
certain des mots ; qu'il s'en trouverait
dont on se servait aujourd'hui,
pourvu

peu retrancher de ceux


qu'on les rapportt un

des trois

genres d'crire auxquels ils se pouvaient


appliquer;
que ceux qui ne vaudraient
rien, par exemple, dans le style
sublime, seraient soufferts dans le mdiocre, et approuvs dans
le plus bas et dans le comique ..
la langue, les Acadmiciens
Enfin, pour perfectionner
livreraient leurs propres ouvrages la
et
critique et la correction,

FONDATION DE L'ACADMIE
l'on

examinerait

dans la

les arguments,
.

le traiter,

141

FRANAISE

le sujet, la manire
compagnie
le style, le nombre,
et chaque mot

particulier
Ainsi
le principal
langue, en cartant

sera : 1
objet de l'Acadmie
tout ce qui semblera
tenir de la
du jargon
de la chicane,
de l'ignorance
populaire,
du
sans, du mauvais
got des crivains
inhabiles,
2 de distinguer
des prdicateurs;
des A'ocabulaires

de
en

d'purer

la

grossiret
des courtipdantisme

spciaux,
les genres bas ou

les genres mdiocres,


pour les genres sublimes,
et d'tablir
cet effet un usage
comiques,

certain

des mots.

le rgime
des castes appliqu
au lexique.
On ne proscrivait pas le mot trivial,
mais on le parquait
dans un genre,
et les mots nobles dans un autre. Heureusement
l'Acadmie
ne
C'tait

suivit

pas Faret

montra

dans

cette

toujours

elle
fcheuse,
ou, du moins,
de prudence
et de discrtion
dans la

beaucoup
de ranger
entreprise

dangereuse
de dignit.
Pellisson

remarque

sance. La

protection
tout d'abord

la mettre

voie

les

mots

franais

par

ordre

le bruit

ds sa naisque fit l'Acadmie


cardinal
avait eu ce premier
effet de

du

en pleine lumire;
on parla beaucoup sur
elle en bien et en mal. Ceux qui taient attachs (au ministre)
: jamais,
de ce dessein aArec des louanges
excessives
parlaient
leur dire, les sicles passs n'avaient
le ntre en deA*ait aAroir ; nous allions
nous

aAraient

prcds,

et

tous

eu tant

d'loquence
que
tous ceux qui
surpasser
ceux qui nous suivraient

et la plus grande
l'avenir,
l'Acadmie
et au cardinal.
ennemis

traitaient

id'hrventer

des mots

des choses
dcrier

tait due
partie de cette gloire
Au contraire,
ses envieux
et ses
l'Acadmie
ce dessein de ridicule,
accusaient
nouveaux,

de Arouloir

recevoir
qui n'en pouvaient
et des satires.
par des railleries

des lois
imposer
', et ne cessaient de la

1. Si le .bon sens de la majorit


il faut avouer que
repoussa ces prtentions,
de leurs droits et de
s'taient
fait une ide singulire
quelques acadmiciens
leurs devoirs. Pellisson
de M. Sirmond,
homme
se moque ainsi fort joliment
d'ailleurs
fort solide,
d'un jugement
que tous les acadmiciens
qui voulait
des
les mots approuvs
par la pluralit
fussent'obligs
par serment employer
voix dans l'assemble,
de sorte que si cette loi et t reue, quelque aversion
s'en
avoir pour un mot, il et fallu ncessairement
particulire
qu'on et'pu
servir et qui en et us d'autre
sorte aurait commis non pas une faute, mais
un pch ;

FONDATION

14'2

FRANAISE

l'Acadmie.

contre

Libelles

DE L'ACADMIE

Entre

les libelles

com-

il en est
de sa fondation,
d'poque
poss
encore qu'on en fasse quelque mendeux au moins qui mritent
et la, Requte des Dictiontion : c'est la Comdie des Acadmistesi
.n'osa
naires. La Comdie est de Saint-EATemond,
qui longtemps
contre.l'Acadmie,

l'avouer,
quelques
pliments

amphigouriques

parmi

ensuite, quand
changent
annoncent
mme monnaie,
de Vadius

du

l'indignation

craignant
jolis traits

elle

cardinal;

renferme

1. Les comde platitudes


beaucoup
de Golletet Godeau, les injures
qu'ils
dans la
Godeau refuse de s'acquitter
agrablement

l'immortel

dialogue

avec Trissothr

Me voulez-vous contraindre
louer votre ouvrage?
J'ai tant lou le vtre. Il le mritait
bien.
Je le trouve fort plat pour ne vous celer rien.
Si Arous en parlez mal vous tes en colre.
Si j'en ai dit du bien, c'tait pour vous complaire.

La lenteur
teries

faciles

du traA^ail

acadmique

tait

Mais ils passent

deux ans rformer

moins

la

Quoique

clbre,

dj l'objet
...-....:..

de plaisan-

six mots - !

Requte des Dictionnaires


en Arers fort
Mnage y donnait

parat beaucoup plus fine.


tuels quelques
sages avis aux acadmiciens.
fcheuses
devait
n'entrer
Mnage
intrigues,

Par

nous

spiril'effet 1 de

dans
ce
jamais
Mais il y et apport
une
corps, o tant de titres l'appelaient.
connaissance
de la langue franaise
qui n'tait
pas commune,
mme l'Acadmie.
Il avait surtout
un sentiment
trs Arif et
trs

de la perptuelle
mobilit
l'impossibilit
qu'il y a les fixer
juste

vocabulaires.
fameux

Il disait

Dictionnaire;

l'Acadmie
autrement

des langues vivantes,


par des grammaires
: Htez-vous

il natra

dj

d'achever
A'ieux

et de
ou des
Arotre

et les der-

1. Chapelain en parle Maynard


dans une lettre du 2S avril
163S; .
Balzac dans une lettre du 20 juin suivant. Voir aussi lettre Bouchard du
23 aot 1639.
2. L'auteur n'pargnait
mme pas le chancelier,
ce qui fit qu'on parla de
1 embastiller, s'il se dclarait
(Chapelain Balzac). Chapelain, trop intress
dcrier la comdie, prtend qu'elle ne fait rire
que les crocheteurs,
et l'appelle
une maigre
bouffonnerie, qui ne nous fait point de tort . SainMEvremond se
drobait si bien qu'on accusa Saint-Amant.
Il se dfendit d'en tre l'auteur
comme d'un crime ou d'un
sacrilge .

FONDATION

DE

L'ACADMIE

143

FRANAISE

nires lettres prsenteront au lecteur un franais tout diffrent


de celui qui s'offrira dans les premires :
Vous n'en

tes qu' l'A B C


Depuis plus d'un lustre pass
Que l'on travaille cet ouvrage ;
Or, nos chers matres du langage,
Vous savez qu'on ne fixe point
Les langues en un mme point ;
Tel mot qui fut hier la mode,
se trouve incommode,
Aujourd'hui
Et tel qui fut hier dcri
Passe aujourd'hui
pour mot tri ;
C'est aprs tout monsieur l'Usage
Qui fait ou dfait lelangage,
Si bien qu'il pourrait
arriver
Quand vous seriez prts d'achever
Votre nouveau vocabulaire,
Et votre nouvelle grammaire,
Que grand nombre des dictions
Et plusieurs des locutions
Qu'on trouve maintenant
nouvelles,
Et qui vous paraissent trs belles,
Ne seraient plus lors de saison.
Nous joignons cette raison
Que tous les jours votre critique
Ainsi

les

plus

pressant

une

qui fournissait

la

temps,
tait

Combien souffrirait-on
de maux
Avant que de les bien apprendre,
Et de se faire bien entendre?
Combien nous faudrait-il
de temps
Pour apaiser les malconlenls,
Et faire que ce beau langage,
Ft homologu par l'usage?
Ce considr, Nosseigneurs,
Pour prvenir tous ces malheurs,
Qu'il plaise votre courtoisie
Rendre le droit de bourgeoisie
Aux mots injustement
proscrits
De ces beaux et doctes crits.
Laissez votre' vocabulaire,
Abandonnez voire grammaire,
N'innovez' rien, ne faites rien
'
En la langue, et vous ferez bien.;

par

Il crivit

et au
jour,
sur l'Acadmie

.est de quelque
la

compagnie
n'a pas fait
en

crer

blme

fort

utilit

aux

belle

yeux

de n'avoir

vers

entreprise.

trs

pas

elle

song

existe,
de
et

Avant

. 1. crit en 1650, publi


Franion, voir chap. vu.

l'eau

par

de l'appeler
Sorel,

on

a fait,
voulu

injuste).
rformer

les

gens

qui

dlo,

ont

leur
avait

par an.
tablie pour

un

livre

et

si elle

savoir

pour

et au public

qu'elle
d'avoir

(reproche

depuis que l'Acadmie


rieux
besoin
d'crire
les

ce

chose.

polygraphe,

franaise,

langage;

particuliers

tout
pour
: il
l'accuse

d'autres

du

moins

'. Il

pour

combattu

pour

mots,
il

la
Car

l'orthographe.
prouvent
commenc

blme

ce qu'elle

des
proscrire
En revanche,

aide

les

faire;

quelque

intarissable

Sorel,

un long Discours
et l'embellissement
la correction

rien

de faire

sommaient

Charles

ide

de ne

l'Acadmie

suppliaient

en mme

autres,
Le

uns

Dcriant quelque mot antique


Et des meilleurs
et des plus beaux,
Sans qu'elle en fasse de nouveaux,
On serait, malheur insigne!
Rduit se parler par signe ;
Mais quand vous feriez d'autres mots

un

imp-

d'lever
hter

au xvic

cette
sicle,

de
quatre ans plus tard. Sur Charles Sorel, auteur

444

FONDATION

DE L'ACADMIE

FRANAISE

Sorel garde l'honneur


mais
phontique;
pour l'orthographe

de faire goter la rforme


d'avoir essay le premier
l'Aca^
lui prsente
demie, prcisment
par les mmes raisons qu'on
la langue, dit: puis qu'on veut rformer
encore aujourd'hui
de tant de
il, ne serait-il pas propos de la purger entirement
l'abord les trangers
lettres inutiles
qui la
qui trompent
savoir, et qui empchent que les enfants n'apprennent
s'accordt la
si tt lire ; et ne faudrait-il
pas que l'criture
Quoi que vaillent ces arguments, on sait qu'ils
prononciation?
n'ont pas vieilli et sont toujours de mise.
ds sa fondaC'est ainsi que l'Acadmie
franaise rencontra
veulent

dcids, mais comme l'indiffrence


gnrale
de quelques-uns ', la comlui et t plus funeste que l'hostilit
en somme, d'tre si Arivement attaque.
pagnie dut s'applaudir,
Grce ses ennemis plus encore qu' ses mrites, elle futclbre
tion des adversaires

en naissant.
enveloppe toutes les satires qui furent
diriges contre elle dans un mme et juste reproche : elles prenaient pour fondement (dit-il), une chose qui n'est pas. (Elles)
dpeignent les acadmiciens comme des gens qui ne traAraillent
Au.reste

Pellisson

nuit

et jour qu' forger bizarrement


des mots, ou bien en
d'autres plutt
par caprice que par raison : cepensupprimer
dant ils ne pensent rien moins et ds qu'une question sur la.
langue se prsente, ils ne font que chercher l'usage,
qui est
le grand matre
faAreur.
Pellisson

en semblables

matires;

et conclure

en sa

dit vrai,

et mme l'loge qu'il dcerne l'Acadmie


sur ce point pourrait aux yeux de plusieurs se tourner
quelquefois en blme ; car il est certain que l'Acadmie,
uniquement
proccupe
de l'histoire

de constater

l'usage,

se dsintressait

un peu trop
et du sens tymolo-

de la langue (qu'elle ignorait)


.gique des mots (qu'elle croyait saA^oir, mais qui lui chappait
souvent). Nous en avons des preuves curieuses. Les bndictins
.avaient reproch Naud
du mot rabougri,
le qualil'emploi
fiant d'injurieux;
Naud en appela l'Acadmie,
qui tint deux
1. Charles Sorel, outre le Discours dont il vient d'tre
question, avait crit un
pamphlet lourdement factieux, contre l'Acadmie, le Rle des
prsentations faites
aux grands jours de
sur
la
r
l'loquence franaise
formation de notre langue.

FONDATION

'

fois ses assises

pour dfinir
il avait raison.en

Naud;
ou

du

voyant qu'on
mot du latin

moins

dit une pomme

et donna

ridicule,
tymologie
1650 savait mieux l'emploi

de

Sentiments
employ

une

l'Acadmie

sur

que.les
Mais l'Aca-

confrres,

, faisaient

rabougrie

le

Cid.

driver

le

assez
qui montre
des mots franais
L'Acadmie

sa premire
anne (fvrier
1635-mars
assez oiseuse
: celle
d'couter
des

occupation
dbits ou lus tour

145

raison

pleinement
tandis,
l'usage;

abortivus,

que l'Acadmie.en
que leur histoire.
avait

le mot,

FRANAISE

effet, selon
pas tort, selon l'tymologie.
et ses plus doctes
Colletet,

niaient

bndictins
dmie,

DE L'ACADMIE

1636)
discours

tour

de la compagnie.
par les membres
les sujets de ces harangues
: Sur l'loPellisson nous a consent
quence franaise (Du Chastelet) ; Sur le diffrent gnie des langues
(Bourzeys) ; Contre l'loquence (Godeau) ; Pour la dfense du thtre
des confrences
; De l'utilit
; Sur le :
(Boisrobert)
(Montmor)
sont les plus capables
; Que les Franais
je ne sais quoi (Gombauld)
de Vloquence (La Chambre) ;
de tous les peuples de la perfection
et de son protecteur
A la louange de l'Acadmie
(Porchres-Lauun excellent
sicle a produit
hros, il s'est
gier) ; Que lorsqu'un
trouv des personnes
; De
(Gombenlle)
capables de le louer
l'excellence de la posie et de la raret des parfaits potes (L'Esles sciences
(Bardin) ; Contre
toile) ; Du style philosophique
qui sont entre l'amour
(Racan) ; Des diffrences et des conformits
et l'amiti
pour la seconde
qui haranguait
(Porchres-Laugier,
des espirits (Des; De l'amour
(Chapelain)
fois) ; Contre l'amour
des corps (Boissat) ; De la traduction
fait
(Mziriac; c'est dans ce discours qu'il accusait Amyot d'avoir
bien compts en traduisant
;
deux mille contresens
Plutarque)
dis
De l'imitation
des anciens
(Colletet) ; Contre la pluralit
De l'amour des sciences (Porchres-d'Arbaud).
langues (Cerisy);
marests)

; De

Vamour

non
l'Acadmie
jugea,
Aprs un an pass dans ces exercices,
sans raison, qu'ils sentaient un peu le collge et elle ne les prolui fourle cardinal
Sur ces entrefaites
longea point davantage.
ou plutt
nit une autre besogne, eh la pressant,
le Cid Qoson examen
absolument
de soumettre
1. Janv. et fv. 1651; voiries
HISTOIRE

DE LA LANGUE.

IV.'

en lui enjoignant
et de publier une

pices dans Pellisson, dit, Livet, I, p. 505.


lu

FONDATION

!46

DE L'ACADMIE

FRANAISE

ne s'en souciait gure;


L'Acadmie
de
cet
ouvrage,
critique
la main au
toutefois il fallut obir : tout le monde mit un peu
auteur et l'diteur
mais Chapelain en fut le principal
travail;
responsable.
On sait le succs inou qu'avait obtenu le Cid ds son appal'avaient
combl
d Corneille
les rivaux
: jusque-l
rition
A mesure que
d'loges ; le triomphe du Cid excita leur jalousie.
devint plus
du public allait croissant, l'envie
l'enthousiasme
ce fut Une clameur contre un pote qui avait
Alafin
os marquer sa supriorit par un tel chef-d'oeuvre. On entresa pice et usurp sa
prit de prouver que Corneille Arait vol
furieuse.

gloire.
de celte croisade fut Richelieu.
Le chef, peine dissimul,
Les causes de son animosite contre le Cid sont bien connues. La
qui fit anoblir
pice avait charm la reine Anne d'Autriche,
cette occasion le pre de Corneille ; Richelieu tait l'ennemi de
la reine. Le Cid exaltait l'Espagne et ses moeurs chevaleresques;
en guerre avec l'Espagne, et Richelieu
avait
voulu cette guerre ncessaire sa politique. La pice, d'un bout
l'autre, exaltait le point d'honneur et tendait justifier
le
au moins dans certains
duel, comme ncessaire et lgitime,
cas extrmes. Richelieu avait fait rendre et excuter des dits
or nous

tions

terribles

contre le duel. Enfin

Richelieu

tait auteur, lui aussi,


auteur dramatique, et ls pices qu'il inspirait,
faisait ou faisait
faire, n'aAraint aucun succs ; tandis que le Cid allait aux nues.
Voil bien des motifs pour dtester cette pice trop heureuse.
il ne faut pas oublier (on l'oubli
toujours)
que
Richelieu pouvait d'un, mot, d'un geste, supprimer la pice, inter- "
dire la reprsentation et l'impression,
touffer l'oeuvre jamais.
Toutefois

Il n'abusa pas de sa toute-puissance,


il voulut combattre Corneille en lettr, qu'il se piquait d'tre, en confrre, en rival, et
pour ainsi dire armes gales. Ce fut une guerre de plume
assez misrable; mais une excution policire ne l'et-elle
pas
t bien daA'antage?
La pice se jouait depuis trois mois
triomphalement,
quand
elle parut imprime.
Presque aussitt les pamphlets se dchaT
nrent, coups par les ripostes de l'auteur et de ses amis. Dans
l'un de ces factums nous lisons
que ls rires de Paris ne reten-

FONDATION

DE L'ACADMIE

147

FRANAISE

tissaient

des colporteurs
plus ds le matin que du bruit
criant
des feuilles nouvelles,
pour ou contre le Cid.
Ce tapage dura six mois. Nous n'aA'ons
pas en raconter les
mais

phases;
franaise.

il nous

assez

rpondu
mdisait

par la part qu'y prit l'Acadmie


avait publi ls Observations
sur le Cid, un
contre la pice de Corneille.
Corneille
avait

Scudry
violent

rquisitoire

intresse

du Cid

que par
l'Acadmie.

du diffrend

et

vivement,

laiss

entendre

que

jalousie.
Scudry riposta
Celle-ci
ne se souciait

ne
Scudry
en appelant

pas du tout
ses statuts, qui ne

de prendre
ce rle d'arbitre.
Elle allguait
lui permettaient
de juger d'un ouvrage que du consentement
et la prire
de l'auteur
. Mais Richelieu
souhaitait
passionnment

que

fut charg
Corneille.
crivit

le Cid

par lui
Corneille

de Rouen

ft

condamn

d'obtenir

Boisrobert
par l'Acadmie.
ou d'arracher
le consentement
de

n le donna
: Messieurs

jamais
explicitement,
de l'Acadmie
peuvent

mais il
faire

ce

Richelieu
dcida que cela suffisait,
et fora
qu'ils voudront:
l'Acadmie
de se mettre en besogne. Elle nomma trois commissaires le 16 juin
Un
1637, Chapelain,
Desmarests,
Bourzeys.
premier travail fut prsent au cardinal,
qui le lut et l'apostilla
de sa main

en plusieurs
endroits,
toujours
voir son aigreur contre Corneille '. D'ailleurs

de faon

laisser

lui parut
de
poignes

l'ouATag

jeter
il dit qu'il
ennuyeux;
y fallait
quelques
: Serisay,
furent nomms
fleurs . Quatre autres commissaires
cette premire
et Sirmond;
ils polirent
Gombauld
Cerisy,
Mais le cardinal l'arrta
bauche; et on commena
l'impression.

il n'en avait pas vu


trop de fleurs ou d'abord
tout le travail
assez. Chapelain fut rappel,
charg de reprendre
et de le mener bonne fin. Il obit et pendant trois mois peina
ne le trousur cette fastidieuse
lourdement
besogne. Richelieu
s'excusait
A'ait jamais assez svre pour
Corneille
; Chapelain
: Si nous lui paraissons
au favori
Boisrobert
du cardinal,
Enfin au
contraires
en tout, nous passerons
pour partiaux.
sur le Cxd
de l'Acadmie
mois de novembre
les Sentiments
vite,

trouvant

parurent
soumise

mais
de Chapelain,
au jour;
c'est au fond l'oeuvre
fois revue, corrige,
l'Acadmie,
approuve
plusieurs

1; Le manuscrit de ce premier travail est. la Bibliothque Nationale; les apostilles sont de la main de Richelieu et de la-main de Citois, son mdecin.

148

FONDATIONS

L'ACADMIE

FRANAISE

et les ides de toute


doctrine
ainsi
la
et
qui reprsente
par elle,
la compagnie.
admir. On
fut longtemps
et.
demeur
est
clbre,
L'ouvrage
dit : que si le Cid. est un chefse souvient que La Bruyre.a
de
les Sentiments sont un chef-d'oeuvre
d'oeuvre dramatique,
mais
est un excellent
Certes.
La
juge,
Bruyre
critique.
bien
pour
en cette occasion il s'est montr
complaisant
,
Chapelain..
ainsi qu'on
L'oeuvre n'est pas non plus tout fait mprisable,
Elle mrite encore qu'on la lise
a sembl le croire quelquefois.
et qu'on l'tudi; moins il est vrai pour en dgager une doctrine
que pour y trouver les ides de nos
esthtique et littraire
miers acadmiciens sur la langue, le style et la grammaire.
Le grand tort de Chapelain dans sa polmique (sans
sien doute,"et ce reproche l'et bien tonn), c'est d'oublier
commente un pote; et quoi qu'on en ait dit,; on n'analyse
un vers
dit que
remettre
cela ; et

prequ'il
qu'il

pas
comme une ligne de prose. Je sais bien que Voltaire a
d'abord les
sainement
des Arers il fallait
pour juger
s'il a dit
en prose. Mais c'est tant pis pour Voltaire,
ait fait quelques beaux Arers (il n'en a pas fait
quoiqu'il

beaucoup, mais il en a fait quelques-uns), cela suffirait prouA^er


qu'il n'tait pas pote au fond. On ne juge pas le Arol d'un
oiseau en. le faisant marcher.
, Chapelain a crit trente mille Arers, mais comme un oiseau qui
de
marche,; il.Aroulait que Corneille en ft autant, et marcht
les dfauts de son commentaire
du Cid
compagnie.".Tous
viennent'de
ce malentendu.
Aucune vue large et leve n'apparat . au-dessus de cette longue
formes; plucher n'est pas critiquer,
pluche les Arers de Corneille *.

chicane
et trop

de

mots

souvent

et

de

Chapelain

. Les remarques qui ont trait la forme dans les Sentiments de


l'Acadmie sur le Cid, sont de deux sortes : les unes sont des
de gramremarques de style, et les autres sont des remarques
1. Chapelain lui-mme crivait M" 0 de
Gournay, la fille adoptive de Montaigne,
reste fidle la langue du xvi sicle : Vous tes l'irrconciliable
ennemie
de l'corcheuse Acadmie (18 sept.
1639). Sans doute Chapelain veut plaisanter,
mais il est piquant toutefois que le mot se trouve sous sa
plume. Dj.Thophile
s'tait plaint que.les disciples de Malherbe
tant le franais ' qu'ils
grattaient
l'corchaient .

FONDATION

maire.

D'une

manire

DE'L'ACADMIE

FRANAISE

149

on peut dire : dans les predans


toujours tort contre Corneille;
raison. C'est que Chapelain
savait

gnrale

a presque
Chapelain
les secondes, il a quelquefois
bien l langue et en avait mme
mires,

un sentiment

assez juste ; mais


aucun got;: et n'avait
il n'avait
pas assez d'esprit
pour comEn un mot,
d'inventer.
prendre au moins ce qu'il tait incapable
il juge bien de la correction.
crivain, assez correct,
Mais, crivain sans style, il ne sait pas apprcier
le style chez les autres,
connatre
et admirer
c'est--dire
de la forme.
l'originalit
Et Corneille,
eh somme, a fort bien distingu
par o pchait
et par o il se relevait;
car il ne lui a fait aucune
Chapelain
concession
au style et a conserv
firement
de trs
quant
hardiesses
dans les figures
ou les images.
Il s'est
grandes
montr beaucoup plus timor
et a refait
quant la grammaire;
avec une docilit
mme
un grand
excessive,
pniblement,
nombre de vers blms par l'Acadmie.
raison contre Corneille ;
Chapelain, dans le dtail, a quelquefois
mais nous lui reprocherons
d'avoir si orgueilleusement
toujours
raison propos de vtilles.
Il ne cesse d'crire
: Cela n'est
Un bien gros mot pour de bien petites fautes!
pas franais.
bonne en soi,
D'autant
grammaticale,
plus que cette svrit
le purisme ; un dfaut
confine un dfaut,
qui
s'appellera
mais
voit
qu'on
moyen
ge et du xArie sicle;
poindre au dbut du xvne avec Malherbe ; et Vaugelas lui-mme
n'en est pas exempt,
soit vrai de dire que d'autres,
quoiqu'il

inconnu

du

de l'Acadmie,
parmi ses confrres
y cdaient bien davantage.
et Chapelain
D'autre part (car il faut tout peser), l'Acadmie
en publiant les Sentiments n'ont-ils
fait que faire tort la posie,

et injure
Corneille,
comme
on l'a dit souArent? Tchons
notre tour
Corneille

d'tre

justes;
ne nous fasse

mme
Chapelain
Quelle que ft la minutie

qu'un

admiration
et que notre profonde
pour
services
les humbles
pas mconnatre
a pu rendre
et la svrit

la

langue

de la plupart

franaise.
des criti-

taient
dans les Sentiments,
quelques-unes
exprimes
Il'
en s'y soumettant.
lui-mme
le reconnut
justes; et Corneille
affirmt
n'tait pas inutile que l'Acadmie
ainsi, dans
franaise
son premier
acte public et par un illustre
exemple, que le respect de la correction
s'impose tous, mme aux plus grands;
ques

FONDATION

150

DE L'ACADMIE

FRANAISE

sa. beaut; que la


de
mal
belle
perd
exprime
pense
qu'une
dans un chefmme
rester
chose
sacre,
doit
un
mot,
langue, en
les Sentiments;
d'oeuvre. Voil tout ce qu'il y eut de bon dans
affermir dans
mais c'est quelque chose. Ils ont : contribu
culte du style, un. scrupule
certain
un
en
France
l'esprit public
de la nettet rigoureuse, une religion de la phrase correcte, qui
si ce n'est pas la seule qualit de notre
n'est pas .mpriser;
et celle que les
la
est
du
moins
c'en
particulire
plus
langue,
admirent davantage '.
et
sentent
le
vivement,
y
plus
trangers y
2. La rdaction
du Dictionnaire
Le premier
projet
t qu'un
des Sentiments sur le Cid niaient
et la publication
incident, la fois utile et fcheux; dans la vie de l'Acadmie
l'ocdu Dictionnaire
naissante. Au contraire, la composition
sa fondation jusqu'
cupa d'une faon durable, et suivie depuis
la mort de Vaugelas, en 1650. Cette mort, suivant celle du
fit ralentir beaucoup le
cardinal de Richelieu, dit Pellisson,
.
zle au Dictionnaire
cette oeuvre; il
le premier avait A-OUIUfortement
merveilleusepouArait contribuer
comptait que le Dictionnaire
ment assurer selon ses dsirs l'unit, la fixit du langage; et
dans cette esprance, il y aArait du bien fond, si l'on Areut seuRichelieu

lement

ajouter

cette rserve

que l'unit

absolue

n'existe

en

aucune langue, et que la fixit perptuelle d'un idiome Avivant


n'est qu'une chimre. Les langues se fixent quand elles sont
mortes.
L'oeuvre

du Dictionnaire

fut impose explicitement


l'Acadmie par l'article 26 de ses statuts : Il sera compos un Dicsur les observations
de l'Acadmie.
Longtemps
tionnaire,
avant que les statuts fussent rdigs et promulgs, le dessein
de l'ouvrage avait t agit dans la compagnie, ds les
premires runions. L'on peut dire, sans exagration,
que l'Acadmie a t fonde surtout pour faire le Dictionnaire.
Ds la
1. Voir ci-dessous, p. 165, quelques observations sur la doctrine littraire de
Chapelain telle qu'elle est expose dans les Sentiments de l'Acadmie sur le Cid.
2. Nous tudions seulement ici les premiers desseins et les
premiers travaux
de l'Acadmie franaise, en particulier ce
plan d'un Dictionnaire historique qu'elle
ne fit pas. On trouvera au dernier
chapitre du t. V une tude approfondie de la
doctrine de l'Acadmie sur la langue
franaise, et du Dictionnaire
qu'elle fit
paratre en 1694.

DE

FONDATION

seconde

L ACADEMIE

151

FRANAISE

assemble

(20 mars 1634) ', sur la ques(dit Pellisson)


tion qui fut propose de sa fonction
de l'Acadmie),
(la fonction
qu' son avis elle devait tre de
M. Chapelain
reprsenta
la puret
de notre langue
et de la rendre capable
d la plus haute loquence.
cet effet il fallait
Que pour
premirement
en rgler
les termes
et les phrases par un ample
et une Grammaire
fort exacte, qui lui donneraient
Dictionnaire,

travailler

une partie
pourrait
que l'on
crire

des ornements

qui

le reste

acqurir

lui

par
servir

manquaient
une Rhtorique

et qu'ensuite
elle
et une Potique

de rgle ceux qui voudraient


composerait
pour
en prose et en A^ers. Tout le monde
fut d'accord

du Dictionnaire.
penser qu'il fallait d'abord
s'occuper
Trois ans s'coulrent
sans que la compagnie
se
cependant
mt l'oeuvre.
Elle se recrutait
le nombre
d'abord,
compltait
sacr

des quarante;
elle
Parlement
l'enregistrement

ses statuts et sollicitait


du
rdigeait
de ses lettres patentes. Elle perdait
qui, de
ces dissertations
trop acadmiques

le temps lire
l'aveu de Pellisson,

tenaient

un peu des exercices de classe.


dans la querelle du Cid.
ou on l'engageait

s'engageait enfin,
Mais aussitt que

paru, on se mit au
M. de Vaugelas,
Dictionnaire
aA'ec beaucoup
dit
d'ardeur.
belles et
Pellisson,
qui avait fait depuis longtemps
plusieurs
curieuses observations
sur la langue, les offrit la compagnie,
qui les accepta.

les Sentiments

Elle

C'tait

eurent

un premier
tat des fameuses
les connut
dix ans plus tard. L'Acadmie
Remarques publies
ainsi eh manuscrit
la doctrine
de
et s'en pntra;
grammaticale
comme

la sienne.
Vaugelas devin
Toutefois
ce ne fut pas Vaugelas,
mais l'infatigable
Chapelain
dont voici la
en vue du Dictionnaire,
un projet
qui rdigea,
et le
substance : Le Dictionnaire
le trsor
serait comme

des termes
et des phrases reues...
magasin
simples
Pour
tous les

le dessein

du Dictionnaire,

il fallait

faire

un choix

de

en
crit le plus purement,
qui avaient
notre langue,
et les distribuer
tous les Acadmiciens,
afin
ceux qui lui seraient chus en parque chacun lt attentivement
il remarqut
diffrentes,
tage,: et que sur des feuilles
par ordre
auteurs

morts

1. Les registres
s'ouvrirent
choisi que le 20 mars.

le 13 mars;

et le nom

mme

de l'Acadmie

ne fut

152

FONDATION

DE L'ACADMIE

FRANAISE

et les phrases qu'il croirait franaises,


dictions
des
alphabtique
feuilles fuscotant le passage d'o il les aurait tires ; que ces
sent rapportes la compagnie, qui, jugeant de ces phrases.et
en peu de temps tou't le-corps de
de ces dictions, recueillerait
les passages de ces
la langue, et insrerait dans le Dictionnaire
dans les choses qui
auteurs, les reconnaissant pour originaux
les reconnatre
seraient allgues d'eux, sans nanmoins
pour
tels dans les autres, lesquelles elle dsapprouverait
tacitement,
ne les contenait.
si le Dictionnaire
. Ce projet de Chapelain fut examin par l'Acadmie,
corrig,
adopt au commencement
approuv par elle et dfinitivement
de l'anne 1638. On se mit l'oeuvre aussitt; mais on ne resta
qui annonait
pas longtemps fidle ce dessein primitif,
diffrente de celle qui fut excute.
oeuvre profondment
la liste alphabtique
devait renfermer
Le Dictionnaire

une
des

mots simples; chaque mot tant suivi des composs, drivs,


des phrases qui en dpendent, aArecles autorits .
diminutifs;
latine en faveur des trangers ;
On ajouterait l'interprtation
les termes
on marquerait le genre des mots ; on distinguerait
des Arers d'aArec ceux de la prose ; ceux du genre sublime, du
mdiocre et du plus bas ; on se tiendrait
l'orthographe
reue, pour ne pas troubler la lecture commune ; et n'empcher
pas que les livres dj imprims ne fussent lus aArec facilit ; on
travaillerait
pourtant ter toutes les superfluits
qui pourraient tre retranches sans consquence . Une liste alphable livre
tique de tous les mots simples ou composs terminerait
et renverrait
aux pages du Dictionnaire,
o ces mots seraient
expliqus ; on y pourrait mme insrer tous les mots, toutes les
phrases hors d'usage, avec leur explication pour l'intelligence
des Arieux.livres o on les trouve . Les mots
les
techniques,
termes propres qui n'entrent point dans le commerce commun
et ne sont invents que pour la ncessit des arts et des
professions seraient exclus du Dictionnaire.
Tel fut le plan de Chapelain.
Ce plan appelle
quelques obsen-ations. Je n'insiste pas sur le
classement des mots par familles, les drivs tant
rangs la
suite des radicaux,
sans suivre l'ordre
Quoialphabtique.
qu'une liste alphabtique absolue de tous les
la
mots.place

FONDATION

fin du Dictionnaire

DE

remdit

L'ACADMIE

133

FRANAISE

en partie au mal, cette disposition


dans la premire
dition du Diction-

par familles,
qu'on a .suivis
naire (celle de 1694), a t juge l'usage et condamne, comme
dcidment incommode.
Mais c'est l une question de pur arrangement, qui ne touche pas au fond des choses.
aussi qu'on

Remarquons

devait

encore

ajouter
trace d'une

curieuse
ais l'interprtation
latine,
laire ; dernier
noeud qui rattachait
le franais
latine dont il semblait,
ne pt parvenir
qu'il
entirement.
Cette partie
du dessein primitif
cute.
La distinction

des termes

tradition
cette

sculangue

s'manciper
ne fut pas ex-

propres la posie ou la prose, des


, ou mdiocre , ou bas , tait

du genre sublime
conforme aux prjugs de l'poque
encore des difficults
qu'elle devait
termes

aux mots fran-

; on ne se rendait pas compte


et qui furent telles
prsenter,

que, dans la pratique,


de mots nots comme
La

on y renona,
sauf pour un petit nombre
ou populaires.
tout fait familiers
de l'orthographe
devait faire encore longtemps

question
dans l'Acadmie
; mais le principe
l'objet de Aves discussions
et qui prvaut
encore est celui mme qui est
qui l'emporta
nonc dans ce plan ds le premier
jour : suiA're l'orthographe
usite, avec tendance
violemment

la simplifier,
les habitudes reues.

mais

sans troubler

jamais

Le reste du projet n'a pas t suivi, les mots, les phrases


des vieux
hors d'usage, avec leur explication
pour l'intelligence
livres o on les trouAre n'ont jamais
t recueillis
que par
accident

et ne figurent
de l'Acadmie.

qu'en

bien

petit

nombre

au Dictionnaire

En outre, et ceci est capital,


le Dictionnaire,
qui devait tre
tabli sur la base historique,
et fond sur des citations d'auteurs
et approuves
vivants,
morts, contrles
par les acadmiciens
s'est rduit
de fort bonne
heure tre un pur Dictionnaire
de l'usage o sont enregistres
les faons usuelles de parler
artificiels,
exprs, non
composs
appuyes par des exemples
des citations
relles, si j'ose dire
d'auteurs,
par des citations
ainsi.
trs formellement
avait
t toutefois
plan
historique
: Les
L'article
25 des statuts tait impratif
adopt l'origine.
Le

FONDATION

154

DE

L'ACADMIE

FRANAISE

distribus
seront
franaise
langue
aux acadmiciens pour observer tant les dictions que les phrases
et en faire rapport la
d
servir
gnrales,
rgles
qui peuvent
s'en servira aux occatravail
et
de
leur
compagnie qui jugera
sions.
En excution de cet article l'Acadmie avait dress la liste des
serait fait en vue
crivains franais morts dont le dpouillement
Cette liste nous a t conserve par Pellisson.
du Dictionnaire.
de celle
Elle est curieuse examiner, quoique assez diffrente
qu'et propose la postrit, si l'on avait pu la consulter.
auteurs

meilleurs

de

la

dpouiller
comprenait,
pour la prose :
Du Vair S Desportes, Charron, Bertaut,
Amyot,
Montaigne,
Marion 2, de la Guesle s, Pibrac ', d'Espeisses 5, Arnauld 6, le
de la reine Marguerite,
Catholicon
d'Espagne'1', les Mmoires
La liste des auteurs

Coeffeteau, Du Perron, de Sales, voque de Genve, d'Urf, de


Molire 8, Malherbe, du Plessis-Mornay,
Bardin et du Chastelet
{acadmiciens
dj morts); le cardinal d'Ossat, de la Noue, de
9, de Refuge 10et Audiguier u. La liste n'tait pas close
Dampmartin
et Pellisson

ne doute pas qu'on n'et ajout Bodin et Etienne


: Mrot,
Pasquier. Pour les A'ers on mit dans le catalogue
Saint-Gelais, Ronsard, Du Bellay, Belleau. Du Bartas, Desportes,
le cardinal

Du Perron, Garnier, Rgnier, Malherbe, de


PasLingendes 12, Motin, Touvant 13, Monfuron ", Thophile,
serat, Rapin, Sainte-Marthe.
Bertaut,

1. Guillaume
Du Vair, 1556rl621. Garde des sceaux, orateur,
traduccrivain,
teur. Aroir t. III p. 477.
2. Simon Marion,
illustre
1625.
avocat; Plaidoyers,
3. Jacques de la Guesle
Ecrits
(1556-1612), magistrat.
historiques.4. Pibrac (1529-1584),
ses
pour
harangues.
5. D'Espeisses
est un petit pote contemporain
tout fait obscur.
Il faut lire
sans doute D'Espence,
et orateur
thologien
(1511-1571).
6. Arnauld,
du
l'avocat,
pre
grand Arnauld.
7. Le Catholicon
est la Satire Mnippe.
S. Franois
de Molire,
assassin
en 1623.
romancier,
9. Pierre
de Montpellier
sous Henri
Dampmartin,
gouverneur
III, ddia
Henri
IV les vies de plusieurs
Il est aussi
l'auteur
du
romains.
empereurs
Bonheur
de la cour, discours
moral sur les favoris.
10. Eustache
du Refuge, auteur
du Trait des cours, ou instruction
des courtisans, Paris, 16l7, in-8.
11. Yital
d'Audiguier,
assassin en 1624.
littrateur,
polygraphe,
2. Jean de Lingendes
des deux prdicateurs
Claude et
(1580-1616), distinct
en 1660 et 1665.
Jean, morts
13. Touvant,
lve de Malherbe,
mort avant 1615.
14. Jean-Nicolas
Garnier
de Monfuron,
d'Aix
en Provence
: pote erotique,
mort en 1640.

FONDATION

. Il

y aurait

DE

L'ACADMIE

155

FRANAISE

dire

sur la composition
de cette liste,
cette mine inpuisable
de mots, de
Rabelais,
mais o figure de la Guesle, et un Molire

beaucoup

o ne.figure
pas
tours et d'images;

Mais ce qui nous intresse avant tout ici,


qui n'est pas Molire.
ce n'est pas les noms des hommes,
c'est le principe.
Le Dictionnaire
aurait-il
gagn tre en effet ce qu'on avait
ft : fond sur l'historique
de la langue,
qu'il
d'ailleurs
et contrl
actuel et nouveau?
approuv
par l'usage
il arriva)
O bien deA'ait-il
s'tablir
exclusivement
sur
(comme

d'abord

voulu

L'Acadmie
hsita. La quesl'usage, seul cout, seul interrog?
tion tait fort dlicate et les bonnes raisons ne manquaient
pas,
de quelque ct que l'on se tournt.
Chapelain tenait
pagnie fut d'abord
souleA^ait,
que lui

ou

pour le Dictionnaire
historique;
Arivement frappe des objections
elle recula devant l'immensit
plutt

imposerait

qui s'ajouteraient
mesure qu'ils

mais la comque ce plan


du travail

le dpouillement
de ces cinquante
auteurs
ensuite et sans cesse d'illustres
contemporains
mourir.
viendraient
Cette besogne
(moins

infinie

qu'elle ne parat peut-tre ceux qui n'ont jamais mis la


main rien de semblable)
effraya ces beaux esprits, plutt lettrs qu'rudits,
plus grammairiens
que philologues.
Le projet
avait t adopt au mois de fvrier
1638. Ds le
8 mars 1638, on renonait

citer

de revenir

les crivains.

La proposition
fois renouvele
depuis cette

au plan primitif,
plusieurs
fut toujours
de
rejete par la majorit
poque dans l'Acadmie,
vivement
discutes dans
ses membres.
Ce fut une des matires
la compagnie ; et l'on
d'y exciter quelquefois

le privilge
qui obtint de faire
eut
sances de rception,

sait que le Dictionnaire


la dissension.
Perrault,

avait

aux
les portes de l'Acadmie
du Dictionnaire,
grand soin de les tenir fermes pendant le.travail
parce que, dit-il dans ses Mmoires, le public n'est pas capable
de connatre
les beauts de ce travail,
qui ne se peut faire sans
.
sans chaleur
disputes et mme quelquefois
- Patru ' fut l'Acadmie
de ceux qui regrettrent
toujours
d'auteurs ; son dpit de ne pouqu'on et renonc aux citations
ouvrir

voir pas y ramener


1. Sur le clbre

avocat

la majorit

Patru,

voir

alla jusqu'

ci-dessous,

p. 176.

mettre

la main

au

FONDATION

156

DE L'ACADMIE

FRANAISE

l'Acadmie
devanant
Richelet
1680),
(en
publia
que
4 avril 1677),-Patru
lettre

Maucrox
une
Dans
lente.
(du
trop
celui de
lui dit : L'Acadmie contre mon avis, qui fut toujours
dans sa rsolution de
de
et
d'autres,
persiste
beaucoup
Chapelain
ne point citer. Il ajoute que Richelet, son lecteur-secrtaire,
de citations ,que l'Acadmie
a projet de faire le dictionnaire
ses prone veut pas faire; il a endoctrin Patr, qui dpouillera

tout d'Ablancourt.
pres ouvrages. Richelet va dpouiller
de dpouiller
Tous deux supplient Maucroix
pour eux Balzac.
Le travail
n'est pas ce qu'on pense. Nous ne ferons que
le
crayonner les passages. Un petit copiste six deniers portera
tout sur du papier qui ne sera crit; que d'un ct, tellement
ce morceau
qu'il ne faudra que dcouper ce papier et rapporter
en son lieu et place, o il sera coll. La mme lettre ajoute que
Rapin et Bouhours , deux jsuites amis de Patru et de la
langue franaise, s'taient jets corps perdu dans ce projet.
ce
. La majorit de l'Acadmie
rsista toujours obstinment
voeu de la minorit. L'abb d'Olivet allgue dix raisons, qui ne
Dictionnaire

aux
sontpas toutes bonnes, pour interdire l'accs du Dictionnaire
citations d'auteurs. Voltaire, qui l'on ne refusait plus rien en
1 le
1778, russit cependant faire adopter l'Acadmie
projet
d'un nouveau dictionnaire,
enrichi d'exemples tirs des auteurs
les plus approuvs , afin de faire reA7iArre toutes les expressions
de Montaigne,
de Charron, qu'a perdues
pittoresques
d'Amyot,
notre langue . Il mourut trois semaines plus tard, et le projet
fut.abandonn

2.

Au reste le travail
certain

du Dictionnaire,
entrepris d'abord aA^ec un
zl sur les instances de Richelieu, se refroidit
beaucoup

aprs la mort

du cardinal, et se ralentit si bien aprs celle de


Vaugelas que l'oeuvre mme parut peu prs abandonne pendant longtemps.
Ds l'origine
on n'avait pu avancer que trs lentement.
Chatravaille
pelain crit Bouchard (le 23 mai 1640) : L'Acadmie
toujours

au Dictionnaire,

: et avance

comme

dans les compa-

1. Le 7 mai 1778. Il tait si passionn


pour, celte ide, qu'il se faisait, le jour
mme, expdier de Ferney une caisse de livres renfermant
<tout ce qui touche
la langue franaise . Voir Revue d'histoire
15 octobre 1896, p. 487.
littraire,
2. On l'a repris au xix sicle. C'est le Dictionnaire
historique, commenc
depuis cinquante ans. La lettre A est acheve (1897).

FONDATION

DE

L'ACADMIE

157

FRANAISE

lentement
1. Le mois prcdent,
le cardinal
gnies, c'est--dire
avait enjoint
aux acadmiciens
de prendre
part aux sances ou
de donner leur dmission
et de faire place d'autres dans les
trois jours . Voiture,
l'Acaqu'on n'avait jamais vu jusque-l
fut ds lors assidu, au moins
dmie^,
jusqu' la mort de Richelieu. Le cardinal
mort (4 dcembre 1642), on se relcha aussitt :
Boisrobert

crivait

Balzac

(vers

1643)

L'Acadmie est comme un vrai chapitre.


Chacun part promet d'y faire bien ;
Mais tous ensemble, ils ne tiennent plus rien,
Mais tous ensemble, ils ne font rien qui vaille.
Depuis six ans dessus VF on travaille
Et le destin m'aurait fort oblig
S'il m'avait dit : i Tu vivras jusqu'au G.
: L'Acadmie,
au lieu de travailler,
aime
; Il continuait
mieux faire change de petits vers et de grands compliments

bien
:

Voil comment nous nous divertissons


En beaux discours, en sonnets, en chansons,
Et la nuit vient qu' peine on a su faire
Le tiers d'un mot pour le vocabulaire.
J'en ai vu tel aux Avenls commenc
Qui vers les Rois n'tait gure avanc.
Vaugelas mourut en fA'rier 1650. Il tait l'me de l'Acadmie
dans le travail
il en tait aussi la tte et la
du Dictionnaire;
main. Depuis 1639, il touchait
une pension
de 2000 livres
toute son application
et son temps.
pour donner ce travail
Mais Vaugelas
de mrite , il

selon

avait,
mourut

Pellisson,

insolvable

moins

; ses cranciers

de fortune
saisirent

que
tout

chez lui, y compris


les cahiers du Dictionnaire,
avec le reste
Mais
de ses crits.
l'Acadmie.
Les cahiers appartenaient
et par sentence du
elle ne put se les faire rendre qu'en plaidant
Chtelet (du 17 mai 1651). Les cahiers restitus furent mis ds
de
lors aux mains du secrtaire
perptuel ; et Mzeray fut charg
remplacer
'que

Vaugelas

grammairien,

dans

la direction

il s'en acquittait

du travail
moins

bien,

: plus

historien

quoique

zl.

1. Au mme il crivait
1639) : Sur ce que c'est un ouvrage
(ds le 6 janvier
de tout le corps, les membres
ne s'y portaient
pour ce qu'ils
que lchement;
et les trois quarts
n'en attendaient
ni rcompense
ni honneur,
particulire;
ce travail
comme une corve.
regardaient

158

FONDATION

DE L'ACADMIE

FRANAISE

Pellisson rsume ainsi la situation en 1651 : On s'assemble


niais sans
deux fois la semaine pour avancer ce Dictionnaire;
de ce qui a t fait, il
sur
une
faut
partie
repasser
compter qu'il
n'a t conduit jusqu'ici qu'environ la lettre I; et cette longueur,
del fortune que l'Acadmie doit avoir l'aveavec l'incertitude

nir, peut faire douter s'il s'achvera jamais.


Bref, en 1651, aprs seize ans d'existence qu'avait la Compason plus grand admignie, son historien, qui est en mme temps
pt tre jamais
rateur, doutait ouvertement que le Dictionnaire
termin.
Il le fut cependant, aprs soixante ans d'efforts, et lorsque les
premiers acadmiciens et la plupart de leurs successeurs, depuis
ne vit pas la
longtemps, n'taient plus. Pellisson lui-mme
Terre promise; il mourut en 1693, un an aA^ant la publication.
d'un si difficile
et dsespr de l'achvement
Quoiqu'il
ouA'rage, personne n'a mieux vu que Pellisson lui-mme l'utilit
s'il tait un jour termin, pourrait avoir,
que le Dictionnaire,
et qu'il a eue en effet. Non seulement il nous rsoudrait une
infinit de doutes, mais encore il est vraisemblable
qu'il affermirait et fixerait en quelque sorte le corps de la langue et l'emnon pas de changer du tout, ce qu'il ne faut jamais
esprer des langues vivantes, mais pour le moins de changer si
souvent et si promptement
qu'elle a fait. Toutes les autres

pcherait

nations reprochent cette inconstance la ntre-: nos auteurs


les plus lgants et les plus polis deviennent barbares en peu
d'annes; on se dgote de la lecture des plus solides et des
vieillir ; et c'est un mal
meilleurs, ds qu'ils commencent
dont, si nous devons jamais gurir, ce ne peut tre mon avis
que par ce remde.
Pellisson; a t prophte et c'est vraiment bien l le service
que le Dictionnaire de l'Acadmie a rendu la langue franaise ;
il en a comme affermi et fix le corps . Et qu'on ne dise pas
que les langues vivantes ne se fixent point. Nous le savons fort
bien; et, aprs tout, Pellisson le savait aussi, et le savait mme
aussi bien que nous. Que dit-il en effet? Que le Dictionnaire
empchera la langue non pas de changer du tout, ce qu'il ne
faut jamais, esprer des langues vivantes ; mais
pour le moins
. C'est
l'empchera de changer si souvent et si promptement

FONDATION

l'exacte

vrit.

DE L'ACADMIE

159

FRANAISE

Le Dictionnaire

a t dans la langue un lment


de fixit relative,
et c'est en partie grce lui
que les changements sont devenus moins prompts et moins profonds.
En effet,

mesurons

les temps, et comparons


les dates. Il y a
dition du Dictionnaire
plus d deux cents ans que la premire
a paru, en mme temps que la dernire
des Caractres de La
dans la A'ie d'une
sicles, un espace considrable
Certes le franais
a beaucoup
langue!
chang depuis 1694. Il
nous comprendrait;
n'est pas sr si La Bruyre
mais avec un
Bruyre.

Deux

nous comprenons
encore La Bruyre.
peu d'attention,
pas un paradoxe,
j'ose dire : notre langue n'est plus
mais sa langue est encore la ntre.
Deux

cents

la sienne;

ans

nouvelles; c'est
teurs de la fin

aArant La Bruyre,
c'est les Cent Nouvelles
c'est Menot, Maillard,
les prdicaCommines;
du XA' sicle.

Combien

comme cette prose est plus loin


n'est loin de nous!
Deux

Si ce n'est

sicles

avant,

c'est

l'cart

est plus grand!


que La Bruyre

de La Bruyre

et 1de Joinville

Joinville;

aux

Cent

Deux sicles
Nouvelles, toute la langue est comme renouvele.
avant JoinA'ille, c'est la Chanson de Roland, et du Roland Joinville quelle
le Roland?
Ainsi

distance ! Est-il
'...,

le-mouvement

probable

aurait

entendu

ne s'arrte

pas et ne s'arrtera
jamais,
vers des destines nouvelles et inconnues

qui emporte les langues


par de continuels
changements.
sicle en sicle davantage,
est aussi une grande force
elle tend fixer

que Johrville

Certes

Mais

il semble

se ralentir

de

la littrature

de rsistance

elle
y contribue;
dans la Ae du langage;

les mots, leur valeur et leur


nit des chefs-d'oeuvre
qu'elle offre l'tude

emploi par l'teret l'admiration

des gnrations
successives. Mais ct des chefs-d'oeuATe litt commenc
de l'Acadmie,
raires, le Dictionnaire
(dit firement
la Prface de la premire
et achev dans le sicle le
dition)
contribu,
plus florissant de la langue franaise , a certainement
autant que dix chefs-d'oeuvre,
je ne dis pas rendre immortelle,
la jeunesse et la
merveilleusement
mais du moins prolonger
fracheur du franais classique'.'
1.L'abb Tallemant, dans Un discours prononc devant l'Acadmie le 27 mai 1675,
rendait cet clatant- tmoignage ses confrres :. Tout ce qu'il y a d'loquence

FONDATION

i60

//.

DE

L'ACADMIE

Les
premiers

FRANAISE

acadmiciens.

' la liste des


en
note
donnons
Nous
quarante premiers acadmiciens et de leurs successeurs, jusqu' l'anne 1660. Ce sont
dans la chaire et dans le barreau, toute cette puret du langage qui est rpandue
du style qui est presque uniet cette justesse
dans les crits des particuliers,
des confrences
de
insensiblement
sont venues
dans le royaume,
verselle
et les pointes ridicules,
les mtaphores
C'est elle qui, en bannissant
l'Acadmie.
presque tout le monde. Dans un projet
a form le got et donn de l'esprit
de 1694), Charles Perauroi
en tte au Dictionnaire
ddicatoire
(dition
'pitre
crits sous son rgne
mme Louis XIV que les chefs-d'oeuvre
rault promettait
attnua le sens
la langue pour toujours.
L'Acadmie,
plus prudente,
fixeraient
avait cru pouvoir assurer.
de la phrase en laissant clans le doute ce que Perrault
(1671), avait dit : La langue
Bossuet aussi, dans son Discours de rception

franais.
vivra dans l'tat o vous l'avez mise autant que durera l'empire
la runion
nous
Conrart,
1. Pour les huit premiers,
qui appartenaient
l'ordre
Pour les trente-deux
d'entre dans
autres,
suivons l'ordre alphabtique.
mais il a fallu quelquefois
le corPellisson nous sert de guide;
la compagnie.
de Chapelain
: Chapelain
par la correspondance
(Jean);
riger et le complter
Gombauld
Godeau (Antoine):
Conrart (A'alentin);
(Jean Ogier de); Habert (PhiHabert (Germain),
abb de Crisy,
(1639) par Jacques Esprit;
lippe), remplac
(Claude de), remplac
(1647) par
remplac
(1655) par l'abb Cotin; Malleville
Ballesdens (Jean); Srisay (Jacques de), remplac
(1654) par Paul de Chaumont,
que remvque d'Acqs; Faret (Nicolas), remplac (1646) par Du Ryer (Pierre),
Desmarests
Le
d'Estres;
(Jean); Boisrobert
(Franois
plaa (1658) le cardinal
(Paul), remplac
(1637) par Nicolas Perrot
Metel, sieur de); Hay du Chastelel
Silhon (Jean), remplac (1660) par
Bautru de Serrant (Guillaume);
d'Ablancourt:
qui sucSirmond
Colbert;
(Jean), remplac
(1649) par Jean de Montereul,
cda (1651) l'abb Franois
Tallemant;
Bourzeys
(Amable
de); Mziriac (Claudede La Mothe le Arayer; Maynard
Gaspard Bachet de), remplac (1639) par Franois
Colletet
rem(Pierre);
remplac
(1647) par Corneille
(Guillaume),
(Franois),
Gomberville
(frre de Despraux);
(Marin Le
plac (1659) par Gilles Boileau
(Marc-Antoine
Grard, sieur de); Colomby (Franois,
Roy, sieur de); Saint-Amant
sieur de), remplac
l'Hermite
de Chauvigny,
qui
(1649) par Tristan
(Franois),
Baudoin (Jean), remplac
succda (1655) La Mesnardire;
(1650) par Charpentier
L'Estoile
Armand
(Claude de), remplac
(1652) par le jeune marquis
(Franois);
de Sguier);
Porchres
de Coislin, g de seize ans (petit-fils
d'Arbaud
(Franois
Patru
Servien
(1640) par
(Olivier);
(Abel),
-de), remplac
remplac
(1659)
Racan
de
de Villyer;
(Honort
Bueil, -seigneur
par Renouard
de); Bardin
qui succda (1644) Salomon
remplac
(1637) par Nicolas Bourbon,
(Pierre),
Boissat (Pierre de); Vaugelas
(Claude Favre de), remplac
(Franois);
(1650) par
Voiture
(Vincent),
remplac
Scudry (Georges de);
(1649) par Mzeray (Franois
Eudes de); Porchres-Laugier
Balzac
(Honort de), remplac
(1653) par Pellisson;
de Prfixe de Beau(Jean-Louis
Guez, sieur de), remplac
(1654) par Hardouin
de Paris;
Cureau de la Chambre (Marin);
Habert de Montmor
mont, archevque
(Henri-Louis).
Ces trente-cinq
membres furent
lus avant la fin de 1634. On lut en 1635 :
de l'Acadmie,
Sguier, garde des sceaux; tant devenu (1643) protecteur
il fut
remplac
par Bazin de Bezons (Claude); Hay, abb de Chambon
(Daniel), frre
de Hay du Chastelet;
Auger de Maulon de Granier,
expuls pour indlicatesse,

qui Jean Doujat


remplace
(1639) par Baro (Balthasar),
succda en 1649;
Giry (Louis), qui avait t de la runion
entra l'Acadmie
Conrart,
en janvier
1636; Priezac (Daniel
de) fut lu le 21 fvrier
acad1639, aprs que quatre
miciens
dcds avaient
t dj remplacs.
Entre
les quarante
premiers
Habert
de
Mntmor
mourut
le dernier
.acadmiciens,
(1679), ayant appartenu
ans

l'Acadmie
-quarante-cinq
Franaise.

':

en tout

'

LES

PREMIERS

soixante-huit

trentaine

seulement

noms,

161

ACADMICIENS

d'une

intressent

fort
importance
l'histoire
littraire.

une
ingale;
Sept d'entre

eux sont des potes, dont nous aA'ons plus ou moins


longuement
\ Sept autres appartiennent

parl dans un prcdent


chapitre
du thtre;
l'histoire
il sera parl d'eux dans les chapitres
suivants 2. D'autres
htel

noms

de Rambouillet

romanciers

ne se sparent
3. Dans l'tude

*, des historiens

du clbre
pas de l'histoire
qui sera faite plus loin des
B, des grammairiens
, d'autres aca-

dmiciens

de la premire
naturellement
leur
poque trouveront
ici les noms de six personnages
place. Mais nous runirons
qui
nous semblent appartenir
d'une faon plus troite et plus particulire l'histoire
de l'Acadmie
naissante : Chapelain,
Conrart,
La Mothe

Le Vayer,
Perrot
Patru, Pellisson,
deux premiers
surtout
tre appels
peuvent
fondateurs de l'illustre
compagnie.
Tous

ces acadmiciens

de

la

premire

d'Ablancourt.
avec Richelieu
heure

ne

Les
les

sont

pas
de bonne

et l'un d'eux,
Balzac, qui se croyait,
d'gal mrite;
tous les autres, crit l-dessus Chapelain 7,
foi, trs suprieur
aA^ec plus de malice, que de politesse
: Je suis trs aise queen aient voulu tre; mais
M. le garde des sceaux et M. Servien
je voudrais que quelques autres qu'on m'a nomms n'en fussent
pas, ou pour le moins qu'ils n'y eussent point de Aroix dlibde donner
des
rative. Ce serait
assez qu'ils
se contentassent
les portes. Ils peuvent
tre de
et ouvrir
siges, et de fermer
mais en qualit de bedeaux ou de frres lais. Il faut
l'Acadmie,
font
les huissiers
qu'ils fassent partie de A^otre corps comme

partie d parlement.
ces jolies
Il y avait plusieurs
choses rpondre
impertiil n'tait
et ds ce temps-l,
nences. D'abord
pas trs facile de
trouver dans un seul pays jusqu' quarante
grands crivains ; et
Racan, Saint-Amant,
Sur Colomby,
Colletet,
Maynard,
Godeau, Gombauld,
ci-dessus, chap. i.
Du Ryer, l'Estoile,
Scudry, Tristan,
Sur Boisrobert,
Desmarests,
Corneille,
ci-dessous, chap. iv, v, vi.
Sur Balzac et Aroiture, voir chap. u.
voir chap. Vu.
Sur Baro et Gomberville,
Sur Mzeray, voir chap. x.
Sur Vaugelas et les Remarques,.voir
chap. xi.
1636 : elle doit tre un peu antdu 30 septembre
Lettre date faussement
retir dans sa maison de campagne prs
rieure; et plutt de 1635. Balzac vivait
fort de la
mais affectait
de
mettre
l'Acadmie,
laiss
Il
S'tait
d'Angoulme.
'
ddaigner.

1.
voir
. 2.
voir
3.
4.
5.
6.
'
7.

JUSTOIRE

DE

LA

LANGUE.

IV.

FONDATION

162

DE'L'ACADMIE

FRANAISE

pour tenir
quelques non-valeurs
l'Acaun moindre
Rduite

nombre,
aux.
autres.
compagnie
dmie n'et plus t qu'un bureau d'esprit, un salon particulier,
tait-il
bientt une coterie, sans prestige et sans dure. D'ailleurs
de ses membres fussent de simples
si fcheux que plusieurs
lettrs et des gens dgot plutt que des crivains? S'ils eussent
tous
tous t aussi abondants
qu'un Balzac, un Desmarests,
il fallait

bien

laisser

entrer

et engags dans mille


une production
incessante,
n'et pas surleur Compagnie
rivalits ou jalousies littraires,
elle se ft dissipe d'elle Richelieu;
vcu, probablement,
attachs

des germes de division


naturel
par le dA'eloppement
Les striles et les paresqu'une telle socit renferme toujours.
seux servirent de ciment, ou, si l'on veut, de tampon aux autres;
et cette petite rpublique dura comme tous les Etats, par l'heumme,

des membres
On a fort
ingalit
qui la composaient.
de n'aAroir pas admis plusieurs
reproch l'Acadmie
grands
hommes : Descartes, Pascal, La Rochefoucauld,
Molire, Bourdaloue. Mais aucun d'eux ne sollicita ses suffrages : Descartes
reuse

vivait

l'tranger.
Pascal semblait A'ouloir s'exclure lui-mme
refusa d'tre acadmicien
par sa >rie retire. La Rochefoucauld
hautaine.
Huet affirme
par une sorte de timidit
qu'il ne put
la pense de lire un discours devant ses confrres
supporter
assembls. Molire tait acteur, et Bourdaloue
tait jsuite; et,
selon les ides du temps, l'Acadmie
ne pouAraitpas plus s'ouvrir
Un religieux
crus dplacs.

l'un et l'autre
qu' un comdien;
s'y seraient
On reprocherait
l'Acadmie
plus justement
d'avoir prfr Du Ryer, puis Salomon,
Corneille ; et d'avoir
failli lui prfrer Ballesdens;
mais ce sont l de ces mprises
de corps pourvu
qu'il faut pardonner l'esprit
qu'elles, soient
mis en balance, on peut dire que si l'Acadmie,
pendant sa jeunesse, commit quelques fautes et quelques maladresses, elle ne laissa pas de suiVre presque toujours la meilleure Aroie pour A'ivre et durer,
jeter de profondes
racines, et
fonder solidement son autorit.
Jean
Chapelain.
Paris le 4 dChapelain
naquit
cembre 1595, On prtend que,sa mre,
qui aA^ait connu Ronsard
et tait demeure, comme blouie de cette
destina son
gloire,
fils la posie. Tant d'autres
potes ont t levs pour devenir
rpares.

Tout

LES PREMIERS

ACADMICIENS

163

fut solidement
il sut trs bien
procureurs!
Chapelain
instruit;
l latin,
et mme
le franais.
Pendant
l'italien,
l'espagnol,
comme prcepteur
dix-sept annes (de 1615 1632) il demeura
1
dans la maison
de La Trousse;
mais dj, dans cette fonction
sa rputation
s'tablit.
En 1623, il crivit.-une
subordonne,
kl'Adone

longue prface

du Cavalier

et montra
dans ce
Marin,
autant
de savoir, que de pdanadmir,
c'tait la premire
fois qu'un homme
se

qui fut fort


tisme. Mais aprs tout,
donnait la peine de rflchir

morceau,

ses gots
sans le savoir a fond

Chapelain
expliquer.
non sur ses prfrences,
d'tre critique,
il se crut

sur

mais

sur

littraires

et de les

la critique
littraire
des principes.
Non content

et annona
pote, malheureusement,
une Araste pope sur Jeanne d'Arc. Le duc de

qu'il travaillait

de Dunois,
fondateur
de sa
gloire
le pote. Richelieu
le connut,
le
maison, pensionna
l'apprcia,
pensionna son tour. Il fut le mieux rente de tous les beaux

Longueville,

esprits

intress

. Une

la

Ode au Cardinal,

force
Vers, produits
l'auteur.
Il tait de la
elle se transforma

qui renferme
de traArail, fit illusion
runion

en Acadmie

Conrart,

quelques beaux
sur le gnie de

ds l'origine.

Quand

eut, comme
franaise,
Chapelain
et en somme la plus efficace dans

on a vu, la part la plus active


de
l'tablissement
de la Compagnie.
Il rdigea les Sentiments
l'Acadmie
sur le 'Cid 1, fit le premier
projet de Dictionnaire;
fut enfin l'me

et le principal
ressort de l'Acadmie
sa
jusqu'
mort. En 1656, il avait publi les douze premiers
chants de la
Pucelle. La prvention
favorable
tait si bien tablie qu'on crut
et que six ditions
que ce pome tait un chef-d'oeuvre
en furent donnes en dix-huit
mois. Mais quand on l'eut achet,
d'abord

il fallut

le lire ; et le nant de cette


tous les regards. L'autorit
littraire
dsastre
lettres

pope apparut
au
survcut
de Chapelain

mortelle

Il demeura
le grand prvt des
potique.
de juger
officiellement
par Colbert
charg

de sa gloire
franaises,

1. Illes fit malgr lui. Chapelain


eh mme temps Balzac : Il n'y a
crivait
rien de si odieux (au sens latin, c'est--dire
effet) et
qui fasse un si fcheux
publiquement
qu'un honnte homme doive viter davantage
que de reprendre
d la pice a
un ouvrage que la rputation
de son auteur ou la bonne fortune
n'est
fait approuver
de chacun. Chapelain,
littraire,
qui a fond la critique
1659 : Ce n'est
contre elle. Il crit a Mnage,, le 8 janvier
pas sans prventions
du monde; et il est malais
soit le plus.honnte
de critique
pas que'ce mtier
le
que ceux qui l'exercent,
pour discrtement
qu'ils le fassent, puissent viter
dans l'me.
ou d'avoir de la malignit
soupqn d'envier la gloire d'aulrui

!64

FONDATION

DE L'ACADMIE

FRANAISE

toUs ses confrres et de dsigner aux bienfaits du roi les plus


' aArectoute
immense
mritants. Il entretenait une correspondance
tous comme un oracle.
l'Europe savante; et il tait consult par
Cette correspondance traite de toutes choses, car Chapelain s'inouvert, et des curiotresse tout; il a l'esprit singulirement
sits qui lui font honneur et qui nous tonnent. C'est ainsi qu'il
a crit uii dialogue De la lecture des vieux romans, o il se montre
raill par Mnage, qui l'avait surpris en train de lire Lancelot.
Chapelain se dfend, avoue le plaisir qu'il trouve rencontrer
il loue
chez le Adieux conteur des mots morts qui l'intressent;
fconde du moyen ge, et cette reprsentacette imagination
tion nave des moeurs de ce temps-l; il admire ce culte de l'honneur, cet effroi de la moindre atteinte apporte la renomme.
Nous avons peine croire que le nom de Chapelain, mme
en 1660, mme aprs la Pwce^e, ft encore entour d'un immense
prestige. Mais Racine, jeune et inconnu, lui soumettait sa prede son parent M. Vitart, et Chapemire ode par l'entremise
lain daignait louer ce dbut; et Vitart, dbordant de joie, s'en
excusait Racine en lui rptant sans cesse : Aussi, c'est
M, Chapelain! Ce grand nom disait tout! Survint Boileau
sur l'idole, et la fit
qui assna quelques coups formidables
tomber en pices. Du moins les jeunes cessrent de croire
en Chapelain. Les Adeillards, le monde officiel persistrent
jusqu' la fin dans le mme respect. En 1670, Chapelain
refusa d'tre prcepteur du Dauphin,
en 1647 d'tre attach l'ambassade

comme il aArait refus


de Munster, comme il

avait refus dix ans plus tt de suivre celle de Noailles Rome. 2.


Car Chapelain, modeste aprs tout, cartait les honneurs qu'il
trouvait trop lourds porter, et ne s'abusait pas sur lui-mme
autant que faisaient les autres. Ce n'est pas tout fait sa faute
s'il fut pris pour un grand homme. Il protesta quelquefois,
demi sincrement; mais on ne voulait rien entendre. Il crivait
Balzac (le 4 novembre 1637) : Le monde par force et contre
mon intention me veut regarder comme un grand pote; et,
quand je ne serais pas tout
1. Du 18 septembre
in-4 : deux sont perdus
2. Quand il mourut,
suoe decus.

le contraire...

je ne A^oudrais pas

1632 au 22 octobre 1673, elle formait


sept gros volumes:
(annes 1640 1659).
Greevius crivit
Heinsius
: Amisit
Gallia insigne gentis

HIST.

DE

LA

LANGUE

& DE

PORTRAIT
GRAV

D'APRS

Bibl.

Nat.,

LA

L1TT.

DE
NATURE
Cabinet

FR.

T.

CH.

IV,

CHAPELAIN
PAR

NANTEUIL

des Estampes,

N 2

(1655)

III,

LES PREMIERS

ACADMICIENS

165

encore

Il crit l'abb
que ce ft par l qu'on me regardt.
de Francheville
(le 16 octobre 1660) : Regardez-moi
plutt du
ct de la probit et de la constance que du ct de l'esprit et du
mrite. Le portrait
qu'il traa de sa propre personne en dressant

la liste

des

de lettres

gens

aujourd'hui,
royales, nous parat,
et crut,
modeste,
s'y montrer
Chapelain
est un homme qui fait

les pensions
dignes d'obtenir
infatu
il voulut
d'orgueil;
sans doute, y avoir
russi :

exacte d'aimer la
profession
Il a t nourri
vertu sans intrt.
dans les langues,
et la
jeune
lecture, jointe l'usage du monde, lui donn assez de lumire
des choses pour l'aAroir fait regarder
des cardinaux
de Richelieu
et de Mazarin

comme

Mais

trangres.

servir
dans les ngociations
propre
son gnie modr s'est content de ce faArorable

et s'est renferm

jugement,

dans le dessein

du pome hroque
On le croit assez dans les

qui occupe sa vie et est tantt sa fin.


matires de langue, et l'on passe Arolontiers
manire

dont

il se faut

prendre
nature qu'il

d'esprit de quelque
les genres, et son caractre
Tout cela tait

exact,
Son influence
fut

et surtout

Ou bien

observer?

Il

est le ATai fondateur

des

cet honneur.
Mais qui est
disputent
la forCelui qui en donne, le premier,
et la fait
la promulgue,
qui, le premier,

la rponse,
on dira
de la rgle des units.

tait

que spirituel.

lui

Selon

l'inventeur
Elle

celui

plutt judicieux
le dernier trait.

considrable.

units, quoique d'autres


l'hrventeur
d'une loi?
mule?

tant

par son avis pour la


former
le plan d'un ouvrage
soit; ayant fait tude sur tous

implicitement
de Jules Csar

contenue,

si Chapelain
sinon

est, ou non,

nonce,

dans

Scaliger
(publie en 1561). Elle tait
nonce quatre ans plus tard, dans l'Art potique
en prose de Ronsard (en 1865), et dix ans plus tard par Jean de
la Taille, dans son trait De l'art de la tragdie en tte de Sal
Potique
formellement

ou le
l'histoire
(1572). Il faut toujours
reprsenter
en un mme temps et en un mme
jeu, dans un mme jour,
lieu. Dans son Art potique, crit au XAU6 sicle (mais publi
dit (soixante
seulement en 1605), VauquelindelaFresnayeavit
huit ans avant Boileau)
:
le Furieux

Le thtre jamais ne doit tre rempli


D'un argument plus long que d'un jour.accompli.

FONDATION

166

DE L'ACADMIE

FRANAISE

avenu ; >les gens du mtier n'en


dans une tragdie les
tenaient nul compte; s'il; arrivait,que
units de lieu et de temps fussent respectes, c'est que cela
l'auteur; mais il le faisait par choix, sans s'y croire
ainsi
plaisait
dans son Art potique (1598),
oblig. De Laudun d'Aigaliers,
les units de temps et de lieu, aprs une
rejetait absolument
en rgle. Puis vint le fameux Hardy qui rgna
argumentation
un seul jour
des
trente ans sur la scne sans s'occuper
Mais

cela

tout

tait

non

units.
le premier
(au moins dix ans avant l'abb d'Auft riger
bignac, qui lui a drob cette gloire fort injustement?)
en loi absolue ce qui n'avait t jusque-l qu'une opinion, agite
entre beaux esprits, conteste par la plupart,
approuve par
Chapelain

Il en fit un dogme et une orthodoxie. Le tmoi'


quelques-uns.
il. est
confirme celui <lu Segraisiana;
gnage de l'abb d'Olivet
formel :
Au sortir

d'une confrence

sur les pices de thtre, Chapelain montra, en prsence du Cardinal, qu'on devait indispensablement observer les trois fameuses units de temps, de lieu,
Rien ne surprit tant que cette doctrine : elle n'tait pas
seulement nouvelle pour le cardinal, elle l'tait pour tous les
potes qu'il avait ses gages.
d'action.

A quelle poque eut lieu cette auguste confrence? Elle dut


prcder de peu de mois la Sophonisbe de Mairet,: joue, non en
1629, comme on lit partout, mais au plus tt en 1632 -. Toutefois,
ds le 29 novembre 1630, Chapelain,
dans une dissertation en
forme

de lettre

ne laissent

qu'il ne publia jamais, crivait ces lignes qui


dans
planer aucun doute sur ses droits d'antriorit

l'tablissement

des units sur la scne franaise.


Un plan de tableau ne saurait reprsenter deux temps en
deux lieux diffrents...
Cette doctrine est tire de la nature
mme... Le meilleur pome dramatique ne doit contenir qu'une
action ; et encore il ne la: faut que de bien mdiocre longueur.
Il faut rserver le thtre la catastrophe seulement, comme
celle qui contenait en vertu toute la force des choses qui
1. ^Pratique
du thtre parut seulement en 1657. Les confrences de Richelieu avec d'Aubignac, dont celui-ci fit tant de bruit, ne sont pas antrieures aux
dernires annes de la vie du cardinal.
2. Au plus tard en 1634. Voir sur ce point le
chapitre iv ci-dessous, p. 251.

LES

la prcdaient
. Voil
en
vertu
dans la

PREMIERS

ACADMICIENS

comme

la tragdie
racinienne
est dj
du bonhomme
Il
Chapelain.

critique
ans, on se ft arm

y a cinquante
d'craser
le malheureux

167

auteur

de ces textes

de la

pour achever
Ce cuistre,
ce

Pucelle,
Mais nous n'en
sommes
units
pdant.
plus l. Les trois
reviennent
presque la mode. On s'est aperu que ceux qui les
avaient inventes
n'taient
ni des sots ni des ignares. Leur tort,
leur seul tort, fut de les imposer
tous les sujets et tous les
.auteurs : et la plupart
des beaux esprits avaient aussi le tort de
les imposer au nom d'Aristote
qui n'a point qualit pour rgler
le thtre franais.
Mais Chapelain
ne tombait
pas dans cette
faute. Il dclare n'apporter
pas des lois, mais des raisons . Il
cette rgle de la pratique
des anciens,
ou
ddaigne d'appuyer
du consentement
universel
des Italiens
. Il affecte mme de ne
si Aristote
se point
souArenir
l'a traite,
ou aucun de ses
commentateurs
. Il l'approuve
parce qu'il la croit bonne, de
son chef , au nom de sa raison seule ; tout comme et dit un
cela en 1630, sept ans avant
Descartes et le
pur cartsien;
Discours
En

de la mthode.

somme

a tenu, trs
ce personnage
mdiocre,
mieux
Il a eu conscience,
important.

Il crivait
du vritable
objet de l'Acadmie.

Chapelain,
un rle
convenablement,
qu'aucun
Bouchard
miciens

autre,

1639)
(le 16 janvier
aux jours d'assemble

: L'exercice

ordinaire

est l'examen

des pices
rigoureux
des rsultats pour la

-de ceux qui la composent,


duquel on extrait
langue qui en seront un jour les rgles les plus certaines..
ainsi. Il estTAcadmicien-type,
l'Acadmicien-modle.

des acad-

Et il fut
Il al'ins-

tinct de la rgle et de la tradition


; l'amour de
; le got de l'assiduit
et hirarla belle langue ; il est, dans la juste mesure, indpendant
sa vanit dont le
chique. Ne lui reprochons
pas trop durement
de lettres,
en relations
mond entier fut complice.
Chapelain,
avec toute l'Europe,
de compliments
de ddicaces,
d'envois,
de toutes parts;
humait avec dlices l'encens qu'on lui prodiguait
d'tre
il prit l'habitude
avec modestie,
et, tout en se dfendant
ft-ce d'une pointe lgre, il les
adul. Ceux qui l'attaquent,
et des ennemis de
juge, de bonne foi, des envieux de son mrite
et les exclut des lieux
la vrit. Il leur fait sentir son animosit,
o il rgne;

de l'Acadmie

et de la. liste

des pensions,

A part

FONDATION

68

DE-L'ACADMIE

FRANAISE

On se le figur
cet amour-propre ', il s'effora d'tre impartial.
tort comme un flatteur des puissances : il n'avait de vritable
les genres; et il aurait sourespect que pour le mrite, en tous
hait que tout le monde l'Acadmie penst comme lui sur ce
dit Segrais,
point. Quand quelque Acadmicien tait mort,
MM. Chapelain et Mzeray disaient : Il nous manque un Acad micien habile en telle sorte de science ou de connaissance : il
faut en chercher un. En effet l'Acadmie

a besoin de grammaide critiques, de savants

riens, de potes, d'orateurs, d'historiens,


dans les. langues et de gens expriments dans les arts, dans l'aret autres.
chitecture, sculpture, peinture, dans la navigation
Cette largeur de vues fait honneur Chapelain : la plupart des
potes de son temps ne s!intressaient rien, hormis les Arers.
Sa seule faute est d'aAroir vcu jusqu'au 22 dcembre 1674.
S'il ft mort en 1663, aArant l'aArnement de Boileau, celui-ci, ne
le trouvant pas sur sa route, n'en et pas mme parl ; on aurait
oubli la Pucelle, et Chapelain aurait survcu, non dans une
aurole de ridicule, mais avec la renomme discrte et mesuau premier des Acadmiciens
et au crateur
re qui convenait
de la critique littraire en France 2.
D'Olivet fait un
Conrart.
joli portrait de Conrart, d'aprs
l'abb de Dangeau : Il avait souverainement
les souvenirsde
les Arertus de la socit. Il gouArernait son bien sans tre ni avare,
ni prodigue, et il savait tirer d'une mdiocre fortune plus d'agrment

pour lui et pour ses amis, que la fortune la plus opulente n'en, fournit d'autres... Il aArait le coeur trs sensible
l'amiti,
jours...

et lorsqu'une fois on avait la sienne, c'tait pour touPeu de personnes ont eu comme lui l'amiti,
la con-

ce point l'excusait
: Dans le fond Chapelain avait
joliment
du cardinal
de Retz), mais il n'en avait
beaucoup d'esprit
(c'tait aussi l'opinion
pas assez pour voir clair travers tout l'amour-propre
qu'on lui donna; et ce fut
un malheur
pour lui d'avoir t mis si forte preuve que bien d'autres que lui
n'ont pas soutenue. (Mercure, janvier
1755.)
2. Voltaire
avait bien vu que Chapelain avait une littrature
; que
immense
mme il avait du got , qu'enfin
il est un des critiques
les plus clairs
de son temps . Mais quand Voltaire
va jusqu'
dire que Chapelain
crivait en
prose avec assez de grce -, il exagre fort. Chapelain
crivait
mal, mme en
prose.
L'attribution
Chapelain
d'une
traduction
de Gusman
d'Alfarache
(Rouen,
avec
un
curieux
n'tant
nullement
nous
1633, in-8),
Avertissement;
certaine,
n'avons pas tenu compte ici de ce morceau,
dont l'auteur
est svre pour les
: De toutes les versions
traducteurs
dont notre ge regratlier
le
fourmille,
.
...
Plutarque- seul a valu son original.
1. Marivaux

sur

LES.

fiance

et le secret

PREMIERS

ACADEMICIENS

...'

169

de ce qu'il y avait de plus grand dans tous les


en hommes
et en femmes.
On le consultait

tats du royaume
sur les plus grandes

affaires

; et comme

il connaissait

le monde

on aArait dans ses lumires


une ressource
assure.
parfaitement,
Il gardait inviolablement
le secret des autres et le sien. Voil
vraiment

un homme

pour acqurir
d'avoir
gard

admirable!

S'il

suffisait

de ne rien

crire

autant

de Arertus, on ne saurait trop louer Conrart


ce silence prudent
que Boileau
Arantait avec

malice.
II tait

d'une
Parisien,
du Hainaut.
Il

originaire

bonne
tait

famille
n

de bourgeois
et le
calviniste,

anoblis,
demeura

la fin, sans que sa religion


lui cott la perte d'une
jusqu'
seule amiti.
Godeau lui-mme,
son parent, devenu vque, lui
resta fidle,
tout en priant
Le pre de
pour sa conversion.
de lettres, ne lui fit enseigner ni grec ni
Conrart, peu soucieux
latin. Il ne sut jamais les langues anciennes
et peut-tre mme
affecta d'exagrer
Il est piquant d'obsur ce point son ignorance.
server que le premier
fransecrtaire
de l'Acadmie
perptuel
aise ne saArait pas un mot de latin '.
En revanche
il sut fond l'italien,
il sut passal'espagnol;
blement l'histoire,
surtout celle de son temps; il connut enfin lec
monde merveille,
Gilles Boileau
et l'art de s'en faire aimer.
de

(l'an
Conrart

disait

Despraux)

avec

admiration,

parlant

de

:
Celui-ci sait se faire aimer,
Secret que n'a presque personne.

Gilles
meur

Boileau

quelque

ne l'avait
chose

Conrart
pas du tout.
il mrita
ainsi
de liant,

avait

dans l'hu-

que l'Acadmie
chez lui. Elle en

franaise naqut des runions


qui se tenaient
a conserv
non un parlement
la prtention
d'tre,
justifie
lettr, mais un salon, o, mme entre ennemis mortels, on garde
Conrart
des mnagements
de douceur et de politesse.
y donna
le premier
C'est pour ces qualits
ce ton, qui s'est maintenu.
'

la
: Rarement
1. L'abb d'Olivet
fait ce propos ces rflexions
singulires
nous cote. Homre,
de ce qu'elle
des langues nous ddommage
multiplicit
Un
Socrate lui-mme
ne savaient que la langue de leur nourrice.
Dmosthne,
annes qu'un jeune
l'tude
des choses ces prcieuses
jeune Grec employait
sont neufs les argul'tude
des mots. On voit combien
consacre-
Franais
des tudes latines.
ments que dcouvrent
de nos jours- les adversaires

170

FONDATION-DE

L'ACADMIE

FRANAISE

secrtaire perptuel. Il excelchoix


d'un
fut
unanime,
lu,
qu'il
lait crire, au nom de l'Acadmie, des lettres qui taient des
chefs-d'oeuvre d'lgance et de mesure. Il semble avoir t moins
merveilleux dans la tenue des registres. Aprs sa mort, l'Aca*
s'aperut qu'elle n'avait plus de registre antrieur au
13 juin 1672. Tout ce qui prcde avait disparu. Plus tard d'Olivet
prtendit que les registres" antrieurs, prts Pellisson, avaient
pri avec tous ses papiers lorsqu'il fut mis la Bastille. Cette
tradition est invraisemblable,
puisque l'Histoire de l'Acadmie
demie

par Pellisson parut ds 1652, et que Pellisson fut mis la


Bastille en septembre 1661. Huit annes.avaient d suffire pour
lui rclamer les registres. D'ailleurs ses malheurs n'expliquent
pas la perte des registres postrieurs 1652, surtout de ceux
qui se rapportent la priode comprise entre 1661. et 1672. Le
plus probable est que Conrart, assez ngligent, quoique trs
paperassier (ces deux traits se concilient fort bien), de plus fort
souvent malade, absent de Paris et cruellement travaill par la
goutte, n'avait tenu les premiers registres que d'une faon intermittente ' , peut-tre sur feuilles volantes, qui prirent avant
ou aprs sa mort, par quelque accident banal. L'tablissement
d'un registre rgulier partir du 13 juin 1672 s'explique par
du protectorat
l'institution
de l'Acadroyal, et l'tablissement
mie au Louvre. Conrart mourut/trois
ans plus tard, le 23 sep1675, g de soixante-douze ans 2.
Sauf quelques Arers insignifiants
et un petit nombre de fragments en prose, Conrart n'a rien crit, quoiqu'il
n'ait cess
toute sa vie de lire et d'amasser. Ainsi s'est form ce volumitembre

neux Recueil qui porte son nom, et qui, aprs deux sicles et
demi, consult par tant d'rudits, feuillet par tant de mains
curieuses, laisse encore chapper, de nos. jours, quelques documents neufs et prcieux; tant cette mine est
inpuisable. Parmi
riche en renseignebeaucoup de fatras, elle est certainement
ments de toute sorte et qu'on ne trouve,
pas ailleurs, sur l'his1. Citons Pellisson l'appui :... Je ne trouve
pas en quel jour (fut lu Rallescar
dens),
depuis ce temps-l (1647) les longues et frquentes indispositions du
secrtaire de l'Acadmie ont laiss
beaucoup de vides dans les registres. De
sorte que je n'y ai rien vu de cette
.rception non plus que des cinq suivantes.
2. Pendant.ces dernires annes de la vie de
ce fut Mzeray qui
Conrart,
remplit le plus souvent l'office de, secrtaire.

. 'LES' PREMIERS:ACADEMICIENS

171

toire

du temps,
sur l'histoire
gnrale
littraire,
mondaine.
Conrart
forma
cette collection
au

et sur

la vie
de

hasard

ses

lectures

et de ses rencontres,
sans aucune intention
d'en tirer les
matriaux
d'un ouvrage
Son dessein
de n'tre
quelconque.
auteur
fut probablement
et plujamais
pris de bonne heure,
sieurs motifs l'y attachrent
de plus en plus ; par modestie,
par
prudence,
par got de la perfection,
par une certaine paresse
il demeura
produire,
simple observateur,
aurait pu tre le rival, l'en
rcompensrent
et leurs flicitations.
Godeau lui crivait
:

et tous

ceux

dont

il

par leurs sympathies

Mais ton solide esprit a toujours prfr


A l'clat des honneurs un repos assur.
Sa mauvaise

sant

dut

l'affermir

dans

aussi

son

outre

silence;
tait dis-

que le peu de force et de loisir


qu'elle lui laissa,
put par ses amis et pris par les bons offices qu'il ne cessait de
leur rendre. S'il et employ faire un livre le temps qu'il consuma sur les livres d'autrui,
nous y aurions peut-tre gagn fort
peu de chose, et Conrart y et sans doute beaucoup perdu; car il
laissa beaucoup
il et
de regrets;
rien ne dit qu'autrement
laiss un chef-d'oeuArre.
Il nous plat davantage
dans l'attitude
modeste du parfait
secrtaire,
qui n'crit
que sous la dicte des
pour leur service.

de La Mothe Le Vayer
La Mothe
Le Vayer.
Franois
de noblesse de robe, dont
naquit Paris en 1583l d'une famille
il suivit d'abord les traditions,
du procureur
car il fut substitut
autres,

ou du moins

gnral au Parlement
dmit de cette charge
frre
jeune

de Louis
Roi;

XIV,.

mais

la

1649. Il se
depuis 1625 jusqu'
du duc d'Anjou,
pour devenir prcepteur
du
On avait song lui pour l'ducation
de Paris

Rgente
Toutefois

de Paris.
archevque
partie les tudes de "Louis

XIV

lui

prfra
La Mothe

Prfixe,
Le

Vayer
de 1652 16542.

plus
dirigea

tard
en

Le Vayer n'avait rien publi jusqu' l'ge de quaranted'crire, il devint rapidement


sept ans ; mais ds qu'il commena
ainsi retarde, parut ensuite excessive.
clbre, et sa fcondit,
LaMothe

le font natre en 15S8. Mais Jal a


des contemporains
1. Tous les tmoignages
aot 1583.
retrouv
et publi son acte de baptme, d'aprs lequel il est n le 1"
des deux
2. Les nombreux
par lui pour l'instruction
ouvrages, composs
ni littraire.
princes n'ont presque aucune valeur scientifique

FONDATION

172

DE

L'ACADMIE-FRANAISE

des anciens par Orasius Tubro (1630) ;


Les Dialogues l'imitation
de l'me (1637) ; les
chrtien de l'immortalit
le Discours
sur l'loquence franaise de ce temps (1638); le
Considrations
du Dauphin (1640); celui De la vertu des
Trait de l'Instruction
et
d'un philosophe
la
rputation
acquirent
payens (1642),
Il la mrite demi seulement, parce que
d'un penseur original.
chez un
le parti pris ne suffit pas constituer
l'originalit
crivain.
La Mothe Le Vayer se pique de tout connatre et de ne rien
1
cette
oeuvre
dans
son
savoir. Je trouve,
touffue,
page
qui
Invit donner son sentiment sur
rsume bien sa philosophie.
lui

le cas merveilleux, d'un homme qui


en toutes langues o on l'interrogeait,

rpondait

tant endormi,
ne les st pas ,

quoiqu'il
sans
dix explications
La Mothe Le Vayer s'amuse fournir
s'arrter aucune 2, puis il ajoute : C'est tout ce que ATOUS
aurez de moi sur un sujet o, m'obligeant
d'opiner, Arous avez
d croire que je le ferais ma mode, c'est--dire
et sans user d'aucune affirmation
dogmatique.
Chrtienne

douteusement,
La Sceptique

me donne des dfiances de tout ce qui se propose en


et tant s'en faut que j'y veuille passer pour un grand

physique,
matre es arts, que rien ne me parat plus Arain que ce titre,
quand je considre qu' peine se trouAre-t-il un homme qu'on
nommer matre en une seule profession.
La
puisse justement
mienne

m'instruire,
en proposant
mes doutes
et non pas mes rsolutions.
Vous savez que l'inscription
du
temple consacr au Dieu de la Science tait toute sceptique,
puis que cet el ou ce si qu'on y lisait, est une particule
qui
nourrit

est de tcher

nos dfiances, qui marque


conclut jamais aArec dtermination.

notre

et qui ne
incertitude,
C'tait sans doute pour nous
apprendre que rien ne peut tre plus agrable au ciel de la part
des hommes, que leurs doutes
leur ignorance
philosophiques,
raisonne, et leur modestie ne rien dcider de ce que l'esprit
humain a droit de contester. En effet y a-t-il chose aucune si
1. Lettre
LXI, dit. de Dresde, t. XII, p. 72.
2. Celle-ci,
o il semble
certaines
nous a paru
prvoir
hypothses
rcentes,
curieuse
: .. On ne dit point
ces langues
en rvant,
qu'il
parlt
que quand il
les avait entendues
dans les interrogations
Et c'est alors que
qu'on lui faisait.
-par une certaine
et par une vertu
sympathie,
ou aimante
presque
magntique
il expectorait
des paroles
de mme nature dont il trouvait
le magasin
dans sa

'.'LES

ACADMICIENS

fausse

qu'on ne puisse
Avouons-le
franchement,

apparemment
semblance..*
rvles

PREMIERS

comme

sont

celles

de

revtir
il

n'y

17

de quelque
vraia que les vrits

notre

croyance,
qui doivent
devions
embrasser
inbran-

notre esprit,
et que nous
captiver
lablement.
Tout le reste est sujet tromperie
; et notre raison
l'erreur
des sens, sur lesquels
elle se fonde,
sa
ajoutant
mauvaise
et de tirer
des consquences
ne
faon de discourir

nous peut rien donner de bien constant.


L Mothe
Le Vayer
est donc absolument
sceptique,
comme on disait alors, pyrrhonien.
Aprs aAroir, une fois
part les Arrits de la religion,
par l'une et l'autre),
par foi sincre (peut-tre
dogmes dans une arche sainte o il ne touche
mis

toutes,

ou,

pourou
par prudence
et renferm
les

plus, La Mothe
s'amuse douter de tout le reste; et surtout
des prLe.Vayer
tendues dcouArertes de la raison. Aprs Montaigne,
il n'y avait
rien de bien original
dans cette philosophie
Il n'est
expditive.
dans les raisons
qu'il donne pour douter de
pas trs profond
tout.

Il relve

aA^ec une verve

il oppose un
lui-mme.

humaines;
et l'homme

un peu lourde les contradictions


sicle l'autre;
un peuple l'autre;
Trouve-t-il
quelque chose dire que

de Raymond
de
n'ait dit avant lui dans l'Apologie
Montaigne
moins
de style, et
Sebondel II le rpte aArec moins d'esprit,
et en
Il est un peu pesant en tmoignages
plus d'intemprance.
citations.

Il ne laisse

pas d'aAroir de l'esprit,


du temps de celui
la plupart

quoiqu'il

se serve

disait

Balzac,
Et
d'autrui.

un peu trop de
tout le monde lui trouvait
Chapelain,
Il puise les matires,
disait Chapelain,
y
quoiqu'il
eu qu'une ide d'un bout l'autre
mette peu du sien. N'ayant

jusqu'
lecture.

dans son premier


s'est beaucoup
rpt;
(Orasius Tubero) tous les suivants sont en germe.
La Mothe Le Vayer est un esprit malencontreux.

de sa vie, il

ouvrage

Il prchede la
le Discours

crit
le scepticisme
o Descartes
l'heure
l'affirmation
violemment
mthode, et va ramener
et la foi

dans.la

raison,

un

sicle

dogmatique
de douter
depuis

fatigu
n'est pas moins

hors du
Vayer
cinquante
s'aAse d'crire
grand courant des opinions de son temps lorsqu'il
les efforts suivis de Malherbe,
contre Vaugelas,
et de combattre
ans.

de Balzac,

La

Mothe

de l'Acadmie

Le

et

de tous

ceux

qui

travaillaient

174

FONDATION;

DE L'ACADMIE

FRANAISE

la langue franaise. Pellisson

ans
rgulariser
depuis quarante
ces bons pres qui, accou-*
le compare assez spirituellement
tums leur ancienne discipline un peu relche, ne peuvent
bons; religieux)
qu'on vienne les
souffrir (quoique d'ailleurs
rformer et les rduire, un genre de vie plus rgulier et plus aus:
tre .I1 crivit deux fois contre Vaugelas ; les Considrations sr
ds 1638, neuf ans avant les
l'loquence de ce temps parurent
manusRemarques de Vaugelas, mais celles-ci dj circulaient
crites. Bientt La Mothe Le Vayer, reu l'Acadmie ds 1639,
v rencontra Vaugelas, et toute la secte nouArelle des puristes,
dont il blmait la dlicatesse excessive et purile. Quand les
Remarques eurent paru, il essaya de ls rfuter dans quatre
Lettres adresses son ami, Gabriel Naud, comme lui partisan
du langage archaque, et attach surtout ce principe qu'ilfaut
laisser chacun le droit de parler et d'crire sa guise. La
Mothe Le Vayer soutient qu'il est indigne d'une me noble et
d'un homme qui pense de s'attacher aux A'tilles du langage; il
reproche aux puristes de.ressembler ceux qui marchent sur
la corde raide, craignant toujours de choir; on n va ainsi ni
ni Arite; on suit un chemin tout trac d'aArance et bien
sont encore une des
troit. Au fond, ses opinions grammaticales
formes de sa philosophie sceptique. Comme il aurait dit Aroloriloin

tiers : Pensez tout ce que Arousvaudrez ; car tout est incertain ,


il disait de mme : Ecrivez comme il Arous plat, car tout est
douteux dans le langage comme ailleurs. N'est-ce pas le fond
de sa pense quand il crit : Aprs tout, nous serons toujours
contraints d'avouer sceptiquement que dans cette facult oratoire
aussi bien qu'en toute autre, la plupart des choses sont problmatiques et que ce qu'un sicle trouAre bon est souvent improuv
par celui qui suit. Une telle doctrine aboutirait ncessairement
au relchement,
la ngligence;
elle tendrait
dtruire la
langue, en pliant.au caprice de chacun le langage, instrument
de tous. Une seule chose tait juste dans les Lettres.: la crainte
du vocabulaire
n'arrivt
que l'auteur y exprime que l'puration
l'appauvrissement
de l'idiome.
La Mothe Le Vayer dfendit
avec raison certains mots et certains tours. excellents
que
Vaugelas abandonnait trop aisment, par scrupule de .heurter
l'usage. ..

La

Le

Mothe

jusqu'

LES

PREMIERS

Vayer

avait

l'extrme

vieillesse,

ACADEMICIENS

175

la cour en 1659. Il crivit


quitt
et ressassa dans une multitude
de

les arguments
de sa philosophie
'. Son
favorite
petits traits
est l'IIexamron
dernier
recueil
de
ouvrage
rustique
(1670),
il se met en
o, sous des pseudonymes
Dialogues,
transparents,
conversant
scne lui-mme
avec de Adeux amis (dont Mnage est
le plus connu)
ques-uns fort

sur toutes
libres,

sortes

et mme

de sujets graves ou lgers, queltout fait licencieux;


mais les

voies

les plus capricieuses


l'amnent
toutes au mme rsultat,
au dout universel
mise part).
Ses con(la religion
toujours
ne deAraient plus
ce disciple
gure comprendre
temporains
attard de Montaigne.
Mais le bon Aeillard tait de ceux qui
on ne les coute plus.
parlent encore, quand depuis longtemps
Il ne mourut qu'en 1672, quatre-vingt-neuf
ans.
D'Olivet
tendue, mais un peu
n'apprcie
pas mal l'oeuvre
: Il a- tout embrass dans
disperse de La Mothe Le Vayer
ses crits,
confusion.

l'ancien,
Il

le moderne,

aArait tout

lu,

le sacr, le profane,
mais sans
et fait usage de tout.
tout retenu,

il ne tire point assez de lui-mme


Si quelquefois
pour se faire
auteur
du moins il en tire toujours
regarder comme
original,
assez pour ne pouvoir
tre trait de copiste et de compilateur;son
et sa mmoire,,
brille
n'efface jamais
quoiqu'elle
partout,
Ce qui distingue
La Mothe Le Vayer d'un compilateur
sur tous
c'est qu'il s'efforce de penser par lui-mme
ordinaire,
les sujets, trop nombreux,
les autres.
qu'il aborde en suivant
esprit.

il entre un peu de procd ; le pyrrhonisme


toutes choses, et auquel il
de Arue d'o il contemple

Mais dans sa rflexion

tant le point
ramne tout ce qu'il emprunte
aux autres. Cette fixit systmadcousue de la composition
tique du principe jointe la mobilit
Ce n'est pas
l'a rendu trop souvent
et superficiel.
paradoxal
et bien des
tout que d'tre hardi, encore faut-il paratre
srieux;
fois La Mothe Le Vayer ne l'est pas, ou semble ne pas l'tre.
il avait fray les
On a dit que, sans le savoir, et sans le vouloir,
voies Descartes,
ou plutt au cartsianisme
(car Descartes est
l contemporain
de La Mothe Le Vayer, non son successeur) : et
'

1. Il publia vingt-huit
Opuscules ou Petits traits,
en 1662; --.les
chagrine, en 161; la Promenade,
en 1664; les Soliloques.sceptiques,
en 1670.
,.;,

la Prose
de 1643 1660;
Homilies, (sic) acadmiques,

FONDATION

176

DE L'ACADMIE

FRANAISE

effet par le doute pour


que Descartes procde en
Mais entre le doute cartsien et le dout
arriver l'affirmation.
qu'y a-t-il de commun que le nom?
pyrrhonien
' demeurera

Patru
d'Olivier
Le
nom
Patru.
toujours li
'
car c'est lui qu'on doit
de l'Acadmie
franaise,
l'histoire
a. le plus fait pour la clbrit de
l'institution
d'une,coutume'qui
la; compagnie;; j e veux dire les :discours de rception. que prononil

est vrai

cent les nouveaux


adriiis.

M. Patru,

au-jour o ils sont' solennellement


dit Pellisson, entrant .dans la compagnie,; le

membres

fort beau remerciement


rdpnt
3 septembre 1640,-y: prononan:
on demeura si satisfait qu'on a oblig toUs ceux.qui ont t reus;
autant. - Ces discours^ ne furent d'abord.que
depuis d'en'faire
.huis clos
des compliments'de
peu d'tendue,- qu'on prononait
seuls. Mais depuis que L'Acadmie -fut
devant les acadmiciens
sous la protection du Roi et" loge au Louvre (167.2), lloyrit
et .les' harangues- d'apparat
ses portes aux jours de rception,
.'..-.:'''',:
simples remerciements.
remplacrenties
a joui de son vivant d'une, grande rputation.
Chapelain, que tout le monde croyait pote, s'tait perdu en voulant
prouver qu'il l'tait bien, et en publiant-sa Pucelle. Patru, ^beauPatru

toute sa vie, de
coup plus fin que Chapelain, se laissa'traiter,
Qintilien franais , et promit, jusqu' l fin,,une Rhtorique
qu'il rie fit jamais ; il a ainsi, sauvegard sa rputation : elle,; est
venue intacte jusqu', nous, fortifiepr
les .tmoigngesdertbus
les plus grands crivains de son temps. La Fontaine le;vnre,
quoique Ptr l'ait dtourn d'crire ses Fables en Arers. B'oilau'l'estiine
voulu l'empcher
d
hautement, quoique Patru'ait
2 L'avait
consult comme un
composer YArt'potique.
Vaugelas
oracle, tandis .'qu'il crivait les Remarques; et le P. Bouhours,
trente ans .plus' tard, l'appelle
encore, du Avivant de-Bossuet,"
l'homme durdyUme qui saArait le mieux notre
langue .
Une telle renomme,
sans doute, est bien
suprieure^ aux
ouvrages qu'a laisss Patru; mais'il n'est pas certain qu'elle ft
suprieure son mrit. A distance,, pouvons-nous
juger de tels
hommes, dont la valeur est insparable de leur personne, et
qui
1. N Paris (1604), il y mourut le 16 janvier 1684.
2. Tout le monde vit quelque chose des
Remarqus de AJaugelas avant la
mais trois personnes seulement les lurent d'un bouta
publication;
l'autre en
manuscrit et donnrent leur avis : Chapelain, Conrart et Patru.
;

HIST.

DE

LA

LANGUE

NOMJDEJ

GRAVURE

& DE

LA

L1TT.

FR.

QUARANTE

DE
Bibl.

GAUTREL,
Nat.,

Collection
(Louis

XIII),

IV,

CM.

III

ACADEMIcrENJ'

SEVIN

D'APRS
d'Estampes

T.

pour l'Histoire

1G35, in-i",

Q b 35

(l635
fie Fiance

[pour 1673])

LES PREMIERS ACADMICIENS


ont

d leurs

succs

17.7

et leur

un ensemble
de qualits
prestige
dont presque rien n'a pass dans leurs crits. Tout
plaisait chez
sa belle figure, sa voix, sa dmarche;
Patru;
son amnit constante, et sa douceur la fois grave et enjoue ; la sret de son
commerce

et celle

de son got ; celle-ci,


sembla toujours
douteuse,

nous rendent
porains.
Il n'y

eut

erreurs
que d'illustres
infaillible
aux contem-

les plaideurs
qui ce fameux
avocat n'en
; parce que les intrts ont des lumires
spciales,

que

imposa jamais
plus sres que celles

du got littraire.
Le public
voyait
de son beau renom et de sa belle loquence,

que

en dpit
perdait ses causes deArant les juges ; il prfra s'adresser
des avocats moins clbres et plus habiles jurisconsultes
ou plus dlis
D'obscurs
Cicrons
s'enrichirent
; tandis que Patru
praticiens.
dans le dnment.
Boileau
s'appauvrit
peu peu, et mourut

Patru,

s'honora

fort

discrtion

'.

Les

en

hommes

sa Aeillesse

obligeant

qui

leur

passent

Arie sur

avec

les

une

affectueuse

frontires,

ainsi dire, de plusieurs professions


ont rarement
distinctes,
des oeuvres durables
et obtenu d'clatants
succs ; mais s'

pour
laiss
s ne

font point fortune ils sont souArent rcompenss


par une popularit gnrale,
trs flatteuse
tendue,
pour leur amour-propre.
au Palais,
ses admirateurs
s'emPatru
se montrait
Lorsque
pressaient
difficults
plusieurs
tance un

autour

mais c'tait sur les


pour le consulter;
non sur celles du droit. Ses Plaidoyers,

de lui

du langage,
fois publis,

autant

peu refroidissante,
tesse cicronienne
et moins

n'en a retranch

d'Antoine

qu'ils

excitrent.

avec une persisentrer moins de poli-

remanis,

qui y a fait
de correction

de vie et de flamme,

d'hui l'enthousiasme
ceux

de fois

acadmique,

qu'elle

ne justifient
plus aujourOn en peut dire autant de

solitaire
le fameux
Lematre,
qui, aA'antde
2 au Palais.
avait t l'ami et le rival de Patru

quitter le monde,
Mais ce genre Adeillit trs Ate, plus vite encore que l'loquence
Nous en avons eu dans notre sicle des exemples
politique.
mmorables.
1. 11 acheta la bibliothque
de Patru, en lui en laissant l'usufruit.
Patru : M. Lematre
2. Chapelain
crivait
dans sa vieillesse
tiez les deux lumires
du Palais.
HISTOIRE

DE LA

LANGUE.

IV.

et vous,
12

vous

FONDATION

178

Il arrive

DE

aux crivains

L'ACADMIE

FRANAISE

du second ordre' d'tre

meilleurs

dans

leurs oeuvres moins travailles que dans celles o ils se surveillent trop ; c'est quand leur naturel vaut mieux que leur talent.
Sainte-Beuve disait joliment
que par la
que Patru ne survivait
qu'il adressa son ami Perrot
longue lettre, toute familire,
fit la Reine
d'Ablancourt,
pour lui raconter la clbre Adsite que
: c'est un bien
l'Acadmie
de Sude, Christine,
franaise
et d'obseragrable mlange de bonhomie, de malice, de finesse,
la curieuse lettre
pntrante. J'y voudrais joindre encore
'
Maucroix,
sur le Dictionnaire
historique
que Patru voulait
sans
absolument
pour complter le Dictionnaire
entreprendre,
l'Acadmie. Elle finit ainsi :
exemples d'auteurs auquel travaillait

vation

la bavette ; aimons-nous
toujours.
Ce ton est assez rare, mme entre amis, la fin du xvn sicle 2.
ni gourm,
un Patru familier,
Il laisse entrevoir
bonhomme,
ni puriste, ni trop scrupuleux sur le bon got et les rgles
Adieu. Nous nous aimions

; enfin plus attrayant que celui dont la postrit a


gard Araguement l'image. Mais n'oublions
pas un trait qui fait
beaucoup d'honneur Patru. Dans un temps o les caractres
tendaient s'assouplir plutt qu' se redresser, Patru resta indde l'atticisme

Aprs la mort de Conrart,...


un des plus
cultiv
grands seigneurs, mais qui ne s'tait que mdiocrement
d'esprit, se proposa pour la place vacante. De le refuser ou de le
recevoir, l'embarras
paraissait gal. Ce fut dans cette occasion
que M. Patru, avec cette autorit que donne l'ge joint au vrai
pendant

et libre.

mrite, ouvrit l'assemble par un apologue : Messieurs, dit-il,


un ancien Grec avait une lyre admirable ; il s'y
rompit une corde;
au lieu d'en remettre une de boyau, il en voulut une
d'argent;
et la lyre, avec sa corde d'argent, perdit son harmonie 3. Le
grand seigneur ne fut pas lu, du moins cette fois-l.
Paul
Pellisson.
Pellisson,
somment son
qui joignit
nom celui de sa mre (Fontanier),
tait n Bziers, le
30 octobre 1624, d'une famille
protestante. Il dbuta au barreau
1. Aroir

p. 155.
d" 4 avril
1(m- Elle est reproduite
en not dans l'dit.
\
Livet
, 2;,}?
ltilTt,
de 1 Histoire
de l'Acadmie
par Pellisson-d'Olivet,
t. II, p. 50. La lettre (non date)
sur la visite
de la reine Christine
est dans le mme
t. II, p. 434, et,
ouvrage,
dans
les OEuvres diverses de
plus complte,
t II p 512
Patru, 4 dit.
3. D'OIivet,
Histoire
de l'Acadmie,
dit. Livet,
t. II, p 143
ci-dessus,

LES

de Castres,

vint

PREMIERS

Paris,

vers

miciens,

son coreligionnaire,
et s'en fit trs vite

premier

ouArrage,

Conrart,

ce petit
comme

obtint,
et mme

franaise,
ordinaire,

ACADMICIENS

179

de
1650, et, grce la protection
pntra dans la socit des acadet trs

vivement

Son
apprcier.
: Histoire
de l'Acadmie

livre

intitul

on

a vu plus
dire unique

on peut
d'acadmicien

haut, un succs extra: la Compagnie


assura
vacante
l'heureux
auteur,

la premire
place
ses sances. Il sucet, en attendant
qu'il prt rang, l'admit
sans nouArelle lection.
cda, en 1653, Porchres-Laugier,
l'Acadmie

Depuis,
sonne.

de Fouquet,
surintendant.
mis

fait

un

pareil

honneur

per-

commis
peu de temps aprs (1657) premier
et partagea
tour tour
la fortune
et la disgrce du
Arrt

la

en mme

Bastille,
s'honora
fort

prison. Il
ministre
accus;
Fouquet

jamais

devint

Pellisson

il fut

n'a

qu'il

temps que son matre, en 1661,


et retenu cinq ans, dans une troite
envers le
montra
par la fidlit
qu'il

les deux
trouva

au Roi, le Mmoire
pour
circuler
au
d'crire
et de faire

Discours

moyen
ne purent
dehors, malgr la rigueur de sa captivit,
un accus condamn
mais contriburent
d'avance,

faire

absoudre

sauver

sa

tte. Ces pages sont encore estimes et elles mritent


leur rpula dfense de Fouquet,
de faits bien exposs,
nourrie
tation;
bien classs, est prsente avec force, avec clart; c'est dans la
nous
des points d'accusation
simple discussion
que Pellisson
destins flchir
dans les morceaux
plat davantage;
pathtiques
le Roi, ou mouvoir
notre got,
son loquence,
l'opinion,
est un peu trop lgante;
et l'on voudrait,
puisque sa douleur
est sincre,
orne. Quelques
moins
en ft
que l'expression
sans doute, plus de
et apport,
plus tard, Pellisson
sobrit dans une matire o les fleurs taient dplaces ; mais
les beaux esprits
des grands et purs classiques,
jusqu' l'arrive
ne se sont jamais guris tout fait de cette
qui les prcdent
quelquefois
superstition
qu'il faut, dans un Ouvrage, rehausser
annes

de mourir
qui venait
style. Dj Pascal,
les fausses
avait, dans ses Penses, discrdit
mais ces admirables
pas publies
lgances;
pages n'taient
ne s'en fit sentir que plus tard. Pellisson,
encore, et l'influence
: il chtout homme de got qu'il ft, ne l'avait pas excellent

le ton, embellir
(19 aot 1662),

le

FONDATION

180

rissait

Sarrasin,

DE L'ACADMIE

M"e de Scudry;

FRANAISE

il y. avait

en lui

du prcieux

et du rhteur.
Il sortit de prison en 1666, soit qu'on n'ait pas trouv contre
lui de charges suffisantes pour l'y retenir; soit que ses puissants
amis aient su adoucir le Roi. Ayant pay sa dette honorablement
il se crut libre dsormais de
la reconnaissance et l'amiti,
sa fortune. Ce reAlrement tonne et inquite un peu
travailler
n'ait rien trouv, aprs tout, dans
quoiqu'on
ce changement de sa destine, qui fasse tort sa mmoire.
de la Bastille, devint
L'ancien commis de Fouquet, le prisonnier
; il devint
le favori de Louis XIV ; il le suivit en Franche-Comt
notre

jugement,

En 1670, il avait abjur le calvipeu aprs son historiographe.


ne ft
nisme, et rien ne permet d'avancer que sa conversion
rcompas sincre ; mais il faut avouer qu'elle fut splendidement
pense. Ayant pris le sous-diaconat, il reut de riches bnfices,
et fut charg de grer une caisse destine encourager les conplus ds lors que sur des sujets de thologie
et de pit. Les fragments qu'il avait composs, pour faire honont t publis en 1749 sous
neur son titre d'historiographe,
versions.

le titre

Il n'crivit

trs excessif

d'Histoire

de Louis

XIV.

C'est seulement

du rgne entre les annes 1660 et


1670; toute proportion
y fait dfaut dans le rcit; Pellisson
raconte longuement
les faits, mme de mdiocre importance,
une histoire

trs incomplte

telle
qui aA-aient vivement frapp l'esprit des contemporains;
l'injure faite d'Estrades par l'ambassadeur
espagnol Londres; l'attentat des Suisses contre Crqui Rome; la bataille de
Saint-Gothard.

D'autres

rellement
vnements,
plus considrables, sont entirement passs sous silence. Quelques pisodes
de. Gigri) sont A'ivement conts, mme
(comme l'expdition
avec un certain
sentiment
Pellisson
tait trs
pittoresque.
capable de bien crire sur une matire historique ; mais beaucoup moins capable de bien composer une histoire.
Il mourut subitement le 7 fA'rier 1693. Fnelon,
qui lui succda l'Acadmie
franaise, a lou en-termes
excellents les
mrites

de Pellisson.

Mais aArait-il tort de penser


que son premier ouvrage, l'Histoire de l'Acadmie,
demeurait son meilleur
titre de gloire? Il le louait de mettre dans ses moindres
peintures de la vie et de la grce . Il admirait dans,ce
petit livre

'"

LES

PREMIERS

la facilit,

l'inA-ention,
l'lgance,
. Pellisson
pour
ingnieux

tour

ACADMICIENS

l'insinuation,"la
parler comme

181

justesse, le
Horace, osait

. Son style noble et lger embellit


tout ce
. Fnelon
trs bien ce don de rendre
qu'il touche
apprcie
vivant tout ce que le narrateur
le lecteur,
voque, et d'intresser

heureusement

mme

des faits

de peu d'importance,
en transportant
son ima dans le temps o les choses s'taient
gination
passes , Assurment ce fut une rare fortune pour l'illustre
d'avoir
compagnie
ds ses premires
annes, un si habile historien,
qui
non seulement
la fit connatre
aux Franais,
mais encore leur
persuada qu'ils devaient tre fiers de l'honneur
qu'ils avaient de
rencontr,

la possder.
d'Ablancourt.
Perrot

sieur d'AblanPerrot,
le 5 avril 1606; il mourut
court, tait n Chlons-sur-Marne,
Ablancourt,
dans ses terres, prs de Yitry, le 17 novembre 1664.
Ses traductions
sont demeures
: il
clbres, plutt qu'estimes
a mis en franais
de Cicron (pour

pour

Marcellus);

l'Octavius
Quinlius,
Tacite

guerres d'Alexandre);
Toutes ces traductions

Nicolas

de Minutius
pour
entier;

Flix

; quatre

la loi Manilia,
Csar;

Lucien;

pour

oraisons

Ligarius,
Arrien
(les

une partie
de Xnophon.
Thucydide;
furent admires pour leur beau langage,

Mais
dprcies
pour leur inexactitude.
il faut se garder d'attribuer
ce dfaut la ngligence.
a trs clairement
Lui-mme
expos sa thorie de la traduction
avant

d'tre

totalement

de Aroir le
: Il suffit un traducteur
dans la prface d'Oclavius
sens. Car de vouloir
rendre tous les mots, ce serait tenter une
sont plus semblables
Deux ouvrages
chose impossible...
quand
et
ils sont tous deux loquents,
que quand l'un est loquent
un auteur
l'autre
Ce n'est rendre
ne l'est point...
qu' demi
son loquence ; comme il a t agrable
que de lui retrancher
en sa langue, il faut qu'il le soit encore en la ntre ; et d'autant
nous ne devons
que les beauts et les grces sont diffrentes,
de lui donner celles de notre pays, puisque nous
point craindre
nous ferons une mchante
lui massons
les siennes. Autrement
sur
bien travaill
avoir
et
d'un
admirable
;
aprs
original
copie
avons que la
n'en
nous
un ouvrage,
nous trouverons
que
carcasse.
Ainsi

l'inexactitude,

chez ce traducteur,

est volontaire

et.rfl-

!82

FONDATION

DE L'A.CADMIE.

FRANAISE

d'entendre la traduc
une
faon
particulire
chie;
de la mme
l'entendit
tion; et, plus ou moins, tout son sicle
traduisons pour
manire, qui n'est plus du tout la ntre. Nous
nous initier nous-mmes et initier les lecteurs de notre ouvrage,
et des mots
la plus parfaite intelligence
possible des penses
en
d'Ablancourt
Nos anciens et Perrot
de l'auteur
original.
ils
le travail de traduire;
autrement
comprenaient
particulier
un des trsors

de
drober
un
l'antiquit
moyen
y.voyaient
une littrature
moderne;
de sa littrature,
pour en enrichir
mais le conqutraduire, ce n'tait pas s'asservir l'original,
Csar ou Lucien, Cicron ou Tacite, c'tait les
rir ; traduire
ravir un chef-d'oeuvre la Grce et Rome,
faire franais;
elle tient

le butin
chez nous les dpouilles, et franciser
en transporter
en y
une proAnce annexe
comme on assimile
conquis,
de la
les moeurs, la langue et les sentiments
introduisant
Dans ce systme, on se mettait l'aise avec son
mtropole.
texte : on abrgeait par ici, on allongeait par l; on effaait
une redite; on dveloppait une ellipse juge obscure. C'tait
de
une mthode bien suivie et bien enchane d'adaptation
l'antiquit au got moderne; et pour ainsi dire de transposition
'
dite. Du
d'un original plutt que de traduction
proprement
moment que le but n'tait pas uniquement de pntrer dans une
exacte de l'auteur ancien, mais d'enrichir la littraintelligence
ture franaise, tout le systme des belles infidles, comme Mnage
nommait les traductions de Perrot d'Ablancourt,
se comprend
et se justifie.
Aussi peut-on dire que s'il n'a en rien servi la connaissance
srieuse de l'antiquit grecque et latine par ses traductions,
il a
de la prose franaise. Tous
beaucoup aid au perfectionnement
ses contemporains
sont d'accord pour le louer sur ce point.
qui fut son fidle ami, et qui a racont la A'ie de Perrot
avec d'abondants et curieux dtails, dit
d'Ablancourt,
qu'en
lisant ses traductions, on pense lire des
originaux , et Chapelain,
Patru,

qui aprs tout savait le franais, loue ainsi Perrot d'Ablancourt


dans le mmoire prsent Colbert sur les
gens de lettres qui
mritaient une pension royale : Il est de tous nos. crivains en
prose celui qui a le style plus dgag, plus ferme, plus rsolu,
plus naturel,

LES PREMIERS

ACADMICIENS

183

Au got de Vaugelas,
ls traductions
de Perrot
d'Ablancourt
taient des modles
de style. Il refit entirement
sa traduction
de Quinte-Curce
sur ce patron,
en s'efforant
de dgager et de
raccourcir
la phrase.
enfin
Quittant
(dit Patru) le style de
M. Coeffeteau
qu'il avait tant admir , M. de Vaugelas voulut
suivre celui de M. d'Ablancourt
. Il ajoute : C'est cet homme
et si savant en notre langue qui a
(Vaugelas)
ce grand tmoignage,
ayant crit de sa main
qu'il avait rform
son manuscrit
et corrig
son ouvrage
l'Arrian
d M. d'Ablancourt,
qui pour le style historique
incomparable
mme rendu

luisur
sur
n'a

son avis qui le surpasse, tant il est clair et dbarrass,


lgant et court . On le jugeait
plus digne et capable que personne d'crire l'histoire
du rgne. Sa qualit de protestant
fit que
personne

Louis

XIV

l'carta

comme

tout en lui donnant


historiographe
o il tait entr ds 1637, on le jugeait
pension. A l'Acadmie
trs suprieur
sa besogne de traducteur,
entreprise par modestie et par .choix,
propre compte.
De cette grande
nom; mais Perrot

mais

non

par impuissance

rputation,
d'Ablancourt

penser

pour

son

il ne demeure
survit

gure plus que le


dans un grand nombre

de disciples plus illustres


que lui. Ses livres, qui furent beaucoup
former
ce tour ais du lancontribu
lus, ont certainement
chez tous
gage que nous admirons
seconde moiti du sicle.

ceux

qui

ont

crit

durant

la

BIBLIOGRAPHIE

Sur l'histoire de la fondation de l'Acadmie franaise, la source principale


est l'Histoire de l'Acadmie franaise par Pellisson,
continue par d'Olivet,
et des
et publie nouveau, i avec une introduction,
des claircissements
notes i, par Ch. L. Livet, Paris, Didier, 1858, 2 vol. in-8.
Histoire de l'AcaL'histoire de l'Acadmie est rsume dans P. Mnard,
dmie franaise, 1859, in-8. Voir Sainte-Beuve,
Causeries du Lundi,
t..XIV (1858); et Nouveaux lundis, t. I (1862), et t. XII (1867).
M. Kerviler
a dispers dans, un grand nombre de recueils, et publi,
en tirages part, chez divers diteurs d'intressantes
recherches concernant les premiers acadmiciens : Les Acadmiciens bibliophiles (Habert de
Monlmor,
etc.), dans le Bibliophile .franais,
Bignon, Colbert, Louvois,
Paris, Bachelin-Deflorenne,
1872-1873, in-8. La Bretagne l'Acadmie
franaise (Chapelain, Paul et Daniel Hay du Chastelet, les trois Coislin),
dans Revue de Bretagne et de Vende, 1873, Nantes, V. Forest et Grimaud

184

FONDATION

DE L'ACADMIE

FRANAISE

La Gascogne l'Acadmie
franaise,
(tirage part, Paris, Palm, 1879).
dans Revue de Gascogne, 1875. Le chancelier Sguier (avec tudes biograin-8. La
Didier,
1874,
onze
autres
sur
Paris,
acadmiciens),
phiques
1876.
de Champagne,
Revue
dans

l'Acadmie
franaise,
Champagne
Caumartin
(Jean Franois
Baulru (Guillaume),
Paris, Menu, 1876, in-8.
Gombauld (Jean Ogier de), Paris,
Lefebvre de), Vannes, Galle, 1876, in-8.
Gomberville
(Marin Le Roy de), Paris, Claudin, 1876,
Aubry, 1876, in-8.
Salomon de Virein-8. Montigny (Jean de), Paris. Dtaille,
1876, in-8.
Silhon (Jean de),
lade (Henri Franois), Paris, Dumoulin,
1877, in-8.
Sirmond (Jean de) et la presse politique
sous
Paris, Dumoulin,
1876, in-8.
Le Maine l'Acadmie franaise, dans
Richelieu, Paris, Baur, 1876, in-8.
sciences et arts de la
Revue du Maine et Bulletin de la Socit d'agriculture,
Renouard
Sarthe. Perrot d'Ablancourt
(Nicolas), Paris, Menu, 1877, in-8.
1877, in-8. -^ Cureau de la Chambre
Paris, Dtaille,
(J.-J.) de Villayer,
Bourbon (Nicolas), Paris,
(Marin et Pierre), Le Mans, Pellechat, 1877, in-8.
1879, in-8.
Menu, 1878, in-8. Godeau (Antoine),
Paris, Champion,
Desmaretz, Paris, Dumouiin,
1879, in-8. Servien (Abel), Le Mans, Pellechat, 1878, in-8. La Mothe Le Vayer (Franois de), Paris, Rouveyre, 1879,
in-8. Conrart (Valentin),
Paris, Didier,
par Kerviler et Ed. de Barthlmy,
franaise, Nantes, Forest,
1881, in-8. Rohan (Les trois) de l'Acadmie
raisonne
1882. M. Kerviler a publi en outre un Essai de Bibliographie
de l'Acadmie franaise, Paris, Socit bibliographique,
1877, in-8.
Quoique ce chapitre s'arrte 1660, il convient de rappeler ici que l'Acadmie a publi
rcemment
: Les registres de l'Acadmie franaise
(16721 des
1793), Paris, 1895, 3 vol. in-8. Un Appendice annonc contiendra
Analyses et fragments des registres perdus (jusqu' 1672), 2 des Documents
officiels, 3 une Table des noms propres.
Sur CHAPELAIN : Les Lettres de Chapelain ont t publies par Tamizey
de Larroque,
dans la Collection
des Documents
indits, 1880-1883, 2 vol.
in-4. Les XII premiers chants de la Pucelle avaient t seuls publis en
Les XII derniers
chants ont vu le jour
1656, et plusieurs fois rimprims.
Orlans, chez Herluison,
les Sentiments de.
1882, in-16. On trouvera
l'Acadmie sur le Cid au t. XII (p. 463) des OEuvres de Corneille,
dit.
a publi De la lecture des
Marty-Laveaux,
Paris, 1868, in-8. A. Feillet
vieux romans, ouvrage indit de Chapelain
(Paris, 1870, in-8).
Voir Tallemant,
et d'Olivet,
Historiettes, t. IV, p. 152. Pellisson
Histoire de l'Acadmie,
dit. Livet, Paris, 1858, 2 vol. in-8 (voir l'Index).

Corneille et
Goujet,
Bibliothque franaise, t. XVII, p. 351. Guizot,
son temps (notice sur Chapelain), Paris, 1852, in-8. H. Moulin,
Chapelain, Huet, Mnage, Caen, 1882, in-8. Abb
Les ennemis de
Fabre,
Les matres de la critique
Chapelain, Paris, 1888, in-8. A. Bourgoin,
au XVIIe sicle, Paris, 1889, in-12. Abbe
Fabre,
Lexique de la langue
de Chapelain, Paris, 1889, in-8. Le mme :
et nos deux
Chapelain
premires acadmies, Paris, 1890, in-8. A. Mlhan,
Jean Chapelain,
de R. Kerviler.)
Leipzig, 1893, in-8. (Voir ci-dessus les publications
Les mmoires dresss par Costar et par
une liste
Chapelain pour fournir
d'auteurs pensionner se trouvent, pour
Costar, dans les Mmoires de littrature de Desmolets,
t. II, p. 321 ; pour Chapelain,
dans les Mlanges de
littrature
tirs de ses lettres (alors indites),
par Camusat, Paris, 1726,
.
in-12, p. 230.
Sur CONRART, consulter
: Tallemant
des Raux,
t. IV,
Historiettes,

Pellisson
et d'Olivet,
Histoire de l'Acadmie, dit. Livet, Paris,'
p. 170.

1858, 2 vol. in-8 (voir l'Index).


Goujet,
Bibliothque
franaise, t. XVII,

Kerviler
et Barthlmy,
p. 394.
Conrart,
Paris, 1881, in-8.
A. Bourgoin,
Valentin
Lacroix
Conrart,
Paris,
1883, in-8. Paul

BIBLIOGRAPHIE

185

a insr au t. V du Cabinet historique une table -des Recueils de Conrart.


a publi des fragments
de Conrart sous le titre
Monmerqu
historiques
peu exact de : Mmoires.
Sur LA MOTHE LE VAYER, voir : Bayle,
Dictionnaire
historique et critique.
On trouve une bibliographie
des nombreux ouvrages de La Mothe Le Vayer
dans : L. Etienne,
Essai sur La Mothe Le Vayer, Rennes, 1849, in-8.
Voir ci-dessus les
de R. Kerviler. .T. Denis, Sceptiques
publications
ou libertins de la premire moiti duXVIIe sicle (Mmoires de l'Acadmie de
Caen, 1884, p. 211).
Sur PATRU : tes plaidoyers et oeuvres diverses de M. Patru, Paris, 1681,
en France,
in-8. Munier-Jolain,
Les poques de l'loquence judiciaire
Paris, 1888, in-12. P. Pronne,
loge d'Olivier
Patru, Paris, 1-851,
in-8. Sainte-Beuve,
Causeries du Lundi, t. V (1852).

Sur PELLISSON, voir : Goujet.


Bibliothque franaise, t. XVIII, p. 350.
Pellisson
et d'Olivet,
Histoire de l'Acadmie franaise, dit. Livet, Paris,
Sainte-Beuve,
Causeries du Lundi,
1858, 2 vol. in-8 (voir l'Index).
t. XIV (1858). L. Marcou,
Pellisson, tude sur sa vie et ses oeuvres, Paris,
1859, in-8.
Sur PERROT D'ABLANCOURT, voir : Tallemant,
Historiettes, t. VI, p. 166.
+- Pellisson
et d'Olivet,
Histoire de l'Acadmie franaise, dit. Livet,
historique et
Paris, 1858, 2 vol. in-8 (voir VIndex). Bayle, Dictionnaire
l'loge qu'il consacra Perrot
critique. Voir dans les OEuvres de Patru
d'Ablancourt
(dit. de 1742, t. II, p. 524).

IV

CHAPITRE

LE

THTRE

L'histoire

AU

XVIIE

du thtre

SICLE

pendant

AVANT

la seconde

toute

CORNEILLE

moiti

du

xvi sicle avait t remplie par la lutte entre les continuateurs


du moyen ge, retranchs dans leur salle de l'Htel de Bourgogne
et les partisans d'une renaissance draet dans leur privilge,
matique, n'ayant leur disposition que des scnes impnmses
de collges ou de chteaux d'abord, puis les lectures faites dans
des cercles d'amis, et l'impression.
Un moment arriva - et
c'tait la Areille mme du xvn sicle

o la lutte

paraissait
des deux

sur le point de prendre fin, mais par l'puisement


partis. Sous l'empire de la ncessit, l'art du moyen ge avait,
il est vrai, bauch une transformation.
Mais ses changements

aAraient t faits sans dcision, sans A'igueur, comme au hasard,


et le public, dconcert, dsertait de plus en plus l'Htel de
Bourgogne. L'art de la Renaissance avait sembl vouloir essayer
de formules nouvelles. Mais le champ'd'expriences
ncessaire,
une scne publique, lui manquait,
si bien que les tentatives
hardies n'aboutissaient
point, et que les genres classiques, la
donc
tragdie et la comdie, dprissaient. Le thtre allait-il
cesser d'exister en France?
Comment fut sauv le thtre franais
1. Par M. E. Rigal, professeur
Montpellier.

la Facult

au moment
des lettres

le plus cri-

de l'Universit

de

LES

ATTARDS

de son

tique

peut-tre

quels
notre

ttonnements,

DE LA

histoire

travers

RENAISSANCE

; par
quelles

admirable

/. Ls attards

au prix de
fut prpare

du xvn 6 sicle,

c'est

de la Renaissance.

une cole qui finit...


laisse
Sainte-Beuve,
toujours
quelques traneurs
aprs elle . Aussi, aprs avoir tudi la dcadence de la tragdie et de la comdie de la Renaissance,

l'a

efforts,

A'icissitudes,

production
dramatique
avons voir dans ce chapitre.

ce que nous

Comme

quels

187

dit

aArons-nous

de
signaler
de tardifs reprsentants
Pour la tragdie,
le premier
qui se pr: c'est Antoine
estimable
singulirement

encore

ces genres condamns.


sente nous est mme
de Montchrtien.

N vers
d'Antoine
de Montchrtien.
tragdies
tait fils d'un apothicaire
de Falaise et pre1575, Montchrtien
nait pourtant
Peu de vies ont t
le titre de sieur de Vasteville.
Les

plus agites
par la mort

que la sienne; des procs, des duels, un exil caus


et la direction
d'un de ses adArersaires, la fondation

d'usines

n'avaient pas
des entreprises
maritimes,
mtallurgiques,
calm son humeur
turbulente,
loi-sque, en 1621, les protestants
se soulevrent
s'unit eux, soutint
en Normandie.
Montchrtien
fut assassin
un sige, capitula,
et finalement
encore,
conspira
dans une auberge l'ge de quarante-six
ans. Son corps fut tran
sur une claie, brl et rduit en cendres par la main du bourreau.
son
En 1615,. Montchrtien
le temps de publier
aA^ait trouv
Trait

de- l'conomie

politique;

antrieurenent

encore

il avait

de
un pome
une
diArerses,
pastorale,
posies
comme
n'est instructif
Susanne et six tragdies.
Rien, d'ailleurs,
et ce
le contraste
qui existe entre le caractre de ces tragdies
qui a tant agi a fait
que nous savons de leur auteur : l'homme
une connaisdes pices vides d'action;
celui qui devait montrer
sance profonde
dans sa prose n'a pas peint un
de l'me humaine
caractre
et n'a-nulle
psychologique
part us de l'observation
dans ses vers. Pour lui, plus que pour aucun de ses deAranciers,

donn

des

la tragdie

a t un exercice

purement

oratoire

et potique.

188

LE

THTRE

AU XVIIe

SICLE

AVANT.

CORNEILLE

Aussi quels tranges drames que les siens ! Sophonisbe (lrc diou la
tion, 1596; 2 dition, sous le titre de la Carthaginoise
mais en
Libert, 1601) suit de prs la Sofonisba de Trissino,
un sujet
ngligeant les indications qui rendaient plus acceptable
scabreux ; les personnages parlent et se contredisent,
agissent et
d'attitude, sans que jamais nous sachions pourquoi;
ces explicacependant le pote qui a nglig de nous donner
tions n'a pas nglig de mettre un songe au premier acte et un
La Reine d'Ecosse ou
monologue de Mgre au troisime.
changent

les Lacnes, David et


l'cossaise (publie avec la Carthaginoise,
Marie
Aman en. 1601) nous montre Elisabeth
pardonnant
sans
Stuart, et Marie Stuart frappe par le bourreau d'Elisabeth,
et sans que les deux reines
paraissent jamais ensemble sur la scne. Avouons d'ailleurs que,
si Montchrtien
a t maladroit, ce n'est pas comme diplomate :
que rien justifie

cette contradiction

il flattait

la reine d'Angleterre,
tout en mritant les bonnes grces du roi d'Ecosse. Les Lacnes sont, comme drame, immdiatement au-dessous du rien. Clomne mdite une entreprise

et meurt pendant l'enhroque l'acte premier, il l'accomplit


David avait un
tr'acte; suivent quatre actes de lamentations.
sujet rpugnant et qu'on ne pouvait traiter
qu' la condition
d'en faire un drame sombre. Montchrtien
en a fait une lgie
dplaisante et grossire, o DaAdd ne Aroit Bethsabe qu'un instant et pour lui dbiter quelques fadeurs. Les noms de Mars, de
Vnus et de toutes les diArinits.de l'Olympe
reAriennent aussi
souvent que celui de Dieu dans le dialogue : ce dtail est comme
une sorte de symbole, il indique assez bien le caractre convenu
de tout cet art. Aman nous fait un instant
esprer un pendant Athalie. Mais, si le ministre d'Assurus brave le Dieu desJuifs dans une vigoureuse tirade du deuxime acte, il ne
songe
plus ce Dieu dans la suite, et il n'y avait pas song auparavant.
Mme incohrence dans le ton,
qui est noble jusqu' l'emphasedans,les premiers actes, familier
jusqu'au burlesque dans lesderniers. La pice est mal conue, mal
compose, et trop longue
de deux actes. Enfin
Hector (1604) contient un
plan raisonnable et, ce qui est plus tonnant
encore, deux ides dramatiques. Nous pourrions croire que l'influence
de Hardy s'est fait
sentir sur Montchrtien,
si l'oeuvre n'tait absolument
dnue

LES

d'action

et d'intrt.

du moins,
journe
de Troie.
Hector
A?oil le

mort,

ATTARDES

DE LA

Andromaque
Areut empcher
sortira,

rsum

RENAISSANCE

a eu un
Hector

il ne sortira
fidle

de

189

songe, et, pour une


d'aller combattre
hors

pas,

il

est

sorti,

il est

la

pice en ce qui concerne


est inquite,
Hector;
elle est rassure, elle a peur,
Andromaque
elle est anantie,
en voil le rsum en ce
qui concerne Andromaque. Ce beau sujet est dlay d'une insupportable
faon dans
cinq actes qui sont deux fois plus tendus que les actes ordinaires de Montchrtien.
dire que ces prtendues
Elles en ont beaucoup,
nous l'avons
Est-ce

sont sans valeur?


tragdies
dt, mais comme exercices

et surtout
Faisons exception
oratoires,
potiques.
pour Hector,
dont le style est faible
: dans les autres pices, dans la Carthaginoise et dans l'cossaise
surtout,
que de beaux vers, que de
harmonieuses!
Montchrpassages brillants,
que de strophes
tien

l'occasion

possde

redondante,

l'loquence

mais

un peu

et
emphatique
de Garnier;

anime,
chaude,
grandiose
son deArancier, et c'est dans
cependant,
par l il est infrieur
la tendresse, la douceur souvent molle et alanguie,
la grce, le
charme
faut chercher
son originalit
et son suprme
qu'il
mrite.
Sans doute
traits

entachs

il abuse

des descriptions
de prciosit;
il parle

et des jolis
mignardes
comme
trop aisment

sinon comme Mascarille.


Mais quelles trouA^ailles de
Trissotin,
Arrai pote, mme dans les Arers dont un got sArre s'alarme!
les yeux de Marie
devant
Quelles radieuses
images
passent
Stuart

se prparant
la mort!
Combien
dlicates et touchantes
sont les dernires
recommandations
qu'elle adresse ses comun
de Montchrtien
Les strophes
manquent
pagnes!
lyriques
et dlicieusepeu de varit ; mais comme elles sont lgantes
l'a trs bien dit : Montchrtien
! M. Faguet
ment plaintives
la tragdie comme une
n'est pas le premier
considr
qui ait...
il me semble qu'il est le premier
qui l'ait traite en
lgie...;
la
Et cet lgiaque
parle dj par endroits
style lgiaque.
il a des penses nobles
meilleure
langue du temps de Corneille;
en images sobres et frappantes ;
qui se traduisent
de choeur sur l'immorles Lacnes un fragment
o la pense est forte, le style ferme, le vers plein de

t gnreuses
il crit dans
talit

AU XVII*

190

LE THTRE

vigueur

et d'harmonie
sicles

de deux

plus

: une

SICLE

mditation

Lamartine.:

avant

AVANT.

'

CORNEILLE

et religieuse

potique

gagner par un sicle d'annes?


long ce qui doit avoir fin?
Les ans sont limits, les saisons sont bornes,
Aussi bien que son cours, Phbus a son dclin.
Que pourrais-tu
Faut-il estimer

Quoique le temps soit roi de ces choses mortelles,


:
11 n'est lui-mme exempt de la mortalit
le voit finir en toutes ses parcelles,
Puisqu'on
Lui qui limite tout, il sera limit.
dure
Si donc tu ne A'ois rien d'ternelle
Et que mme les cieux attendent leur trpas,
Suis la vertu qui seule est au monde assure,
ne dfaillira
Et qui, tout.dfaillant,
pas.
(Les Lacnes, m, texte de 1601.)

ainsi metLe jeune, homme qui, de 21 29 ans, s'exerait


la tratre de beaux vers dans de dtestables
pices, ne regardait
Il'ne songeait pas du tout
gdie que comme un cadre commode.
ranimer

Les

dernires

successeurs
et, s'ils
t

de la Renaissance

le thtre

tragdies

de Montchrtien

ont t fertiles

sobres

de beaux

faites
n'y

agonisant.

pour

pouAraient

tre

lues.

Les

songer daArantage,
ou bizarres,
ils ont

en pices ennuyeuses
vers. A quoi bon les nommer

tous

? Le

est Claude Billard,


sieur de Courgenay,
plus curieux
qui publie,
en 1610 des tragdies
de Polyxne,
de Foix,
Gaston
Mrove,
Sal et Alboin;en
1613 une tragdie
SUT Henri
le
Panlhe,
Grand. Influenc
il lui est arriv
de mettre
peut-tre
par Hardy,
mouvement
dans ses cinquimes
quelque
tout le reste est Aride et dmod!
Le sieur
faire

une tragdie,
"la mort
appliqu
et Montchrtien
procds
que Garnier
morts
logue,
comme

d Porcie
comme

et d'Hector.
Mgre

Satan
Catherine

actes;

mais

comme

de Courgenay,
pour
de Henri
IV les mmes

aux
appliqus
ouAnre la pice par un monode Mdicis
a un songe,
avaient

la
; les courtisans
chantent
Andromaque
franais
des actes, comme chantaient
les Romains
ou les Troyens.
Et
ait voulu
idaliser
la mort de Henri
croyez pas que Billard
comme Eschyle
avait idalise la dfaite
de Xerxs.
Il a soin

fin
ne
IV
de

faire paratre M. le grand cuyer et M. le


de Lavardin,
marquis
M." 10 la marquise
d'Ancre
et 'Mmes de Conti et de Guerche-

LES;

ATTARDS

DE

LA

RENAISSANCE.

M. d Sully fait un monologue


dclare
Dauphin,
peu ami des livres,
ds qu'il en prend un.

1:91:

de six pages, et Mer e


le tientque la migraine

Avilie...;

au temps de Billard
ou aprs lui,
valent
moins'
C'est Nicolas
sieur des Croix, qui accumule
Chrestien,
et les grossirets
dans Les Portugais
infortuns,
ou la Vengeance (1608); c'est l'avocat
etThamar,Alboin

D'autres,
encore.
l'horreur
Amnon
Gurin

Daronnire,
sonnets
cinquante

d'Araspe

une tragdie
sur Panlhe par
en sa passion amoureuse
(1608);

c'est

Prvost,

auteur

l'avocat

et d'un
mettant
saint

Jean

qui

termine

d'un

les privilges
qui justifie
en tragdie
l'accouchement
de

Hercule,

Lonard

les Tragdies
brillent
plus

(Clotilde,
et Histoires

1614);

OEdipe, d'un Turne


de sa petite ville en

assiste par
Clotilde,
c'est Boissin de Gallardon,
dont

saintes, d'ailleurs
dpourvues de choeurs,
ou le style :
par l'rudition
que par la composition
thiopien
y cite Pline Perse, Mlagre
y loue la

un prince
vertu des Csars, de Cicron et de Plutarque
(1618); c'est enfin
le SaAroyard Bore, qui, en 1627, clbre la gloire
des princes
et dans Bral victorieux,
ou
de, SaAroie dans Rhodes, subjugue
les sanglantes
et galantes
histoires
compose r assez mal
d'Achille

Les
comdie
LariA'ey,
depuis

victorieux

trois

et de Tomyre

nouvelles

victorieuse.

comdies

de Larivey.

- La

En 1611,
que la tragdie.
au milieu de vieux papiers six comdies
oublies par lui, en publie trois : la Constance

est beaucoup
ayant trouAr

moins

fconde

longtemps
il Fedele de
le Fidle d'aprs
la Costanza
de Razzi,
d'aprs
de N. Secchi.
et les Tromperies
Pasqualigo,
d'aprs gl'Inganni
peine tre dates du xvn" sicle, si
Ainsi ces pices pourraient
les avoir revues le mieux possible avant de
l'auteur ne dclarait
les donner au public.
Revision fcheuse sans doute, car Larivey
ce qu'il
est presque partout
avait vieilli.
Son style maintenant
: lourd,
ou dissertations
tait en quelques discours
alambiqu,
les phrases ne
Parfois
tre
d'incidentes
sans
priodique.
charg
vraise tiennent pas. La prciosit
s'y est fait aussi une place
ment trop grande : une femme appelle celui qu'elle aime mon
oeillet , c'est- dire mon petit oeil; et, s'il doute de son amour,
mirez-Arous
de vos mains,
l'estomac
elle s'crie : Ouvrez-moi
:
ne Areut pas tre en reste de gentillesses
dedans. L'amant

192

LE THTRE

AU XVII

AVANT

SICLE

Je m'en vas et laisse mon esprit


et de sucre.

'

CORNEILLE

sur vos belles lvres

de rose

ses orisont trs imparfaites,


de Larivey
Si les traductions
sont peu intressants. Le sujet des Tromperies est
aussi
ginaux
peu prs celui du Dpit amoureux de Molire, de la partie italienne et romanesque du Dpit amoureux ; mais la donne et les
incidents des Tromperies sont beaucoup plus risqus que ceux
des Tromdu Dpit, ce qui est quelque chose, et la complication
celle du Dpit, lequel n'est
peries est beaucoup plus grande que
Dans le Fidle, un
clair.
pauATe
pas toujours parfaitement
moment
don Juan raisonneur,
qui tale son cynisme jusqu'au
o il se range aArec la mine piteuse d'un bent, accumule les
contre les femmes; les incidents tourdiatribes interminables
nent sans cesse au tragique, donnant l'oeuArre la physionomie
dite.
que d'une comdie proprement
que parat appargenre de la tragi-comdie
tenir la Constance. La pice est peu anime, toute en conA-erfaite d'un personnage et d'une scne, c'est,
sations. Abstraction
A^rai dire, une nouA^elle morale et attendrissante
dialogue,
d'une tragi-comdie
C'est aussi au

laquelle

on pourrait
: L'amiti

plutt

donner

pigraphe le mot de La
entre des gens de diffrents

comme

peut subsister
Bruyre
Une femme cepensexes, exempte mme de toute grossiret.
dant regarde toujours un homme comme un homme; et rciproquement un homme regarde une femme comme une femme.
Cette liaison n'est ni passion ni amiti pure ; elle fait une classe
part. La question ainsi tranche par La Bruyre est intressante ;mais il faudrait pour la traiter beaucoup de dlicatesse, et
il n'y a nulle dlicatesse dans la Constance.

Autres
les auteurs comiproductions.
Aprs Larivey,
sieur
ques sont trs rares. En 1612 et en 1620, Pierre Troterel,
d'Aves, publie les Corrivaux et Gillette. Les Corrivaux sont d'une
en sont insigrossiret de langage sans gale ; les plaisanteries
pides, la langue et la versification
plates, barbares, incorrectes ;
n'offre aucun intrt; les personnages n'ont aucune
l'intrigue
suite dans la conduite, sinon en ce qu'ils ne cessent
pas d'tre
lubriques. Gillette est moins ennuyeuse, sinon plus dcente ; et
autant en peut-on dire des Ramoneurs, une pice reste manuscrite et que les frres. Parfait ont date de 1620. EAdemment

LES

VRAIS

COMMENCEMENTS

DU THTRE

193 .

MODERNE

ces oeuvres ne diffrent

pas assez des farces, alors en grand honneur sur la scne de l'Htel
de Bourgogne,
pour que nous les
avec confiance
la comdie de la Renaissance
rattachions
et les
faites

dclarions

uniquement
pour tre lues '.
nous ne saurions
nous prononcer

De mme

des

caractre

autres

oeuvres

de Troterel

nettement

sur le

: de sa tragdie
de
celui de la
analogue

o un sujet
Agns, par exemple,
est trait avec la plus pouvantable
Thodore de Corneille
: la Dryade
de ses pastorales
amoureuse
ou
(1615);

Sainte

licence
Thocris

de sa bizarre
et ennuyeuse
de
(1606 et 1610);
tragi-comdie
Pasite (1624). D'autres
ou tragi-comdies
pastorales
pourraient
ici avec plus d'assurance
tre nommes
: la Bergerie de Montde Nicolas Chrestien(1613),
chrtien (1601), la Grande Pastorale
de Boissin

les Urnes vivantes

de Gallardon

(1617), l'phsienne,
un traducteur
du Bap-

avec choeurs, de Brinon,


tragi-comdie
tisls de Buchanan
aux
(1614). Mais, si ces pices se rattachent
0
drames
du
XA'I
et
aux
sicle, elles tiennent
irrguliers
pastorales
et des tragi-comdies
aussi beaucoup des pastorales
que l'Htel
de Bourgogne deArait la fcondit
Hardy. C'est l'Htel de Bourgogne
ramne
ms
vaincu

: avant

moderne,
Comment

taient

de Araines

rminiscences

mme

se fussent
qu'elles
tait n.
celui de l'avenir,
cet heureux

//.-- Les vrais


Le rgne

Alexandre

et c'est Hardy que tout nous


Les oeuA-res de ceux que nous aArons nom-

maintenant.

les attards

de son fournisseur

vnement

commencements

d'Alexandre

Les comdiens

s'tait-il

accompli

du thtre

Hardy

de campagne

produites,

d'un

pass
le thtre
?

moderne.

: la tragdie.

la fin du XVIe sicle.

Le
on l'a vu n'avait pas connu la profession
moyen ge
le
de comdien;
les reprsentations
thtrales,
jusqu'aprs
une
nettement
1. Le prologue
dtails des Corrivaux
et quelques
supposent
des arrts dans le
et il y a d'autre part des incidents,
reprsentation
publique;
:
d'une reprsentation
dans l'hypothse
dialogue, qui sont bien peu explicables
Almerin
Almerin,
aprs quelque
va coucher son matre, puis revient et dit...;
qui rappelle,
II, 4. Il y a l un procd
peu de temps, ressort et parle ainsi,
du capitaine Lasphrise
cette Nouvetle tragi-comique
(1597), dont on s'obstine
faire une oeuvre dramatique,
je ne sais pourquoi.
HISTOIRE

DE LA LANGUE.

1A\

l'J

194

LE

THTRE

AU XVII

SICLE

AVANT

CORNEILLE

t donnes, dans
du xvi sicle, avaient gnralement
les proA'inces comme Paris, par des socits joyeuses et des
c'est--dire
par des bourgeois associs pour amuser
confrries,
milieu

cessant
leurs concitoyens. Peu peu, le got de ces associations
et beaucoup de villes,
par suite, tant prives d'un plaisir qui
l'ide
leur tait cher ou n'en jouissant qu' de rares intervalles,
vint des joueurs de mystres qui aAraient particulirement
russi sur les planches d'amuser les trangers aussi bien que
droite et gauche les pices
leurs concitoyens, de promener
de leur talent. Des troupes de
qu'ils avaient apprises, et de vivre
comdiens se formrent, extrmement rares d'abord, un peu plus
parcourir
la France et
qui se mirent
Les documents recueillis
passrent les frontires.
quelquefois
:
sur elles nous font connatre ce qu'taient leurs reprsentations

nombreuses

ensuite,

des mystres
on y Aroit cits une Vie de Job, une Apocalypse,
des histoires surtout, et des moralits.
profanes, des histoires,
Comme la farce tait le genre prfr du public, nul doute que
des farces ne fissent aussi partie de leur rpertoire.
Cependant les mystres, les histoires, les moralits se dmodaient. Les comdiens couraient risque de n'exciter bientt plus
la curiosit ; il leur fallait du nouveau, et
qu'insuffisamment
le nouveau, dans le genre srieux, c'taient les tragdies de la
nouArelle cole : de Jodelle, de Garnier, de Jean de La Taille. Peu
intressantes, elles n'avaient aucun titre retenir longtemps un
rien valu pour un thtre permanent. Mais les
en aAraient entendu parler; ils
gens lettrs, dans les provinces,
pouvaient dsirer les A'oir, au moins une fois, et le gros du public
se laisser tenter par l'appt de la nouveaut. Les
tragdies avaient
donc quelques chances d'tre utiles des comdiens
qui sjournaient trs peu dans chaque ville ; et, sans doute
aprs en avoir
retranch les choeurs, aprs avoir pratiqu des
coupes sombres
dans les monologues trop longs et dans les rcits
trop ennuyeux,
aprs avoir appliqu tant bien que mal ces oeuArres prtendues
d'ailleurs
classiques les dcorations,
sommaires,
qui leur servaient pour les oeuvres selon le got du
moyen ge, les comdiens joignirent
leur rpertoire des
tragdies. En 1593, Valleran Lecomte reprsentait
Rouen, Strasbourg,
Langres,

Metz, la fois des drames bibliques et les pices de Jodelle :


public

et n'eussent

LES

en 1595,
Gabriel

VRAIS

COMMENCEMENTS

Charles

Chautron

DU THTRE

MODERNE

Francfort

jouait

la

19b

Sultane

de

Bounin.

tait maigre,
Malgr tout, la ressource
comme dans la capitale,
le thtre tait

et, dans les provinces


si quelque
compromis,

rforme
n'en Amenait accrotre
l'intrt
et ranimer
le prestige.
La' rforme
se produisit,
insuffisamment
artisincomplte,
tique, assez srieuse cependant pour rendre la vie l'art dramatique.

dans les provinces

Hardy
Une

et l'Htel

des troupes
un habile comdien

les
qui couraient
dont nous venons

Lecomte.

Peut-tre

vers

parisien,

Alexandre

de Bourgogne.

avait sa tte
provinces
de citer le nom, Yalleran
Yalleran
un jeune
s'adjoignit

1593,

salaire, s'enpour un infime


de pices nouvelles
et lui donner

Hardy,

qui,

la troupe
gagea fournir
ainsi sur ses riArales une incontestable

N, ce qu'il
supriorit.
avait de dix-huit
vingtsemble, entre 1569 et 1575, Hardy
et savait du latin.
quatre ans; il aArait reu quelque instruction
Ancien
avec les
habitu
de l'Htel
de Bourgogne,
familier
procds du thtre et ayant reu du ciel cet instinct dramatique
crivains
sont hors d'tat d'acqurir
que les meilleurs
quand ils
ne l'ont pas tout d'abord,
il n'en tait pas moins un admirateur
de Ronsard

et un adorateur

de Melpomne.
des tragdies

Nul

n'tait

plus

moins ennuyeuses
la hte
capable de brocher
et des histoires moins grossires
que celles dont les comdiens
C'est presque de
avaient jusqu'alors
compos leur rpertoire.
ses dbuts que date Thagne et Caricle ou l'Histoire
thiopique,
interminable

.suite de huit

pices,

se perdent, se
de nouse cherchent

o deux amants

se perdent
encore,
cherchent,;se
trouvent,
de festins,
veau, et cela dans les pays les plus divers, au milieu
Et c'est peu
de brigands.
de morts, de batailles,
d'histoires
destine
prs de ses dbuts que date aussi Didon se sacrifiant,
de Jodelle, ou
la Didon se sacrifiant
avec avantage
remplacer
destines remplacer
la Mort: deDaire
et la M or t. d'Alexandre,
le Daire et YAlexandre
de Jacques de La Taille, ou Panthe, si
110
des Roches et de Guersens.
de
M

l'absurde
Panthe
suprieure
mais avec quelque
de Bourgogne,
Des histoires, comme l'Htel
de moins
naf, et des
de plus savant,
chose de plus relev,
du
avec une intrigue,
mais
les
dans
comme
collges,
tragdies,

li)6

LE THTRE

AU XVIIe

SICLE

AVANT

CORNEILLE

mouArement, de la vie, voil ce que dsormais Vallern Lecomte


Aussi son succs dut-il
pouA'ait prsenter ses publics divers.
tre grand.
Et son ambition grandit avec son succs : Yalleran Lecomte
de la Passion
essaya de se fixer Paris. Justement les confrres
se trouvaient dans la situation la plus critique, et ne russissaient gure retenir leurs spectateurs. Vallern passa.un bail
avec eux et monta leur place sur la scne de l'Htel de Bourqui commenait. Mais les rArolugogne. C'tait une rvolution
arriv
gure du premier coup : Vallern,
l'Htel de Bourgogne en 1599, en partit quelques mois aprs,;
revint en 1600, repartit en 1604, reArint de nouAreau en 1606 et
cette fois pour de longues annes. De nouvelles promenades
tions ne russissent

travers

Paris et les proA'inces ayant eu lieu encore de 1622


1628, c'est seulement partir de 1628 que des comdiens de
tablis l'Htel de Bourgogne ;.
profession furent dfinitivement
niais c'est de 1599, il importe de le rpter, que datent la renon-;
ciation des Confrres l'art dramatique et la premire apparition de la tragdie sur un Arrai thtre, sur un thtre rgulier
et populaire.
Les oeuvres

Si
de Hardy.
Hardy avait sauAr seul le
thtre franais, seul aussi il continua longtemps le soutenir.
Talonn parles besoins de sa troupe ainsi que par son incurable
pauvret, il produisit sans relche et cultiva tous les genres
(sans peut-tre en excepter la farce), lisant toutes les traductions
d'auteurs grecs, latins, italiens, espagnols, anglais mme, pour y
trouA'er des sujets mettre en cinq actes et en vers^ mais aimant
disposer ces sujets en toute libert, puisant plutt dans les
historiens ou dans les romanciers
que dans les dramaturges,
et dgag de tout
ignorant les thtres anglais et espagnol,
mourut
respect superstitieux
pour le thtre italien. Lorsqu'il
en 1631 ou 1632, il avait ainsi compos emdron 700
pices.
Mais, sur ce nombre norme, sa pauArret ou ses obligations
vis--vis des comdiens ne lui avaient permis d'en
publier (de
1623 1628, en six volumes) que 41 ou mme
que 34, car il
est naturel de compter pour une seule les huit
parties de l'Histoire ethnique.
De ces 34 pices, 5 sont des
pastorales, 5 des
13 ds tragi-comdies
pices mythologiques,
: nous aurons en

LS

VRAIS

COMMENCEMENTS

DU THTRE

MODERNE

197

dites ne sont qu'au


parler
plus tard.-Les
tragdies
proprement
de 11 : Didon
nombre
se sacrifiant,
Scdase ou VHospitalit
viole, Panthe, Mlqgre,
sur Alexandre
trois'pices
et Timocle

la.Morl

d'Achille,
Coriolan,
: la Mort de Daire, la Mort

ou la Juste Vengeance;

enfin

Alcmon

Mariamne;
d'Alexandre

ou la Vengeance

fminine.
, Insistons

sur ces tragdies ; tudions-y. le caractre et l'tendue


tente par notre dramaturge.
de la rforme
La rforme
de la tragdie
: refonte
du moule
tra La

de la Renaissance.
de la tragdie
gique
partie
le plus de
peut-tre
laquelle les potes du xvie sicle donnaient
soin, c'taient les choeurs. Dans les choeurs, en effet,
manier les rythmes,
le sens de l'harmonie,
l'habilet
dans les choeurs s'talaient
les lieux
lits potiques;
de. la morale
l'action,

les

et de la philosophie.
choeurs ne satisfont

bientt

dire

irrvrencieusement

clataient
les quacommuns

Mais les choeurs ne sont pas de


pas la curiosit ; Ogier allait
: Les

choeurs

sont

tou-

en quelque quantit ou qualit qu'ils paraisjours dsagrables,


autant
des traditions
sent. Respectueux
qu'il lui
classiques
composer des
tait possible de l'tre,
Hardy avait commenc
: Didon et Timocle en sont restes
ses tragdies
les
voir et accepter
non moins
prompt
pourvues ; mais
les comil suivit la Aroie o, d'eux-mmes,
ncessits thtrales,
choeurs pour

dj engags, et retrancha
de ses ouvrages.
lyrique

diens s'taient
l'lment

presque

entirement

la
une fois dbarrasse.des
choeurs, il fallait
tragdie
il fallait faire vivre et mardgager des liens de la rhtorique;
si longcher cette froide statue, que nous avons Arue immobile
Trop docile l'autorit
temps, dans son attitude conventionnelle.
de ses prdcesseurs,
Hardy conserva les songes, les prsages,
et
les dialogues
les monologues
antithtiques,
, les discours,
acte. Mais les songes et prsages
rcits du cinquime
jusqu'aux
: ils seret
ne
la

plus
remplacrent
s'ajoutrent
l'exposition
des acteurs et des spectales pressentiments
A'irent augmenter
de dpart d'une
tre le seul point
teurs , sans prtendre
devinrent
plus rares, furent
s'abrgrent,
pice ; les monologues
seconde personnages
moins souvent placs dans la bouche
et
devinrent
les discours
daires ou indiffrents;
plus rapides
La

198

LE

THTRE-AU.XVIIe

SICLE

AVANT

CORNEILLE,

de l'action,
tinrent
de
plus
moins
gnrales,
traitrent
questions
les dialogues antithtiques-moins
moins de la dissertation;
donnrent
moins raffine,
construction
d'une
et
prolongs
d'un vrai duel, o les pes se croisent,
l'ide
souvent
plus
moins souvent l'ide d'un amusement
se choquent, tincellent,
d'oisifs, d'un jeu de volant 4; les rcits enfin, devenus trs rares,
comme dans Mariamne,
ou furentplus anims, plus;dramatiques,
curieuse, comme ;dans
ou ne furent plus qu'une superftation
Alcmon, o les faits qu'on nous raconte ont t au pralable
mis sous nos yeux. En un mot, toutes les machines tragiques
et Hardy, son tour, les transdu xvie sicle furent, consentes,
mettra Mairet et Corneille. Mais ces machines ne consul
turent plus la tragdie, elles n'en constiturent'
qu'un ornement, dont, Arrai dire, la tragdie se ft bien passe.
de la rforme
Un mot rsumera le caractre et l'importance
de Hardy : Snque, qui avait t le grand matre de Jodelle, de
La Taille, de Garnier, qui leur aArait fourni leurs sujets parfois,
Snque
plans le plus souArent, leurs procds toujours,
de Snque t,
n'inspire jamais Hardy. Le poids de l'autorit
si je puis dire, des paules de la tragdie franaise, c'tait la

leurs

possibilit pour celle-ci de se releArer, de s'animer, de se mouAroir. Voyons les consquences de cet allgement.
Les tragdies de la Renaissance taient-d'une
longueur trs
en gnral, si l'on ne tient pas compte des
A^ariable.-Mais,
choeurs, elles taient trop courtes pour remplir l'attention
des spectateurs. Leurs actes taient trs ingaux aussi : le
3e acte d'Aman

478 Arers et le 4e 94, le 5e de la PantKe


de Guersens n'en contient que 36. Cette ingalit; est indiffrente
1. Si celte
Montchrtien

contient

un peu forte, qu'on lise le passage suivant


expression
;parat
:
(la Reine d'Ecosse, acte I, p. 73 de l'dit. Petit de Julleville)

Qui croit trop de lger aisment


se doit.
Aussi qui ne croit rien mainte
perte n reoit.
Qui s'meut tous vents montre
trop d'inconstance.
Aussi la sret nat de la mfiance.
Celui qui vit ainsi meurt cent fois sans
mourir.
^11
vaut mieux craindre
un peu que la mort encourir.

de

'

Ainsi prsent,
sous la forme
d'un
ce chass-crois
dialogue,
de sentences
Mais il n'y a pas mme de
parait encore trop artificiel.
dans le texte,
dialogue
et ces vers font
d'un
partie
d'Elisabeth
: la reine
monologue
d'Angleterre
s'amuse au jeu des sentences un jeu de volant
>
et oratoire
potique

LES

VRAIS

COMMENCEMENTS

DU THTRE

MODERNE

199

des lecteurs;
mais quiconque
a frquent
sait
le thtre
est dsagrable
qu'elle
pour des spectateurs;
qu'un acte trop
long les fatigue;
qu'un acte trop court les dconcerte.
Hardy a

pour

donn

une dimension

ses pices et les a allonplus uniforme


ont de 1200 1800 vers, tandis
ges, puisqu'elles
que Cloplre
n'en avait que 1000, et pas tous de douze
Ses actes
syllabes.
aussi sont deA'enus plus rguliers,
et l'utilit
de cette modification a t si bien
les tendances
de vers,

en 1632, exagrant
comprise,
que Corneille,
de Hardy,
a donn exactement
le mme nombre

340, chacun

Un acte form

des actes de sa Suivante.

d'une

seule scne est peu vari et, en gnral,


: Garnier avait crit 11 actes forms d'une seule

peu dramatique
scne sur 40 ; 4 taient

mme

forms

par

un monologue

et ne

a compltement
abanque des prologues.
Hardy
donn cette faon de procder
: aucun de ses actes n'est tranger
l'action, n'est form par un monologue,
n'est constitu par une
constituaient

seule scne.
de la
dans les tragdies
peu nombreux
' Renaissance
: Garnier
en a moins de 10 par tragdie, Montchrtien en a 9. Hardy en a plus de 13. C'est dire qu'on ne saurait
Les

trouver

rles

taient

des
la frquence
des personnages,
le mouvement
en un mot, auquel
scnique,

chez lui l'abondance

entres et sorties,
nos auteurs contemporains

nous

ont

habitus,
moins
sensiblement

cependant veut une scne


me que celle de ses prdcesseurs.

mais
vide

que Hardy
et plus ani-

ont un diaSes personnages


prcdents,
logue beaucoup plus coup que ceux des tragiques
muets l
et surtout ils ne se transforment
jamais en personnages
Nulle part dans
o il est le plus urgent
qu'ils
s'expliquent.
de
de cette scne trange
Hardy on ne trouverait
l'quivalent
ses fils leur lutte impie,
o, Jocaste
Garnier,
reprochant
tandis qu tocle
Polynice prsente sa justification
de ne pas troubler
du dialogue
la belle
symtrie
acte II).

se tait,

afin

(Antigone,

sauf peut-tre
On sait, d'ailleurs
quel point les tragiques,
Jean de La Taille, avaient peu souci de mettre leurs personnages
.en prsence, de les Opposer, de les mettre aux prises, de trouver
Marcce qu'on a appel les scnes faire.
Rappelons-nous
et Cleoo nous ne Aboyons ensemble ni Marc-Antoine
Antoine,

200

'

LE THTRE

0 SICLE
AU XVII

AVANT

CORNEILLE

et Octave, ni Octave et Cloptre. Rapptre, ni Marc-Antoine


ne se
StUart et Elisabeth
o
Marie
l'cossaise,
pelons-nous
voient point; David, o Bethsabe et Urie ne se rencontrent
nous
qu'un instant et pour ne se rien dire de ce qui pourrait
intresser. On dirait d'une gageure. Il en va tout autrement
dans Hardy: Chezlui, ne a une scne d'explication avec Didon,
une autre aA-ec Anne, sa fidle soeur. Panthe, menace par
la passion d'Araspe, doit tre sauve par Cyrus, faire entrer son
mari dans le parti du conqurant et, son mari mort pour CyrUs,
mourir son tour. Nous avons des scnes entre Panthe et
Araspe, Panthe et Cyrus, Panthe et son mari Abradate, Panthe, Cyrus et le cadavre d'Abradate. Coriolan, banni par le
peuple de Rome, doit se rfugier auprs du chef des Volsques,
son ancien ennemi, entreprendre une campagne contre Rome et,
au moment de vaincre, laisser tomber sa colre devant les supplications de sa femme et de sa mre ; revenu chez les Volsques,
il sera mis mort. Quelles scnes peut-on dsirer dans une
pareille pice? une entre le peuple romain et Coriolan ; une entre
Coriolan et le chef des Volsques ; une entre Coriolan, sa femme
et sa mre; une autre encore entre Coriolan
et le peuple
volsque? Toutes sont dans la tragdie de Hardy.
Qu'on se figure un Coriolan compos par Garnier. Nous aurions
eu d'abord

un prologue quelconque et qui n'aurait pas tenu


l'action. Au second acte, Coriolan, dans un monologue ou, tout
au plus, dans un dialogue aArecsa mre, aurait exhal ses griefs
contre les Romains, et les Romains, dans un choeur, auraient
exhal leurs griefs contre Coriolan. Coriolan et le chef
volsque
auraient-ils
t mis en prsence au 3 acte ? Cela est fort douteux; si oui, Coriolan aurait dbut par un long discours, le
chef volsque aurait rpondu par- un autre, et tout
.coup se
serait engag un dialogue antithtique,
vers contre A'ers, hmistiche contre hmistiche, non pas sur le
parti que les deux personnages doivent prendre, mais sur la vengeance, la clmence,
l'amour, de la gloire, ou toute autre abstraction.
Au 4e acte se
serait peut-tre place l'entrevue
de Coriolan et de sa mre,
mais conue selon la formule que je viens
d'indiquer. Au 5e, rcit
de la mort de Coriolan.- Peu. de scnes vraiment
ncessaires, et
celles-ci mal lies, sans souci des transitions et des
prparations

LES

VRAIS

COMMENCEMENTS

DU THTRE

MODERNE

201

sont tout l'art du thtre) ;


(qui, selon d'habiles
dramaturges,
en revanche,
des scnes inutiles,
remplies
par des dissertations
sur l'origine
de Rome, sur son avenir,
sur cent autres, sujets :
voil sans doute ce que nous et offert Garnier.
disQuelques
cours eussent t beaux,
choeurs eussent t harmoquelques
nieux

et potiques,
le style et t intressant;
presque partout
mais il n'y et pas eu ombre de drame. Hardy n'a pas de choeurs ;
ses traits loquents
sont noys dans un flot de vers incorrects
et
. barbares

; mais

son Coriolan

vit,

mais

son action

marche,

mais

sa tragdie est un drame.


Voici
enfin des pices jouables
et qui pouvaient
intresser
le
ne s'en tait pas tenu l pour lui plaire.
d'ailleurs,
public. Hardy,
Ce qui et surtout rebut les spectateurs
du xvic sicle dans les
tragdies

de Jodelle,

de Garnier

c'est le
et de Montchrtien,
et les dnouements
en rcit. Il fallait
tout

manque de spectacle
autre
chose ces habitus

des mystres,

avait de tout

Jsus, pendu
temps crucifi
les malfaiteurs.
saints ou mis la torture

devant

lesquels

on

les
Judas, martyris
ri au nez
Ils auraient

s'il leur avait dit que Mde ne devait point gorger


d'Horace,
ses enfants sur le thtre,
et plus encore au nez de ses disciples,
couler dans
s'ils avaient prtendu
que le sang ne devait jamais
Sur ce point plus que sur tous les autres, Hardy
Les scnes de
avec la tradition
classique.
rompu
les suicides abondent dans ses tragdies.
les meurtres,

une tragdie.
a nettement

violence,
des efforts de sa nourrice
Didon se frappe d'une pe, en.dpit
Panthe
se tue sur le
et de ses femmes
pour l'en'empcher.

cadavre de son poux. Darius et Alexandre


expirent devant nous,
. un
au point d'en ressembler
le premier
couvert
de flches
et
excite le peuple volsque contre Coriolan,
hrisson. Amfidius
est gorg tratreuAchille
par la populace.
: aussitt Ajax jure de le venger
sement par Paris et Deiphobe
les Grecs et les
et une bataille
s'engage sur la scne entre
celui-ci

est dchir

Troyens...
. ; Cela n'est
la Thbaine
un puits,
cendu,

rien

encore.

Timocle

sous prtexte
elle l'assomme

cris de la victime.

fait

Dans

Timocle

descendre

un

ou la Juste

Vengeance,
dans
chef macdonien

desy est cach; ds qu'il est


et nous entendons les
de pierres,

trsor

qu'un
coups

Cette scne raliste

n'est

d'ailleurs

qu'un

pi-

LE

202

THTRE

AU XVIIe

SICLE

AVANT

CORNEILLE

sode du sac de Thbes reprsent la faon de Shakespeare par


chantent
luttent, fuient,
des scnes o des soldats s'lancent,
victoire.
Dans Alcmon, Alphsibe,
trompe par son poux
devenu
Alcmon,
empoisonn.
scne ; il se
furieux,
gorge ses enfants dans une pouvantable
et tous trois prissent;
et,
bat contre ls frres d'Alphsibe
on amne
comme si nous n'tions.pas encore saturs d'horreurs,
Alcmon,

lui

donne

un collier

cadavres deArant Alphsibe,


et injurie celui de son poux.

les trois
frres

qui pleure sur ceux de ses


Dans Scdase ou l'Hospita-

lit viole, deux jeunes gens font A'iolence deux jeunes filles,
et les jettent dans un
presque sur la scne, puis les gorgent
tire du puits ; le pre des Aricpuits ; on cherche les corps, on les
se perce d'un poignard.
Enfin Hardy, sans construire

times

ses tragdies aArec une irrgularit comparable celle des mystres et des histoires qui avaient,

prcd, a eu soin de conserArer la mise en scne complexe


laquelle les spectateurs taient habitus et d'accorder une assez
longue dure ses actions. Les deux liberts de temps et de lieu
sont, en somme, connexes, comme sont connexes les deux units
de lieu et de temps. Si l'on fait se passer toute l'action d'une pice
dans une mme chambre ou dans un mme vestibule, il est naturel
que la dure de cette action soit courte et, par exemple, qu'elle
ne dpasse pas Aangt-quatre heures ; si l'action se dplace d'une
ville ou d'un pays un autre, if faut ncessairement
qu'un certain temps s'coule : quelques jours, quelques mois, quelques
annes. Aussi, mconnaissant
le systme dcoratif employ au
temps de Hardy, s'est-on longtemps tromp sur la dure de ses
a
actions, comme sur l'tendue de son thtre;
Sainte-Beuve
crit et Ton a rpt souvent aprs lui : La dure
n'y dpasse
pas les bornes d'un ou de deux jours, et l'action s'y poursuit sans
relche et, pour ainsi dire, sance tenante.
Enfin, la scne n'y
du camp des Perses
change que dans un rayon trs limit,
celui des Macdoniens, par
exemple, ou bien d'un appartement
un autre, sans sortir du palais d'Hrode. Ce ne sont
point des
Ce n'est plus pourtant
tragdies romantiques...
la tragdie de
Garnier...
Quand un ou deux traits aristotliques
auront pass
dessus, que l'horloge sera mieux rgle et la scne mieux toise,
on aura prcisment cette forme
tragique dans laquelle Corneille

LES

VRAIS

parat
duite^

si a; l'troit,'

Hardy

celle

COMMENCEMENTS

et Racine

DU

si l'aise.

THTRE

MODERNE

203

Le bon

Hardy l'a introcomme au hasard. Le passage est joli, mais


premier,
Sainte-Beuves'est
: il ne; suffisait
tromp
pas de mieux rgler
et de mieux toiser la scne pour faire de la
l'horloge
tragdie de
de Racine

des

ou mme

units

celle

de Corneille.

de

et de lieu,
observation
temps
de Funit
d'action
dire
; dans quel sens peut-on
Mariamne
est classique.
n'a pour thtre que
que Hardy
les diverses chambres
d'un mme palais; Mariamne
et peut-tre
Rejet
exacte

Didon
mme,

ne durent

pas plus de Aringt-quatre heures. Mais, pour Didon


la scne reprsentait
le palais de la reine de Carthage, le
o stationnait
et d'o partait le A'aisseau d'Ene,
Carthge

portde
et le palais

d'Iarbe,

roi des Maurusiens.

L'action

de Scdase

durait

la Arille de Sparte,
mois, et la scne reprsentait
plusieurs
un palais
Sparte,
deux maisons Leuctres,
un cimetire

Leuctres.1
La Mort
d'Achille
durait
et le
quelques jours,
thtre

deux tentes dans le camp grec, le palais de


reprsentait
Priam Troie,Te
dans la campagne de Troie.
temple d'Apollon
La Mort de Daire
se passait,
comme le dit Sainte-BeuAre,
dans le camp macdonien
et dans le camp perse ; mais ce que
n'a pas vu, c'est que ces deux camps se dplaaient,
Ecbatane la fin.
qu'ils taient Arbles au dbut de l'action,
Il fallait
Un bois avec une fontaine,
et une maison.
d'ailleurs
Timocle aArait une dure
L'action
mois.
durait plusieurs
difficile
a dterminer,
mais assez longue ; la scne reprsentait
Sainte-Beuve

une place publique d Thbes, la Cadme, la maison de Timocle


hors de
avec une cour et-un puits, de plus le camp d'Alexandre
en Macd'Athnes
et un endroit
Thbes, l'agora
quelconque
doineiVoil,
de Polyeucte

encore

une fois,

une scne qui

ou d'Andromaque.
nous rappelle
invinciblement,

Ce qu'elle
pices de' Shakespeare,

annonce

c'est

mal

celle

la scne des

divers.
tant d'endroits
comprend
Mais elle est moins varie que celle de Shakespeare.
Pourquoi?
Ce n'est pas le hasard, c'est Ta logique mme de l'histoire
qui a
produit'cette
de l'Europe

qui

ressemblance

et cette

diffrence.

Tous

les peuples
dont le genre

ge le mme thtre,
ce thtre ont employ le
fondamental
tait le mystre,
'etpour
mme systme 'dcoratif ': celui des m'ansibns ou compartiments.
ont eu'au

moyen

.204

: LE-THTRE

AU XVIIe

SICLE

AVANT

CORNEILLE

: volution
Peu peu cependant une volution devait se produire
leur mise en
des pices, volution
mme
fond
le
pour
pour
scne. Pour le fond mme des pices,, pour l'art dramatique,
aussi bien qu'en France, entre une
il y a eu lutte, en Angleterre
des exemples et des thories de
cole classique qui s'inspirait
des traditions
cole
et
une
s'inspirait
qui
irrgulire
l'antiquit
la tragdie fut dfinitidu moyen ge. Mais, en Angleterre,
vement vaincue grce au talent des prdcesseurs de Shakesgrce aussi au
peare et au gnie de Shakespeare lui-mme,
caractre et au temprament du peuple anglais : ce qui succda
aux mystres, ce fut le drame libre, celui qui, avec des nuances
diverses, a produit Hamlet, Romo et Juliette et la Tempte. A un
tel drame la mise en scne du moyen ge aurait pu convenir,
aussi touffue, aussi
la condition
de rester aussi abondante,
qu'au moyen ge, d'taler dix ou quinze lieux sur un
large chafaud en plein vent. Mais le thtre en plein vent
n'existait
plus; le thtre s'tait rfugi dans, des salles de
spectacle exigus, o cinq ou six lieux seulement pouvaient tre
varie

et o
reprsents,
l'action et empchait

leur

figuration

gnait

le mouvement

de

du pote de se donner libre


l'imagination
se rduisirent,
devinrent
carrire. Peu peu les compartiments
de plus en plus symboliques, furent remplacs par des criteaux;
mais le dramaturge garda le droit de dplacer son action et de
la transporter
dans les rgions, les plus diArerses; il garda le
droit d'user du temps aussi librement
que de l'espace et de faire
durer vingt ans l'action de sa pice. La libert du pote n'avait

fait que gagner cette transformation,


et Shakespeare pouvait
peindre sans inquitude les paysages feriques de la Tempte ou
du Songe d'une Nuit d't, certain que les spectateurs ne ricaneraient pas en les comparant des dcors mesquins ou ridicules
plants sur la scne.
Le thtre franais,

lui aussi, devait aboutir la suppression


des dcorations du moyen ge, mais en vertu d'une conception
tout oppose. Il ne devait pas tre question pour lui de donner
mais au contraire de l'astreindre
plus de libert au.dramaturge,
aune unit complte du lieu comme au resserrement
le plus
grand possible du temps. En attendant, Hardy trouvait la dcoration simultane restreinte installe sur le thtre, en faveur

LES

VRAIS

du public
avec
tragdies,
auprs

COMMENCEMENTS

DU

et il s'en
populaire,
leurs
changements

THTRE

servait.
de lieux,

MODERNE

A la lecture,
font

l'effet

203

ses
de

crites
un
tragdies
par un Shakespeare,
par un Shakespeare
peu timide et plus rserv.
Estrce dire que Hardy conceArait la tragdie comme Shakesun Shakespeare
peare? qu'il a t, comme on l'a dit si souvent,
sans gnie?
du systme
d'un
Certes, pour juger
dramatique
s'il est plus particulirement
auteur, pour dterminer
classique
ou romantique,
avec le sens qu'on donne le plus souvent ces
comment
cet auteur use
mots, il n'est pas inutile de considrer
du temps et de l'espace.
Mais ce n'est pas l la dtermination
la plus sre,

ce n'est

pas le A7rai critrium.

Ce qui fait le dramac'est la nature de


romantique,

classique ou le dramaturge
resserre ou disperse,
courant sans digression
Arers un
l'action,
dnouement
ou s'attardant
des pisodes divers, tantt succes-

turge

sifs, tantt

Le drame romantique
se contente d'une
parallles.
unit d'intrt,
celle qu'offre l'histoire
du principal
personnage,
par exemple,
quelle que soit la Ararit de ses actes ; la tragdie
un. noeud
c'est--dire
plus troite,
le
unique qui se dnoue la fin, une question unique laquelle
une rponse, ce que Goethe a appel la
cinquime acte fournit
crise. Shakespeare
nous expose toute la Arie de Henri Y ou de
classique

veut

Henri

une

unit

et de Cloptre,
de Rome
aussi bien que son expulsion
romansuiArie : voil des drames essentiellement

YI, toute l'histoire


les victoires
de Coriolan
et ce qui l'a
Corneille
tiques ;
est arriv au
pouvoir

des amours

se demande

d'Antoine

: tant

donn

un

homme

qui

souill de sang, mais qui


par un chemin
de tous de ce
est dcid user noblement
et dans l'intrt
fera-t-elle
une conspiration
pouvoir,
qui se dresse devant lui le
assez
ou lui inspirera-t-elle
revenir ses habitudes
de violence
de grandeur
Racine se demande : Etant donn
pour pardonner?
un monstre naissant comme Nron, si un rival gne ses projets
un appui dans la mre mme
et si ce rival trouve
malfaisants
de l'empereur,
cet obstacle
monstre ou le favorisera-t-il?
se couvrira-t-il
la clmence
de Britannicus,

arrtera-t-il

du

Nron

ou

le dA'eloppement
honnte
redeA'iendra-t-il

de sang? Et Corneille
rpond sa question par
et Racine rpond la sienne par la mort
d'Auguste,
et nous avons Cinna et Britannicus,
qui sont

206

LE THTRE

des crises,

AU XVIIe

c'est--dire

des

SICLE

AVANT

tragdies

CORNEILLE

essentiellement,

clas-

siques.
Nous avons vu que les tragiques du xvie. sicle s'efforaient
d'tre classiques et de rduire aussi leurs pices tre des crises.
les
Mais leur manque de sens dramatique et leur inexprience
avaient fait tomber le plus souvent dans deux dfauts opposs.
Ou ils avaient voulu avoir des pices animes, remplies, et
de l'unit
pas su rester fidles leur principe
d'action; ils avaient crit des pices moins, unes que celles de
et de l'Espagne : la Troade, par exemple, ou Antil'Angleterre
gone. Ou, plus souvent, ils s'taient attachs avant tout au
principe de l'unit; ils s'taient dit, avec Horace, aArec;Scaliger,
avec Jean de La Taille, qu'il fallait prendre l'action Arei's le
milieu ou vers la fin, et ils n'aAraient plus eu d'action du
tout; force de ne vouloir qu'une crise, ilsn'aAraient pas mme
eu une crise : qu'on se rappelle la Didon de Jodelle, la Porcie
ils n'avaient

de Garnier,

et bien d'autres.

Hardy prend position d'Une faon plus nette, et nous voyons


bien, examiner ses tragdies, qu'il a de l'unit la mme conception que ses prdcesseurs ou ses successeurs franais, et
qu'il l'a applique aArecmoins de sret que ceux-ci, avec infiniment plus d'habilet que ceux-l. Il a compos une Timocle
qui contient deux pices, et la cause en est que, voulant crire
une tragdie sur le sac de Thbes, il n'a pu la remplir qu'en y
ajoutant un pisode inutile, celui de.Timocle. Il a compos un
Mlagre o deux crises s'engendrent Tune l'autre, ainsi que le
voulait le sujet, et nous trouvons le mme dfaut pour le mme
motif dans l'Horace
de Corneille.
Cela ne fait que deux,
a su respecter
exceptions sur. onze. Partout ailleurs,.,Hardy
l'unit d'action, comprise dans le sens le plus troit. Voulant
crire un Coriolan, il n'a pas commenc par le sige de orioles,
comme Shakespeare, mais par la disgrce du hros romain;
et ds lors une seule question se pose : Est-ce Rome ou Coriolan
Voulant crire une
qui sera victime de cet acte d'ingratitude?
Didon, il n'a pas. commenc
en Afrique, comme l'Anglais

par le dbarquement
Marlowe ou l'Italien.

des. Troyens

Giraldi, mais
de suivre ses destins;

par le dsir d'ne de quitter Carthage.et


et ds lors une seule question se pose, : Didon

pourra-t-elle

ou

LS

VRAIS:

COMMENCEMENTS

ne

ne?

pourra-t-elle
pas retenir
donnera-t-elle
la mort?

DU THTRE

MODERNE

Sera-t-elle

heureuse

207

ou se

de comprendre
les sujets tragiques,
par sa faon
un classique
au sens franais
du mot;
Hardy est un classique,
il l'est infiniment
Mais l'action
chez lui peut
plus que Garnier.
durer plusieurs
et
mois, elle peut se dplacer
jours ou plusieurs
se transporter
dans plusieurs
endroits
d'une ville
ou dans
Ainsi,

villes
plusieurs
Racine? Est-ce
Corneille

distinctes.
mme

se serait

Est-ce

l le systme

senti

le systme dramatique
plus l'aise si le systme

de
dramatique
de Corneille?

de Hardy et
cas plus satisfai-

et ses pices seraient


dans certains
prvalu,
santes : le Cid ne gagnerait-il
pas singulirement
contexture
ATaiment
gnrale et sa physionomie

sa

si, gardant

il se
classique,
passait en un mois ou en un an au lieu de se passer en un jour?
de Hardy
et prvalu,
nos chefs-d'oeuvre
Mais, si le systme
la beaut, la
n'eussent
tragiques
pas acquis la concentration,
des trois
la tyrannie
doivent
qu'ils
les avait crites, il manquerait
quelque
de Phdre et d'Athalie.
d'Andromaque,

puissance particulires
units; mme si Racine

chose la perfection
Dbuts
de la tragdie

psychologique.
de la tentative
de Hardy,

tons pas l'chec


qu'il avait trouA'

ne regretAinsi,
mais reconnaissons

fort digne
intressante,
tragique
Il eut un autre mrite encore.
et de vivre.

une

de se perfectionner
Ce fut, voulant introduire

forme

le mouvel'intrt,
la succession
et sachant
rapide
ment, l'action,
sushabilement
les catastrophes
des vnements,
le spectacle,
ce fut, dis-je, de vouloir

clatent
tout
et
coup,
pendues
qui
le dveloppement
les obtenir surtout par l'tude des caractres,
Il comprit
morale des personnages.
des passions,
l'opposition
celle qui
vraiment
qu'une
tragdie
digne de ce nom serait
mettrait nu devant les spectateurs l'me mme des personnages
la lutte des
sinon unique,
et qui aurait pour ressort principal,
Jean
ans auparavant,
trente
Quelque
passions et des volonts.
annonc la tragdie psychologique;
de La Taille avait pressenti,
dans la tragdie
les produire
par

Hardy fit des efforts pour la crer.


La Mort
de Daire
et la Mort
ni incident

romanesque
trt que par la peinture

d'Alexandre

ni intrigue
d'amour,
mme de leur hros.

ne

renferment

et n'excitent

d'in-

Or, cette peinture

208

LE THTRE

AU XVIIe

SICLE

AVANT

CORNEILLE

la foune laisse pas d'tre remarquable. Dans la Mort de Daire,


sont sans cesse mis
du
la
conqurant
gnrosit
gue, l'orgueil,
la rsignation, les
en lumire par leur contraste avec l'inertie,
misres du noble roi des Perses vaincu. Dans la Mort d'Alexande caractre
dre, c'est lui-mme que, par un dveloppement
: il va s'attristant et
dj savant, le vainqueur de l'Asie s'oppose
s'assombrissant par.degrs, sentant de plus en plus qu'il n'est
de ses triomphes,
TiATesse
cru
dans
ilTaA'ait
comme
dieu,
pas
mais homme et misrablement
homme, jusqu'au moment o,
en
se transfigure
frapp par le sort, il se rsigne, se calme,
l'clat comme de la
de
et
sorte,
juge
impartialement
quelque
fragilit de son oeuvre.
Pour Didon, Hardy tait soutenu par Virgile, comme il tait
soutenu par Quinte-Curce dans ses pices sur Alexandre, et le
secours,, cette fois, tait des plus prcieux. Comment se fait-il
pourtant que,, de nombreux dramaturges ayant trait le mme
sujet, aucun n'ait peint son hrone avec autant de gravit, de
forc, de pathtique, ne lui ait fait dire et faire aussi bien ce
n'ait donn une traduction
draqu'elle devait dire et faire,
matique aussi estimable du rcit pique de l'Enide^.
Plusieurs auteurs aussi ont racont ou mis au thtre la belle
histoire de Panthe. Hardy seul a fait de Panthe le centre et
l'me d'un drame o tout se suit, s'enchane et s'explique; seul
il a su donner la physionomie
noble, austre, charmante pourtant, qui lui convenait, cette hrone de la chastet et de l'affection conjugale.
Les infortunes

de Mariamne

autant de coeurs que


Tristan venait de les mettre
prs la Mariamne de Hardy.
battre

fait naturellement

sortir tout

et d'Hrode

ont, en 1636, fait


celles de Chimne et de Rodrigue :
la scne, mais en suivant de trs
A Hardy revient le mrite d'avoir
le drame de la jalousie d'Hrode, du

mchancet de Salom;
mpris de Mariamne et de l'hypocrite
c'est Hardy qui a conu le rle de Salom, un Iago sinistre, bien
qu'iln'ait
pas la criminelle perfection de celui de Shakespeare;
c'est lui que Mariamne,
trop violente par endroits, doit sa
touchante et qu'on n'oublie gure ; c'est
physionomie
grce
lui qu'Hrode, comme Othello, nous fait la fois horreur et
.
piti.

LES

VRAIS

Dfauts

COMMENCEMENTS

des

DU

THTRE

de

tragdies

Hardy.
ou seulement

MODERNE

Est-ce

209

dire

que
unes

ces pices soient excellentes,


bonnes? Les
ont un sujet trop simple et une marche trop lente, les autres, au
sont trop faites pour satisfaire
un amour du mouvecontraire,
ment

la badauderie
et un got du spectacle qui
qui confine
confine la grossiret.
Dans toutes la fusion est insuffisante
des lments
traditionnels
et des lments
nouveaux
de la tragdie.

Dans

dictions,

toutes

que
sans

explique
quelquefois
qui, par
Y Enide,

la

se trouvent
avec

rapidit

les justifier.

puissant

Toutes

des caractres,
dlicates

n'a permis
ni son style

et des contraont

crites

enfin

d'un habile et
partent
mais d'un bien pauvre artiste,
la vie du quatrime
livre
de

dramaturge,
en rendant

exemple,
en a compltement

ni son rude talent

des ngligences
elles
laquelle

laiss

perdre la posie,
de saisir assez nettement

et auquel
la A'arit

les nuances
de marquer
Sans doute ses vers
et des passions.

des sentiments

barbare

: ils taient mieux


conus pour le
grande qualit
thtre que les vers de ses prdcesseurs;
mais, ds qu'on essaie
les platitudes,
de les lire, on est rebut par les improprits,
de Ronsard,
enthousiaste
l'obscurit.
l'affectation,
Disciple
avaient

Hardy
vieilli
auteurs

une

et

dont

la

ce pote, dont la langue


surtout
saArante convenait

imit

a indiscrtement

recherche

et des lecteurs

raffins,

des

avec toute la prciattitr d'une


de fournisseur

et il l'a imit

sa situation
que lui imposait
De l une faon d'crire
pitoyable,
troupe de comdiens.
les barbarismes,
si l'on
archasmes et les nologismes
pitation

avait

o les
veut

ou prcde la
runis.
recherche, o les dfauts des coles les plus diverses sont
est
En dpit de quelques dons naturels,
Hardy, comme crivain,
d'estime.
parfaitement
indigne
En
de Hardy.
Histoire
de la tragdie
province,
sa guise la
de
concevoir
avait
t

libre
Hardy
peu prs
n'avaient
il s'adressait
divers auxquels
tragdie : les publics
autre
une formule
pas assez d'homognit
pour lui imposer
L
de
l'Htel

la
sienne.
Il
en
fut-autrement
Bourgogne.
que
avait
Confrres,
des
'celui
le public,
avait
t
longtemps
qui
ses gots, ses prfrences,
ses traditions.
Compos d'artisans,
et grossier,
peu
de pages, de laquais,
de filous, il tait turbulent
se coudoient,

HISTOIRE

o la trivialit

DE LA LANGUE.

IV.

suit

immdiatement

14

210.

LE THTRE

.AU; XVII

SICLE

AVANT

CORNEILLE

des tudes -de moeurs ou de caractres, ami des intrigues


des grasses plaianimes, du spectacle, des motions fortes ou
au thtre
santeries. Plus tard encore, vers 1620, il n'allait
sur le Pont-Neuf,
et, au thtre
Tabarin
admir
avoir
qu'aprs
c'taient
mme, les acteurs qu'il applaudissait le plus volontiers,
Gaultier Garguille,
les rivaux du bateleur : Gros-Guillaume,
curieux

attendait le plus
de
la
les
qu'il
reprsentation
parties
Turlupin;
c'taient la farce au gros sel, habile faire
impatiemment,
rire jusqu'aux larmes et pleurer en riant , et la chanson finale
Garguille, aux images et aux quivoques obscnes.
de leurs
l'entretenir
ou Didon venaient
Quand Mariamne
malheurs, il s'tait dj rgal des facties, du galimatias, des
de Gaultier

: comment
les prologues de Bfuscambille
qu'talaient
ne leur eussent-elles
les confidences de ces reines infortunes
pas paru un peu longues? et comment et-il appliqu son attenordures

tion de simples tudes de caractres


et la Mort d'Alexandre*!

comme

la Mort de Daire

-,

Sans doute, si Hardy aArait eu du gnie, il aurait bien trouAr


le moyen de satisfaire la fois ses gots et ceux de son public,
de mettre dans ses pices des tudes de caractres et du mouvement scniqu. Mais Hardy on l'a assez rpt n'tait
pas un Shakespeare : on dirait qu'il a spar aArec soin ce qu'il
et t bon d'unir. Qu'on parcoure ses tragdies. L o il
et le spectacle, le dramaturge ne se
prodigue le mouvement
met pas en peine d'autre chose, il s'adresse la badauderie de
son public et, sauf exception,
ne peint pas de caractres :
ainsi dans Alcmon, Mlagre, Scdase. L o il use de l'observation

morale

et fait de la psychologie,
il ne se proccupe
et du spectacle, il garde quelque
que peu du mouvement
chose de l'excessive
simplicit de sujet et de l'excessive lenteur d'allure de la tragdie antrieure : ainsi dans Mariamne,
Didon, Panthe, la Mort de Daire, la Mort d'Alexandre,
chefsd'oeuvre de Hardy, mais chefs-d'oeuvre
qui donnent une ide fort
inexacte de l'oeuvre. Puisque le public,
trop habitu au rpertoire
et aux traditions
du moyen ge, n'tait pas
prpar encore
admettre la tragdie; puisqu'il prfrait
Thagne Mariamne,
et puisque, mme longtemps
aprs, vers 1635, une liste de 71
pices joues l'Htel de Bourgogne ne devait comprendre que

LE

REGNE

D'ALEXANDRE

HARDY

211

deux tragdies 1, Hardy voulut


avec sa monnaie.
payer le public
Il lui tait plus facile, aprs tout, d'crire
des romans dramatiss
o se trouvassent
des caractres et
que des tudes historiques
des passions.
Aux environs
de 1610, il est donc probable
que
peu prs compltement
le genre des Panthe
Hardy abandonna
et des Mariamne;
du thtre classique
et, mi-chemin
et du
thtre du moyen ge, il acheva d'tablir
un genre nouveau, la
tragi-comdie.

///.

Le

rgne

d'Alexandre

la tragi-comdie
de
Origines
au dbut du xvn

Hardy

(suite)

et la pastorale.

la

tragi-comdie.
sicle, un compromis

La
utile

fut,
tragi-comdie
entre l'art classique

et l'art

du moyen ge ; ce fut le point stratgique


o firent leur
la tragdie,
force de reculer vers le pass, et le drame
jonction
Arers l'avenir.
populaire, forc de s'acheminer
Quelque mal dfini
et quelque imparfait
que dt tre ce genre, Hardy rendit donc
service au thtre et obit la logique de l'histoire
en le faisant
: au sein de l'anarchie
du xvi" sicle et
prvaloir
dramatique
le lecteur l'a Aru c'tait dj la tragi-comdie
qui se prparait
obscurment.
Vers

le milieu

du sicle,

en effet,

la

moralit,

au lieu

de

et ses personnages
allgoriques,
garder son allure
didactique
de la Arie
devenait peu peu la mise en scne d'une aventure
traictant
de
commune : on eut une pice huit personnages,
et de tout ce qui en
l'amour
envers sa maistresse
d'un serviteur
en 1871 ; on eut celle d'une
avoir
la teste
ayma mieux
.
viole par son seigneur
un petit drame bourgeois,
devenait

adAint , compose par Jean Bretog


pauvre fille A'illageoise,
laquelle
couppee par son pre que.d'estre
Autrement

dit,

la moralit

tre ports sur la scne


qui devaient
analogue tant d'autres
au xvme sicle ou de nos jours.
du
srieux
drame
le grand
En mme temps, le mystre,
1. Mmoire de plusieurs
dcorations...
Hardy,
graphie et cf. Rigal, Alexandre

de Mahelot.
p. 168.

Voir

ci-dessous

la Biblio-

212

LE THTRE

AU XVII

SICLE

AVANT

CORNEILLE

: au lieu d'tre consacr la Passion,


lacisait
se
ge,
moyen
l'Ancien Testament, la Vie des Aptres, il tendait devenir un
drame historique, comme le Mystre dj consacr cent ans auparavant au Sige d'Orlans, ou un drame lgendaire, comme
Huon de Bordeaux, ou une grande pice de cape et d'pe.
Enfin, les hommes de la Renaissance, aprs le naufrage de
aller trahir les rgles et
leurs esprances, se laissaient
dpouiller la muse tragique de sa noblesse comme de sa gravit.
du Hamel
Garnier crivait Bradamante, une comdie historique,
Akoubar, une tragdie romanesque, et Louis Le Jars Lucelle,
de cerune pice, pour employer le terme peu compromettant
tains auteurs nos contemporains.
drame de
Drame bourgeois, drame et comdie historiques,
enfin,
cape et d'pe, tragdie romanesque, pice indfinissable,
tout cela se trompe dans la tragi-comdie,
laquelle n'est pas
la simple tragdie dnouement
heureux
que l'on
Aroudra plus tard appeler de ce nom.

Diffrences
entre la tragdie
et la tragi-comdie.
se rattacht fortement au
Si Ton doutait que la tragi-comdie
encore

thtre du moyen ge, on n'aurait qu' Aroir aATecquelle libert


la tragi-comdie,
non seulement use du temps et de l'espace,
mais se ckrveloppe et s'tend jusqu' former plusieurs pices successiAres. Il faut tousjours reprsenter l'histoire ou le jeu en un
mesme jour , disait Jean de la Taille. L'Htel de Bourgogne du
xvie sicle aArait parfois besoin de plusieurs jours pour mener
jusqu'au bout ses jeux, et l'Htel de Bourgogne du commencement du xvne faisait de mme', h'Histoire
thiopique de Hardy
tait diAdse en huit journes de cinq actes chacune, et l'auteur
d'un Trait, que nous aurons citer bientt, de la disposition du
pome dramatique a crit : Hardy a fait beaucoup de pomes
de plusieurs pices. Jean de Schelandre, La Serre, d'autres
encore ont sur ce point imit Hardy.
Mais supposons la tragi-comdie maintenue dans les limites
des cinq actes et essayons de la dfinir;
ou plutt, toute dfinition prcise tant difficile, indiquons les diffrences
principales
qui se remarquent entre elle et la tragdie.
1. Voir Rigal, Alexandre

Hardy, p. 137.

LE

RGNE

D'ALEXANDRE

HARDY

213

Les tragdies
de Hardy empruntaient
leurs sujets l'histoire
de l'antiquit
: il s'y agissait d'Alexandre,
positive ou lgendaire
de Coriolan,
de Didon. Les tragi-comdies
d'Achille,
n'ayant plus
de peindre de grands caractres,
mais d'amuser, le
des sujets dans les romanciers
et
plus simple tait de prendre
et le plus somment des sujets modernes.
auteurs de nouArelles,
de Xnophon,
Au lieu de s'inspirer
de Josphe, de Quinte-Curce,

la prtention

de Virgile,
maintenant
Hardy s'inspire
de Montemayor,
de don Diego Agreda,
Le dnouement
dnouement
un mariage.
la grandeur

des tragdies

de Lucien,
de Cervantes,
de Rosset, de Goulard.

tait

le plus souArent funeste. Le


des tragi-comdies
est le plus souvent
form par
Le
mais A'isait
style des tragdies tait mauvais,

Le style des tragiet, par exception,


y atteignait.
comdies est plus marnais
et
encore, mais aussi plus familier
de la dcoration
ctoyant le comique. Les
tragdies profitaient
simultane
leur action en plusieurs
lieux diffpour promener
rents et pour la faire
ce temps ne dpassait
loigns se trouvaient
tragi-comdies

sont

durer

un temps

plus ou moins long; mais


jamais quelques mois et les lieux les plus
du moins
dans la mme contre.
Les

la potique
du
beaucoup
plus conformes
ne dure un jour ou deux, comme Mariamne
durent plus d'un an, Gsippe dure plusieurs

moyen ge. Aucune


ou Didon ; la plupart
annes/Dans
le troisime
scne nous fait pressentir
nous montre cet enfant

acte de la Force
la naissance

du Sang, la premire
d'un enfant et la dernire

g de sept ans. Aucune tragi-comdie


n'a sa scne borne dans un mme palais, comme Mariamne,
nous
ou clans un mme camp, comme Panthe. Mais Phraarte
montre

l fois

la Thrace

; Gsippe Athnes
Flismne Tolde

du Sang l'Italie
et Tolde;
Rome et l'Egypte.
Elmire
l'Allemagne;
l'Allemagne,
le disait Sarrasin,
la scne, pour de telles pices, tait
Rome;

la Force

et la Macdoine

ces cartes

et
et

Comme
comme

qui, dans leur petitesse, reprsentent


nanmoins
de la terre .
A
dans
et Elmire.
Gsippe
quoi tient cette diffrence
la faon d'user du temps et de l'espace? A une autre diffrence
de l'action.
: celle qui existe dans le traitement
plus importante
d'acde l'unit
Deux tragdies
seulement
sur onze manquaient
la
tion : une tragi-comdie
sur vingt,
Aristocle,
seulement
de gographie,
toute l'tendue

214

LE THTRE

AU XVIIe

SICLE

AVANT

CORNEILLE

bien l'on voit se succder


possde. Dans ce nouveau genre, ou
deux ou trois actions diffrentes qui s'amnent l'une l'autre, ou
actions se droulent simultanment,
bien deux ou plusieurs
un dnouegrce la mise en scne complexe, pour aboutir
ment commun.
Gsippe ou les Deux Amis

comprend deux actions distinctes et


successives. Dans la premire, qui se pass Athnes et qui
occupe trois actes, l'Athnien Gsippe, sur le point de se marier,
comprend que sa fiance est aime par le Romain Tite, son ami,
et la lui abandonne, sacrifiant la fois son amour et son repos,
Ara troubler. La deuxime
que la rancune de ses compatriotes
action se passe Rome et occupe les deux derniers actes :
Gsippe, exil et misrable, est pris pour un brigand qui vient
de commettre un crime; Tite, snateur romain, lui-sauve la.
vie, et A-oil les deux amis quittes, rejoints enfin, et heureux.
Le systme dramatique d'aprs lequel est construit Gsippe est
celui qu'on peut appeler, d'aprs l'auteur du Trait de la disposition du pome dramatique, le systme des fils successifs. Donnons
maintenant un exemple du systme des fils-parallles.
Un crois allemand, le comte de Gleichen, ayant t fait prisonnier par les infidles, la fille du sultan d'Egypte, Elmire, en
devient amoureuse;
elle voudrait deA'enir sa femme, mais le
comte est dj mari. Ds lors, se droulent deux actions parallles, dont l'une a pour principal
personnage Elmire et pour
thtre

d'abord, ensuite Rome; dont l'autre a pour


principal personnage la comtesse de Gleichen et pour thtre la
ville allemande d'rford.
Au premier acte, Elmire nous fait
connatre ses regrets, et la comtesse son amour. Au second,
Elmire et le comte s'expliquent;
la comtesse est en butte aux
l'Egypte

obsessions

d'un intrigant,
le marquis de Bade, et envoie un
gentilhomme dvou la recherche de son poux. Au troisime,
Elmire se convertit au christianisme,
dlivre le comte et part
avec lui pour Rome, o elle
espre que le pape autorisera le
vaillant dfenseur du Christ avoir deux femmes; la comtesse
essaie de distraire sa douleur
par la vue et les embrassements
de ses enfants, et repousse le
marquis de Bade aArecmpris. Au
quatrime, Elmire apprend avec joie la dcision favorable du
pape; la comtesse ne parat point, mais elle est reprsente par

LE

RGNE

D'ALEXANDRE

HARDY

215

son envoy qui,-arriv


Rome, a une entrevue
avec le comte.
Tout est prt pour le dnouement,
o les deux actions se confondent et o la scne perd sa dualit : Erford,
la comtesse
accueille
avec quelque
mais avec tendresse
le
apprhension,
mari

si longtemps
pleur
combien la constitution

et la rivale

qui le lui a rendu. On voit


d'Elmire
ou l'Heureuse
et de
Bigamie
celle de diverses
:
pices de Shakespeare

Gsippe ressemble
nous aA'ions rclam

pour

les tragdies
le titre de classiques,
les Scaliger
et les d'Aubignac;
mais

quoi qu'en pussent penser


les tragi-comdies
sont nettement
ou irrgulires.
romantiques
Voil,
entre les deux genres, une diffrence
Frgonde.
ou
encore de remarquer
capitale. Mais, ce qu'il est plus important
c'est qu'il n'est plus ici question
d'tude des
plutt de rpter,
caractres

et des passions : ce sont les vnements


eux-mmes
de
Les tragi-comdies
qui sont chargs d'amuser les spectateurs.
faute de connatre
le systme
Hardy,
qu'on a souvent juges,
dcoratif

et, par suite, le systme dramatique


impos l'auteur,
les plus dcousues et les plus mal construites
de ses oeuA^res, sont
et de
celles au contraire
le plus de son habilet
qui tmoignent
son exprience du thtre. Mais ds qu'il arriA7e au dramaturge
d'y
il a l'air de s'en
peindre les moeurs et d'y faire de la psychologie,
repentir bien Arite et il tourne court. C'est ce qu'il serait facile de
une tude
montrer
Le sujet prtait
par l'tude de Frgonde.
dit M. Lanson,
curieux,
de
et de la Princesse
de Polyeucte
Frgonde
Clves : dans la peinture
de cette honnte femme . qui lutte
sur son mari sans
contre un amour inArolontaire
et s'appuie
au moment
lui rien dire, dans celle de cet amant qui s'loigne

dlicate.
. de triompher,
une analyse
il y avait matire
Rien n'est plus juste;
mais Hardy
ne l'a pas voulu voir. Il a
mais il les a seulement
esquiss toutes les scnes faire,
le dA^eloppement par des pisodes
esquisses et en a remplac
psychologique
de rapprocher

romanesques.
Les autres

ingnieuse.

Il serait

Nous avons
Hardy.
tragi-comdies
nous aurions pu parler
insist sur Gsippe, Elmire,
Frgonde;
:
de Flismne et d'Aristocle
aussi d'Arsacome,
de Ph-aarte,
dramales nouvelles
ce sont l les plus intressantes
parmi
tises de Hardy.
La Force du Sang vaut moins ; Cornhe, la
de

216

LE THTRE

AU XVIIe

SICLE

AVANT

CORNEILLE

Belle gyptienne et Dorise sont trs faibles; Lucrce est un


drame vulgaire et grossier, qui porte, on ne sait pourquoi,
le titre de tragdie. Ces oeuvres, dans leur ensemble, sont
mais on ne peut assides

l'ensemble
tragdies,
postrieures
qu' un petit nombre d'entre elles.
gner une date approximative
Elmire n'est pas antrieure 1610, Cornlie 1614, la Force du
Sang et la Belle gyptienne 1615, Dorise 1619, Frgonde
1621. Quelques pices perdues, dont on peut deviner le sujet,
et paraissent dater d'une poque
sont aussi des tragi-comdies
assez tardive : Pandoste, en deux journes (mme sujet que le
Conte d'hiver de Shakespeare), ne peut tre antrieur 1615; le
Frre indiscret; n'a pu tre crit avant 1621.
C'est sans doute
Ls pices mythologiques.
beaucoup
plus tt qu'ont t composs Procris ou la Jalousie infortune,
A Iceste ou la Fidlit, Ariadne ravie, le Ravissement de Proserpine
par Pluton et la Gigantomachie ou Combat des Dieux avec les
Gants. Ces cinq pices, d'ailleurs assez diffrentes entre elles,
aux tragdies par leur sujet antique et par le caractre grandiose de certaines scnes, aux tragi-comdies
par le
ton familier et mme comique de certaines autres, aux pastorales dont nous avons encore parler par leurs effets de

ressemblent

thtre et leur emploi de la machinerie. Deux sont intressantes :


le Ravissement de Proserpine et la Gigantomachie : la scne en
est sur l'Olympe, sur la terre, dans les caArernes de l'Etna et
dans les enfers; Hardy y a fait preuAre d'une imagination puissante encore que parfois grossire; et dj elles font pressentir
l'opra par leur mouArement factice, leur spectacle, leurs inci la
dents merveilleux,
posie burlesque par leur peinture
caricaturale des dieux de la mythologie.
- Nous aArons ATU
Les pastorales.
qu'au xvi sicle dj
au Pastor fido,
plusieurs auteurs avaient emprunt l'Aminta,
la Diane de Montemayor les lments d'un genre dramatique
nouveau, la pastorale. En 1601, Montchrtien
accumule tous
ces lments dans une Bergerie confuse, insipide,
tout fait
indigne de ses tragdies, et qu'il regarde sans doute comme se
rattachant au genre comique, puisqu'il l'crit en
prose. En 1613,
Nicolas Chrestien, sieur des Croix, mle les lieux communs
pastoraux des incidents tragi-comiques
et des personnages

. LE

de farce

dans

en vers

de- dix

RGNE

D'ALEXANDRE

les Amantes

HARDY

ou la Grande

217

Pastorelle,

qu'il

crit

Et c'est en vers de dix syllabes aussi


syllabes.
avant et aprs ces auteurs, crit des pastorales
que Hardy,
plus
claires et mieux
ordonnes
que toutes celles des Montchrtien,
des sieur, des Croix,

des La

des Albin
des
Gautier,
Yalletrye,
des Boissin de Gallardon.
Alce ou

des Isaac

Troterel,
l'Infidlit

du Ryer,
sans doute des dernires

date

annes

du XA'I sicle,
tre antrieure

d'Amour
ne peut gure
Alplie ou la Justice
1620, dans l'intervalle
se placent Corine ou le Silence
d'Amour
et l'Amour
victorieux.
1613), le Triomphe
Voici
tablie

ce que la tradition
donnait
par Hardy,

(1612 ou

moiti
subie, moiti
italienne,
comme fond commun
toutes ces

oeuvres. La scne

se passe en Arcadie,
de conArenune Arcadie
tion o, dans des champs tout parsems de fleurs, se promnent,
avec leurs troupeaux,
des bergers et des bergres au beau lanlui-mme
gage. L'Amour
parat au milieu de personnes si bien
faites

pour

lui

aussitt

et
les perce de ses traits,
! c'est les intrigues
qu'il
s'engage.
L'intrigue
aime une bergre,
sont multiples!
Un berger

Arouer un

culte;

il

l'intrigue
faut dire, et elles
laquelle a fait Aroeu de se consacrer

Diane

par une autre,


est son tour

d'une

malheureuse.

second

qu'un
l'objet
Trois,

mais momentanment

berger

est aim
; lui-mme
adore ; et ce second berger

mais
bergre parfaite,
faits pour s'entendre,
quatre, cinq couples,
nous
spars par un caprice de Cupidon,
des soupirs

peines et de leurs petits manges ingtout


nieux. Enfin le cinquime
acte arrive,
et, naturellement,
La bergre insensible
est sauve d'un pril imminent
s'arrange.
c'est elle qui sauve
ou inversement
par le berger qui l'aime,
insla vie celui qu'elle
a toujours
ddaign ; la piti seule lui
l'amour.
mais la piti conduit facilement
pire son dvouement,

brlent
et bergres
Tous les yeux se dessillent
: bergers
l'envi ce qu'ils ont ador et adorent ce qu'ils ont brl ; Cupidon
et constate que sa
des clairs et des tonnerres
parat au milieu
un nouveau miracle.
puissance vient d'accomplir
brilSur ce thme
des variations
se font
plus ou moins
vince et
Une amoureuse
lantes, plus ou moins tranges.
sans scrupules tend sa m'aie de sombres piges; les bergres
d'un ou de plusieurs
sont en butte aux entreprises
criminelles
entretiennent

de leurs

218

LE THTRE

AU XVIIe

SICLE

AVANT

CORNEILLE

les bergers
et violents,
que
grossiers
personnages
satyres,
personnage est un
finissent par rouer de coups; le principal
sa patrie : il dcouvre
famille
ni
ni
sa
ne
connat
orphelin qui
la fin l'une et l'autre, auxquelles il a t enlev par une inondation alors qu'il tait encore au berceau; au dnouement, un
sacrifice humain va avoir lieu, lorsque la victime est saurve par
une Arictime volontaire ou par le hasard.
s'en tait
A ces lieux communs de la pastorale italienne
bientt joint un autre qui venait de la Diane et de l'Amadis.
dsole
Depuis Montreux, il est de tradition qu'une.magicienne
l'Arcadie par ses fureurs ou, au contraire, mette au secours des
: elle change en arbres ou en
affligs ses pouvoirs mystrieux
rochers ceux qui lui rsistent, elle fait paratre sur la scne des
deArant
bandes de petits dmons, et tous les bergers tremblent
ses incantations.
Changement plus fcheux et plus involontaire:
chez tous nos auteurs franais, la posie et les dlicates analyses de sentiments du Tasse ont disparu ; les bergers, qui
des paroles
chez Guarini n'chappaient qu'exceptionnellement
un langage qui ne cesse
rudes et grossires, ont maintenant
d'tre trivial

que pour devenir manir.

Du moins, Hardy, pour compenser la rudesse et la platitude


de son style, a4-il un moment essay de faire de la pastorale
quelque chose de plus raisonnable et de plus Arrai. Il a fait perdre
ses bergres l'insensibilit,
des
la pruderie conventionnelles
Silvie et des Amaryllis;
il a laiss dans l'ombre les lois politiques et religieuses de l'Arcadie,
pour montrer l'aA'arice des
pres en lutte avec la passion des enfants. Dans Alce, un pre
a fianc sa fille un pauATe garon sans aom et sans fortune
dont il a fait son domestique et qui lui est tout dvou. Mais un
riche prtendant se prsente : le pre hsite, cde aux suggestions de l'avarice, promet une seconde fois sa fille. Celle-ci se
dsole et dprit. Le pre alors a recours une ruse infme : il
rend la vie et la joie sa fille en lui promettant de revenir ses
et n'en prpare pas moins son union avec le
dont les cus l'ont sduit. Voil qui pourrait
tre un sujet de comdie ou de drame
et Hardy
bourgeois,
lui-mme en a tir quelques scnes assez naturelles et intressantes. Mais Alce est
des efforts faits par le
contemporaine
premiers projets,
riche personnage

LE

RGNE

D'ALEXANDRE

HARDY

219

des caractres
dans ses tragdies,
et
dramaturge
pour peindre
notre auteur renona
aussi vite la peinture
des moeurs qu'
celle des caractres.
traits dlicats
et quelques
vers
Quelques
touchants ne sauraient
nous faire illusion
: avec une habilet de
facture

de plus en plus grande, Hardy,


de Corine Alphe, s'est
de plus en plus attach viter le naturel,
et retenir l'attention
de son public par le romanesque,
les coups de thtre traditionnels et le spectacle.

Fin du rgne
de Hardy.
Hardy ne cessa de produire
en 1631 ou 1632. Ses longs efforts
pour la scne qu' sa mort,
l'art
il y avait alors (depuis
dramatique,
ayant mis en faveur
deux ans) deux thtres,
et les comdiens
des pices
recevaient
d'auteurs nombreux
et distingus;
mais, comme dit Sorel, il
s'tait pass un fort long temps qu'ils n'avaient
eu autre pote
que le vieux

Hardy
pices qui auraient
teux qu'elles l'aient
Louis

. De 1399 1610 on ne voit gure que trois


sur la scne, et il est trs doupu paratre
fait : la Lucelle,

le Jars (1604),

la premire
et l'thiopique

en A'ers, de duHamel,
d'aprs
de Tyr et Sidon, en
rdaction

de Genetay (1609). En 1610


de Phalante,
deBourgogne,
joue l'Htel
mais qui tait peut-tre de Hardy lui-mme.
Vers 1613, il semble
de ATiau se soit mis aux gages des comdiens,
que Thophile
comme Hardy
', mais ne lui ait prt qu'une aide peu cla-

une journe (1608),


paraissait une tragdie

fin le rgne de Hardy? Par le succs


de Thophile
et de Racan. A quelle poque? C'est ce
postrieur
de
qu'il serait fort utile de savoir et ce qu'il est bien difficile
tante.

Comment

donc prit

dterminer.
et M 1" K. Schirmacher
1. Aroir Rigal, Alexandre
p. 22-2S. M. Bernardin
llardij,
mais M. Bernardin
mon hypothse;
propose la date de
approuvent
galement
Un prcur celle de 1613. Voir Bernardin,
1610 et M" 0 Schirmacher
revient
sa vie
seur de Racine, Tristan
l'Hermite
sieur du Solier (IGO-1-4655). Sa famille,
Kthe Schirmacher,
et ses oeuvres. Paris,
Thophile de
1S9S, in-8, p. 50 52;
Viau, p. 14-19, 216-218, 242-243.

LE

220

THTRE

AU

XVIP

SICLE

AVANT

CORNEILLE

Thophile, Racan, Mairet; la guerre des


et
comdie
la
de
tablissement
dfinitif
units;
de la tragdie.
IV.

Dates

de Pyrame

et Thisb

et des

Bergeries.

ont dat de 1617 et de 1618 les deux seules


: les Amours trapices authentiques de Thophile et de Racan
dates peu
giques de Pyrame et Thisb et les Bergeriesi ; mais ces
sres ont t rcemment fort discutes. M. Dannheisser a donn
d'excellentes raisons pour placer /es Bergeries au plus tt en 1623,
mais M. Arnould en a donn de meilleures encore pour les laisser
Les frres Parfaict

de 1619 2. Pyrame a t dat par M. Dannheisser


de 1626, et, en effet, il a t reprsent cette anne-l mme
ou la prcdente la Cour, et y a produit un tel effet qu'on a
comme une simple
de la peine regarder cette reprsentation
reprise ; mais cette pice a t imprime ds 1623 3. Comme
aux environs

volume
un des personnages en parat emprunt au troisime
de
de YAsire *, j'avais song en placer la reprsentation
1620 1622 : Mairet, dans un passage bien connu, semble
de Pasi1. Je cloute qu'on ait eu raison
d'attribuer
Thophile
la Tragdie
vers seuls sont intpha, oeuvre on ne peut plus mal compose, o quelques
.
et qui, d'aprs
son diteur
de 1627, n'a jamais
t reprsente
ressants,
Voir cependant
M" 0 Schirmacher
(Thophile de Viau, p. 238 et suiv.), qui regarde
Pasipha comme une des premires
pices composes par le pote alors qu'il
tait aux gages des comdiens.
2. Pour toute celte discussion,
voir Dannheisser,
Studien
zu Jean de Mairet's
Leben und Wirken,
et Arnould,
Racan.
3. OEuvres du sieur Thophile,
seconde partie. A Paris, chez lacques Quesnel,
Tue S. lacques, aux Colombes, prs S. Benoist, M. DC. XXIII.
Avec privilge
du
ni d'achever
M. Dannheisser
doutait
Roy (pas de privilge
que
d'imprimer).
110
Schirmacher
n'a pu
Vyrame ft partie de ce volume
qui est trs rare et que M
trouver
ni la Bibliothque
ni l'Arsenal.
11y figure pourtant,
comme
Nationale,
sur l'exemplaire
de la Bibliothque
j'ai pu le constater
Mjanes d'Aix. -^ Le
24 mars 1624, dans son second interrogatoire,
tait oblig
Thophile,
prisonnier,
de dfendre deux vers de Pyrame
et Thisb considrs
comme contraires
la
doctrine
de l'immortalit
de l'me (P. et T., v, 2; voir Schirmacher,
Thophile
de Viau, p. 119 et 230, note 2).
4. On a souvent
dit que Thophile
s'tait
de Gongora ; il n'en est
inspir
rien et Montemayor
non plus ne lui a pas servi de modle : il a seulement
mis
en drame le rcit d'Ovide, en y ajoutant
la passion
et les criminelles
entreprises d'un tyran, qu'il appelle le roi. Ce roi, comme l'a dj vu M. Dannheisser,
et Gondebaud
joue le mme rle qu'Euric
au 3 volume
de VAslre'e. Sur les
r apports entre le P/rame de Thophile
et celui deMarini,
voir Schirmacher,
p. 236.

T.
HIST.

DE

LA

LANGUE

& DE

LA

LITT.

FR.

DECORATION
D'APRS
Bi'ol.

ET

DE^IRAME
LE

MMOIRE

Nat.,

Manuscrits,

l) DE
Fds.

fr.,

THISBE

MAHELOT
21330

IV,

CH.

IV

THEOPHILE,

RACAN,

MAIRET,

LA

GUERRE

DES

UNITS

221

comme postrieur
aux Bergeries \ et si Thoindiquer
Pyrame
un fournisseur
phile a dbut par.tre
attitr
des comdiens,
son exemple
l'irrsolu
peut avoir attir l'art dramatique
gentilhomme

Racan,
quelle
Mais cette date

Pyrame.

si l'on

considre

que soit d'ailleurs


de 1620-1622
n'en

la

date

parat

de

son

pas moins

de jeunesse et le style singulirement manir


de l'oeuvre, la vie agite qu'a mene

Thophile
de 1619, l'adieu
la carrire
partir
dramatique
que contient
1621. Le plus proVElgie une dame crite antrieurement
bable est donc que Pyrame a paru sur la scne vers 1617, tandis
en 1625, ont t reprsentes
en 1619
que les Bergeries, publies

tardive,

l'air

sous une forme

-.
plus brve et avec le titre d'Arlhnice
Quoi
et Thisb
de Thophile.
Pyrame
qu'il en soit,
une importance
relle
Pyrame a clans notre histoire
dramatique
et trs

sa valeur.
Le fond n'en offre rien de bien
suprieure
nouveau : en dpit d'un songe, de prsages et d'un personnage
de confidente,
cette prtendue
o un lion joue son
tragdie,
rle et traverse le thtre
en rugissant
(bien rugi, lion!) 3, n'est
la faon de Hardy, plus courte et moins
tragi-comdie
tait l'ami et l'admiremplie que celles du matre dont Thophile
en vue de la dcoration
rateur, habilement
dispose pourtant

qu'une

complexe,

et

le sujet
comportait
un pote, y a sem
traits forts ou mme
lyrique

place les scnes essentielles


fourni
qui
par Ovide. Mais l'auteur,
ou pathtiques,
les tirades
spirituelles

o ont

trouv

que
tait
les

Plus
les beaux vers descriptifs.
naturels,
les sentiil a vu dans les situations,
que dramatique,

1. Ma Sylvie... a brill
dans un temps que celles [les pices] de M. Hardy
Mesn'taient pas encore hors de saison et que celles de ces fameux crivains,
sieurs de Racan et Thophile,
conservaient
encore dans les meilleurs
esprits
donne de leur beaut.
cette puissante
impression
qu'elles avaient justement
du Cid. L'abb
de Marolles,
dont, il est
sur la tragi-comdie
pitre familire
sont peu srs, fait comme Mairet dans
vrai, les renseignements
chronologiques
ses Mmoires (OEuvres, dit. de 1765, t. II, p. 223). Sorel crit dans sa Biblio<
eut fait jouer
thque franoise
(dit. de 1667, p. 204) : Depuis que Thophile
sa Thisb et Mairet sa Sylvie, M. de Racan ses Bergeries et M. de Gombaud son
; mais on voit que Sorel classe ici les oeuvres par genres, non par
Amaranthe
dates.
de
2. Mais pourquoi
sur la Cour par la reprsentation
produite
l'impression
de 1617 tait passe d'autant
1625 ou 1C26? On peut croire que la reprsentation
pas encore les noms
plus inaperue que les affiches des comdiens on portaient
de leurs potes.
et un autre antre,
3. < Un antre d'o sort un lion, du ct de la fontaine,
- Dcoration
de Pyrame et Thisb dans le
l'autre bout du thtre, o il rentre.
Mmoire de Mahelot, f 19 y. Cf. Scarron, Roman comique, 1" p., chap. x.

222

- LE

THTRE

AU XVIIe

SICLE'

AVANT.

CORNEILLE

autant de thmes qu'il


ments et les ides de ses personnages
devait dvelopper pour eux-mmes et dont il devait tirer tout ce
brillantes et de traits piquants.
qu'ils suggraient de variations
Jaloux de plaire une socit raffine, il a donn follement dans
le style manir et dans les concelti, depuis longtemps en usage
au thtre, mais dont nul n'avait abus autant que lui. Trs jou,
trs vant, trs imit,
choses : il a introduit

le Pyrame de Thophile a donc fait trois


au thtre la posie, il a fait rentrer dans
banni, il
que Hardy en avait compltement

le drame le lyrisme
a propag la peste des pointes et de la prciosit. Avant ou aprs
lui, c'est aussi en partie ce qu'ont fait les Bergeries de Racan.
Si
et l'Astre.
de Racan
Les Bergeries
Thophile a
de Hardy, Racan, de son
en l'honneur
crit des dithyrambes
ct, a racont qu'tant page il avait frquent l'Htel de Bourgogne et que les pices de Hardy l'y excitaient fort. Aussi les
des pastorales de Hardy,
Bergeries ont-elles subi l'influence
comme

de ses tragi-comdies
: tous
Pyrame a subi l'influence
les lieux communs
de Corine et de l'Amour
victorieux
s'y
retrouvent.
Mais Racan n'a point voulu s'en tenir l'imitation
de Hardy.

Il est revenu

l'tude

directe

du Pastor

fldo; il a
de Sales;

emprunt kYAstre; il s'est souvenu de Saint Franois


il a voulu exprimer ses sentiments personnels pour son Arthnice, Mmc de Termes, et, ses sentiments ayant chang au cours
de son travail, il a tenu faire subir sa pice des remaniements. Avec

ces lments

disparates un homme n dramaturge


ft peut-tre arriv faire une
pice logique, anime et claire :
Racan n'y pouvait russir. Dans les Bergeries certaines
figures,
formes la fois de traits d'origine
et de traits
franaise
d'origine italienne, manquent de nettet; la passion des jeunes
gens se heurte tantt l'avarice des pres, comme dans Hardy,
tantt des lois religieuses
comme dans Guarini;
tyranniques,
l'action se passe en France, l'imitation
de YAstre, mais en
France et sur les bords de la Seine les
bergres sont en butte
aux poursuites des
un Druide
satyres comme dans l'Arcadie;
invoque tantt les Dieux, tantt l'ternel,
n'en fait pas moins
et clbre des sacrifices humains;
profession de matrialisme,
une vierge blesse parla vie, entrant dans un saint lieu
pour
y devenir vestale et y servir les autels de Diane, se fait
exposer

THOPHILE,

RACAN,

MAIRET,

LA

GUERRE

DES

UNITS

223

par sa soeur Philothe les plus pures rgles de la vie monastique


;
enfin Arthnice,
qui est adore et qui doit tre sympathique
comme toute hrone de pastorale,
est infidle et fausse, comme
le paraissait
au pote Mmc de Termes. Et ce ne sont pas l toutes
les invraisemblances
est singulirement
de la perfection,
m'ont
ment

et les maladresses
froide

et confuse.

comme

je

prcd en ce genre
est faux en ce qui

suis

d'une

pice o l'intrigue
Je suis autant au-dessous

au-dessus

de posie
concerne

, disait

de tous

ceux

qui

: ce jugede
dramatique

Racan

la partie
il ne se justifie
l'oeuvre;
que pour la posie et pour le langage.
En effet, Racan, comme Thophile,
a t trop accueillant
pour
le.mauvais
il a eu trop de penchant
got prcieux;
pour les
ou plutt
longs monologues,
pour les hors-d'oeuvre
lyriques,
et sa
ou lgiaques;
mais comme
sa versification
bucoliques
celles de Thophile
mme ! Manquant
langue sont suprieures
un peu de la vigueur
au thtre, son style est pur,
qui convient
et dans ce style le plus agrable du
harmonieux;
gracieux,
il a rendu des sentiments
: le doux
doux et profonds
temps
et triste amour, l'affection
le bonheur
par la compaternelle,
et par la vie des champs. Par l Racan
et cess d'tre un genre
mritait de faire cole, et la pastorale
traditionnels
au fatras des incidents
faux, si, en renonant
trop
bien conservs par le pote, elle avait appris de lui la vrit des
munion

avec la nature

sentiments

du langage

et le charme

Heureux qui vit en paix du lait de ses brebis... !


Soit que je prisse en main le soc ou la faucille,
ma famille;
Le labeur de mes ans nourrissait
Et, lorsque le soleil, en achevant son tour,
Finissait mon travail en finissant le jour,
Je trouvais mon foyer couronn de ma race. (V, 1.)

de l'esprit
tragi-comique
ainsi vers la peinou, si l'on veut, romanesque,
pour se diriger
se
des Bergeries
ture des moeurs et le naturel.
L'influence
Mais

marqua
rieures

on tait

alors

seulement

trop

dans

: dans l'emploi

imprgn

quelques
des choeurs,

dtails

des

oeuvres

post-

qui, ngligs
par exemple,
les
de Gombauld,
de Hardy,
avec
YAmaranlhe
reparaissent
dans l'usage des stances, si
de
et
de
d'Urf
Mairet;
Sylvanire
Pichou l'ide
a inspir
du moins la Chanson de Tisimandre

224

LE

THTRE

AU

XVII

SICLE

AVANT

CORNEILLE

de stances les Folies de Cardenio, et Rotrou, Cord'en faire autant pour un


neille, Mairet, bien d'autres l'ide
"rand nombre de leurs oeuvres. Et surtout le succs, nullement
Racan suscita de nouveaux
potes
douteux, du gentilhomme
la
de YAstre, familiarisa
rpandit l'imitation
dramatiques,
d'orner

socit distingue avec le thtre et la pastorale.


Cela dit, il faut se garder des exagrations o l'on est si souvent tomb. Ce n'est pas Racan qui a commenc mettre le
thtre en faveur, puisque lui-mme n'aurait pas os se produire
sur une scne dcrie. Ce n'est pas lui qui a cr la mode de la
puisque, depuis vingt ans, une pastorale paraissait le
complment oblig de tout volume d'oeuvres dramatiques. Enfin
il n'est pas vrai que, grce Racan et YAstre, le thtre
pastorale,

au genre pastoral. Pendant plus de quarante ans, dit Segrais, on a tir presque tous les sujets des
pices de thtre de YAstre, et les potes se contentaient ordinairement de mettre en vers ce que d'Urf y fait dire en prose
soit dsormais livr

aux personnages de son roman. Ces pices-l s'appelaient des


pastorales, auxquelles les comdies succdrent. Segrais se
trompe : YAstre a t une mine fort exploite par les drama tant s'en faut -
mais
n'a
fourni
presque tous les
turges,
pas
sujets des pices de thtre; et surtout ce n'est pas des pastorales
queYAstre a le plus souvent donn naissance. Les personnages
de d'Urf n'taient pas ns pour les champs, ils ne s'taient faits
bergers qu'afin d'avoir plus de loisir prouver ou se faire
raconter des aventures romanesques : ce sont ces aventures que
les dramaturges allaient chercher dans YAstre, et les pices
o ils les mettaient en oeuvre mritaient et portaient surtout le
titre de tragi-comdies 1.
1. Voici une liste, que je ne me flatte pas d'avoir
faite complte,
mais qui
des pices inspires
paratra
pourtant
instructive,
par VAstre. La Clorise de
sont dnommes
Baro porte seule le titre de pastorale;
tragi-comdies
pastorales : la Silvanire
de Mairet,
les Amours d'Astre et de Cladon de Rayssiguier,
l'Inconstance
de Marchal;
comme
d'Hylas
restent,
tragi-comdies
pures.:
Chriside et Arimand
de Mairet,
et
le Trompeur
Lygdamon
Lydias,
puni ou
l'Histoire
et Eudoxe de Scudry,
Madonte et Dorinde d'Auvray, .les
septentrionale
de Rosilon (perdues)
Aventures
de Pichou,
Palinice
Circicine
et Florise
et la
Clide de Rayssiguier,
la Prise de Marcilly
(perdue, voir le Mmoire de Mahelot,
f 41 V) d'un inconnu.
Madonte de Pierre de Cotignon
et la Mort de Valentinian
et d'Isidore
de Gillet
de la Tessonnerie
sont dsignes comme 'tragdies.
Beauune pice d'Isidore ou la Pudicit venge, par Abel d
champs et Lris signalent
dont le sujet doit tre le mme que celui de la
Sainte-Marthe,
pice de Gillet;
Isidore est appele tragdie par Lris, tragdie et tragi-comdie
par Beauchamps.

THOPHILE,

RACAN,

-MAIRET,

LA

GUERRE DES UNITS

22S

Ainsi
et Racan.
aprs
Thophile
la tragi-comdie
continue
dominer
sur le thtre ; la pastodu type tabli par Hardy
rale, fort en faveur aussi, va s'loigner
L'tat

du thtre

et en grande partie

respect par Racan, mais sans chercher


devenir plus vraie et en se rapprochant
de la tragi-comdie
;
la farce, qui n'a rien de littraire,
est toujours
en faveur,
et,
ncespour les pages comme
pour le peuple, est le correctif
la
de romanesques
inventions;
tragdie
Tel est l'tat gnral du thtre
comdie restent inconnues.
les annes qui suivent les succs de Thophile
et de Racan.

saire de tant

voici

divers
que des courants
tent ou se mlent : nombreux

et la
dans
Mais

se heurse rencontrent,
maintenant
sont les auteurs qui

circulent,

se pressent dans la carrire,


tout l'heure parcourue
par le seul
nous voyons
Hardy. Passons sous silence dix noms inconnus,
encore paratre
: en 1625,-Mairet
et Pichou;
en 1627, de la
en 1628, Rotrou,

en 1629, Baro,
en 1630,
Claveret
et du Ryer;
Corneille,
Rayssiguier,
Scudry,
de Monlon
Durval
et Marchal;
en 1633, Boisrobert,
Auvray,

Morelle;

et Gougenot;

du Cros et Gombauld;

en 1635,
en 1634, Yeronneau,
Beys et Benserade;
et
lui-mme
La Pinelire,
La Calprende,
Richelieu

d'Alibray,
ses secrtaires
marests
avant

en 1636,
dramatiques;
et Tristan
l'Hermite.
Quelle

le Cid\

Nous

Gurin

ds
de production
oeuvres de
des principales
fivre

voudrions

ce temps,

en marquer
songer ni tudier

parler
le caractre

Des-

de Bouscal,

et l'influence;

mais

on ne

d'une faon complte


ds prsent
: Rotrou,
brillants
et ses satellites
plus ou moins
ni couper en deux
Desmarests...,
Boisrobert,
Scudry,
l'tude laquelle
ils ont droit. Force nous est de faire leurs
et de n'insister
oeuvres de simples
allusions
que sur les seuls
de
chefs-d'oeuvre
a prcd les premiers
auteurs dont l'activit

peut
Corneille

l'art

classique. Heureusement
ncessaires, est suffisamment

ce qui reste, aprs les liminations


et nous permettra
caractristique

sans doute de dmler,


au milieu
. ont t les courants
principaux,
essentiel de l'art dramatique.
selon

La

tragi-comdie

Schelandre.
comique,
HISTOIRE

tel

que

d'une
quel
Hardy

confuse, quels
agitation
a t le dveloppement
: Pichou

et Jean

de

le genre tragi cultiver


continue
Hardy
nous avons essay plus haut de le dfinir.

DE LA LANGUE.

IV.

15

226

LETHATRE

AU XVIIe

SICLE

AVANT

CORNEILLE

de mme. Deux
Rotrou, Scudry et bien d'autres le. cultiveront
auteurs peuvent, divers titres, caractriser pour nous cette tendance conservatrice : celui des Folies de Cardenio, Pichou, et
celui de Tyr et Sidon, Jean de Schelandre..
Les Folies de Cardenio (1625) sont une nouvelle dialogue, o
de
Cervantes : l'histoire
tout ce que fournissait
Cardenio et de Luscinde, celle de Fernand et de Dorothe, les ,
de Sancho, la
extravagances de don Quichotte et les dboires
de don Quichotte
par le cur et l barbier. Les
poursuite
diverses intrigus sont exposes par le procd des fils parallles , et non sans adresse; chacune d;elles est rappele
et l'action se transpropos quand nous risquions de l'oublier ;
sans
porte dans les lieux les plus loigns les Uns des autres,
l'on

trouve

coups, et la fin de chacun


nulle tude des
est pique la curiosit du spectateur. D'ailleurs,
caractres, des moeurs et des passions. L'auteur succombe toutes
les tentations auxquelles son sujet l'expose, talant la folie de
confusion.

Les actes sont habilement

don Quichotte en matamore vulgaire,


Cardenio, transformant
alourdissant les plaisanteries de Cervantes, laissant glisser la passion jusqu' la grossiret. Le style mme rappelle beaucoup
celui de Hardy, bien que gnralement plus net et plus ais : c'est
la mme phrasologie amoureuse, les mmes tournures ou les
mmes vocables

archaques* la mme obscurit et le mme


embarras par endroits. La proscription
de l'hiatus, et des stances
assez belles, qui, chose curieuse, sont comme la contre-partie
des stances de Polyeucte, voil toutes les nouveauts que le
docile lve de Hardy s'est permises/
Il y a plus d'originalit
dans l'oeuvre de Jean de Schelandre;
mais il ne saurait tre question d'y trouver la mise en oeuvre
d'une potique particulire,
neuve alors, trs hardie, trs remarl . Sous le titre de
quable
Tyr et Sidon nvait paru, en 1608, une
tragdie orne de choeurs, imite ela Franciade de Ronsard,
et qui parat bien tre une de ces tragdies romanesques,
faites
pour la lecture, dont nous avons signal un certain nombre au
dbut du prsent chapitre 2. Lonte, prince de Tyr, tant prison-

1. Noie sur Tyr et Sidon, en tte du t. VIII de l'Ancien Thtre franois. Asselineau, M. Aulard, tous les critiques qui ont parl de Tyr et Sidon sont d'accord
. sur ce point avec l'diteur P. Jannet.
2. On a dout de l'existence de cette dition de 1008 (voir notamment Arnaud,'

RACAN,

THOPHILE,

nier

Sidon,

et Belcar,

la malheureuse
de messager;
Mliane,

histoire
les>amours

formaient

utile

entre

de Belcar

DES

UNITS

et de la princesse
del soeur deMliane,

par la passion
seules l'action
dramatique;

le roi de Sidon et l'un

se droulaient

GUERRE

227

Tyr,
prince de Sidon, tant prisonnier
du premier
ne fournissait
qu' un rcit

traverses

dre,

LA

MAIRET,

dans le palais

tyrienne
Cassan-

sauf un dialogue peu


de ses officiers, toutes les scnes

du roi de Tyr

ou aux emdrons

de ce

au dnouement,
d'avoir tu sa soeur,
Mliane, souponne
devenu
prissait sur un bcher, et le roi, son pre et son bourreau,
fou furieux
en apprenant
son innocence,
tait tu par un de ses
courtisans. La pice tait signe Daniel d'Anchres,
anagramme

palais;

du nom

de Jean

devait se battre

de Schelandre,
un gentilhomme
verdunois
qui
vaillamment
sous les ordres de Turenne et mourir

en 1,635, g d'une cinquantaine


des suites de ses blesd'annes,
sures. C'est du nom de Jean de Schelandre
que fut signe, en
elle tait prcde
dition
de Tyr et Sidon;
1628, la deuxime
de la

prface

fameuse

de Franois
Ogier
et l'imprimeur
avertissait

dont

nous

aurons

parler bientt,
que, si la mise en
le langage un peu
scne de la pice tait un peu complique,
l'usage
malsant, c'est qu'elle avait t compose proprement
d'un thtre public .
et c'est
avait tudi Hardy,
Depuis 1608, Jean de Schelandre
son oeuvre. Mainte: l'imitation
de Hardy
qu'il avait remani
tounant elle s'appelait
et, si Lonte y mourait
tragi-comdie
s'y poignarder,
si deux autres
si Cassandre continuait
jours,
n'en
le dnouement
taient
conduits
au supplice,
personnages
devenait pas moins heureux,
pousait Belcar :
puisque Mliane
pourquoi le public se ft-il plus attrist que Mliane elle-mme,
de l'Arsenal
(B. L. 107S2)_en possde
d'Aubignac, -155, n.); la bibliothque
et qui porte ce titre : Tyr et Sidon
cependant un exemplaire,
que j'ai consult,
Avec autres meslanges
tragdie ou les funestes amours de Belcar et Mliane,
chez
A Paris,
Verdunois.
Par Daniel
d'Anchres
Gentil-homme
potiques.
la Chancelallant
Iean Micard, tenant sa boutique
au Palais, en la gallerie
lerie. 1608. Avec privilge
obligeance
du Roy. > Petit in-12. Je dois l'amicale
de M. Edouard Droz le rapprochement
entre Tyr et Sidon et la Franciade. Francus
est aim des deux filles du roi Dice, comme Belcar des deux filles du roi tynen
peu prs
Tiribaze (qui deviendra
Pharnabazeen
1.628); Hyante et Clymne ont
comme Cassandre,
les mmes caractres
et Cassandre;
Clymne,
que Mliane
de Clymne, si elle est
est pousse au suicide par la jalousie;
enfin la nourrice
un rle tout semblable.
moins dlure que celle de Cassandre, joue cependant
achve de donner la Tragdie
Cette imitation
de Ronsard par Jean de Schelandre
de la Renaissance.
de 1608 son caractre
d'oeuvre attarde

LE THTRE

228

AU XVII 0 -SICLE. AVANT.

CORNEILLE

si passionne et si heureuse malgr la mort de son .frre qu'elle


vient d'apprendre et le cadavre de sa soeur qu'elle vient de voirJ?
Hardy avait fait beaucoup de pices en deux journes : Tyr
et Sidon avait deux journes aussi, la seconde restant dans ses
grandes lignes semblable an Tyr et Sidon de 1608, et la premire
mettant en scne, outre le dbut du roman de Belcar et de
Mliane,

l'amour

adultre de Lonte

pour Philoline
Zorote.

et la ven-

geance du mari, le lubrique vieillard


C'est dans cette premire journe, la partie vraiment, rcente
de l'oeuvre, que Schelandre use le plus librement du temps et de
l'espace. C'est l aussi que l'action est le plus anime, que le
style a le plus de verve. Mais Schelandre a bien compris que
trop lente et trop
froide pour tre entirement respecte dans l'oeuvre nouvelle.
lve singulirement habile d'un habile charpentier dramatique,
il a repris nouveau sa pice, abrgeant les monologues et les
dialogues, dplaant avec beaucoup de tact les scnes, en supprimant ou en ajoutant, variant le ton qui d'abord voulait tre
l conduite

de son ancienne

tragdie

tait

exclusivement

tragique, transportant l'action du palais royal sur


le rivage de la mer et, priodiquement,
de Tyr Sidon, de
Sidon Tyr, enfin remplaant de multiples rcits par ces pittoresques et mouvants spectacles : des pcheurs trouvant le
cadavre de Cassandre ; le roi de Tyr surprenant Mliane un poignard la main auprs de ce cadavre ; la princesse debout sur
le bcher, parlant au peuple, prte la mort, tout coup sauve
de son amant.
par l'hroque intervention
C'est d'ailleurs un curieux pote que Jean de Schelandre
avec ses caractres vivants et son romanesque conventionnel,
avec ses fortes images et ses ridicules concetti, avec sa verve
et sa rhtorique.
Il abonde en traits plaisants, en
en images gracieuses ou. largement
expressions touchantes,

:
piques
pittoresque

Moi, je meurs volontiers,

puisque

je suis vainqueur.

Pauvre homme, pleures-tu ?


(Mliane au bourreau qui va la dcapiter,.

(lrcj.,V,o.)
2 j., V, 2.)

1. Voici d'ailleurs le titre maintenant adopt par Jean de Schelandre


-.Seconde
o - sont
les
divers' empchements et l'heureux succs des
Journe
reprsents
amours de Belcar et Mliane.'

THOPHILE,

RACAN,

MAIRET,

LA

GUERRE DES UNITS

229

Lorsque dans ma nacelle, route vagabonde,


J'allais comme un plongeon dansant au
gr de l'onde.
(2i.,V,2.)
Les Etats sur la guerre ont fond leurs colonnes ;
La guerre, c'est la forge o se font les couronnes.
(2j.,H,
Bellone, ayant
Chassait avec
Dans l'estour
Sortaient des

Et

ce mme

et de du Bartas
0 mer!
Montre

ou encore

ces

au front de Gorgone la crte,


son fouet la rage et la tempte
acharn; sans nombre les esprits
avec d'horribles
corps tremblants

pote
; il

enchrit
crit

sur

les pires

3.)

cris.
(Ibid.)

dfauts

de la Pliade

amre mre la mre d'Amour,...


cet inconstant l'inconstance
des ondes.
(2e j., IV, 3; cf. dition de 1608, V, 2*.)
trois

vers

composs

de

quatre

membres,

dont

les

les troisimes,
membres,
puis les seconds,
puis
premiers
les quatrimes
se correspondent
avec
une
si fcheuse
puis
:
affectation
Les champs, les ruisseaux, l'air et Mercure sont las
De porter, de couler, d'our, de mener bas
Les charognes, le sang, les hurlements, les ombres
D'hommes de part et d'autre incroyables en nombre.
'
(lrej-,I,

I.)

de son oeuvre, il
le caractre
dramatique
par endroits
d'un dpart de vaisseau
se complat
cette tonnante
description
et qui vient d'assister
mourir
faite par une femme
condamne
Oubliant

de poignants

spectacles

dont l'onde nous balance,


La terre, au branlement
la rvrence.
Semble nous dire adieu, faisant
L'eau se fend sous la proue, et d'azur et de blanc
flanc.
Fait des rideaux
plisss l'un et l'autre
(2ej-,V,

1.)

1. Le mauvais got est si gnral en ce dbut du xvn 0 sicle que les pointes
la fois l'esprit
les plus ridicules
imites
ou viennent
sont immdiatement
ou se rencontre
rivalise
de plusieurs
auteurs. D'Urf,
l'amour,
apostrophant
avec Schelandre (Sylvanire,
II, 1) :
Vraiment
tu montres bien
Que ta mre naquit
Dans les flots de la mer,
Et qu'on te doit nommer
Au lieu d'Amour Amer :

Amer vraiment
Amour,
Puisqu' ceux qui te suivent
Tu ne donnes jamais
(Et telle est ta coutume)
Sinon de l'amertume.

230

THTRE

AU

XVIIe

SICLE

CORNEILLE

AVANT

littraire
qu'un
pour l'histoire
un si haut degr tous les dfauts et
1 et c'est un docudes
les
;
toutes
contemporains
qualits
presque
obscnit, utile, parat-il,
ment aussi que cette effroyable
pour
l'imprimeur
la
le thtre public, et qui, d'ailleurs, inspirait
il n'y ait
suivante : Combien qu' le bien prendre,
rflexion
aux oreilles chastes. C'est par cette
rien qui soit insupportable
obscnit que Schelandre se distingue de Hardy, mdiocrement
rserv pourtant ; et c'est sm-tout par le mlange plus frquent
C'est un intressant
style o se trouvent

document

Peut-tre Schedes parties comiques et des parties tragiques.


landre, dont le premier Tyr et Sidon et dont la Stuartide avaient
le drame
t ddis au roi d'Angleterre
Jacques Ier, connaissait-il
anglais et Shakespeare; mais son page dguis en fille de joie et
le public font plutt supposer qu'il a
ses acteurs qui interpellent
de Hardy quelque chose de
voulu verser dans la tragi-comdie
la comdie de Larivey ou des Italiens.
La
La pastorale
selon Hardy.
pastorale traditionnelle
non plus seulement un systme dramatique,
mais
comportant,
un ensemble, toujours le mme, de personnages
et d'incidents,
la crainte de la monotonie...
et des sifflets devait la dsagrger
Aussi les pices entibeaucoup plus vite que la tragi-comdie.
rement construites selon la potique de Hardy deviennent-elles,,
et intressantes.
aprs Racan, de moins en moins nombreuses
1. Le style de Schelandre
a fait de grands
de 1608 1628. Corrig
progrs
vers par vers, le texte du premier
un bon nombre
de ses
Tyr et Sidon a perdu
ronsardismes
et de ses archasmes;
il est devenu
et
plus prcis,
plus ferme
Citons
les deux ditions
l passage o Phulter
plus clatant.
conseille
d'aprs
au roi de Tyr d'pargner
Mliane
:
Hlas ! coutez-moi,
monarque
redout,
Surmontez
d'un pardon,
miracle
en pit,
Votre
et son impie
pieux regret
offense;
Rien ne sied mieux aux rois qu'une
extrme
clmence
C'est tout votre surplus,
de nous;
l'esprance
Las! ne dtruisez
point le nom de pre doux.
(1608,

V, 1.)

Hlas!

coutez-moi,
monarque
redout,
est
souvent
dans la svrit.
L'injustice
Gardez-vous
de punir
de son forfait
extrme
Ceux qui n'en peuvent
mais, vos sujets et vous-mme
:
Car, tant votre sang, elle nous touche
tous;
; , . ,
Pensez au nom de pre. Ah! Sire, il est si doux.
(1628,

Les beaux

vers

sur

La guerre
La guerre

2"j.,

la guerre
que j'ai cits ci-dessus
taient
des tats affermit
les colonnes,
est la boutique
o se font les couronnes.

IV,

6.)

en 1G0S (I, 5.)

THOPHILE,

C'est

LA

MAIRET,

RACAN,

GUERRE

DES

UNITS

la Folie

de Silne,
qui fait partie d'un recueil
en 1624 : le Thtre Franois;
cest la-Justice

publi
de Bore,

non joue
ou l'Amour
contraire
procher
les Filis

de Scire

Silvie

du

et publie

anonyme
tfmour

en 1627 ; c est Philine

de LaMorelle

de ces oeuvres

et l'Aminte
directe

sans doute

231

(1627 ou 1628). On peut raples adaptations


de pastorales
italiennes
:

de Du Cros et de Pichou

(vers

Tasse

1628 et 1630),
o l'influence

de Rayssiguier
(1631),
se manifeste
par la mise en scne du bain

de Hardy
et de l'attentat

de

du satyre, simplement
mis en rcit dans la
de quelque imporpice du Tasse 1. Dans les oeuvres originales
du vieux matre se sent encore, mais seuletance, cette influence
dtails.
Ainsi d'Urf,
sa pastorale
ment quelques
composant
de Sijlvanire
(1625) 2, s'efforce
thtre au lieu des ordinaires

d'y reprsenter

de vrais bergers
en villgiature

de

gentilshommes
de son roman, et il introduit
au milieu d'eux un impudent satyre ;
il y a un satyre aussi ou un faune dans YAmaranthe
de
et
Gombauld (1628?) ; l'action
se dnoue par une reconnaissance,
le pre de l'hrone
a tous les traits des pres avares de Hardy. Il
n'est pas jusqu'
du matre; mais
toute grande
rale, comme

qui n'accepte quelque chose de l'hritage


il n'en cherche pas moins dlibrment
faire
Mairet

la part des nouveauts


dans celle du thtre

Mairet

: dans l'histoire

en gnral,
contre Hardy.

la raction
qui symbolise
: Jean
La raction
contre
Hardy
d au thtre
phile et Racan n'avaient
gloire;
Mairet

bien qu'appartenant
fut exclusivement

comme

eux

de la pastoc'est le nom de

de Mairet.

Tho-

qu'une
partie de leur
la socit distingue,

et devint ainsi le
pote dramatique,
vrai rival, puis le vrai successeur de Hardy.
N Besanon en
ses
1604 3, il tait venu Paris vers 1628 pour y complter

1. Le Tasse, III, 1; Rayssiguier,


III; cf. Hardy, Corine, III, 3.
2.11 y a aussi un pisode de Sylvanire
dans la quatrime
partie (Mairet dira
assez
de Vslre. Mais, cet pisode ayant une couleur
par erreur la troisime)
il est difficile
de savoir si d'Urf a imit son roman dans sa pastoparticulire,
rale ou sa pastorale
et la quatrime
partie (au
dans son roman : la pastorale
ont
de Sylvanire)
moins dans l'dition
de Baro, qui seule contient
l'pisode
der Dramen Jean
Zur Chronologie
paru galement
en 1627. (Voir Dannheisser,
t de Mairet's, p. 59 et suiv.)
3. Dans l'ptre
du Duc d'Ossonne, Mairet a dit la fois, et qu'il
ddicatoire
seize ans, Sylvie
tait n en 1609 ou 1610, et qu'il avait compos Chriside
ayant lu dans un mmoire
dix-sept, Silvanire vingt et un... Les frres Parfaict,
fourni par la famille du pote que celui-ci tait n le 4 janvier 1604, en ont conclu
que le pote s'tait rajeuni par vanit, ont report sa naissance en 1604, mais n'en

232

LE

THTRE

AU

XVIIe

SICLE

AVANT

CORNEILLE

Chriside
sa
anne
la
mme
pice,
et
premire
tudes,
composa
aimait le thtre : il
et Arimand. Le duc Henri de Montmorency
avait accept la ddicace d'un volume de Hardy, et il protgeait
le malheureux Thophile. Mairet fit la connaissance de ce pote,
obtint la faveur du duc, fit sous lui campagne contre les protesIl n'avait
tants, et vcut quelques annes heureux Chantilly.
fait reprsenter que trois pices quand la tte du duc tomba sur
l'chafaud le 30 octobre 1632; mais un autre ami du thtre le
le comte de Belin, protecteur de Mondory et de la
recueillit,
nouvelle scne que cet illustre acteur avait fonde en 1629 pour
lutter contre l'Htel de Bourgogne. Sous cette nouvelle influence
fconde, et sept autres pices avaient
t composes, quand, la fin de 1638, le comte mourut assasle pote ne s'tait pas content de trasin. Malheureusement
vailler sa rputation, il s'tait aussi efforc de dtruire celle
d'un rival trop heureux. Les libelles qu'il avait publis contre
la muse

de Mairet

fut

de
sont parmi les plus violents et les plus injurieux
la Querelle du Cid, et Richelieu lui-mme dut intervenir
pour
mettre fin une polmique dshonorante. Du moins le Cardinal
fut-il, au fond, reconnaissant Mairet, qui devint ou resta
son pensionnaire et fit un instant partie de la socit des
et c'est l sans doute ce
qui explique la
cinq auteurs. Mais

du
enrage
pote,
pendant que Corneille montait,
jalousie
lui-mme n'avait fait que dchoir. Son chef-d'oeuvre, la Sophonisbe, avait paru en 1634, et il n'allait plus produire, en 1639 et
Corneille

1640, que deux pices extrmement faibles. Mairet se retira donc


du thtre, fit encore de petits vers, puis joua un rle politique
ont pas moins dat ses pices de faon les placer,
Chriside seize ans, Sylvie
dix-sept, Silvanire
vingt et un... aprs la naissance de leur auteur : c'tait accorder
Mairet tout ce qu'il prtendait,
avait voulu se donner pour un gnie
puisqu'il
donner ses oeuvres des dates radicalement
fausses. Pour
prcoce, et c'tait
bien des raisons, qu'on trouvera
dans le Zur Chronologie
der Dramen Jean de
il faut en effet rajeunir
. -Mairet's de M. Dannheisser,
toutes les pices de Mairet
de cinq ans environ. Puisque, d'autre part, M. Tivier a relev dans le registre
de l'glise Saint-Pierre
de Besanon un acte de baptme authentique
de Jean de
Mairet dat du 10 mai 1604, faut-il admettre
que le pote a menti en fixant sa
naissance 1609 ou 1610? M. Dannheisser
n'en doute pas. M. Edouard
Droz, qui
a bien voulu me communiquer
les rsultats
de pnibles
recherches
faites dans
les registres
des glises de Besanon, a trouv les actes de
baptme d'un frre
et d'une soeur du pote jusqu'
prsent rests inconnus
: Jean-Franois,
baptis
le 13 juillet
et
le
1605,
30 octobre 1609. Pour qu'on et encore
Isabelle,
baptise
le droit de croire la vracit
de Jean de Mairet comme v ont cru ses contemdonc qu'il ft n dans la seconde moiti
porains il faudrait
de 1610 et hors
de la ville de Besanon.

THOPHILE,

RACAN,

rsident

de la

comme
par

Mazarin,

revint

MAIRET,

LA

GUERRE

Franche-Comt

Paris

la

aprs

au profit
peu d'espionnage
quelque
la mme anne, revint
dfinitivement

DES

UNITS

233

fut exil
(1643-1653),
fit
paix des Pyrnes,

de sa patrie
Besanon,

en 1668

et,

o il devait

mourir

le 31 janvier
1686, g de 81 ou 82 ans. Ainsi,
par les
et les Bergeries
annes fcondes de sa vie, Mairet relie Pyrame
Mde et au Cid; il bauche la transformation
de la tragicollabore
la reconcomdie, commence la ruine de la pastorale,
de la comdie,
C'est bien
la tragdie.
stitution

dtermine
l une

le rveil

raction

des rgles, ressuscite


contre la deuxime
ma-

et c'est aussi une prparation


de la carrire
nire de Hardy,
de Corneille.
Ni Corneille
ni Mairet
ne semblent
glorieuse
au cours de la Querelle du
s'injuriaient
est pleine de ces malentendus
: les
littraire
Cid;
et les Boileau
Malherbe
s'y
y effacent les Arers des Ronsard,
acharnent
aprs les Chapelain.
Mairet
lui: Sylvie.
La
pastorale
tragi-comdie
de Chriside et Arimand
la tragi-comdie
mme appelait
(1625)

l'avoir

vu,

quand
mais l'histoire

ils

un pch de sa jeunesse. Il n'y a donc pas lieu d'insister


sur cet
dont le dnouement
seul, quoique
pisode dialogu de YAstre,
o les longueurs
embarrass
et subtil,
offre quelque intrt;
dont les arrangements
abondent;
ques vers bien faits se dtachent
nant,

impropre

l'auteur,
la frule

quand
, tant

de Thophile

et prtentieux
il dit avoir crit
on sent l'colier

sont fort

; o quelsur le fond tra-

maladroits

pniblement
On
du style.

voudrait

croire

cette oeuvre tant encore


aux

rminiscences

sous

de Hardy,

et de Racan.

Sylvie a
Sylvie (1626) n'est pas une bonne pice, et pourtant

Mairet
une tout autre importance.
y mle trop les pointes
la grossiret ; il se souvient trop de ses matres, dont il reproduit
' il ne recule
traits
les
mauvais
;
pas devant le romaparfois
plus
mais son style a gnraleet ennuyeux;
nesque extravagant
comme sa versification
ment plus de nettet et d'lgance,
plus
Thisb
de Philne, emprunte
1. Dorise, afflige par l'insensibilit
:
poignard qui avait rougi de s'tre souill du sang de Pyrame (V, 1)
semblables
discours,
Mettons fin dsormais
La mort en peu de temps me donnera secours ;
Ce fer qui va rougir de ton ingratitude
,.
Achvera ma vie avec ma servitude.

le fameux

234

LE THTRE

AU XVIIe

SICLE

AVANT

CORNEILLE

les passages intressants sont en beaucoup plus grand


et surtout,
nombre; on y remarque des nouveauts;'heureuses;
avec des lments anciens et des lments nouveaux,' Mairet, qui
ne parait pas avoir emprunt son sujet, a fait un ensemble ori:.ginal. Essayons de le montrer en dcomposant la pice;
d'clat;

et de la plus mauvaise :
Il y a dans Sylvie de la tragi-comdie,
Florestan, prince de Candie, devient, pour avoir seulement vu
son portrait, amoureux de la fille du roi Agatocles et part au
trouve
premier acte pour la Sicile; il y arrive au cinquime;
tout le palais du roi troubl par son absurde barbarie envers
son fils Thlame, rompt un enchantement que les plus braves
n'avaient pu vaincre, et obtient en rcompense la main de sa
bien-aime. Du mme coup, le prince Thlame pouse la bergre
Sylvie, et le dnouement
la pastorale.

de la tragi-comdie

est aussi celui de

Car les actes II et III

de Sylvie constituent une pastorale, o


l'on trouve des amours croiss, un stratagme quelque peu
puril, et un pre rude et de bon sens, comme dans Racan ou
Hardy, mais d'o sont exclus le satyre, le sacrifice humain, la
et tant d'autres lments de la pastorale tradireconnaissance,
tionnelle. Surtout l'amour y prend une forme absolument: nouvelle : ce n'est plus l'amour triste des Bergeries, o Arthnice ne
voit Alcidor

qu'aprs qu'elle se croit djtrompe;


heureux et confiant, projetant en quelque faon
le charme qu'il trouve en lui-mme :

c'est l'amour
autour

de lui

SYLVIE

Il est vrai que voici le lieu le plus charmant


Qui se puisse trouver...

THLAME

Je crois que sa douceur lui vient de ta


prsence,
Que tes yeux seulement le font gai comme il. est,
Que c'est par ta beaut que la sienne me plat.

'

(1,5.)

Certes ce style ne reste jamais


longtemps exempt d'affectation,
et, prompt au lyrisme comme Racan et
Mairet a
Thophile,
mme introduit
dans sa pice toute une
glogue en rimes
croises, vraiment
jolie dans son style follement figur et
dans son mauvais got, ce
dialogue entre Sylvie et Philne

THEOPHILE,

tant

disait

rcit,

la bavette

RACAN,

LA

MAIRET,

Fontenelle,

par

GUERRE

DES

nos pres

UNITS

235

et nos

mres

:
PHILENE

Beau sujet de mes feux et de mes infortunes,


Ce jour te soit plus doux et plus heureux qu' moi.
SYLVIE

Injurieux berger qui toujours m'importunes,


Je te rends ton souhait, et ne veux rien de toi...
PHILNE

Au moins que ce bouquet, fait de tes mains divines,


Au dfaut d'un baiser rcompense ma foi.
SYLVIE

Tu n'en peux esprer que les seules pines,


Car je garde les fleurs pour un autre que toi. (I, 3.)
Mais

ici

encore

Mairet

avait

trouv

dans

son sujet l'occasion


a fait ressortir,
non

d'une nouveaut,
Girardin
que Saint-Marc
sans quelque complaisance.
Thlame
est prince,
bergre ; Sylvie a encore la navet de l'amour

est
et Sylvie
tel qu'il con-

vient

l'idylle;
mais Thlame
a dj l'loquence
de la passion,
telle qu'elle convient
la tragdie.
Ce mlange de scnes tantt
gracieuses et tantt leves donne la Sylvie un caractre tout
et la tragentre la pastorale
nouveau, et elle sert de transition
die. Si j'ajoute
dans la
est frquent
que le ton ironique
partie pastorale de la pice, et que le pre et la mre de Sylvie,
le rude Damon,
des personnages
pice de Mairet
toral, en ralit
Sylvie portait
titre se rpand,

la bonne

de comdie,
a fait,

Mace, sont dj
tout ce que la
comprendra
pour le succs du genre pas-

et vaniteuse
on

vieille

en apparence
sa dsagrgation.

pour
le titre

de tragi-comdie
pastorale.
sans raison, tantt
employ

Aussitt

ce

la
annonant
nature vritable
ce mlange des princes
des oeuvres, et surtout
et des bergers qui tait la grande
de la Sylvie. Ainsi
hardiesse
dans la Climne du sieur de la
princes et bergers se coudoient
tantt

de Passart
tmraire
ou l'Amour
(1628), dans Clonice
de Veronneau
(1634) : mais dans
(1630), dans l'Impuissance
Climne et dans Clonice les bergers
ne sont eux-mmes
que des
a t seule utide la pastorale
princes dguiss, la garde-robe
n'est plus
la pastorale
lise par les auteurs avec la magie;
vraiment
ici qu'un souvenir.
Croix

236

LE THTRE

AU XVIIe

SICLE

CORNEILLE

AVANT

Elle a plus de part YAmaranthe de Gombuld (1628?), qui


et qui, inspire par la
de
le
titre
pastorale,
porte simplement
et ses indcentes
a
de
satyre
d'Urf,
jusqu'au
gard
Sylvanire
est nettement tragi-comique,
entreprises. Et cependant l'intrigue
le personnage de la jalouse Oronte est un personnage de tragdie,
et c'est la note tragique qui vibre dans les nombreux beaux vers
de cette oeuvre confuse, embarrasse et ennuyeuse :
C'est moi de rsoudre et de choisir pour elle.
De ses vaines beauts je triomphe souhait,
El je puis la livrer celui qu'elle hait. (III, 7.)
Sache bien vivre et moi je saurai bien mourir.

(V, 3.)

0 que la conscience est un pesant fardeau !...


et j'ai peur de moimme.
Mon ombre m'pouvante
Je porte dans le sein mon juge et mon tourment.
Je n'ai pas d'assurance en la mort seulement ;
Et fuyant loin du monde, couvert de la foudre,
Je ne saurais, hlas ! me fuir ni m'absoudre.
(IV, 4.)

La socit diset la fin du genre pastoral.


tingue voyait regret disparatre la pastorale, elle commenait
se proccuper des rgles : deux grands seigneurs lettrs, le
comte de Caramain et le cardinal de la Vallette, pensrent que
dfende meilleur
rgles et -pastorale ne pouvaient trouver
Silvanire

il et entirement nglig
seur que Mairet, bien que jusqu'alors
les unes et qu'il et port un coup sensible l'autre. Ils prirent
l'auteur de Sylvie de composer une pastorale avec toutes les
en ce
rigueurs que les Italiens avaient accoutum de pratiquer
composa une
genre d'crire , et Mairet, sur ces indications,
longue tragi-comdie pastorale, qui ne devait passer sur la scne
de l'Htel

de Bourgogne
qu'aprs avoir t applaudie par la
Chantilly.
petite cour des Montmorency,
Dj d'Urf, peu de temps avant sa mort (1625), s'tait acquitt
d'une mission analogue que lui avait confie la reine Marie de
Mdicis. Mais d'Urf avait cru que, pour porter la posie dramatique la perfection qui jusques ici lui avait t dnie ,
l'essentiel tait d'observer la vraisemblance, .et que, pour observer la vraisemblance, il suffisait de
la rime et de
supprimer
faire, comme les Italiens, parler les .personnages en vers blancs.

THOPHILE,

LA

RACAN,.'MAIRET,

GUERRE

DES

UNITS

237

la fable bocagre de Sylvanire


ou la Morte-vive,
et que sa versification
pice dmesurment
longue,
trange
rend encore plus pnible
lire. On y trouve
de l'ancienne
pas-

Ainsi

fut conue

les amours

torale

le satyre, le pre avare, des scnes


croiss,
incantations
des magiciennes
d'chos;les
y sont remplaces
par
un miroir
L'action,
magique.
qui est d'une extrme complexit,
dans

se passe

le

Forez

et n'en

par l'avarice
et de Tirinte

Sylvanire,.fiance
est aime d'Aglante

est

moins

pas

romanesque.

d'un

Thante,
pre au grossier
et a le courage de les repousser
aient touch son coeur.
d'Aglante

tous deux, bien que les vertus


alors
Sylvanire
Tirinte
prsente
en lthargie.
doit la faire tomber

un

miroir

Se croyant

magique,
qui
sur le point de

la bergre
obtient
On la porte au
Aglante.
d'pouser
vient l'y rveiller,
tombeau. Tirinte
la flchir, il
et, ne pouvant
l'enlverait
de vive force, si Aglante,
qui se rend sur le tombeau
mourir,

de sa chre femme
nire

n'entendait
les cris de Sylvay mourir,
Un double procs s'engage devant les
et de la
la fois et du sort de Tirinte

pour
et ne la dlivrait.

pour dcider
conteste par
validit du mariage
de Sylvanire,
des pres. Enfin Sylvanire
est dfinitivement
unie
druides,

et Tirinte,

condamn

mort,

le plus entt
son Aglante,

est sauv par un mariage avec une


la fidle Fossinde.
Quelddaigne,

bergre qu'il avait toujours


une plaisante
scne
ou, inversement,
ques scnes mouvantes,
et le mariage
o le pre de Sylvanire
sur l'amour
raisonne
comme le faisait jadis le pre de Bradamante
', ne suffisent
pas
donner

une physionomie
vraiment
d'interminables
conversations.

pleine
reconnat
maints

la

traits

dlicatesse

excellents

cette oeuvre,
dramatique
i'Astre
se
Mais l'auteur

de Sylvanire,

de psychologie,

l'esprit
d'Hylas,
des couplets lyriques

et potiques

agrables.
Mairet
une pastorale rgulire,
Dsireux, en 1629, de produire
de d'Urf, non joue sans doute et
s'avisa donc que la Sylvanire
en faveur de la
une manifestation
publie en 1627, se prtait
ou la Morte-vive de d'Urf,
heures : Sylvanire
rgle des vingt-quatre
!..

n'aimeront-elles
Pourquoi
Des maris dignes d'elles?...
Je sais mieux qu'elle-mme
'
: :':
-Ce
qu'il lui faut. (II, -i.)
t. III,
Cf. Hist. de la langue et de la litt. franc.,

chap.

vr, p. 315.

THTRE

LE

238

AU

XVIIe

CORNEILLE

AVANT

SICLE

devint sans grand effort Silvanire ou la Morte-vive de Mairet 1. Ls


conversations furent abrges; deux personnages pisodiqus,
celui du satyre et celui du fol Adraste, supprims (ils ravalent
t dj dans l'pisode de YAstre) ; et l quelques scnes peu
utiles disparurent; le rcit du double jugement fit place au jugement mme mis en scne. Ainsi la pice acqurait quelque
valeur dramatique; mais les meilleures scnes devenaient aussi
moins touchantes, Hylas perdait tout son esprit, et Mairet laiset des dissait s'vanouir le charme des tudes psychologiques
cussions morales. Comme additions il y a infiniment
peu
signaler : un songe fcheux de Silvanire, et des traits de dtail,
pas toujours heureux. La copie de d'Urf est tonnamment littrale, et Mairet se contente souvent de mettre en alexandrins
2 : en
ce que d'Urf avait dit en petits vers blancs
vrit, aprs
avoir crit et vant une telle pice, il fallait du courage don
de la Verdad pour vouloir
Ballhazar
que Corneille rendt
Guilhen de Castro jusqu'au

dernier

mot du Cid.

de cette pice, les illustrations


1. Dans l'dition
de Michel Lasne (une par acte)
heures:
sont surtout destines prouver que l'action dure exactement
vingt-quatre
elles montrent
le soleil qui se lve dans le mme paysage au I" et au V acte.
2. D'Urf,

I, 3 :

0 Dieux!
qu'ai-je entendu
Hylas, je suis perdu.
D'Urf,

I, 5 :

Je te jure, berger,
Par le gui de l'an neuf
Et par la serpe d'or.
D'Urf,

III,

3 :

Je serai, s'il vous plat,


Et s'il plat mon pre,
Ou Vestale ou Druide,
Ou, si mieux vous l'aimez,
Je suivrai dans les bois,
Avec le choeur desnymphes,
Cette chaste Diane.
D'Urf,

IV,

4 :

Mairet,
?

0 funeste
Mon mal
Mairet,

I, 3 ;
nouvelle!
0 Dieux!
qu'ai-je entendu?
est sans remde, Hylas, je suis perdu.
I, 5 :

Par le gui de l'an

Mairet,

III,

neuf

3 :

Je serai, s'il vous plat, ou Vestale ou Druide,


Ou, si mieux vous l'aimez, je suivrai dans les bois
de.ses lois
(Comme assez d'autres font) la rigueur
[de Diane].
.

Mairet,

IV,

4 :

MNANDRE

Tu te choisiras
donc
Toute seule un mari?

NNANDRE

Tu veux

donc

toute

FOSSINDE

Mon pre comme toi


N'en sera point marri.
Etc.,
ceux-ci

Je te le jure encor,
et par la serpe d'or.

seule lire

ton mari?

FOSSINDE

Mon pre assurment

etc. Mairet n'a vraiment


crit nouveau que
sont gnralement
trs faibles.
..
-.-..-.

n'en

sera point

le prologue

marri.

'

et les choeurs

THEOPHILE,

RACAN,

MAIRET,

LA

GUERRE

DES

UNITS

239

Une pice aussi peu originale


et intressante
n'tait pas pour
rendre beaucoup
de prestige
la pastorale.
abandonna
Mairet
dfinitivement
ce genre, dj ridiculis
en 1627 par le Berger
extravagant
rains firent

de Sorel, et, sauf de rares exceptions,


les contempocomme Mairet.
On trouve
encore des bergers et
ou dans Rotrou. Mais, ds 1633,
par exemple,
crit une Amarillis,
n'osait la faire paratre

le costume
surann
de la pastorale
et l'habillait

l, dans Scudry,
ce dernier^ ayant
la scne avec
eh comdie

sous

le titre

de Climne.

Cette transformation

est

comme un symbole
de celle qu'avait
subie le genre lui-mme
:
et comiques
il avait
contenait,
tragiques
qu'il
par les. parties
de la tragdie
et de la comdie ; en se
prpar la renaissance
il en tait venu se confondre
de la tragi-comdie,
rapprochant
renaisse sous la forme
avec elle. En attendant
que la pastorale
en chercher
de lipra, il faut, au temps des dbuts de Corneille,
et romanesques,
les traces dans ces pices la fois bourgeoises
et de conventions
vieillies,
superficielle
mlange id'observation
de l'amour
et du
jeux
multiples
de
les noms de tragi-comdies,
on donnait
hasard, auxquelles
Mlite est une de ces pastorales
comdies, de pices comiques..
sans bergers;
Mlite,
et, s'il faut en croire un ami de Corneille,
'.
ds sa premire reprsentation,
terrassa la malheureuse Silvanire
spcialement

consacres

La prface

aux

de Silvanire

et la guerre

des units.

sur la suite de
ne fut pas sans influence
Silvanire
Cependant
l'oeuvre de Mairet ayant t
l'histoire du thtre. Quand Corneille,
vint Paris pour voir le succs de sa predj reprsente,
mire pice, il apprit par Silvanire
qu'il existait une rgle des vingtde Clisa tragi-comdie
quatre heures et il rsolut d'y conformer
les
tandre. En 1631, Silvanire
parut avec une solennelle Prface et
toute nouvelle.
discussions sur les rgles prirent une importance
de peu de temps, ces discussions,
et,
des units venait
pour le thtre du xvn sicle, la question
sur ce point
peine de se poser. Il ne faut se laisser tromper,
et d'un Hlye
d'un Vauquelin
ni par les dclarations
important,
de certaines
relative
Garel (1608 et 1607), ni par la rgularit
et
de Vauquelin
. oeuvres dj tudies par nous. Les thories
Elles dataient

1. Avertissement

d'ailleurs

au Besanonnois

Mairet.

240

LE

AU

THTRE

XVII 0 SIGLE

CORNEILLE

AVANT

taient de purs anachronismes,


d'Hlye Garel sur l'unit de jour
xvie sicle et dont le thtre
du
thtre
le
livresque
suggrs par
relative de
vivant du xvue ne tint aucun compte ; la rgularit
certaines oeuvres, qui sont surtout des pastorales, est le rsulou de la nature mme de ces oeuvres, ou de
tat involontaire,
des pastorales rgulires italiennes. Ainsi l'action du
Triomphe d'amour et de Corine dure moins longtemps et se
de
transporte en moins de lieux que celle des tragi-comdies
' et
heures
trente-six
de
Racan
dure
des
celle
Bergeries
Hardy ;
ne sort pas de la presqu'le que forment la Seine et la Marne
l'imitation

une action plus parpille dans


mais pourquoi trouverait-on
de petites comdies bourgeoises,
galement inspires parle
rgulier Pastor fidof Si Hardy avait voulu observer l'unit de
temps, il lui et t facile de l'observer dans toutes ses pastorales
de dclarer son intention dans ses prfacs
et il ne l'a
pas fait,
et il ne l'a pas fait davantage. Racan s'est expliqu sur ses
Bergeries dans des lettres Malherbe, Mnage, Chapelain :
des units il ne fait nulle part mention. Attribuerons-nous
plus
de parti pris Thophile, dont le Pyrame comporte une dure
de vingt-quatre
heures? Le sujet n'en rclamait pas
davantage, et l'exemple de d'Urf prouve que, mme dans les
cercles les plus distingus, et la date de 1625, on ne songeait
gure aux units. D'Urf, voulant porter la pastorale sa perfection, demande le secret de leur gloire aux Tasse, aux Guarini et
de moins

aux Guidobaldi, croit le trouver dans leur versification,


et ne
dit pas un mot des units : quoi bon chercher, aprs cela, si
1. A l'acte

IV, 5, les paroles

de Chindonnax

Ydalie

Dites-moi
sans rougir
ni faire l'tonne
O vous avez pass toute la matine,
semblent
doit durer seulement
soir :
indiquer
d'un matin jusqu'au
que l'action
il
s^est pass tant de choses dans cette matine que le reste de la pice tiendra
aisment dans un aprs-midi!
Mais on lit ensuite dans la mme scne :.
Ils s'pousent

demain,

le bonhomme

y consent,

et l'acte V, 1 :
Il pouse

ce soir

cette aimable

beaut.

Une nuit s'est donc coule entre l'acte IV et l'acte


V, et la noce est clbre'
trente-six
heures aprs le dbut du drame. De toute
faon, le temps est bienmal rgle dans les
mais alors qu'il
Bergeries;
si aisment
faire tenir
pouvait
sa pice dans les
vingt-quatre
heures, il est remarquable
que Racan n'en ait
H
rien fait.
,

THOPHILE,

les incidents

RACAN,

MAIRET,

de la Sylvanire,

LA

GUERRE

DES

UNITS

241.

en se passant en des.lieux
en vingt-quatre
heures?
divers, ne se pourraient
pas resserrer
en 1628 que la question
C'est seulement
des units ou,
pour mieux dire,
de Tijr et Sidon;

mais,

d'un

l'oeuvre
ami

de l'unit

tout

de temps

est pose dans la prface


cette prface n'est pas
remarquons-le,
: elle est signe par un pur savant,

dramaturge
de Balzac,
futur
admirateur

de d'Aubignac,
le prieur
Ogier. Ogier bataille contre ceux qui dfendent les anciens-potes;
il crit pour les doctes, a la censure. desquels il dfre infini-,
et ne
ment; il s'inquite
peu de l'tat du thtre contemporain,
s'adresse pas au vrai public. S'il fait une apologie
habile de la
considre
comme un mlange du tragique et du
tragi-comdie,
comique ; s'il critique ingnieusement
l'opinion
d'aprs laquelle
et les modernes
reprsent
senter leur tour que les seuls vnements

les anciens

n'ont

ne doivent

qui peuvent
loquent surtout

dans le cours d'une journe


; il devient
il s'lve des considrations
plus hautes
Les Grecs ont travaill
pour la Grce,...
rons bien

mieux

si nous

donnons

quelque

reprarriver
quand

et plus gnrales
:
et nous les imitechose

au gnie de
pas en nous

notre pays et au got de notre langue,


que non
et leur locude suivre pas pas et leur intention
obligeant
tion. Trs spirituelle,
trs savante, contenant
sur l'origine
et
oril'histoire
de la tragdie
grecque des vues singulirement
est un prlude
d'Ogier
ginales pour ce temps, la dissertation
de la querelle des anciens et des modernes
plutt
qu'une
premire attaque dans la guerre des units.
ont fait allusion

et Isnard,
mais seulement en 1631 ; cette date,
Ogier pour le combattre,
des units s'tait enfin engage, et sur son vrai terla;guerre
rain : sur la scne mme.
Deux

amis

des rgles,

Mairet

de Gombauld
les prfaces de YAmaranthe
(joue
vers 1628), de la Filis de Scire de Pichou (1630), de l'Esprit
fort
de Claveret (1629 ou 1630), ls auteurs de ces pices y auraient
mais les deux premires
du jour;
voulu observer l'unit
prA en croire

faces sont de 1631, la dernire de 1637, et on a pu y donner


ou du
ce qui tait l'effet de l'imitation
comme intentionnel
de parti pris et on le voit trop
hasard. C'est au contraire
dans la pice que Mairet a fait tenir dans une dure de vingtHISTOIRE

DE LA LANGUE.

IV.

16

242

LE THTRE

AU XVIIe

SICLE

AVANT

CORNEILLE

de Silvanire
le roman dramatique
(1629).
tout
heures
quatre
les rigueurs

toutes
avec
une
de
pastorale
composer
Charg
des Italiens, il a jug que les principales de ces rigueurs taient
de l'action en vingt-quatre
resserrement
et
le
du
choeur
l'emploi
heures. Pour l'unit d'action, Mairet a cru aussi l'avoir observe,
et il s'est tromp.
accueillie
Froidement

de Bourgogne, la SilvoJiire
n'en devait pas moins, au sentiment de Mairet, obtenir un grand
succs auprs des lecteurs. Il en publia donc en 1631 une dition luxueuse, prcde d'une longue prface, en forme de
l'Htel

potique . Cette fois, le pote de Sylvie s'est fait


savant : il cite Aristote,
Horace, Donat; il pourrait citer plus
souvent encore Scaliger et l'auteur du De tragoedis conslitution

(1610), Daniel Heinsius. Bien qu'il se dclare trop jeune et trop


ignorant pour enseigner , il commence bravement par parler
du pote et de ses parties, de l'excellence de la posie, de la diffrence des pomes, puis tourne court assez brusquement, indique,
de la comdie et
non sans pdantisme, les parties principales
discours

ses rgles, enfin rend compte de la disposition de son ouvrage.


rcente et peut-tre aussi le
Le souvenir de son irrgularit
prochaine font que Mairet use
pressentiment de son irrgularit
les lois de la
de quelques prcautions oratoires en promulguant
mais, quoi qu'on en ait dit, ce sont bien
posie dramatique;
pour lui des lois. L'action doit tre une, c'est--dire qu'il doit
y avoir une matresse et principale action laquelle toutes les
autres se rapportent comme les lignes de la circonfrence au
centre ; la pice doit tre dans la rgle, au moins des vingtquatre heures : en sorte que toutes les actions du premier jusqu'au dernier acte, qui ne doivent point demeurer en de ni
passer au del du nombre de cinq, puissent tre arrives dans
cet espace de temps . Et Mairet ajoute ces lignes instructives :
Il faut avouer que cette rgle est de trs bonne
grce et de trs
difficile observation tout ensemble, cause de la strilit des
beaux effets, qui rarement se peuvent rencontrer dans un si
petit
espace de temps. C'est la raison de l'Htel de Bourgogne, que
mettent en avant quelques-uns de nos potes,
qui ne s'y veulent pas
assujettir. Mairet se sent en opposition avec le got du public;
il lance une allusion mchante
Hardy; la position
qu'il a

THOPHILE,

prise

est ainsi

RACAN,

bien

nettement

que Mairet prtend faire


Pauvre rvolutionnaire

LA

MAIRET,

GUERRE

dtermine

DES

UNITS

243

: c'est une rvolution

dans l'art

dramatique.
et qui ne sait pas se dgager
pourtant,
des prjugs,
des habitudes
du rgime
ancien!
Il n'a qu'une
ide bien vague de l'unit
et il'n'a
aucune ide de
d'action,
l'unit

de lieu.

Il

trouve

il est vrai, que le mme


mauvais,
scne du preacteur, qui nagure parlait Rome la dernire
du second
mier acte, la premire
se trouve
dans la ville
d'Athnes ou dans le grand Caire ; mais pourquoi?
parce que
subira le contre-coup
la chronologie
de ces dplacements;
ne s'imaginera
parce que le public
jamais
qu'un acteur ait
dans un quart d'heure ; en un mot,
pass d'un ple l'autre
parce que la rgle
en effet lui-mme,

des vingt-quatre
dans sa pice,

heures

sera

n'a

Et
compromise.
d'ailleurs
d'Urf)

(comme
ses acteurs ; mais

dplac que dans un rayon limit


la mise en scne simultane
des irrguliers
qu'il
et disparatre
paratre
aggrave mme, en faisant
d'une toile
Ainsi

de fond

le tombeau

toute la rvolution

de la morte-vive

se ramne

il a gard
blme, il l'a

par
Silvanire

le jeu
'.

la seule rgle des vingtles raisons


en
qui militent

quatre heures : quelles sont donc


faveur de cette rgle si ncessaire ? Mairet nous les donne toutes,
- et elles sont au nombre de trois. La
est l'exemple
des
premire
Italiens. La seconde est l'autorit
des anciens. La troisime
est

la ncessit de garder la vraisemblance.


La prface de Silvanire
insiste sur ce dernier point; mais ce qu'elle dit se retrouve,
plus
net encore,
adressait

dans une dissertation


que Chapelain
Godeau le 29 novembre

1630 et qui,

bien que reste manuscrite,


et par ses amis 2. Jetons
parat avoir t rpandue par Chapelain
un coup d'oeil sur cette dissertation.
il tait naturel
Le pote Mairet se faisant tout blanc d'Aristote,
ne se souvnt mme point si Aristole
que le docte Chapelain
avait trait la question et fournt
de son chef tous ses arguments.
Le principal,

et

celui

qui

revient

sans

cesse,

est

celui-ci

1. Voir le Mmoire de Mahelot,


f 4S v : Il faut qu'il soit cach de toile de
pastorale.
i. Voir Arnaud,
les Thories dramatiques,
p. 336 et suiv., et cf. Dannheisser,
comZiir Geschichte der Einheiten,
Chapelain
p; 15. Godeau, demandant
ment se pouvait justifier
la rgle des vingt-quatre
heures, appelait cette dernire
une invention
.
nouvelle

244

LE THTRE

AU XVIIe

SICLE

AVANT

CORNEILLE

en tous pomes doit tre si parfaite,- qu'il n


L'imitation
entre la chose imite et celle qui
diffrence
aucune
paraisse
imite ; il faut ter aux regardants toutes les occasions de
faire rflexion sur ce qu'ils voient et de douter de sa ralit ;
rien de moins vraiet, par consquent, il ne saurait y avoir
d'un
semblable que ce que ferait le pote par la reprsentation
1 . Et ne
heures
ou
trois
deux
de
succs de dix ans dans l'espace
du spectateur se prtera
dites pas Chapelain que l'imagination
la chronologie du pote ; le spectateur aurait tort d'avoir de
bien qu'il soit vrai en soi que ce qui se reprl'imagination;
sente soit feint, nanmoins celui qui le regarde ne le doit point
regarder comme une chose feinte, mais A'ritable, et faute de
au moins, et d'entrer
la croire telle pendant la reprsentation
dans tous les sentiments des acteurs comme rellement arrivant, il n'en saurait recevoir le bien que la posie se propose
de lui.faire . Ne lui dites pas davantage que sa conception de
l'art est troite : le fondement de l'art est si bien pour lui la
vraisemblance,
qu'il juge ls Franais les derniers des barbares , pour oser parler
thtre .

en vers, et mme en rime,

sur le

La voil bien, cette terrible thorie de la vraisemblance, que


'
nous avons dj signale au xvie sicle chez Scaliger et chez
ses disciples. Impuissante
alors ruiner les conventions
de
l'ancien thtre, elle aura maintenant plus d'efficacit, appuye
demi rgulires de la pastoqu'elle sera par les traditions
de la socit distingue, par le dsir
rale, par l'engouement
de quelques auteurs jadis irrguliers
de plaire aux puissants,
par l'autorit du dieu tutlaire des lettres, le cardinal-ministre
duc de Richelieu.
L'Htel
de Bourgogne
flaire un danger
et rsiste : on profitera,
pour son systme dcoratif,
pour
abattre sa rsistance, de la concurrence du nouveau thtre
fond par Mondory. La masse des spectateurs ne mord
pas
la potique nouvelle : on fera violence d'abord, on fera honte
1. A ce compte, c'est aussi pcher contre la vraisemblance

que d'accorder
1 action une dure de
heures. Chapelain
vingt-quatre
est embarrass
par
celte objection;
mais, comme tous les rguliers
qui vont suivre, il considre la
dure de vingt-quatre
heures comme un maximum;
mieux vaut, pour le pote
se contenter
d'un jour naturel
dramatique,
de douze heures: mieux vaut encore
donner a 1 action la mme dure qu' la
reprsentation

THOPHILE,

RACAN,

ces idiots

ensuite

LA

MAIRET,

GUERRE

DES

UNITS

245

et cette racaille

qui passe, en apparence,


en effet que sa lie et son rebut .

pour le vrai peuple, et qui n'est


En attendant,
le docte Chapelain,
sans doute parce qu'il n'est
formule
la rgle de l'unit
avec
d'action
pas pote dramatique,
et proprement
la faon d'un Scaque Mairet,
plus de rigueur

: Je nie que le meilleur


pome
soit celui qui embrasse
le plus d'actions,
et dis au
dramatique
contraire
et qu'il
ne la faut
qu'il n'en doit contenir
qu'une,
N'tant
encore que de bien mdiocre longueur.
pas pote dra-

liger

ou d'un Jean de la Taille

aussi que les changements


de lieux, faciles
matique, il entrevoit
constater sur un plancher
de thtre
le mme, chotoujours
malaise
quent encore plus la vraisemblance
que l'tendue,
du temps. Mais il ne songe pas condamner
la multiplicit des lieux sur une mme scne, il n'arrive
pas conclure
nettement de l'unit du jour l'unit
du lieu.

valuer,

Les traditions

thtrales

taient

donc

bien

encore,
puissantes
les moins prvenus
en leur faveur. En
puisqu'elles
aveuglaient
1631, le mdecin Isnard encore un savant! fait prcder
d'une petite potique
la Filis
de Scire de feu son ami Pichou.
Au nom d'Aristote

et de la vraisemblance,
il impose l'art draet du temps ;
matique trois rgles : celles du lieu, de l'action
mais comment
entend-il
l'unit
de lieu? Si l'on veut reprsenter

une effusion

rien excuter

dans Constantinople,
de.sang
Est-ce
de cette entreprise
ailleurs.

on ne doit
de la mme

faon un peu large que Scudry, la mme anne, entend l'unit


de lieu? Il se vante de la connatre,
aussi bien que les units
j'ai voulu (dans la tragid'action et de jour;
mais, ajoute-t-il,
comdie de Lygdamon
de ces bornes
et Lydias)
me dispenser
faisant
aussi
souvent
de face mon
trop troites,
changer
thtre que les acteurs y changent
de lieu . La mme anne,
Gombauld parat avoir l'ide la plus vague de la vraisemblance
du lieu : La tromperie
passer l'espace de deux
pour

une

nuit,

mais

faire
bien grossire,
qui voudrait
ou trois heures, non pour un jour, ou
et la scne, non
annes;
pour plusieurs
mais pour tous les climats
une province,
serait

pour une le, ou pour


de l'univers.
Quand donc l'unit
de lieu
mire fois t entendue en un sens vraiment
en 1637, dans les Sentiments

de l'Acadmie

pour la preclassique? Peut-tre

a-t-elle
sur

le Cid.

Si, en

246

LE

THTRE

AU XVIIe

SICLE

AVANT

CORNEILLE

n'a point plus d'tendue que celle


de
la
Suivante
lieu
le
1634,
n'a
point obi une condu thtre , Corneille il le dit
aux besoins de son sujet.
mais
des
rgles,
ception rigoureuse
leur lan, et
Quoi qu'il en soit, les rgles ont maintenant pris
dont le soul'ancien thtre n'a pas produit de chefs-d'oeuvre
Un
venir et l'exemple puissent arrter leur course victorieuse.
tient bon pour l'ancienne potique : mais quelle influence
un Trait de la dispourrait avoir un Durval? Un anonyme crit
position du pome dramatique, apologie nette, judicieuse, vigoureuse, des anciennes liberts et du systme de Hardy : mais ce
Durval

trait, rdig en .1631 ou 1632, ne paratra qu'en 1637, quand


la cause dfendue par lui sera perdue. Entre rguliers et irrguliers, la mle devient des plus confuses, les ennemis d'hier
tant le plus souvent
srieuses
convictions

les allis

du lendemain.

et fortes?

O trouver

Ce sont des intrts

qui

des
se

choquent, et des vanits. Les uns ne veulent pas dplaire au


'
doctes
la
des
les
autres
veulent
se
concilier
;
public,
sympathie
de donner un dmenti leur pass, ceux-l
craignent
tiennent se montrer capables des tours de force que les rgles
dclare, en
imposent. L'un des plus raisonnables,
Rayssiguier,
1632, qu'il a observ les rgles parce que tous les anciens se
ceux-ci

sont attachs cette rigueur, et qu'il est presque impossible


en
la suivant de faire paratre aucune action contre le sens commun
ou contre le jugement ; mais il tient que l'autre faon d'crire
doit aussi tre soufferte sans blme, parce que la plus grande'
de Bourgogne
part de ceux qui portent le teston l'Htel
veulent que l'on contente leurs yeux par la diversit et changement de la face du thtre, et que le grand nombre des accidents
et aventures extraordinaires
leur tent la connaissance du sujet;
ainsi ceux qui veulent faire le profit et
l'avantage des messieurs
sans observer
qui rcitent leurs vers sont obligs d'crire
aucune
devient

rgle . L'clectisme,
la rgle de conduite

tout
des

de Rayssiguier
thorique,
auteurs les plus estims :,

1. La prface d'Amaranthe
est trs instructive
sur le rle jou par les doctes
dans la guerre des units : 11 me resterait de satisfaire au dsir de
quelquesuns de mes amis, que je puis mettre au nombre de ceux
qui entendent le mieux
les rgles du thtre et qui le frquentent
le moins. Pour y trouver du got, il
leur nuit d'en avoir la science; et leur contentement
bien tre celui
pourrait
du peuple, mais celui du peuple ne peut
pas tre le leur.

THEOPHILE,

RACAN,

LA

MAIRET,

247

dans les vingt-quatre


heures, puis revient
ne cesse de passer avec
; Scudry
irrgulire
l'autre ; Corneille
est en coquetterie
rgle
ne craint
; et Mairet Mairet lui-mme

la tragi-comdie
fracas d'un camp

avec les deux partis


point de faire succder
Galanteries

La
du

UNITES

met une Diane

Rotrou

lires

DES

GUERRE

la rgulire
du duc d'Ossonne.

renaissance

duc

de

d'Ossonne.

la

Silvanire

comdie

Cette

nouvelle

et

les trs irrgu-

les

oeuvre

G-alanteries
de Mairet

est

une comdie
oeuvres

et a longtemps
pass pour avoir ouvert la voie aux
des Rotrou
et des Corneille
: on la datait
comiques

alors de 1627. Elle

n'a t joue qu'en 1632, aprs la Bague de


aussi la
l'oubli, Mlite,
l'Esprit
fort, les Mnechmes, peut-tre
Veuve et Diane. Elle a donc second, mais elle n'a pas dtermin l'tablissement

de la comdie

sur notre

thtre.

de la scne moderne,
c'tait
Depuis les commencements
farce qui la remplaait
: la farce
aux sujets renouvels
du jour,
scandaleuse
moyen ge ou pris dans la chronique

la
du
au

texte

demi improvis,
l'allure
En vain
vive, libre, cynique.
quelques esprits moroses se plaignaient
qu'on donnt chaque
le ragot d'une farce garnie de mots de gueule .
reprsentation
Bruscambille
leur rpondait
sans rplique,
par. un argument
c'est que le public ne s'en pouvait
passer : Ah ! vraiment,
Mais qui en est la
pour ce regard, je passe condamnation.
faute? A une folle superstition
populaire,
qui croit que le reste
ne vaudrait

rien sans elle et que l'on n'aurait


pas de plaisir pour
la moiti de son argent. Et encore
en 1634, Guillot-Gorju
de son auditoire,
disait, aux applaudissements
que, si une reprsentation n'tait assaisonne
ce serait une
de cet accessoire,
viande

sans sauce et un Gros-Guillaume

L'histoire
mencement
deviner

sans farine

n'a pas s'occuper de cette farce


du XVII 0 sicle, et nous ne chercherons
littraire

la valeur

de la Malle

de Gaultier

ou de Tire

du com
point
la corde,

accorder
une.mention
j'ai la carpe. Tout au plus pouvons-nous
une farce qui a quelques vises littraires,
qui usurpe le titre
de comdie, et qui a t souvent rimprime
: la Comdie des
de ce temps ! L'auproverbes (vers 1632 '). Signe de la confusion
1. Voir m. Roy, La vie et les oeuvres de Charles Sorel, p. 253, n. (les frres
Parfaict donnent la date de 1616). On lit la fin du premier acte : Alaigre,

248

LE

THTRE

AU

XVIIe,SICLE

AVANT.CORNEILLE

teur choisit une intrigue, moins plaisante que vulgaire, multiplie


les scnes indcentes, fait parler ses personnages un absurde
et
deux mille proverbes;
se
o
pressent.jusqu'
galimatias
comte de
cet auteur n'est rien de moindre qu'Adrien dMontluc,
qui est ddie
ou de Cramail, par qui est.inspire,
Faut-il aussi
la trs docte et trs classique prface de Silvanire.
la
rattacher la farce, en dpit de son titre de tragi-comdie,
Caramain

pice de Gougenot, la Comdie des


de
comdiens (1633), pendant, fait pour l'Htel de Bourgogne,
la Comdie des comdiens que Scudry a, un peu plus tt ou un
curieuse mais bien mdiocre

peu plus tard, crite pour la troupe de Mondory? Les dsignations des oeuvres sont souvent bien inexactes, en cette priode
des genres sont conde transition, parce que ls dmarcations
fuses; et c'est de cette confusion mme qu'est sortie la comdie
de 63. Ne la rattachons pas la comdie du xvie sicle; mme
les personnages traditionnels
qui lui sont communs avec elle lui
viennent

plutt de la farce et, par. la farce, des Italiens. Une


farce qui a pris plus de gravit au contact.de la tragi-comdie,
une pastorale qui a emprunt de nouveaux personnages ou de
nouveaux incidents la farce et la tragi-comdie,
et surtout
une tragi-comdie qui est.devenue plus bourgeoise et plus familire en se rapprochant de la pastorale et de la farce, voil, selon
les auteurs et selon les:dates, les dfinitions diverses
qu'on peut
donner de cette comdie, o nul plus que Corneille ne va
peu
des moeurs et le langage des honpeu faire entrer l'observation
ntes gens. Le hasard des imitations
et des traductions,
auxalors si abondamment,
quelles l'Italie et l'Espagne-fournissent
complique encore la physionomie si peunette du genre nouveau.
C'est peut-tre une imitation
du duc
que les Galanteries
d'Ossonne, mais dont on a eu tort d'aller chercher l'original
-dans las Mocedades del duque de Osuna de Cristoval
Monroy y
Silva J. A quel genre faudrait-il
surtout les rattacher ? Un conte
licencieux

assez gauchement
tonnamment
invraisemblable

dcoup en scnes ; une intrigue


et qui est trs souvent confuse;

au Violon : Soufflez,
parlant
Le violon
vient.
mntrier;
l'pouse
est sans
doute celui dont les ritournelles
les entr'actes
marquaient
au thtre.
La Comdie
des proverbes doit avoir t reprsente.
- 1. On
peut lire cette comedia, qui n'a aucun rapport
avec la pice de Mairet,
dans la Bibhoteca
de autores Espanoles
de Rivadeneyra,
t. XLIX.

HIST.

DE

LA

FRONTISPICE

LANGUE

DE
Publie

& DE LA

LA
Paris

LITT.

COMEDIE
chez Augustin

FR.

T.

DES
CourljiS

IV,

CH.

COMEDIENS
^035}

IV,

THOPHILE,

LA.

MAIRET,

RACAN,

DES

GUERRE

249

UNITS

des parties amusantes,


et
d'autres qui n'ont pas le ton comique
dont le style est pompeux,
orn de tragiques
aposalambiqu,
: voil ce que l'on trouve
dans cette oeuvre, o l'tude
trophes
des moeurs
c'est

n'a

aucune

le

d'un

d'o

style,
Troterel

cherche

Ce qu'il y
part.
les termes
grossiers

et qui, dans
disparu,
le ton de la conversation,

ont

imiter

chose de fantaisiste,
sions et de rimes,
drames

avec

des rencontres

de Hugo

d'un

ou

Schelandre

les

bons

mais

endroits,

avec

quelque

bouffonnes

d'expresdes
comiques

songer aux
de Molire

qui font
ou l'tourdi

en elle,

a de meilleur

parties
1. Ce qui nous y frappe
et
des personnages
profond

le plus aujourd'hui,
libert
l'coeurante

c'est le cynisme
des situations.
On comprend,
en les voyant,
dans son fameux
Rondeau, ait caractris
que Corneille,
par un
2
mot
l'immoralit
d'une
telle
; et pourtant
grossier
pice
Mairet, quelques annes plus tard, veut que, grce son oeuvre

les plus honntes


femmes
et quelques autres,
frquentent
avec aussi peu de scrupule et
de Bourgogne
maintenant
l'Htel
. D'autres
de scandale qu'elles
celui du Luxembourg
feraient
des
risques,
avait t pro devenir dceten,

dclarations

de pices non moins


: tant la licence des farces

fonde!

devait

auteurs

aussi

en tte

font,

analogues
tant la comdie

et chercher

succs

son

avoir

dans

de peine
les caractres

la

vraiment

qui

constituent!
La

tragi-comdie

Mairet

n'avait

triomphe

pas

rgulire
renonc
pour

des rgles.

En 1633,

: Virginie.

Cependant
le

poursuivre
longtemps
sa tragi-comdie
il donnait

de

une chelle de
1. Voir, par exemple, la scne n de l'acte II, o le duc, trouvant
dans l'appartement
corde attache
Une fentre,
en profite
pour s'introduire
d'Emilie
:
ah! bon Dieu! qui vous amne
EMILIE. Ah! monsieur!
LE Duc. Deux
aveugles, madame : Amour et la Fortune.
si je vous importune,
Je veux bien toutefois,
le chemin
par o je suis venu.
Reprendre
Voir

encore

ce vers

du duc (III,

Par vos yeux


et ceux d'Emilie

(IV,

ici?

2) :
(le serment

mrite

qu'on

me croie);

13) :

Ce n'est pas, aprs tout, tre loin de son compte


un duc par la perte d'un comte.
Que d'acqurir
du Rondeau,
2. Sur cette interprtation
documents indits ou peu, connus, lS94,.in-8,

voir

A.

p..22-23.

Gast,

La

querelle

du

Cid,

2S0

Virginie,
antique
pourquoi

LE

THTRE

AU XVIP

SICLE:

AVANT

CORNEILLE

dont l'action, il est vrai, se promne dans la Byzance


sa citadelle et ses forts (aprs tout,
avec ses jardins,
ne pas voir l quelque unit de lieu, quand Gombauld

une province entire comme pouvant former un lieu


borne vingtunique?), mais dont la dure est strictement
heures y soient .bien
quatre heures. Que les vingt-quatre
regardait

employes, et que ni les personnages principaux,


matre de l'intrigue,
le hasard, n'aient le temps
:
c'est ce que nous confesse le pote lui-mme
Dieux!
Peut-il

ni le grand
de chmer-,

deux soleils,
en ce peu de temps qu'enferment
bien arriver des accidents pareils?
(v>2-)

Mais il ne laisse pas d'tre fier du tour de force qu'il a accompli : Je ne doute point que ceux qui se connaissent en ce
aisment que ce n'a pas t sans
genre d'crire ne remarquent
peine et sans bonheur que j'ai pu restreindre
si peu de vers. Le bonheur est contestable,

tant de matire en

mais la peine prise


est vidente. Mairet, tenant faire premre la fois d'invention
a voulu mettre la scne un roman
et d'obissance Aristote,
et le mertouffu, o il ferait voir partout le vraisemblable
veilleux

le vice puni et la vertu rcom[plutt le merveilleux),


pense, et surtout les innocents sortant de pril et de confusion

par les mmes moyens que les mchants avaient invents pour
les perdre

. Le

rsultat

a t un mlodrame

naf qui, bien


de Hardy, res-

que compos selon les procds et l'imitation


semble dj, beaucoup aux drames de nos thtres populaires.
Un amas d'aventures extraordinaires
; des mes pures supposant des tratres bien sombres; la vertu calomnie
et la
fin triomphante;
deux orphelins qui s'aiment sans le savoir et
qui se croient frre et soeur, mais qui le dnouement donne
des parents illustres et permet de s'aimer en toute honntet;
la voix de la nature qui parle, et le doigt de Dieu qui se
montre

partout : Aroil qui pourrait encore toucher les spectateurs de certains thtres, et voil qui a touch en effet ceux
de la Lenoir
et de Mondory.
Pour l'histoire
cette
littraire,
oeuvre mal venue n'offre d'intrt qu' deux titres : elle est
la premire tragi-comdie
qui ait t soumise aux rgles; et
par cette rgularit
mme, par les rois et les princes qui y

THOPHILE,

RACAN,

LA

MAIRET,

GUERRE

DES

UNITS

un rle,
jouent
ton relativement

et par ses rcits,


par ses monologues
soutenu
de son style,
elle a prpar
de Mairet,
sion de la premire
tragdie
Sophonisbe.
et la rsurrection
de la tragdie.
Sophonisbe
que, en tudiant
du Cid, de Cinna

l'histoire

251

par le
rclu-

Lors-

de notre

on a vu l'auteur
thtre,
devenir
un observateur
plus

et de Polyeucte
exact des units mesure que sa conception
de la tragdie devenait plus nette et plus haute;
quand ensuite on a admir l'aiRacine faisait entrer ses chefs-d'oeuvre
dans
sance avec laquelle
le cadre des units;
de la tragdie,
liant

quand enfin l'on


indissolublement

a suivi

la longue dcadence
ses destines celles des

coups que les rgles, on


est tent de croire
les units ont t en quelque
qu'en France
dans la dfinition
sorte impliques
du genre tragique,
que leur
histoire
se confond
avec son histoire,
sont nes en
qu'elles

units

et succombant

sous les mmes

temps que lui et par lui. Or, si cela est vrai en partie
cela
dont le thtre n'a
jamais Arcu,
pour la Renaissance
la tragdie
Au temps de Hardy,
est faux pour le XVII 0 sicle.
s'est passe des units de temps et de lieu. Au temps de Mairet,
mme

de la tragdie;
et, loin
que celle-ci ait amen au jour les rgles, ce sont les rgles au
contraire qui ont ramen au jour la tragdie.

les units

se sont

d'abord

tablies

hors

avait dit que la rgle des


dans la prface de Silvanire,
d'autant
la pastorale,
surtout
heures s'imposait
vingt-quatre
ne cote gure plus
et qu'il
que le sujet en doit tre feint,
dans son Critique
de le feindre rgl que drgl ; LaPinelire,
heures que pour
des potes (1635), ne parle aussi des vingt-quatre
Mairet,

la pastorale;

et, plus

explicite

encore,

l'auteur

du Trait

de la

crit : Quelques-uns
du pome dramatique
excepdisposition
mais ils dsitent de cette loi la tragdie
et la tragi-comdie;
en
et principalement
rent qu'elle
soit garde en la pastorale,
Ces thories,
nous l'avons
vu, sont entirement
leurs
en tendant
avec les faits.
Mais les rgles,
La pastorale
allaient
tre amenes les dmentir.

la comdie.
d'accord

conqutes,
se mourant,

gure au talent de Mairet,


la tragiqui ne revint plus ce genre
aprs le Duc d'Ossonne,
se prtant mal l'observacomdie enfin, avec sa complication,
devait se donner la trade Silvanire
tion des rgles, l'auteur
la comdie

ne convenant

232

LE

THTRE

AU XVIIe .SICLE.

AVANT

CORNEILLE

le
illustre
si
recommandait,
que
pass
qu'un
et dont le succs
enfin capable d'accepter,
paraissait
public
trad'un acteur naturellement
assur
tre
par.le.gnie
pouvait
en 1633, de Monlon avait hasard
gique, de Mondory. Dj,
sans succs un Thyeste, inspir par le Thyeste de Snque et
YAlcmon de Hardy; mais
plus encore, ce qu'il semble, par
bien le titre de tragdie, cette oeuvre et l pumritait-elle
gdie, ce genre

rile, le plus souvent horrible,


qui exposait successivement aux
de deux enfants, l'emyeux des spectateurs l'empoisonnement

poisonnement de leur mre, et un. pre infortun contemplant,


ct du cadavre de sa femme, les restes sanglants de ses enfants,
dont le sang et la chair lui ont dj t servis en un festin?
et c'est
C'tait une tout autre oeuvre qu'il s'agissait de produire;
une tout autre oeuvre en effet que Mairet, en 1634, fit applaudir
sous le titre de Sophonisbe.
et le
Le sujet, emprunt Tite Live, en tait dramatique,
un beau
caractre ferme et brillant
de l'hrone
paraissait
caractre de tragdie. Aussi Trissino,
gur par une Sofonisba le thtre

1514, avait-il inauEn


classique de l'Italie.
vers

France, sa pice A^ait t traduite par Melin de Saint-Gelais et


Claude Mermet; puis taient Arenus Montchrtien
et Nicolas de
Montreux;
aprs Mairet, Sophonisbe deArait encore fournir des
Le sujet pourtragdies Corneille, Lagrange et Voltaire.
tant offrait

des difficults,
abandonn par sa femme,

sans doute insurmontables

: Syphax,
rle ridicule

ne pouArait jouer qu'un


ou pnible; Scipion et Llius,
causes de la catastrophe, ne
pouAraient nous tre sympathiques ; Massinissa, ne faisant rien
pour sauver Sophonisbe ou pour prir aArec elle, ne sachant que
pleurer et lui envoyer du poison, tait odieux. Restait Sophonisbe.
Mais, pour nos ides et pour nos moeurs, son mariage, si lestement conclu aArec Massinissa, alors que son premier mari tait
vivant

et, cause d'elle, vaincu et charg de chanes, tait un


incident difficile faire accepter. On n'y pouArait arriA'er qu'
force d'habilet et en ajoutant quelque chose l'histoire.
Montchrtien
n'avait eu garde de sauver les difficults du
sujet, et tous les piges o un dramaturge pouvait tomber, il y
tait tomb tourdiment.
avait emprunt Appien

Trissino

s'tait

montr

l'ide que Sophonisbe

plus habile. H
avait t fiance

THEOPHILE,

Massinissa

RACAN,

avant

LA

MAIRET,

d'tre

marie

GUERRE

Syphax

DES

UNITS

et n'avait

pu se
ce changement
au

de son premier
amour. Mairet accepta
rcit de Tite Live et y en ajouta lui-mme
deux autres
mourir Syphax au milieu de la dfaite, ce qui dispensa
dfaire

2b3

: il fit
Sophose don-

Avivants ; il fit que Massinissa


nt un coup de poignard
ce qui lui
aprs la mort de Sophonisbe,
des mes sensibles et rendit la fin de la
valut l'estime
tragdie

nisbe d'aAroir

deux maris

plus acceptable.
la pice entire

Tout

cela ATaiment

n'tait

de Mairet

point mal trouv, et


habilet
dramatique

d'une
tmoigne
mme si on la compare
remarquable
pour le temps, merveilleuse
d'un Montchrtien.
la maladresse
Faut-il
d'ailleurs
rapprocher
des tragdies
la tragdie nouvelle
de la Renaissance?
Nous trou-

des deux parts certains procds regards comme


vons galement
au genre tragique
: des songes, des prsages,
essentiels
des
des lamentations
exhales en face d'un cadaArre,
imprcations,
la mythologie.
Hardy avait conserv
Mairet. Mais Hardy aArait supprim
tout cela etl'aArait transmis
les choeurs, multipli
les scnes,
anim
et de ces
l'action,
d'innombrables

allusions

rformes aussi Mairet


' Nous n'aArons
pas

aArait profit.
besoin
d'analyser

la pice.
longuement
le plus nettement
en quoi elle tient dj de
Indiquons
possible
la tragdie classique,
en quoi elle s'en loigne pour se rattacher
au thtre romanesque
du temps.
et tragi-comique
en a profit pour peindre
Le sujet est historique',
et Mairet
mais on a -vu
d'une faon intressante;
et l les "Romains
Avait-il
le droit
aussi quels changements
il apporte l'histoire.
de les y apporter?
couvre de l'autorit
vons

Il

rpond
d'Aristote.

plus le besoin
accorderons
volontiers

de

citer

lui-mme
Aujourd'hui
Aristote

affirmativement
que
tout

et se

nous

n'prounous
propos,

les
qu'un
pote a le droit de modifier
et de ne
d'en respecter
faits de l'histoire,
la condition
l'esprit
de moeurs. Il y en a plus d'un
d'anachronismes
pas commettre
le ressort de sa pice, mais
dans Mairet, qui a fait de l'amour
avec la galanterie.
qui confond souA'ent l'amour
Ceci nous amne au second caractre de la tragdie
1.. Le sujet de la tragdie
histoire, encore que quelquefois
Prface de Silvanire.

classique

fond
en
et par consquent
doit tre connu,

on y puisse mler quelque chose de fabuleux.

LE THTRE

284

AU XVIIe

SICLE

AVANT

CORNEILLE

La grandeur
sa grandeur, sa gravit, le ton soutenu de son style.
estimaest parfois trs sensible chez Mairet ; il a peint d'une faon
ble la raideur hautaine de Scipion et la passion fougueuse de Massinissa; il a mis de fires paroles dans la bouche du roi numide.
Avisez maintenant

lui dit Llius

ce que vous voulez faire,

au cinquime

acte :

Me perdre, et par ma mort apprendre tous les rois


A ne suivre jamais ni vos moeurs, ni vos lois,
Cruels, qui sous le nom de la chose publique
d'un pouvoir tyrannique,
Usez impunment
Et qui, pour tmoigner que tout vous est. permis,
Traitez vos allis comme vos ennemis. (V, 2.)

en composant les imprcations de Camille, ne ddaignera pas d'imiter les imprcations de Massinissa, elles-mmes
des imprcations
que contiennent les traloquente imitation
gdies de la Renaissance. Mais, sans parler des pointes et des
traits de mauvais got, on trouve trop souvent dans la pice
de Mairet du style et il faut dire plus des incidents comiques. Au premier acte, Syphax a surpris une lettr d'amour
que sa femme enA^oyait Massinissa : il a avec Sophonisbe une
Corneille,

explication, o sa colre comme sa dbonnairet, o ses paroles


triviales
sont d'un barbon de farce plutt
que d'un roi de
Sophonisbe
tragdie. Dans la grande scne de l'entrevue.entre
et Massinissa, les demoiselles d'honneur de la reine ont aussi le
ton des nourrices de l'ancien rpertoire : Ma compagne, il se
prend , dit l'une d'elles, en Aroyant que Massinissa est envahi
comme les
par la passion. Enfin la mme scne se termine,
scnes analogues de la comdie du temps, par un baiser que se
donnent les futurs poux. Dans ce mlange singulier il faut bien
se garder de chercher la moindre intention de Mairet : il a Aroulu,
il a cru tre noble et majestueux.
Mais les auteurs du temps
taient naturellement
et le naturel revenait

tout autre chose que nobles et majestueux,


au galop mesure qu'ils le chassaient.
Il est une autre qualit de la tragdie
classique laquelle
Mairet aspire, et qu'il possde quelquefois : il lui arrive d'analyser assez bien les sentiments de ses personnages, de marquer
assez bien les alternatives dont les
monologues sont l'expression.

Mais

THOPHILE,

RACAN,

MAIRET,

l aussi

sret

de main

la

LA

GUERRE DES UNITS

fait

2BS

dfaut.

se
Sophonisbe
de sa passion et de la

quelque part comme une Arictime


fausse o l'a mise un mariage dont elle ne voulait point.
tre l en effet le fond de son caractre
Ce pourrait
et de son

prsente
situation

et M. Bizos,

dans son tude

sur

s'efforce ingnieuMairet,
sement de nous persuader
entrevu
que c'en est le fond, partout
et partout senti. La Arrit, c'est qu'on le sent peu la lecture
de la pice, que Sophonisbe
l'autre
parat passer d'un sentiment

rle,

prs au hasard,
qu'on
des Romains,
patriote ennemie
urte coquette
et se condamne,
peu

voit

successivement

en elle une

une femme coupable qui se juge


et
pis encore, par endroits.
Au fond, il n'y a pas de personnage
vraiment
intressant
dans
ne mne l'action,
et aucune question
la pice; aucune volont
d'intrt

gnral

n'est

pose.

La

situation

trop particulire,
trop exceptionnelle
le sentit bien,
sement, et Corneille
traiter

le mme

acharne

sujet.

des Romains,

Il

fit

prte

pour

de Sophonisbe
est
nous toucher srieu-

plus
de la reine

voulut
lorsqu'il
numide
une ennemie

tout

satisfaire

tard,

pour
Massinissa

sa haine

et

son patriotisme,
qui n'pouse
ennemi de Rome comme Syphax.
Malheureusement
voulant

que pour en faire un


L'ide tait grande et noble.
la pice et,
elle ne suffisait
pas remplir
au roman,
Corneille
finit par donner plus de

chapper
fait Mairet
lui-mme.
C'tait
place au roman
que ne l'avait
alors Corneille
: sa Sophonisbe
ce qui arrivait
gnralement
est de 1663.
Si de ces constatations
beaucoup

moins

contemporains,
obserAr avec

l'tude,
passons
pour nous, mais capitale pour les
a
nous
remarquons
que Mairet

importantes

intressante

des units,
aisance l'unit

d'action

nous

et avec

peine

l'unit

de

de
d'une faon trs large l'unit
temps, tandis qu'il a compris
lieu. Sophonisbe se jouait
encore dans une dcoration
complexe
de la reine (qu'un rideau tir
outre la chambre
qui comprenait,
dans le
laissait Aroir au dnouement),
deux salles au moins
de Cirtha,
palais royal et un endroit
plus
ce palais. Quant aux vingt-quatre
heures,
plies dans la pice. Scipion
une ironique
admiration
;
Massinisse

en un jour

dit quelque

loign de
sont fort rem-

ou moins
elles

part

voit, aime et se marie

Massinissa

(IV, 3) ;

avec

2S6

LE

THTRE

AU

XVIIe

SICLE

AVANT

CORNEILLE

Ta prcipiy
mais ce vers ne marque pas encore suffisamment
tation avec laquelle l'action est mene. En une dure de vingt
dix heures du matin, par
mesure
de
exactement
heures,
quatre
la trahison
exemple, dix heures du matin, Syphax dcouvre
de sa femme et lui fait une scne de jalousie, il livre un grand
combat, il meurt; Cirtha est prise; Massinissa voit, aime et se
marie; il a plusieurs entrevues avec Scipion et Llius; Sophonisbe s'empoisonne, et lui-mme se tue. Les personnages du
Cid, auxquels on a tant reproch leur activit dsordonne, n'en
,
avaient certes pas plus que ceux de Sophonisbe.
en somme qui omrre
Telle est l'oeuvre remarquable,
de la tragdie classique.
l'histoire
Prpar par l'Arolution
antrieure du thtre, son succs fut grand, et, comme le dit
Mairet lui-mme, elle tira des soupirs des plus grands coeurs,
et des larmes des plus beaux yeux de France. Du coup, la
tragdie fut la mode. Ds la fin de 1634 parurent sans doute
Hercule mourant de Rotrou et la Mort d'Achille de Benserade;
et 1635 fut, par excellence, l'anne de la tragdie aArec Panthe
Mde de Corneille, la Mort de Csar et Didon de
de Mairet,
Cloptre de Benserade ',
Scudry, Marc-Antoine
Milhridale de La Calprende, Eippolyte de La Pinelire. Si nous
avions tudier ces oeuArres, nous pourrions les diviser en deux
de Durval,

classes : celles qui, s'inspirant A-raiment de l'exemple de Sophonisbe, s'efforcent d'tre graves, svres, srieusement histori et celles
qui font la plus grande place la galanterie et
ques,
au romanesque; autrement dit, celles qui, sans renoncer compltement aux habitudes tragi-comiques,
s'efforcent du moins d'y
renoncer le plus possible, et celles qui, tout en affichant'
des prtentions tragiques, suivent docilement les traditions de
la tragi-comdie.
C'est dans la
Les dernires
de Mairet.
pices
premire de ces classes qu'il cornent de ranger le Marc-Antoine ou la
Cloptre (1635), o Mairet s'est inspir de Plutarque. Malheureusement il s'est inspir plus encore de Giraldi Cinthio et de
1. La

de Mairet
fut joue par la troupe de
Cloptre
(ou Marc-Antoine)
et celle de Benserade
Mondory,
de l'Htel
par la troupe
de -Bourgogne.
Ainsi
ces rivalits
commenaient
thtrales
devaient
la suite opposer
qui
par
entre elles deux Rodogunes, deux Phdres, plusieurs
comdies
du Festin de
Pierre, etc.

THOPHILE,

Robert

Garnier.

Comme

LA

MAIRET,

RACAN,

GUERRE

DES

UNITS

257

il a fait de Cloptre une amante


la sincrit,
le dvouement,
la mort

Garnier,

et fidle, dont
passionne
effacent d'autant
plus aisment

les fautes

nos yeux, que ces


fautes nous sont peine rappeles par quelques rares endroits du
Gomme dans Garnier,
Antoine
est devenu un parfait
dialogue.
ne peuvent
amant, qui les mes sensibles
reprocher
que ses
et sa draisonnable
colre contre Cloptre
soupons
injustes
Si bien qu' force
aprs qu'il a t abandonn
par ses troupes.
d'exciter notre sympathie
pour un couple infortun
que l'amour
avait joint , Mairet a ruin l'effet de son ide la plus belle et la
dAroue son indigne
Octavie,
toujours
plus originale.
poux,
d'abord
essaie, en effet, de sauver Antoine,
lui-mme,
malgr
son frre
ensuite malgr
des paroles
OctaAre; elle prononce
nobles

et touchantes

de l'affection

; elle

se montre

une

admirable

hrone

et de la fidlit

Mais, si elle diminue par


conjugales.
l l'intrt
Antoine
et Cloptre,
elle a de
que nous portons
son ct un rle trop peu important
pour que nous nous intressions vraiment
elle. L'invention,
qui et pu tre si heureuse,
de ce personnage
conclusion moins
guissante,
retrouvent

d'OctaArie
nette

n'a

donc

Aralu l'oeuvre

qu'une
Trop lan-

et une froideur

plus grande.
de longs discours,
cette tragdie,
o se
trop remplie
et des passages fortement
encore de beaux dtails

crits,

fut

accueillie

Mairet

avait

tait rserv

aArec une

grande

froideur.

c'tait
aArec sa Sophonisbe,
en triomphateurs.
de la parcourir
ouverte

La

Aroie que
d'autres
qu'il

Dj Mairet s'en carte dans sa pice suiA'ante, compose en


' : le
au
dbut
de
1638
fin
de
ou
seulement

la
1637
1635, joue
Ce n'est point
ou la mort de Mustapha.
Solyman
et le dnouement
une tragi-comdie,
car le sujet est historique
est form par une effroyable
mais c'est une tragdie
tuerie;
o l'esprit tragi-comique
se donne carrire.
Dj le pote italien
Grand et dernier

Bonarelli

de la Rovre,

trait

le Franais
Gabriel
et romanesque.
compliqu
borne son indpendance

en reprenant
Bounin,
Mairet,
tendre

autrefois
le sujet qu'avait
l'avait
rendu singulirement
en imitant

et enjoliver

la pice italienne,
l'pisode,

pni-

confir1. Les conclusions


sur cette date sont pleinement
de M. Dannheisser
du Tasse de Vion d'Alibray
mes par l'Avis au lecteur du Torrismon
(1636), que
son excellent
M. Bernardin
Voir d'ailleurs
a bien voulu me faire connatre.
de Racine, Tristan l'Hermite,
p. 467, t. I.
ouvrage : Un prcurseur
HISTOIRE

DE LA LANGUE.

IV.

^ '

THTRE

258

LE

blement

rattach

et de Despine.
parti.de l'ide,
relli : Roxelane,

AU

XVIIe

SICLE

AVANT

CORNEILLE

des amours de Mustapha


principale,
Mieux et valu sans doute tirer un plus grand
de Bonadramatique mais mal mise en oeuvre,
l'action

de sa haine
pour protger son fils, poursuivant
mieux et valu rendre l'ince fils lui-mme
qu'elle mconnat;
le nombre
des;
trigue plus nette et moins confuse, diminuer
lier les scnes, garder le style de la prolixit,
inATaisemblances,
Le Solyman fut applaudi,,
et de l'incorrection.
de 'la platitude
mais sans doute pour son sujet, qui avait dj port bonheur
' aux
: en dpit de quelques
et de Bonarelli
pices de Bounin
traits heureux, le pote ne mritait
pas le succs, et dsormais
il ne l'obtint

plus.
que Corneille

porte le genre tragique la perfection


et sa propre gloire l'apoge, Mairet se rejette dfinitiA'ement
sur la tragi-comdie,
et sa dcadence se prcipite.
L'Illustre
Corsaire (1637 ou 1638) est un roman confus et ennuyeux, o
Pendant

un comique insipide se mle un merveilleux


qui ne touche
point. Le Roland furieux (1638) unit, aArec une rare maladresse,
la tragdie que Montreux
avait dj traite sous le titre 'Isabelle une tragi-comdie
pleine, aussi bien qu'une ancienne
pastorale,
Polyeucle

de bizarreries,
d'effets
scniques et d'indcences.
a empch qu'on n'oublit
Athnas
compltement

d'abord paenne,
se conArertit au chris(1640), o l'hrone,
tianisme. Mais cette pice, qui commence et se termine trois
Enfin Sidonie,
fois, essaie en Arain trois fois de nous intresser.
avec son intrigue purile et ses froides dclamations,
clt tristeDans deux
ment, en 1640 ou 1641, une carrire qui fut brillante.
de ses dernires tragi-comdies
(Roland et Athnas), Mairet
a renonc mme observer l'unit
de temps; dans toutes,
son style est presque constamment
obscur,
prosaque, tranant,
plein de mauArais got.
Reve^
Conclusion
sur le thtre
avant
Corneille
nons en arrire. Au moment o Mairet,
prmaturment
puis
aprs le succs de Sophonisbe, va laisser Corneille
l'honneur
de diriger sa place l'volution
de l'art dramatique,
la confusion rgne sur le thtre, mais cette
on le sent,
confusion,
va prendre
fin. Rguliers
et irrguliers
se battent
encore,
mais
les irrguliers
et s'avouent
tous les
plient
A-aincus;

BIBLIOGRAPHIE

25.9

sur la scne, mais la comdie et la tragdie


genres se mlent
s'tendent aux dpens des genres rivaux.
C'est surtout par l'tadfinitif
de la tragdie
blissement
que se caractrise
l'poque
o nous nous arrtons
: des Jodelle
et des Garnier,
des Scales efforts
sont rcompenss
liger et des Jean de La Taille
et Snque lui-mme
redeAdent la mode. Mais
tardivement,
seule qui triomphe,
ce n'est pas la Renaissance
et de tout le
rien n'est entirement
travail antrieur
Le moyen ge
perdu.
dans la tragi-comdie,
que la tragdie ne russira jamais
et qui prendra
un jour
son clatante
touffer compltement
dans la tragdie
reA'anche; il survit
mme,
que son influence
'
et dramatique.
seule a rendue vivante
Hardy,
mpris
par les
donn des acteurs et un public;
il a,
novateurs, leur a pourtant
survit

leur

profit,

fondu

de

son

classique ; il leur
l'esprit
Panthe et sa Mariamne.^tle

mieux

fournit

du moyen
l'esprit
mme des modles

ge
avec

et
sa

de Thophile
et de Racan,
lyrisme
s'il devra tre expuls du drame tragique -, n'aura-t-il
pas contribu de quelque faon lui donner son clat et sa posie?
Pas plus dans l'histoire
littraire
que dans l'histoire
politique
Quel que soit le gnie
l'hritage du pass ne peut se rpudier.
il profitera
du traet quelle que soit l'originalit
de Corneille,
des potes rhtoriciens
de Hardy,
vail de Mairet, de Thophile,
du xv sicle. A
de la Renaissance
et des dramaturges
grossiers
la veille

du

Cid,

classique du thtre

l'oeuvre

des prcurseurs
franais commence.

est termine,

l'ge

BIBLIOGRAPHIE

Textes. Rimpressions.
Ancien Thtre franois de laBiM. ehv.,
t. VIII,
t. VI-IX, 1855-1856 (t. VI-VII, Les trois nouvelles comdies de Larivey;
Jean de Schelandre, Les Corrivaux de Trpterel,
L'Impuissance deVeronLa Comdie des comneati; t. IX, La Comdie des proverbes de Montluc,
diens de Gougenot). Edouard Fournier,
Le thtre franais au XVIe et
au XVIIe s., Paris, gr. in-8, 1871 (Montluc,
La Comdie 'des proverbes;
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Pichou, Les Folies de Cardenio; Gougenot,
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Hardy,
lungen, 85). Le Thtre d'Alexandre

.260

LE

THEATRE

AU XVII

0 SICLE

AVANT

CORNEILLE

-OEuvres
compltes
E. Stengel,
Marburg, 5 vol: in-8,1883-1884.
18o6 - La^ThoTragdie
la'Bflf.
de
vol.
tait,.,.Pans,
2
phile,
p p. Alleaume,
des
1862. (Collection
Paris,
p. in-12,
de Pasipha par le S' Thophile...
de
OEuvres compltes de Racan,
p. p. lenanl
Rarets bibliographiques.)
Jean de Mairet,
Silvanire,
Latour, 2 vol. de la Bibl. clzo., Paris, 1857.
de Mairet,
1890. Jean
Sophonisbe,
R.
in-12,
Otto,
Bamberg,
p.
p.
in-12, 1888.
Heilbronn,
.p. p. K. Vollmller,
Mmoire de plusieurs dcorations qui serve (sic) aux pices
Document.
Mahelot
et continu
contenues en ce prsent Livre commanc par Laurent
mss. franc.
en l'anne 4673 (BibliotMque
Laurent
Nationale,
par Michel
24.330).
tudes
t. III, IV

Histoire du thtre franois des frres Parfaict,


gnrales.
de cet ouvrage,
doit tre
trs errone,
et V (la chronologie,
du thtre franois de
d'aprs les ouvrages rcents); Bibliothque
corrige
t. I et II; Recherches sur les thtres de France de De BeauLa Vallire,
Saintet. II; Catalogue
de Soleinnc;
Fontenelle;
Suard;
champs,
E. Chasles
du Mril;
; delestand
; Tivier;
Ebert;
Beuve;
Royer
de Julleville;
et Hatzfeld;
Petit
Darmesteter
Faguet;
Riga!
(voir
du t. III, chap. vi). Saint-Marc
Cours de
Girardin,
Bibliographie
5 vol. in-12, passim. Lotheissen,
Geschichte der
littrature
dramatique,
im XVII. Jahrhundert,
Vienne, 4 vol. in-8, t. II, 1878.
franzsischen Literalur
Tableau de la littrature
franaise au XVIIe sicle avant Corneille
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et des
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Le thtre classique
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au temps d'Alexandre
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Paris, in-12, 1892 (lro confrence).
critiques sur l'histoire de
t. IV,
-^
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1893 (article
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anecdotique et critique
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en 4 608 .-Jean de Schelandre et ses
thories dramatiques (Bulletin

de la Facult des lettres de Poitiers,


1883).
tude sur la vie et les oeuvres de Jean de
Bizos,
Mairet,
Paris, in-8, 1877.

Sludien zu Jean de Maiet's


Dannheisser,
Leben und Wirken,
LudAvigshafen a. Rh., in-8, 1888. Id., Zur Chronologie der Dramen Jean de
Mairet's (Romanische Forschungen,
Ueber die Chronologie
V). Stiefel,
von Jean Rotrou's dramatischen
Werken
(Zeitschrift
fur
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Sprache
und Litt., XVI).

Etudes
sur les units.
du t. III,
Breitinger
(voir Bibliographie

Les thories dramatiques


chap. vi).
Arnaud,
au XVIIe sicle, tude,sur
la vie et les oeuvres de l'ubb
d'Aubignac,
Paris, in-8, 1888. Otto, Inlro-

RIRLIOGRAPHIE

261

la Silvanire de Mairet (voir plus haut). Benoist,


Les thories
avant les discours de Corneille (Annales de la Facult des
dramatiques

lettres de Bordeaux,
Zur Geschichte der Einheilcn
1891).
Dannheisser,

in Frankreich
(Zeitsvhrift
fur
franz.
Sprache und Litteralur,
XIV).
La Potique, in-4, 1640. D'Aubignac,
La Mesnardire,
La pratique
du thtre, in-4, 1657.
duction

La dcoration
de Pyrame et Thisb, qui forme une des illustrations
de
ce chapitre, est emprunte au Mmoire mentionn
ci-dessus, du machiniste
de l'Htel de Bourgogne, Laurent
Mahelot (Bibliothque
Nationale, manus24 330, f 20). Mahelot a fait prcder son dessin des
crits, fonds franais,
indications suivantes : o 11 faut au milieu
du thtre un mur de marbre
et pierre ferm de balustrade.
Il faut aussi de chaque ct deux ou trois
marches pour monter. A un des cts du thtre un mrier, un tombeau
entour de pyramides,
un fleuve, une ponge, du sang, un poignard, un
voile, un antre d'o sort un lion, du ct de la fontaine, et un autre antre
s Selon sa coutume, Mahelot a
l'autre bout du thtre o il rentre,
nglig de noter certains dtails du dcor, dont le dessin suffisait rendre
compte : ainsi, sans qu'il le dise, le fond du thtre reprsente la maison
du pre de Pyrame, celle de la mre de Thisb et enfin le palais du roi. Le:
mur de marbre et pierre entre les deux maisons est celui qui s'est * fendu
de piti * devant le malheur des deux amants, et qui s'est <t entr'ouvert
les
entrailles pour receler leurs feux (Pyrame et Thisb, acte II, se. i). Le
tombeau du premier plan est celui de Ninus (acte IV, se. i). Il est longuement question de la fontaine et du fleuve l'acte IV, se. ni, et l'acte V.
Le dessin nous montre aussi les rochers, les fleurs, et (pourvu que nous
un peu complaisante)
les forts que Pyrame et Thisb
ayons l'imagination
apostrophent plusieurs reprises dans les mmes scnes. Quant au mrier,
il est ncessaire pour inspirer
Thisb, dsole de la mort de son cher
Pyrame, les jolis traits que voici :
. . . Cet arbre, touch d'un dsespoir visible,
A bien trouv du sang dans son tronc insensible ;
Son fruit en a chang...
Bel arbre, puisqu'au monde aprs moi tu demeures,
Pour mieux faire paratre au ciel tes rouges meures,
Et lui montrer le tort qu'il a fait mes voeux,
Fais comme moi, de grce, arrache tes cheveux,
Ouvre-toi l'estomac, et fais couler force
Cette sanglante humeur par toute ton corce.

CHAPITRE

PIERRE

CORNEILLE

La biographie de Pierre Corneille est tout unie. Il naquit le


6 juin 1606, Rouen, d'une famille de robe. Il fut lev chez
les jsuites, tudia le droit, fut reu avocat, et acquit une
et
charge d'avocat gnral la table de marbre du Palais (eaux
forts et navigation). Il ft en 1629 sa premire pice, Mlite. Il
fut un moment un des cinq auteurs qui cmraient des pices
sous la direction de Richelieu ; il collabora aussi la Guirlande
de Julie. Il se maria en 1640, aprs Horace. L'Acadmie le reut
en 1647, aprs deux checs. En 1650, il se dfait de sa charge.
De 1652 1659, il se tient loign du thtre. En 1662, il transporte son domicile de Rouen Paris. Il perdit un fils de quatorze ans, en 1661 ; un autre, qui tait officier de cavalerie, fut
tu au sige de GraAre en 1674. Cette mme anne, Corneille
dix ans aprs,
donne sa dernire pice, Surna. Il mourut
dans la nuit du 30 septembre au 1er octobre 1684.
C'tait un bon homme, de moeurs simples; marguillier
de sa
paroisse Rouen ; sincrement dvot ; homme de famille ; tendrement attach son frre Thomas.
La Bruyre dit de lui (chapitre des Jugements) : Un autre est
d'une ennuyeuse conversation ; il prend un mot
et il ne juge de la bont de sa pice que par
qui lui en revient; il ne sait pas la rciter, ni lire son

simple, timide,
pour un autre,
l'argent

1. Par M. Jules Lemaitre,

de l'Acadmie

franaise.

DE

criture.

Laissez-le

MELITE

s'lever

par

AU

CID

la composition
de Nicomde,

dessous d'Auguste,
de Pompe,
Ce bonhomme
fut, en effet, un gnie
dateur de notre tragdie.

/.

De

Les

Mlite

comdies.

premires
hormis
Corneille,

263

: il n'est

pas au
'Hraclius...
et le fon-

extraordinaire

au

Cid,

Les

pices
premires
comdies
s'intitulent

de

;
et Mde,
mais c'est une poque
o les genres sont encore bien
mls entre eux; et il n'y a rien encore ici, ou pas grand'chose,
la comdie proprement
dite, qui est essentielqui ressemble
lement

Clitandre

la comdie

de moeurs

et de caractres.

Amour,

manie

de la

se
sentiments
et aArentures romanesques
dissertation,
retrouvent
alors dans la comdie,
dans la pastorale,
galement
: les diffrences
ne
dans la tragi-comdie
et dans la tragdie
sont

gure

que

dans la

des personnages,
bourgeois,
dignit
de leurs actes,
ou hros, et dans l'extrieur

bergers, princes
selon qu'ils
rpandent

du

sang ou
la Suivante

n'en

pas. En
des pre
des comdies

rpandent
semblent plutt

la Veuve,
ralit, Mlite,
miers crayons,
robustes
et appuys,
lourds,
de Marivaux
ne prsagent
les comdies
qu'ils
Molire.

ralistes

de

la socit
pour le thtre,
en
et de s'organiser
venait
de se transformer
aristocratique
de
socit mondaine.
Le beau temps du salon de la marquise
Lorsque

Corneille

s'aA'isa d'crire

littgrandes influences
La rude nergie des
raires : YAstre et la pastorale
italienne.
sous la
littrairement
se manifeste
gnrations
prcdentes

Rambouillet

est de 1624

1648. Deux

du prcieux
, qui n'a rien du tout ici de lger. C'est le
jouir de la vie
On apporte,
temps hroque de la conversation.
de socit, toute rcente,
et poli , analyser
tre galant
couper des
les sentiments
des pointes,
de l'amour,
aiguiser
fils en quatre, une application
et une subtilit
qui ont quelque
forme

chose de formidable.
Et la force grossire

On pioche , si je puis dire, la dlicatesse.


le besoin d'aventures
du temprament,
qui

PIERRE

2'64

fera

bientt

CORNEILLE

se trahissent
la- Fronde,
saugrenu et d'un hrosme

aussi par le got

d'un

extravagant.
froide pour nous) et
froide (j'entends
cette subtilit forcene, les premires comdies de Corneille
n'en sont nullement exemptes. Lorsqu'il nous dit, dans l'examen
de Mlite : La nouveaut de ce genre de comdie, dont il n'y
romanesque
Cette extravagance

a point d'exemple dans aucune langue, et le style naf qui faisait une peinture de la conA'ersation des honntes gens furent
, il nous
sans doute la cause de ce bonheur surprenant...
semble d'abord ou que Corneille s'abuse un peu, ou que la
des honntes gens d'alors tait donc, souvent,
conversation
une bizarre conversation
possible). Mais
(ce qui est d'ailleurs
pourtant certains traits, et l, marquent dj un acheminement plus de vrit ; et d'autres, plus prcieux encore, et que
nous noterons, prsagent la fois le Corneille du Cid et le Corneille de Perlharile

ou de Surna.

bien, sans doute,


en quelque mesure le langage et les faons de la
reproduire
socit polie aux emrons de 1630, mais qui reste artificiel
en
Nous

entrons

dans un

monde

qui peut

soufceci, que l'unique


occupation,
l'unique
plaisir,
l'unique
et que tout le demeurant
france, l'unique intrt y est l'amour;
de la Arie sociale en est soigneusement
limin.
Un seul rappel
des ncessits
qu'apporte
diffrence

ou des contraintes

quelquefois
des fortunes

l'amour

de la A7ie relle
l'aA'arice

: l'obstacle

des pres ou la
enfin jamais il ne

et des rangs. Mais


s'agit d'autre chose que d'aimer ou d'tre aim;
ment accablant la longue.

et cela est vrai-

Les trois

premiers actes de Mlite sont assez jolis. Eraste,


amoureux
de Mlite, commet peu prs la mme
imprudence
que le roi Candaule : il Ayante sa matresse son ami Tircis,
la lui fait connatre et est bientt
supplant par lui dans le coeur
de la jeune fille. Eraste, fort
dpit, se Arenge en fabriquant de
fausses lettres de Mlite un troisime larron, Philandre,
et en
s'arrangeant
Tircis.

pour

que ces lettres

passent

sous les yeux

de

Jusque-l, c'est fort bien. Il y a de la jeunesse, de la A'erve,


parfois un ton gentiment cavalier;
d'agrables dveloppements
d'observations
gnrales, et faciles sur les choses de l'amour;

DE MELITE

mme

de

bons

lieux

AU

communs

CID

de

265

celui-ci

comdie,

par

exemple
Pauvre amant, je te plains, qui ne sais pas encore
Que bien qu'une beaut mrite qu'on l'adore,
Pour en perdre le got on n'a qu' l'pouser.
Un bien qui nous est d se fait si peu priser,
Qu'une femme ft-elle entre toutes choisie,
On en voit en six mois passer la fantaisie...
:

Et plus loin

Peut-tre dis-tu vrai; mais ce choix difficile


Assez et trop souvent trompe le plus habile,
Et l'hymen de soi-mme est un si lourd fardeau
Qu'il faut l'apprhender l'gal du tombeau.
S'attacher pour jamais aux cts d'une femme!
Perdre pour des enfants le repos de son me !
Voir leur nombre importun remplir une maison!
Ah! qu'on aime ce joug avec peu de raison!
Mais
,

bientt

se gte. Tircis,
s'est enfui en criant qu'il

supposes,
Mlite qu'il

tout

aprs avoir
allait mourir.

lu

les lettres

On rapporte
Mlite se pme.

est mort

de dsespoir
en effet.

et en porte la nouvelle
Un valet qui passe la croit morte,
Eraste, ainsi que de la mort de Tircis.
Eraste, Aboyant cette suite
affreuse de son stratagme,
devient
fou. Il divague
abondamun acte et .demi; il se croit frapp de
la foudre par les dieux
en punition
de son crime et plong
clans le Tartare;
les
il interpelle
les Parques,
Pluton,
Caron,
fleuves des Enfers;
il prend Philandre
pour Minos, et est enfin
ment et savamment

durant

de Mlite.
sens par la nourrice
Dans son Examen,
crit trente ans plus tard, Corneille,
aprs
avoir critiqu la scne o Tircis se montre si lger et si crdule,
n'est pas de meilleure
trempe. Je la
ajoute : La folie d'Eraste

remis

dans

condamnais

son

bon

ds lors en mon

me;

mais,

comme

c'tait

un orne-

de plaire et se faisait
jamais
qui ne manquait

ces grands garements...


souvent admirer,
volontiers
j'affectai
Et puis, il fallait faire cinq actes.
tragdie
Je rserve
, et passe la Veuve, la
Clitandre,
comdies de Cor mon sens, de ces premires
plus- aimable,
ment de thtre

neille.
C'est

une

histoire

de trompeur

pris

son pige.

Le

digne

266

PIERRE

CORNEILLE

amour partag
Philiste, honnte homme accompli, aime d'un
Mme Clarice, une jeune veuve charmante. Le perfide Alcidon
en tient aussi pour Clarice, mais il fait semblant d'aimer Doris,
soeur de Philiste. Cette Doris, qui est une fine mouche, devine
la feinte; et c'est pourquoi elle accueille, avec l'aveu de son
frre Philiste, un second prtendant : Florange. L-dessus le
perfide Alcidon va trouver un de ses amis, Clidan, garon
naf et serviable, et lui dit : Philiste m'a fait le plus cuisant
affront en promettant sa soeur Florange. Puisqu'il m'a t ma
la sienne. Et tous deux enlvent la
matresse, prenons-lui
belle veuve, avec la complicit de sa vieille nourrice, et la conduisent au chteau de Clidan.
Mais le tratre avait compt

sans la gnrosit de Philiste.


Quand ce galant homme connat les prtendus griefs d'Alcidon :
Qu' cela ne tienne! dit-il; je romps le mariage projet pour
ma soeur. Qu'Alcidon
l'aime . Sur quoi
l'pouse puisqu'il
Alcidon se faisant tirer l'oreille,
le brave Clidan souponne
quelque fourbe de sa part. Il interroge adroitement la nourrice,
aAyec Alcidon,
et il
qui dans tout ceci a t d'intelligence
apprend d'elle toute la Arrit. Il ramne donc Clarice Philiste,
obtient de lui en rcompense
sa soeur Doris;
et le perfide
Alcidon reste seul avec son dshonneur.
Oui, la pice est agrable. Les scnes o l'auteur nous fait
comprendre que Philiste et Clarice s'aiment sans oser se le
dire, et qu'Alcidon et Doris, au contraire, ne s'aiment point, tout
en paraissant se dclarer qu'ils s'aiment, ressemblent
quelque
chose comme du Marivaux muscl.
La Galerie du Palais est du marivaudage
encore, mais
appuy et pesant dans ses finesses mmes et dans les implacables
antithses que les nombreux monologues et autres morceaux de
bravoure nous montrent comme ranges en bataille, sur deux
lignes qui s'affrontent. La donne rappelle celle de l'preuve ou
celle de l'Heureux stratagme. Clide feint de ne
plus aimer
Lysandre, pour l'prouver. Lysandre, pour se venger, feint d'aimer Hippolyte, laquelle prolonge et
complique tant qu'elle peut
le malentendu,
car justement
elle aime Lysandre.
Tout
s'explique la fin; Lysandre et Clide se rconcilient,
et
Hippolyte se rabat sur un certain Dorimant.

DE

A mon

sens, cette

la lecture

MLITE

comdie

AU

ne vaut

m'en

267

CID

pas la Veuve : en tout cas,


Mais la Galerie du Palais

a paru plus fatigante.


est curieuse pour l'histoire
du thtre, et marque un progrs, du
vers la comdie raliste. Dans cette pice, l'aumoins extrieur,
teur a substitu,
la nourfois, une suivante
pour la premire
rice traditionnelle
Veuve.

avait

figurer

dans Mlite

et dans

la

fois aussi, au premier


acte et au
premire
le lieu de la scne est non seulement
trs bien dterrel.

C'est un coin

et ses marchands.

talages
nissent

fait

la

Pour

quatrime,
min, mais

qu'il

de la galerie du Palais, avec ses


La lingre et le mercier
nous four-

dtails
sur l'histoire
quelques
de la mode ; et les coirversations
variations

du

costume,
du libraire

sur

les

et de ses

notamment
apprennent
que la vogue avait pass
et que la Normandie
avait la
des romans aux pices de thtre,
de produire
les meilleurs
rputation
potes.
trs
Toute l'action
de la Suivante
repose sur un quiproquo
et trs
:
prolong
fragile
acheteurs

nous

Qu'un nom t par hasard nous a donn de peine !


fait dire ingnument
le pote l'un de ses personnages.
Voici :
est suiArante de
fille pauvre,
mais de bonne famille,
Amarante,
la
et Thante font semblant
de courtiser
MraeDaphnis.
Florame
Or Amarante
pour aAroir accs auprs de la matresse.
aime tout de bon Florame,
et s'aperoit
est aim
que Florame
elle fait
aussi de Daphnis.
Comment
le lui enlever?
Subtile,
aime
croire au vieux Graste,
que celle-ci
pre de Daphnis,

suivante

un troisime
Clarimond,
soupirant,
plus grand seigneur que les
deux autres. Graste dit donc sa fille : Je te permets d'pouser
mais elle
celui que tu aimes. Il entend par l Clarimond,
Peu aprs, le vieux
et s'en rjouit.
Graste,
Florame,
pour des raisons trop longues exposer ici, change de dessein et
dit Daphnis
: J'ai rflchi,
et j'ai choisi pour toi un autre
mais elle entend alors Clarimond,
poux. Il entend Florame,
entend

et refuse...
se trompent

Tout

s'claircit

en prsence.
La malheureuse
et trop

quand Graste,
Et c'est l'enfance
habile

Amarante

et Florame
Daphnis
du quiproquo.
demeure

seule avec

Mais le pote
sa honte, comme tout l'heure le perfide Alcidon.
contre les
semble la plaindre,
la fin, et proteste timidement

PIERRE

268

CORNEILLE

dont elle est, en somme, victime. Et nous ne


vaniteux
prjugs
dirons point que la Suivante annonce et prpare, mais qu'elle
si souvent conte depuis dans
fait pressentir toutefois l'histoire,
le roman et au thtre, de la lectrice ou de l'institutrice
qui enlAje
un amoureux sa matresse ou qui se fait pouser par le fils de
et qui,
est une pice assez embrouille
: mais pourtant l'achepour moi, ne vaut toujours pas la Veuve
minement vers la vraie comdie y est de plus en plus sensible
dans la trs jolie scne
en certains endroits, et particulirement
avec Florame,
loigne
(acte II) o Mmc Daphnis, s'entretenant
Et la Suivante

la maison.

sous divers prtextes, la pauvre suivante toute


malicieusement,
dvore de curiosit, d'inquitude et de jalousie.
La Place Royale est une comdie plus singulire et plus rare.
personnage est dj, dans son fond, un des plus
cornliens qui soient dans tout le thtre de
Alidor est une sorte de maniaque de l'indpendance

Le principal
purement
Corneille.
intrieure,

et comme

un

dilettante

de la

A'olont.

Il

aime

Anglique, mais il se plaint d'tre trop "aim d'elle. Cet amour


lui parat tyrannique
Il
par l'excs mme de sa soumission.
craint qu'Anglique,
en lui appartenant trop, ne l'empche enfin
de s'appartenir lui-mme. Il craint de trop l'aimer son tour.
Et, comme quelqu'un s'tonne de ces subtilits, il rpond :
Comptes-tu mon esprit entre les ordinaires ?
Penses-tu qu'il s'arrte aux sentiments
vulgaires ?
Les rgles que je suis ont un air tout divers :
Je veux la libert dans le milieu des fers.
Il ne faut point servir d'objet qui nous
possde;
Il ne faut point nourrir
d'amour qui ne nous cde :
Je le hais, s'il me force : et quandJ'aime,
je veux
Que de ma volont dpendent tous mes voeux,
Que mon feu m'obisse au lieu de me contraindre;
Que je puisse mon gr l'enflammer
et l'teindre,
Et, toujours en tat de disposer de moi,
Donner quand il me plat et retirer ma foi.

Et donc, brusquement,
il quitte Anglique, pour
brutalement,
tre libre, pour se sentir libre.
Anglique,
par dpit, accueille
un soupirant : Doraste. Mais Alidor n'entend
point que la femme
Il veut se choisir son sucqu'il a quitte dispose d'elle-mme.
cesseur, et dispose tout pour l'enlA-enient

d'Anglique

au profit

DE

de son ami

Clandr.

MLITE

AU

t tent

rflexion,

269

Par

un hasard,
c'est une autre femme,
Clandr se console de la substitution
et

Phylis, qui est enleve.


se met aimer Phylis,
puisque Phylis
veut entrer
lique, reste sans amant,
avait

CID

un instant

de reprendre
de ce dnouement
:

il y a. La pauvre Angau clotre.


Alidor,
qui
sa chane, est raA'i, par

Que par cette retraite elle me favorise !


J'avais beau la trahir, une secrte amorce
Rallumait dans mon coeur l'amour par la piti.
Mais le voil

pour toujours

affranchi

Je vis dornavant, puisque je vis moi;


Et quelques doux assauts qu'un autre objet me livre,
C'est de moi seulement que je prendrai ma loi.
d'une comdie l'autre
et par un progrs ininterCependant,
est dj deArenu un trs grand crivain
en Arers.
rompu, Corneille
Quelques ngligences
encore, et l, .et quelques tours encore
embarrasss

ou obscurs

: mais,

de plus en plus,
exacte, de carrure,

la forme

est

belle de prcision,
de plnitude
de souplesse
minente
puissante. L'Illusion
(1636) n'est pas moins
par le
Un sentiment
style que par la grce de l'invention.
d'indulgence
comme
pour la Arie d'aventure,
presque un got de bohme,
nous dirions
et en mme temps l'exaltation
du
aujourd'hui,
thtre et du mtier
de comdien
aussi bien que du mtier
d'auteur dramatique,
dans cette riche
voil ce que nous trouvons
et charmante
vieux

fantaisie.

a quitt son
Clindor,
prodigue,
le monde. Le vieillard
supplie un magiEt le
est devenu.
ce que cet enfant
Un fils

pre pour courir


cien de lui
apprendre
magicien,
par un coup de son art, le fait assister la Vie de ce
fils vagabond.
et
On voit Clindor
valet d'un tranche-montagnes
son rival heureux
auprs d'une jeune fille noble; jet en prison
la matresse;
puis enlevant
vtu en grand seigneur,
trahissant
sa femme et assassin par un mari jaloux;
mais, tout
des sommes avec ses compagnons.
de;suite aprs; se partageant
et que
Et le vieillard
comprend
que son.fils s'est fait comdien,
par le pre; dlivr par la soubrette,
et, un peu.plus
loin, magnifiquement

PIERRE CORNEILLE

270

c'est l le plus bel tat du monde. On connat


:
littraire
final, prcieux pour l'histoire

Est en un point
Et ce que voire
Est aujourd'hui

si haut

A prsent
que chacun

assez le couplet

le thtre
l'idoltre,

temps voyait avec mpris


l'amour
de tous les bons esprits,
de Paris, le souhait des provinces,
L'entretien
le plus doux de nos princes,
Le divertissement
Les dlices

du peuple

et le plaisir

des grands.

si par les biens on prise les personnes,


est un fief dont les rentes sont bonnes ;
en un mtier si doux
Et votre fils rencontre
Plus d'accommodement
qu'il n'et trouv chez vous.

D'ailleurs,
Le thtre

J'ai laiss de ct Clitandre,


traet Mde.
Clitandre,
ne sachant ATaiment
gdie , le second ouATage de Corneille,
sans aucun intrt par luio le placer. C'est que Clitandre,
mme, nous montre surtout de quel point Corneille est parti et
ce qu'on faisait communment
autour de lui quand il commena
d'crire pour le thtre. C'est un roman du temps sous forme
absurdes
et
amas d'aArentures
dramatique ; un prodigieux
est
enchanes.
Ce romanesque
A'iolentes, assez gauchement
curieux en ceci, que, nous dnonant le genre d'imagination
extraAragante qui plaisait la socit de cette poque, il nous
de fruste et de grossier sous
renseigne sur ce qui demeurait
sa dlicatesse laborieusement
outre. J'essaierai
d'autant
moins de rsumer l'action de Clitandre
que ce rsum, tent
par Corneille

lui-mme

en cinq ou six pages compactes, est


L'auteur
dit cavalirement
dans son

peu prs inintelligible.


Examen : Un voyage que je fis Paris pour Aroir le succs de
Mlite, m'apprit qu'elle n'tait pas dans les Aingt-quatre
heures :
c'tait l'unique rgle que l'on connt en ce
temps-l. J'entendis
de peu d'effets, et de ce que
que ceux du mtier la blmaient
le style en tait trop familier.
Pour la justifier
contr cette
censure par une espce de braA'ade et montrer
que ce genre de
pices avait les vraies beauts de thtre, j'entrepris
d'en faire
une rgulire
dans ces Adngt et
(c'est--dire
quatre heures),
pleine d'incidents, et d'un style plus lev, mais qui ne vaudrait
rien du tout; en quoi je russis
En effet.
parfaitement.

HIST.

DE LA

LANGUE

& DE

LA

LITT.

DE

DECORATION
MAQUETTE

EXECUTEE

D'APRS

Archives
( Voir

T.

FR.

L'ILLUSION
LE CROQUIS

de l'Acadmie

la note Itf^ftde

i<, 'M-

Nationale

la Bibliographie

COMIQUE
DU MMOIRE
de Musique
de ce chapitre)

DE MAHELOT

IV,

CH

DE

Mde

MLITE

AU

CID

271

moins extravagante,
n'est pourtant
beaucoup
comme on en faisait dans ces annes-l.
tragdie

(1635),

encore

qu'une
Corneille
continue

voir

extrieure

C'est

d'y
des actions.

surtout
par
trouve

le tragique
l sans doute

dans

l'atrocit

que le sujet l'a


de sorcellerie
: car, depuis
de tenir
pour un agrment

et par ce qui s'y


on n'avait
cess
l'Astre,
point
notable le mlange de la magie aux fictions

sduit,

est principalement
ni
pas amante

la pice

presque
femme orgueilleuse
qui
dans Euripide,
touchante

remarquable
et qu'elle
mre,

Mais

romanesques.
en ce que Mde
est

avant

n'est

tout

se venge. Sa tendresse
maternelle,
est ici froidement
vers
expdie,

fin, en quelques Arers. Le passage vraiment


significatif,
tout le reste ne sert qu' dvelopper,
est celui-ci :

une
si
la

et que

Votre pays vous hait, votre poux est sans foi :


Dans un si grand revers que vous rest-t-il?
Moi!Moi, dis-je, et c'est assez.

Quoi! vous seule, madame?


Oui, tu vois en moi seule et le 1er et la flamme,
Et la terre, et la mer, et l'enfer, et les cieux,
Et le sceptre des rois, et la foudre des dieux.

Mde ressemble

la Cloptre
de Rodogune.
dj beaucoup
Mais, plus que dans ces deux premires
tragdies,
trop conformes au got le plus fcheux des contemporains,
c'est dans les
six premires
comdies de Corneille,
ce qui sera l'me
que se dcouvre

bien
de

autrement

originales,
ses chefs-d'oeuvre
les

:
et, ensuite, de ses oeuvres les plus singulires
et
et raisonneur,
soumis l'intelligence,
l'amour raisonnable
le culte de la volont.
de Platon,
des dfinitions
C'est un amour
qui se ressouvient
de gestes et des cours
idalistes
des romans
et des raffinements
mieux

reconnus

d'amour.

Cet amour-l

n'est

point

du tout

Vnus

sa proie

non d'un mouvement


. Il part, ou croit partir,
aveugle
Les
de l'esprit.
et mystrieux
des sens, mais d'une conception
ou du moins pour leurs
s'aiment
amoureux
pour leurs vertus,
On s'enflamme
mrites
. Cela est dit partout.
pour un
et on veut se rendre
sur ses qualits,
objet en raisonnant
se rduit presque au culte de la perfection.
digne de lui. L'amour
est un art, et qui a ses rgles. Ne saA'ez-vous pas, dit
L'amour
attache

272

PIERRE

CORNEILLE

Hylas dans YAstre, qu'en toutes sortes d'arts il y a


des personnes qui les font bien et d'autres mal? L'amour est de
mme : car on peut bien aimer comme moi, et mal aimer comme
Silvandre

A'ous, et ainsi on pourra me nommer matre et vous brouillon


d'amour. Ce Syh'andre enseigne encore que la beaut est un
rayon qui s'lance de Dieu sur les choses cres, que l'amour a
la puissance d'ajouter de la perfection aux mes, et que les belles
desseins prennent
naissance dans
actions et les gnreux
L'amour
dont un honnte
est une occupation
l'amour.
homme ne peut se dispenser, et une religion. Son langage est
toujours celui d'une dialectique ingnieuse, mme aux heures
cela
les plus ardentes. Mais, d'aimer par raisonnement,
facilite bien les changements d'amour ; soit qu'on dcouvre
dans un objet nouAreau des mrites suprieurs ; soit qu'on
russisse, par une application de l'esprit, dmler, dans un
objet d'abord ddaign, des mrites inaperus. Et c'est ainsi que,
dans toutes les comdies de Corneille, on voit des personnages
et changer
contraindre leur coeur selon la raison ou l'intrt,
d'amant ou de matresse; c'est ainsi que Philandre
passe de
de Lysandre
Mlite;
Dorimant
Hippolyte,
(La
Phylis (La Place
Galerie du Palais); Clandr, d'Anglique
de se produire
Royale), etc. Et ces changes continueront
Chloris

mme dans ses tragdies.


dans toutes les tragdies

Mais nous n'en Arerrons pas un seul


de Racine, parce qu'il s'agira, chez
Racine, d'un autre amour, et qui ne sera point du tout l'amour
de tte.
Or, dans cet amour de tte, nous aperceArons clairement quel
peut tre le rle de la Arolont. C'est justement le rle dfini par
Descartes dans son Trait des Passions. La volont
dveloppe
l'amour en appliquant
la considration
des
l'intelligence
beauts de l'tre aim. D'autres fois, la
volont, tout en
en suspend les manifesdveloppant l'amour par l'attention,
tations extrieures, lorsque celles-ci sont interdites
par quelque
devoir. Ou encore la volont tue l'amour
en lui opposant
quelque passion d'un autre ordre. Ou bien enfin la A-olont se
de sa propre puissance,
prend elle-mme pour objet, jouit
retranche toute passion, sinon l'orgueil
de se sentir ou de se
croire sans passion. Et le culte de la A^olont n'est
plus alors

DE

MELITE

AU

CID

273

que le culte
estie frre

de l'orgueil.
L'tonnant
Alidor
de la Place Royale
Cet
an des Pulchrie
ou des Camille
(Olhon).
se traduit
volontiers
et de ddain
par des airs d'ironie

orgueil

dans Mlite,
dans la Veuve, Phylis
Doris
Cloris,
suprieur.
dans la Place Royale,
dtaches et perptuellement
ironiques,
sont dj, un peu, les petites soeurs deLaodice
et mme de NicoMais

mde.

cet orgueil

encore
d'une
plus volontiers
et boursoufle.
dans Y Illusion,
Matamore,
mais il parle aussi quelquefois
Matamore;

expression emphatique
parle souvent comme

ou don Sanche

comme Rodrigue
une caricature.
Cet orgueil,
cette
volont,

se revt

.'

: Matamore

n'est

cet hrosme

point

partout,

..;...
content

de soi, ces ptarades

del

cette redondance,
tout le
emphase,
rempliront
toute la tragdie
thtre de Corneille
et, en gnral,
franaise
1650. Et la raison
en est sans doute que tel tait le
jusqu'en
les hommes
des:
d'alors,
got du temps, et que les hommes
contre Richelieu
et de la guerre de Trente Ans,
conspirations
de ton et de temprans de trs rudes pres, taient hroques
ment. Mais il faut, en outre,
tenir
de ce fait, que la
compte
non point directragdie en France aArait commenc
par imiter,
tement

les divins

tentragiques
grecs, mais les dclamations
de Snque le Trastociennes
fastueusement

dues, ampoules,
gique. Il y a beaucoup

de ce Snque-l
dans Corneille.
ses chefs-d'oeuvre,
caracAinsi, tout ce dont se composeront
de l'amour,
tres, ides, conception
style mme, se rencontrent
comdies. Il nous semble qu'elles appeldj dans ses premires
lent le Cid; il nous le semble, parce que le Cid est venu en effet.
Mais il est clair que le Cid pouvait ne pas venir. Le Cid, expliqu
du pote, mais inexplicable
par sa soupar l'oeuvre antrieure
est un des phnoet immense
daine, blouissante
supriorit,
mnes qui nous
littraires,
conditions,

montrent

aprs qu'on
le moment,

le mieux

qu'aux
en a bien dtermin
il

y a encore

une

grandes rA'olutions
les
les prparations,
cause mystrieuse,
et
si Arous voulez,

irrductible,
proAdentielle
imprvoyable,
sans qui tout aurait avort : le gnie d'un individu.
une rare reconnaissance
Le Cid. Nous devons toutefois
de la Reine
ce M. de Chalon, secrtaire des commandements
mre, qui,
HISTOIRE

ayant

quitt

DE LA LANGUE.

IV.

la cour et s'tant
.

retir

dans sa

.Rouen
*

274

PIERRE

CORNEILLE

Monsieur, le
vieillesse, vint voir un jour Corneille et lui dit.:
vous embrassez ne peut vous procurer
genre de comique que
Vous trouverez dans les Espagnols des
passagre.
gloire
qu'une
des mains comme les vtres,
sujets qui, traits dans notre gotpar
de grands effets. Apprenez leur langue, elle est aise;
produiront
ce que j'en sais et, jusqu' ce que
vous
montrer
de
m'offre
je
vous soyez en tat de lire par vous-mme, de Arous traduire quel (Beauchamps,
Recherches
ques endroits de Guilhem de Castro.
sur les thtres de France.)
C'est donc par ce bon M. de Chalon que Corneille connut las
Mocedades del Cid et le Romancero. Il se fit la main par la
du Matamore de YIllusion;
puis il
superbe esquisse bouffonne
crivit le Cid et fonda la tragdie.
Le sujet est un des plus beaux qui soient; comparable
par le
.ceux de
force de la situation et par FuniA^ersalit de l'intrt,
Corneille
ou d'Hamlet.
YOrestie, 'OEdipe-roi,
y dcouATit et
en dgagea ce qui aArait t, jusqu'alors,
presque absent de son
thtre : une lutte entre deux grands sentiments dans un mme
et morale par o seucoeur, et cette action aArant tout intrieure
et
lement la tragdie vaut tout son prix. Il tailla hardiment
srement dans cette vaste chronique
dialogue de Guilhem de
: les amours et le
Castro ; il n'en retint qu'un pisode principal
il laissa
mariage de Rodrigue. Il simplifia les faits extrieurs;
dans la coulisse la mort du comte, la bataille, le duel de Rodrigue
et de don Sanche; soucieux surtout de la rpercussion
de ces
vnements dans les mes des deux amoureux,
il fit porter,
autant qu'il put, l'intrt
sur les faits moraux et marqua bien
son dessein par l'inArention de la seconde entreAme de Rodrigue
et de Chimne. Bref, de l'parse pope espagnole il fit un drame
harmonieux,
humain, et conforme au gnie franais, puisque le
gnie d'un peuple se dfinit justement
par celui de ses grands
hommes.
Le Cid est rest immortellement
,
jeune. Mme intriorise
comme nous avons dit, cette histoire garde la
grce du milieu
et potique o elle se dAreloppe. Certains dtails
lgendaire
nous rappellent quand mme que les
personnages appartiennent
une civilisation
encore hroque et enfantine,
o le premier
mrite des gens est dans la force et dans l'adresse
corporelle;

DE MELITE AU. CID

275

o il n suffit

d'tre le plus brave


pas, pour tre le plus honor,
mais o il faut encore tre le plus robuste
et l plus intelligent,
des armes. Don Digue est un
et le plus habile au maniement
chef plein
pe commence

et d'un esprit fort lucide ; mais son


d'exprience
lui tre lourde, et c'est pourquoi
le comte le
est au moins
aussi considr
Rodrigue
mprise.
pour avoir
vaincu le comte -que pour avoir repouss
les Maures.
Ce qui

vieux

donne

la gloire

dans

ce monde-l,

c'est

d'tre

le plus

fort

en

combat

Ls personnages
du Cid sont donc, par un
singulier.
Ils ont, comme
ct, aussi primitifs
que les hros de YIliade.
et triomphante
et un naf orgueil
dans
eux, la vie dbordante
la chevalerie
l'hrosme.
la
Mais, eh outre, ils appartiennent
Ils ont ce que n'ont pas les guerriers
le
d'Homre,
le culte de la femme, une conception
idaliste
point d'honneur,
de l'amour.
et mystique
Ce n'est pas tout : ils sont, au fort

plus raffine.

mme de l'motion,

plaisir;
ils analysent
leurs sentiments avec subtilit
(aArec plus de subtilit
peut-tre
que de
ils parlent,
souvent encore, ce langage cherch et
profondeur);
de presque tous
contourn
littraire
qu'on trouve dans l'histoire
alambiqus

les peuples un peu aA^aht leur complet


intellecdveloppement
il faut le dire, dans leur ge de
d'ailleurs,
tuel, et qu'on retrouv
dcadence. Et tout cela est charmant.
Le beau chevalier

de Dieu et ador des femmes, qui


protg
porte en lui la patrie et tran aprs lui tous les coeurs ; la belle
fille aux longs voiles noirs, si forte et si faible, si courageuse et
et familier,
le seigneur
si tendre; le grand Arieillard majestueux
rude et chenu l'me droite et pure comme un lis, en qui Arit

dbonnaire,
douce petite
nourrie
inonde

la gloire
comme
naf et malicieux

honneur

l'antique

et toute

des sicles
un bon roi

passs; le roi
de lgende; la

aux soliloques
prcieux, toute
romanesque,
ah! quel
de cheAralerie...
et d'histoires
de gongorisme
dlicieux!
quelles belles et bonnes mes, ingnues, pasinfante

sublimes

! Ce n'est

fiert, dignit, courage,


qu'amour,
sauf la jalousie
sacrifice. Pas un maAris sentiment,
dvouement,
acte. On est transport
ds le premier
du comte, lequel disparat
o la A'ie morale
et croyant,
dans un monde candide, nergique
est cent fois plus intense que chez nous, et o la vie extrieure
aux yeux.
est aussi plus active, plus colore, plus divertissante
sionnes;

PIERRE

276

CORNEILLE

battus
si lestement
Ces grands coups d'pe, ces braves Maures
de Dieu,
ces duels, ces jugements
d'hommes;
une
poigne
par
de vie guercet appareil
ces belles assises de la justice royale,
sur la foi
cette image d'une socit reposant
rire et galante,
de grands
socit
d'une
la
fidlit
et
sur
personnelle,
jure
enfants trs bons et trs forts, tout cela dlecte et repose un
nos

moment

industrielle

tout

sur

tiellement

mes

de citoyens

et rgie par
la dfiance. Le

par
opprims
des constitutions
dcor,

une

civilisation

fondes

ou la salle

la nuit,

Sville

essen-

mauresque
(je parle des reprsentations
le drame.
Cela est
merveilleusement
complte
d'aujourd'hui)
et lointain.
Ajoutez
qu'il reste dans le Cid
magnifique
singulier,
dans un palais

du trne

dans certaines
que nous y dcouATons,
d'un hmistiche,
rimes, dans des coins de Arers, au dtour
plus
de posie
de moyen
que Corneille
pittoresque
ge et plus
On peut bien dire que, mme
n'avait
eu dessein d'en mettre.
surtout
la
le
thtre
de
Victor
Hugo,
aprs,
tragiaprs
Comdie du Cid est le plus beau de nos drames romantiques.
ou,

si

Arous Aroulez,

Mais le Cid n'est pas seulement la plus jeune et la plus vivante


: il se pourrait
des pices de Corneille
ft, dans son
qu'elle
thtre, une exception
unique, non par la forme, mais, peut-tre
C'est ce que nous allons
bien l'insu
du pote, par l'esprit.
tcher

d'expliquer.

D'ordinaire,
lorsqu'on
pense Corneille,
: Pote
cres ATOUSmontent la mmoire
du devoir

ces formules
du deAroir...

triomph
deATaierit

la passion...
les hommes
tels qu'ils
tre... le plus moral des potes...
Et en effet ces formules
s'appli Horace et PoZt/ewefe.ConA7iennentquent assez exactement
elles au Cidl Nous aArons des doutes l-dessus.
On

sur

consa-

du public
fut prodigieux,
mais
que l'enthousiasme
furent acharnes. Toutes n'taient
que les critiques
peut-tre
pas
inspires
par une basse envie. Je crois la bonne foi de l'Acadmie.

sait

Ses Sentiments

sur

le Cid

ne parurent
sans doute pas
ni injustes
tout le monde.
La Bruyre
criA'ait
partiaux
ans aprs, sans y tre forc,
cinquante
que je sache : Le Cid
est l'un des plus beaux pomes que l'on
puisse faire : et l'une
des meilleures

critiques
qui aient t
est celle du Cid. Or ce que l'Acadmie

faites

sur

reprochait

aucun

sujet
surtout la

DE MELITE

AU

CID

277

pice, quant au fond, c'est de heurter la pudeur,


faiblesses indignes
et des actions
manifestement
dcence

et mme

amante

la vertu.

Chimne

des
la

est, contre

sensible
et fille
trop
trop
de Rodrigue
et Chimne
sont

entreA'ues

de glorifier
contraires

la biensance,
dnature
. Les deux
inconvenantes

, et
Le succs

il y a de la lchet dans la conduite


de Rodrigue.
du Cid fut, en partie, un succs de scandale.
Il est vraisemblable que beaucoup
d'honntes
sur cette pice,
gens pensaient,
comme

la

de l'Acadmie,
majorit
et comme devait
Richelieu,
penser,
- moins timides
moralistes
: Alexandre

comme

le

cardinal

de

de nos jours,
un de nos
Dumas
fils, se rencon-

trant pour une fois avec le bonhomme


Chapelain.
Car voici ce qu'on lit dans la prface de la Femme de Claude :
Chimne a Aru son pre tu par Rodrigue,
il y a deux heures.
Vous

de son
croyez que cette jeune fille Ara maudire le meurtrier
en tout cas le chasser tout jamais de
pre, le tuer peutTtre,
sa prsence? Pas le moins du monde.
Don Gormas n'est pas
enterr que sa fille dclare qu'elle ne peut pas rsister
davanet le roi est forc de lui dire
tage son amour pour Rodrigue,
que le mariage n'aura lieu qu'un an plus tard pour ne pas blesser
les convenances.
fille ATaiment!...
Charmante
Rodrigue est le seul
a les yeux fixs sur ce jeune capiespoir de son pays ; l'Espagne
taine. Des millions
d'mes sont susdes millions
d'existences,
pendues son bras. Vous croyez que c'est pour lui
suffisant? Pas le moins du monde. Il vient trouver
lui dclare

que, si elle rie lui pardonne


si elle ne l'pouse pas, il se fait tuer

d'un

intrt

Chimne

et

pas, si elle ne l'aime pas,


par don Sanche et laisse

Pour Chimne il
son pays se tirer
d'affaire
comme il pourra.
n'y a plus de famille;
pour le Cid il n'y a plus de patrie.
de cela? Il y a
Qu'est-ce
qu'il y a donc pour eux au-dessus
Aussi les femmes, le lencomme dirait Brid'oison.
l'A-a-mour,
de cette pice o elles
de la premire
reprsentation
de leur
avaient vu immoler
l'amour
les plus saintes traditions
nonc cet
sexe et les plus grands
du ntre, ont-elles
devoirs
axiome : Beau comme le Cid !
de cette
volontaires
Nous ne relverons
pas les inexactitudes
de
quand mme un fond
page de haut got. Nous y trouvons
demain

vrit.

PIERRE

278

CORNEILLE

Non qu'il ne soit facile de rpondre Chapelain et Dumas.


L'amour de Rodrigue et de Chimne s'accrot par l'effort mme
de la vertu qui le combat. Plus ils se font de mal, plus ils s'add'en avoir le courage, et plus ils s'aiment,'
mirent mutuellement
Il est horrible, dites-vous, qu'une fille consente pouser le
meurtrier de son pre. Il est horrible qu'un amant, aprs avoir
tu le pre, continue poursuivre la fille de ses assiduits. Mais
s'en doute-t-on, un instant, que cela est horrible? Et ds lors la
pas tranche? Au reste, tout conspire pour
les conseils
dcharger Chimne du plus inhumain des devoirs :
de l'infante, la gloire de Rodrigue, la sagesse et la bont du
.
roi :
question

n'est-elle

Les Maures en fuyant

ont emport

son crime.

Et ce crime , ne l'oubliez pas, si Rodrigue ne l'et pas


commis, il et t indigne de Chimne. Et le comte, s'en s'ouvient-on? s'intresse-t-on sa mmoire? Il n'a fait que paratre
au dbut, et sous un jour dplaisant. Nous ne cessons pas un
de souhaiter ardemmoment d'tre pour les deux amoureux,
ment qu'ils soient runis. Comme le sang du comte n'a pas t
vers par la haine, nous ne voulons point qu'il engendre la
haine, ni qu'il spare jamais ces deux enfants. Le dnouement
du Cid implique, chez le pote et chez les personnages de son
s'il pouvait
drame, cette conviction
que le comte lui-mme,
au mariage de sa fille avec Rodrigue, ou
parler, consentirait
que, s'il n'y consentait pas, eh bien, il aurait tort.
Mais, avec tout cela, il n'y a pas dire, ce n'est nullement le
triomphe du devoir sur l'amour que nous prsente le Cid, mais
tout au plus la conciliation
tardiAre de l'un et de l'autre.
Regardez-y de prs, il est trs certain que, d'un bout l'autre du
drame, et mme tout de suite aprs la mort du comte, Chimne
aime mieux son amant que son pre (ce qui, au reste, ne dpend
pas d'elle), mais que, de plus, elle confesse cet amour et s'y
abandonne, quoiqu'elle fasse extrieurement son devoir. Chimne
est la plus faible des hrones de Corneille. Et Rodrigue est le
Il exploite
plus tendre de ses hros et le moins scrupuleux.
cette grande faiblesse qu'il sent chez son amoureuse. Les deux
jeunes gens passent la moiti de leur temps exprimer, non pas

DE

MELITE

AU

CID

279

les sentiments

qu'ils ont, mais ceux qu'ils croient qu'ils devraient


avoir.
Chimne
demande
la mort de Rodrigue;
Rodrigue,
par
deux fois, prie Chimne
de le frapper
de sa propre main : mensonges ! Ils ne veulent
de mutuels
s'arracher
de dclarer
aims.

leur

que forcer l'admiration


aveux. Tout cela n'est

amour,
entretiens

Leurs

soit de se montrer
sont,

en

grande

l'un

de l'autre

qu'une
plus

partie,

et
soit

faon

dignes d'tre
un tissu de

brillants

dont ils ne sont pas dupes, et de protestasophismes


tions sublimes faites dessein. Rodrigue
et Chimne sont gn: mais ils sentent qu'ils ont bon air dans leurs
reux et charmants
rles respectifs.
Ils se donnent
la gentillesse
de leur esprit en

pas de s'aimer
perdument
Et nous touchons
ici ce
morale

du

Cid.

discours, Rodrigue
nous avons dfini

En

un peu la beaut de leur me et


spectacle. Au fond, ils ne cessent
et d'y consentir.
l'quivoque
peut appeler
ne consulter
que leurs
au genre d'amour
obissent
que

qu'on
et
apparence,

et Chimne

de Cor propos
des premires
comdies
et la raison,
soumis l'intelligence
neille, et qui est l'amour
semble ralise
l'amour de la perfection
morale en tant qu'elle
clans l'objet aim.
sent l'amour-passion.

Mais en ralit,
S'il en tait

et sans le dire,
autrement,

ils obis-

jamais

ils

ne

s'pouser,
aussi bien le respect de ce
puisque
de cette beaut spirituelle
qui les spare fait partie intgrante
Et
l'un chez l'autre.
qu'ils sont censs adorer principalement
consentiraient

leur sublime
de s'aimer
de raisons
plus ils auraient
Or ils se
faon, et moins ils seraient
disposs se laisser unir.
En
marient finalement,
et n'y font que fort peu de difficult.
ainsi,

sorte que ce qu'il y a au fond du Cid, en dpit des discours


c'est la proclamaet sur le devoir,
sur l'honneur
ininterrompus
entendez de l'amourtion des droits imprescriptibles
de l'amour,
de la
le triomphe
vous y tenez, la
revanche de l'esprit
contre la lettre de la loi. A tout mettre au
un cas que
usuelle
mieux, il viole la morale
pour rsoudre
cette morale n'a point prvu. C'est cela, nous Avouions le croire,
passion, Le Cid clbre, sans en avoir l'air,
nature sur une convention
sociale
ou, si

qui inquita,
Mais c'est
L'amour-passion

honntes
quelques
ce qu'on ne reverra
plus

au xvn sicle,
aussi
ne

rapparatra

plus

que

esprits.
dans Corneille.
dans

Horace

(La-

PIERRE

280

CORNEILLE

sA'rement trait. Il est trs permis de


tre
et
y
pour
mille),
avait rencontr le. sujet du Cid quinze
si-le
pote
que,
penser
ou vingt ans plus tard, jamais il n'et accord Chimne et
Et c'est pourquoi, je.le rpte, le
Rodrigue licence de s'pouser.
Cid me semble part, et unique, dans toute son oeuvre.

II.

Du Cid

Pertharite.

du Cid
Entre
la reprsentation
et les rgles.
et celle d'Horace, il s'coule un peu plus de trois ans. Comment
Amertume?
cette longue retraite?
Dcouragement?
expliquer
Corneille

Oui, sans doute;


times, Corneille

mais, tout en digrant


se recueille et mdite.

ses rancunes
Il tait

trop lgifier et trs con-

de son gnie, mais timide aussi, scrupuleux, trs influenable . Il apparat dans la tragdie d'Horace que Corneille a
quant
tenu le plus grand compte des reproches d' irrgularit
scient

la forme, et d' immoralit


adresss l'auteur du Cid.

quant

au fond,

qui aAraient t

C'est, je pense, dans ces trois annes de recueillement


que:
Corneille fit, sur son art, la plupart des rflexions qu'il consigna
plus tard (1660) dans les trois Discours. Et c'est entre 1636 et
1640 qu'il acquiesa totalement
aux rgles .
Ces fameuses rgles d'Aristote,
qui ne sont pas dans Aristote,
taient connues depuis longtemps, des critiques
et des rudits,
en Italie, en Espagne, en Angleterre,
en France. Mais Hardy
n'avait
mme pas sembl les souponner;
nous
et Corneille
dit qu'il n'en aArait pas encore entendu parler en 1629. Mairet
les applique
le premier,
dans Sophonisbe, et en formule
la
thorie

en 1631 dans la prface de Silvanire.


Chapelain les
accueille, puis le cardinal de Richelieu et enfin toute la socit
ces rgles que nos romantiques
polie. Et, le plus curieux,,
devaient repousser,
au nom de la vrit, comme des conventions insupportables,
les gens de 1630 les embrassent au
nom de la vrit, et comme une imitation
plus approche du
rel.
Offenss par l'nrvraisemblance
imatrielle
du . dcor
simultan et par une convention
qui permettait
qu'en* une

DU

CID

PERTHARITE

281

un

heure

et vieilli
de dix ans, ils voulurent
personnage
que
le plancher
de la scne ne reprsentt
qu'un seul lieu, et que
la dure de l'action
excdt le moins possible
la dure de la
Deux cents ans avant de paratre
une Adeillerie
reprsentation.
trs

la rgle

artificielle,

caractre

units

fut

une nouveaut

de

raliste.

La vrit,
Arenfion

des trois

c'est

thtre

qu'au

: on en change.
puis leur abolition,

on ne supprime
pas une conL'tablissement
des units de jour et

de lieu,
sifs de conventions

deux systmes succesquivalent


chacun ayant ses avantages et
dramatiques,
sa vertu particulire.
.
Corneille
n'a pas \u cela (non plus que ses contemporains).
Ou, s'il

trouble.
rgles,

et
lueur fugitive
et l, ce n'est qu'une
il se vante d'aAroir fait, mme contre les
Quelquefois
ce que nul n'aArait os avant lui : mais tout de suite
l'entre\'oit

que peraprs il se pique de les observer


plus rigoureusement
ses audaces mme.
subtilement
sonne, et s'efforce
d'y ramener
Toute sa Ade, les rgles l'ont tourment.
A cause de cela, le Disde ct les Prfaces et les
(pour laisser
Examens) mrite du moins une courte analyse.
L'unit
Sur l'unit
est sArre et strict.
Corneille
d'action,
cours des Trois

Units

dans la comdie,
d'action,
dit-il,
consiste,
ou d'obstacle
aux desseins des principaux
de pril dans la tragdie
... Ce n'est
ajoute-t-il,
tragdie

qu'on

ne puisse

et plusieurs
que de l'un

pourvu
La condition

ment

ncessairement

indispensable?
avec les Maures
trois

la comdie,

dans

l'autre.

Rodrigue,
qui se bat avec
et avec don Sanche, et qui
ne tombe pas ncessaire-

dangers,
dans le second. Qui niera

du premier
d'action soit observe

dans

ou obstacles

est-elle

le pre de Chimne,
court successivement

acteurs,

d'intrigue
et en l'unit

pas que je prtende,dans la


prils
plusieurs

admettre

intrigues
on tombe

en l'unit

pourtant

que l'unit

dans le Cidt

traitele Cid, pourquoi


la
J'ai marqu,
t-il
dit-il,
duplicit des prils pour un dfaut dans Horace et dans Thodore,
dont il n'est point besoin que le premier tue sa soeur au sortir de
sa victoire,
ni que l'autre s'offre au martyre
aprs avoir chapp
;
la prostitution:
Mais, si ce n'est point une ncessit extEt

absout
si, de ce chef, Corneille
si durement
Tliodore et Horacel

PIERRE

282

CORNEILLE

dans le second, c'est son


Horace
du
premier
pril
qui jette
une ncessit intrieure.
c'est--dire
caractre qui l'y prcipite,
de clore la tragdie soit sur la vicDe fait, il serait impossible
a donc
toire d'Horace, soit sur la mort de Camille : l'ouvrage

rieure

De mme, si Thodore n'est assurment pas oblige,


n'y est-elle pas
aprs son vasion, de Avenir briguer le martyre,
de sa foi?
contrainte par la violence et l'exaltation
de l'unit
Une dfinition
d'action, pour n'tre dmentie par
son unit.

anglais et
grec, latin, franais,
large. On pourrait dire, ou
espagnol, devrait tre extrmement
peu prs : Ce qui fait l'unit d'action, c'est une srie prinl'une l'autre ou qui dcoulent
cipale d'actions qui s'engendrent
aucun

chef-d'oeuvre

du thtre

et qui, aprs
et des passions des personnages
avoir chang leur premier tat, les conduisent jusqu' un tat
nouveau qui ait chance de dure.
n'a pas trs bien su
Ce qui est sr, c'est que, si Corneille
des caractres

dire en quoi consiste l'unit d'action, il la Areut du moins aussi


troite que possible. Il raffine l-dessus dans la plupart de ses
Examens. Il exige que tout ce qui doit se passer dans le drame
et ait ses racines
puisse tre prvu dans le commencement
dans le premier acte . Cette rgle est A'iole, selon lui, dans le
au second acte sans avoir t
Cid, o les Maures arrivent
annoncs, et dans Don S anche.
Je cite encore une remarque

qui prsente un certain intrt


: La liaison des scnes qui unit toutes les actions
historique
de chaque acte l'une aArec l'autre
est un grand
particulires
ornement dans le pome. Cette liaison des scnes, Corneille
lui-mme
ne l'observe
qu' partir de sa quatrime
pice :-la
Suivante

(mais il la rompt encore une fois dans la Place Royale


et plusieurs fois dans le Cid). Et,
par un scrupule singulier, cette
pratique si heureuse et si sense, aprs s'y tre conform pendant vingt-cinq
en loi : Ce n'est
ans, il n'ose encore l'riger
qu'un ornement,
dit-il, et non pas une rgle. Et c'est
si svre sur l'unit
de jour et l'unit
qui A'a se montrer
lieu !

lui
de

Il accepte, lesyeuxferms,
la plaisante dcom^erte des rudits :
La rgle de l'unit de
sur ce mot
jour, dit-il, son fondement
d'Aristote,
que la tragdie doit renfermer la dure de son action

DU

dans un tour
coup.

de soleil,

CID

PERTHARITE

ou tcher

283

de ne pas le passer

de beau-

on sait qu'il

au
n'y a rien de: pareil dans Aristote.
Voici,
de sa Potique, la phrase qui a donn lieu
chapitre cinquime
cette incroyable
Aristote,
interprtation.
l'pope et
comparant
Or,

note les diffrences


la tragdie,
de
et, entre autres, la diffrence
dure. Car, crit-il,
la tragdie
s'efforce en gnral de s'enfermer dans un tour de soleil ou de ne pas trop le dpasser,)
mais l'pope n'est point limite
dans le temps.
Ce n'est donc qu'une constatation
d'o l'on peut, tout au plus,
induire un conseil. C'est tout naturellement,
et non par un dessein prmdit
des potes, que les tragdies
fable tait toujours
fort simple et qui n'avaient
leur action clans l'espace
d'un
enfermaient
mieux.

grecques,

dont

la

d'entr'actes,
Mais il y a

point
jour.

Corneille

nous dmontre,
sans s'en clouter, que les Grecs
n'ont point observ l'unit de jour de propos dlibr,
et mme
ne l'ont pas toujours
obserAre. Il dit qu'il leur est ariTv, pour
obira cette rgle , de tomber dans les plus graAres invraiet il cite les Suppliantes
livre
aA^ec son arme,

semblances,
vingt
toire

lieues
et

trentaine

raines. L'entr'acte,
Corneille
finit
dit-il,
teurs,

la
bataille,
remporte
que le choeur rcite

tout cela pendant


revient,
de Arers. Ce choeur d trente

passent tant de choses, quivaut


entr'actes des drames romantiques

laisser

cette

o Thse

d'Euripide,

donc

vers,

durant

exactement

et des comdies

fait
Adcune

lequel se
certains
contempotout.

est chant : voil


dans Euripide,
: ... Je Aroudrais,
par un accommodement
dure

et ne dterminer

des audi l'imagination


(de l'action)
si le
jamais le temps qu'elle emporte,
mais qui est dupe? Ne
Fort bien;

sujet n'en avait besoin.


savons-nous pas qu'il faut Rodrigue,
plus d'un
par exemple,
heures
et mme plus des,douze
que
quart d'heure d'entracte,
les
le pote entasse dans ce quart
d'heure,
pour aller battre
Maures? Et quand nous serions dupes, quoi cela servirait-il?
s'est pass huit jours
Si Corneille
franchement
avouait
qu'il
acte du Cid, et si l'un des
entre le troisime
et le quatrime
la tragdie en vaudraitpersonnages le disait en propres termes,

elle moins?
Quant

l'unit

de lieu,

dit Corneille,

je n'en

trouve

aucun

PIERRE CORNEILLE

284

ni dans
prcepte ni dans Aristote
croire que la rgle ne s'en est
l'unit de jour. Et, de mme
qui dure plusieurs jours, bien qu'il

Horace.
tablie

C'est ce qui me porte


qu'en consquence de

qu'il a invent un jour v;ague,


n'ait que vingt-quatre heures,
un lieu incertain,
indtermin,
il invente maintenant
qui peut
et qui n'est pourtant
reprsenter jusqu' cinq lieux diffrents
admettent des
dit-il,
qu'un seul lieu. Les jurisconsultes,
des
fictions de droit; et je voudrais, leur exemple, introduire
fictions de thtre pour tablir un lieu thtral qui ne serait ni
de Cloptre, ni celui de Rodogune, dans la pice
l'appartement
qui porte ce titre, ni celui de Phocas, de Lontine ou de Pulchrie dans Hraclius, mais une salle sur laquelle ouvrent ces
deux privilges : l'un
divers appartements, qui j'attribuerais
ft prsum y parler avec
que chacun de ceux qui y parleraient
le mme secret que s'il tait dans sa chambre; l'autre, qu'au lieu
que dans l'ordre commun il est quelquefois de la biensance que
ceux qui occupent le thtre aillent trouArer ceux qui sont dans
pour parler eux, ceux-ci puissent les venir
trouver sur le thtre, sans choquer cette biensance, afin de
consenti* l'unit de lieu et la liaison des scnes.
leurs

cabinets

Ainsi, les prtendues rgles de l'unit de jour et de l'unit de


lieu avaient pour objet, d'aprs Corneille lui-mme, de supprimer
certaines conventions : et Aroil que, pour observer ces rgles, il
inArente lui-mme d'autres comrentions ou, comme il dit, d'autres fictions de thtre ! Toutefois, traArers les illog.ismes,
les malentendus et la superstition d'Aristote, une chose
apparat
clairement : la volont de rapprocher le plus possible la dure
de l'action de la dure de la reprsentation
et, par consquent,
de rduire la convention au minimum, en ce
qui regarde le temps
et le lieu. En sorte que l'introduction
des units fut, dans la
pense de leurs dfenseurs, une rArolution raliste , et qui,
comme il convenait en ce sicle o
l'esprit mme d'examen se
rclamait toujours d'une autorit,
parut la fois la A^ictoire
d'Aristote et celle de la vrit et du bon sens.
des
L'application
rgles eut d'ailleurs des effets assez conformes notre gnie
national, et sans doute pressentis et appels par lui : en resserrant la composition, elle fit de la
tragdie quelque chose de sinsolide et harmonieux;
gulirement
et, comme elle contraignait

DU CID

PERTHARITE

285-

les potes prendre


l'action
tout
drame gagna en intensit
tragique

le
prs de son dnouement,
ce qu'il perdait peut-tre
en
varit.
Et notre tragdie
fut fonde,
cette tragdieclassique
qui n'est qu' une crise , selon le mot de Goethe'.
cela, Corneille,
reconnat
Aprs
qui est honnte
homme,
qu'il n'a vraiment
observ l'unit
de jour et de lieu que dans
et Pompe .
Horace, Polyeucte
Horace est donc d'abord le
Horace.
de nos chefspremier
d'oeuvre tragiques
qui soit entirement
ce rgles . Horace est aussi le
type

conforme

aux fameuses-

de la

tragdie
classique
d'action
romaine, nue en mme temps et pompeuse,
simple,
mais de discours et de gesticulation
telle qu'elle se
superbes;
propagera au travers de tout le xvme sicle ; telle que Voltaire
la pratiquera
fois ; et telle, qu'elle florira
austrement
plusieurs
sous la Rvolution
et sous le premier
reflte par surEmpire,
antiquit
des tableaux
crot dans la roide et emphatique
deDavid.
Et, d'autre part, Horace est (aArec Polyeucte, je pense) la seule
laquelle conviennent
exactement
les tratragdie de Corneille
ditionnelles

de l'esprit cornlien,
et dont on puisse dire
avec vrit que le deAroir y triomphe
de la passion ou des affections naturelles
: car on a vu que dans le Cid, c'est bien, en
ralit; la passion qui a le dernier mot; et, dans les pices qui
dfinitions

suivent Polyeucte,
si c'est le devoir qui l'emporte,
c'est toujours
un devoir trs spcial, trs contestable,
et presque tout invent
par l'orgueil.
Mais, dans Horace, il s'agit d'un devoir vident, indiscutable,
du citoyen
la.
: le sacrifice
tous les hommes
intelligible
encore mieux
se comprend
de ce patriotisme
patrie. L'ardeur
dans un tat naissant

et de mdiocre

tendue.

Et ce sentiment,,
vrais, clairement

par des personnages


chez le
et fanatique
: intransigeant
de la.
l'amour
farouche,
jeune Horace, et pareil une religion
et
patrie s'adoucit chez le Adeil Horace par l'ge et la paternit,
, chez le noble et mlancolique
par la tendresse humaine
et monoCuriace. Tous les personnages,
y compris l'incertaine
tone Sabine, nous sont on ne peut plus aisment accessibles. On

commune
les
sentiments,
est en pleine humanit,
grande par
le pote l'a su reprsenter
et largement
diffrencis

PIERRE

286

CORNEILLE

et habilement!
dans son fond. La pice est fortement construite,
dans la symtrie.de
l
Corneille attnue ce qu'il y a d'enfantin
de l'un et de l'autre ct, qu'un
nous
en
ne
montrant,
lgende,
du troisime
acte
seul des trois frres. Le message incomplet
est une trouvaille,
qu'il dtermine chez le
par les mouvements
vieil

Horace.

Et jusqu'au

bout

le souffle

se soutient,

robuste;
partout d'une

et le style est presque


pouss pleins poumons ;
et comme d'un meret d'une sonorit magnifiques,
vigueur
veilleux airain.
qui font leur
Enfin, vivante
par ceux de ses personnages

devoir, la pice l'est aussi par celui qui ne le fait pas : Camille.
seule femme de Corneille qui soit
Songez-y bien : Camille est la
sacrifie dlibrment
son devoir
enrage de passion, et qui
son amour. Il la fallait telle pour que son frre la pt frapper
sans tre tout .fait

odieux.

Heureuse

ncessit!

Seule de tout

ce thtre, Camille semble une femme de Racine, non certes


C'est une
complexion.
par sa langue, mais par son intime
dans une famille de
crature de nerfs et de chair fourvoye
hros. Si elle parlait un langage moins rude et moins
ce qu'elle est : une nArrose .
elle paratrait

compact,

mon coeur, d'un si vertueux


pre;
Soyons indigne soeur d'un si Arertueux frre :
C'est gloire de passer pour un coeur abattu,
fait la haute vertu.
Quand la brutalit
Dgnrons,

Saluons

cette

malade

d'amour,
qui ne connat
que son
amour; car nous ne la reArerrons plus.
Nous renversons
ici l'ordre
Polyeucte.
chronologique
et nous plaons Polyeucte avant Cinna, attendu que Horace et
les deux pices les mieux quiliPolyeucte sont, moralement,
bres de Corneille,
et que Cinna commence,
en ralit, la
srie des drames d'orgueil qui aboutira Pertharile.
le drame de Corneille qui contient
Polyeucte est probablement
le plus de Abrit humaine. On y voit un
exemplaire excellent des
drames intimes que l'tablissement
du christianisme
dut susciter
et dans les coeurs et dans les foyers, et comment durent sentir
et penser, ce grand moment
une personne du peuple
historique,
un fonctionnaire
un philosophe
(Stratonice),
(Flix),
(Svre),
un chrtien
un chrtien
d'esprit pratique (Narque),
enthou-

DU

mari.,

siaste
d'un

une paenne

chrtien:

de Polyeucte,
plus mouvantes.
qui triomphe
tout chrtien
thorie

CID

(Pauline).
de Pauline

Ajoutez
ici n'a rien

Joignez
que
et de Svre

287

et une paenne pouse


l'aventure
passionnelle

(Polyeucte)

des
est, en elle-mme,
dans Horace, le devoir

que, comme
d'une inArention

en reconnatra

de Corneille

PERTHARITE

le

caractre

individuelle,
imprieux.

mais

que
la
Enfin,

sur le vritable

amour, lequelse subordonne


l'intelligence
et s'attache
au meilleur,
trouve ici la
toujours
adorant
plus belle application,
Polyeucte
Pauline, mais lui prfrant Dieu, et Pauline
Svre, ds que la
prfrant
Polyeucte
sublimit
d'me de son mari lui est connue : en sorte que le
souA7ent dit, est emport
d'un mouvement
ascendrame, onl'a
Dieu tirant
soi Polyeucte,
sionnel,
Flix.
qui tire son tour le mdiocre
Tout

cela, Avivant.

qui

tire

Dieu

Pauline,

des marques
de
que les personnages
cette tragdie ont une Arie plus riche et plus complte
que ceux
des autres pices de Corneille,
c'est qu'ils sont les seuls, dans
son thtre, dont l'image
se soit modifie dans l'esprit
des gnUne

ou de spectateurs,
et qui, ainsi,
aient eu la fortune
des grandes
et de quelfigures de Molire
ques-unes de celles de Racine. Et l'oeuvre y a gagn. Aujourd'hui,

rations

successives

de lecteurs

cette histoire

d'un martyr,
ce drame conduit concurremment
par
des passions humaines
et par la grce divine,
nous plat beau6
sicle, peut-tre
coup plus qu'aux gens du xvn
parce que nous
sommes

moins

bons

et ne nous inspire
chrtiens,
pas la mme
0
XVIII
hommes
du
sicle, peut-tre
parce que
antipathie
qu'aux
nous sommes meilleurs
philosophes.
des progrs
a bnfici
Le personnage
de Polyeucte,
surtout,
Il fut reu avec
du sens critique et de la curiosit
intellectuelle.
le got du
D'abord
dfiance par les contemporains
de Corneille.
un hros de tragdie
qui n'tait
temps avait peine admettre
un malaise
Puis ce public de croyants prouvait
pas amoureux.
religieux.
porter sur la scne un drame essentiellement
en divertissement
Un miracle
de la grce transform
profane,
la bouche
les Abrits del religion
exposes sur les planches par
de saint l o
au thtre, un martyre
d'excommunis,
l'glise
tout cela dconcertait;
s'taient poignards
tant d'amoureux,
de
Ils n'avaient
refroidissait
les spectateurs.
pas coutume
voir

288

PIERRE

CORNEILLE

l pour tre difis. Et il ne leur semblait pas que les


mystres de la foi pussent se tourner en un amusement littraire. Les hommes du moyen ge pouvaient penser autrement,
et de la candeur dans leur foi et
parce qu'il y avait de l'amour
que la religion pntrait leur vie tout entire. Mais la plupart
des honntes gens du temps de Corneille taient habitus
de leur A'ie mondaine. Pour les fersparer leur vie religieuse
vents, Polyeucte voquait des penses trop graves et remuait
de mystres si
trop profondment la conscience : l'exhibition
venir

et pnible l'me. Et, quant aux


ne leur suggrait
chrtiens d'habitude,
Polyeucte
que des
ides moroses, dplaisantes, terrifiantes
mme, auxquelles ils
croyaient avoir fait sagement leur part et qu'ils ne s'attendaient
pas retrouver tout coup dans un lieu de plaisir.
saints semblait

inconvenante

xvm sicle Polyeucte dplat galement, pour d'autres


raisons. Il dplat parce qu'il n'est pas du tout philosophe .
Voltaire et les encyclopdistes auraient admis un martyr temAu

pr, un saint raisonnable et tolrant qui n'aurait prch que


l'amour de l'humanit. Nathan le sage, la bonne heure! Mais
qu'est-ce que ce fanatique, ce fou furieux, ce rArolt contre les
lois de son pays, qui, sans ncessit, outrage publiquement
le
de tout un peuple et qui, pour le. gagner une religion de douceur et de charit, commence par lui briser les statues de ses dieux aArec des cris d'nergumne? Et quelle duret
de coeur, quelle inhumanit chez ce saint! Que trouve-t-il dire
culte officiel

sa pauvre femme, qui essaye de l'aimer, qui Areut le sauver et


qui se trane ses genoux? Il ne la regarde que comme un
obstacle son bien , et il la prie de le laisser en paix . Au
reste, pourquoi devient-il subitement enrag? Pourquoi cherchet-il la mort? Par dArouement ce qu'il croit tre la vrit? Oui,
sans doute; mais surtout pour entrer plus Arite au paradis et
pour y avoir une meilleure place. Il ne parle que de cela, ce
martyr! Il n'a la bouche que les dlices du paradis, rarement
l'amour de Dieu, jamais l'amour des hommes. C'est honteux. Il
est aussi intress qu'un martyr musulman.
Et quelle grossiret de sentiments chez ce hros de la foi! Il sait
que Pauline
aime SA're, mais qu'elle lutte contre cet
amour, et qu'on ne
saurait lui faire de plus sensible affront, au moment o son

DU CID

PERTHARITE

289

mari va mourir,
que de lui dire : Laissez donc! Votre
vous reste. Et il le lui dit,
tranquillement,
posment,
mari. Il le lui dit en prsence de Svre lui-mme,
il la

amant
le

lui,
lgue

son amoureux,
il les bnit. La fiert, la pudeur de sa femme,
l'affection
mme qu'elle lui porte, les
et les dlicascrupules
tesses de Svre, qui n'est qu'un galant homme et
qui n'est pas
il ne le souponne
chrtien, tout cela lui chappe;
pas ou ne
s'en soucie
humain!

gure. Cela lui est tellement


Est-ce sublime?
Est-ce rvoltant?

gal, tout ce qui est


Est-ce
simplement
et plus singulier
mari!

ridicule?

saint, en tout cas,


Singulier
Mais Pauline,
mais Svre, voil des tres
sants. Et comme ils sont suprieurs,
mme

exquis

et intres-

moralement,
eux qui
martyrs,

eux qui ne sont point


brutal,
point la ATaie foi ! En somme, le sentiment
sur Polyeucte est rsum dans ces petits
martyr

face de Zare)

ce
n'ont

de tout le xvm sicle


vers

de Voltaire

(pr-

:
De Polyeucte la belle me
Aurait faiblement attendri,
Et les vers chrtiens qu'il dclame
Seraient tombs dans le dcri,
N'et t l'amour.de sa femme
-Pour ce paen, son favori,
Qui mritait bien mieux sa flamme
Que son bon dvot de mari.

Nous sommes

Polyeucte.
D'abord
nous trouplus clments
pas du tout un bon dvot , qu'il n'a nulle-

A'ons qu'il n'est


ment l'allure
ni les manires
jugeons

fort

intressant

Puis, nous le
marguillier.
tel qu'il est : il n'inet nous l'aimons
Nous
et n'irrite
plus notre philosophie.

quite plus notre religion


A'oyons en lui le. type accompli
lire, et trs noble aprs tout,

d'un

espce d'me trs singule type du croyant


exalt, de
si vous voulez, de l'homme
qui, possd
l'aptre, du fanatique
d'une ide et d'une foi, ne vit, ne respire absolument
que pour
et y sacrifier les autres.
elle, est toujours
prt s'y sacrifier
Nous considrons
ces tres bizarres avec une sorte de bienveild'une

lance '. Si ce n'est pas par eux seuls que le monde

avance,

nous

rencontr
nihiliste
1. Polyeucte'nous
que quelque
inspire la mme curiosit
Paris, il y a douze ans, dans quelque brasserie,
blond, ple, les yeux brillants,
qu'il avait tu,
le front serr aux tempes, et dont on nous disait l'oreille
19
HISTOIRE

DE LA

LANGUE.

IV-

' PIERRE

290

sentons
peut-tre
Quant

CORNEILLE

qu'il nuanceraitpourtant
le sel del terre.. :

gure

sans eux.

Ils

sont

rien gagner,
et Svre, ils n'avaient
sicles les trouA'aient charmants et n
puisque les deux derniers
voulaient voir qu'eux dans le drame; mais, du moins: ils n'ont
mieux le cas de
rien perdu. Peut-tre mme comprenons-nous
Pauline

une honnte
pourtant, disait-on au XA'IIC sicle,
un
femme qui n'aime pas son mari: C'est l une impression
son
Pauline finit par aimer rellement
peu trop superficielle.
mari. D'abord
parce qu'elle le veut; et elle le veut parce
C'est l un
qu'elle se sent menace par le retour de l'amant.
Pauline.

Voil

assez joli tour de force de la volont, et qui est bien cornlien.


dans la
Mais il y a, en outre, quelque chose de trs fminin
transformation
des sentiments de Pauline. Elle se dtermine
son mari, non seulement parce qu'il est en danger et qu'il
va mourir, mais aussi parce qu'il est fou et que, tout au fond, la
sagesse de SArre lui parat un peu plate auprs de cette folie.
aimer

Elle aime son mari par devoir, soit ; mais aussi par piti, et en
mme temps par admiration,
et plus encore parce qu'elle ne le
de l'inexpliqu
et de l'incomprend pas et qu'elle subit l'attrait
connu. A partir du moment o Polyeucte lui dit : Laissez-moi
, et pousez SArre aprs ma mort , soyez srs
tranquille
que l'me de Pauline est son mari; et elle est encore plus lui
Corneille nous dit qu'elle a t subiaprs qu'elle l'a ATI mourir.
tement claire par la grce. Non, non, c'est par amour qu'elle
se fait chrtienne. Pauline, avec ses apparences de sant morale
et de bel quilibre,
serait donc une des plus fminines entre les
femmes de Corneille, un tre faible et gnreux
que l'extraordinaire attire, et qui est beaucoup plus conduit
par son imagination et sa sensibilit que par sa raison;
c'est--dire
ce qu'il y a
de plus contraire
l'ide que l'on se fait communment
d'une
hrone cornlienne? Peut-tre ; en tout cas rien ne nous
empche
de la voir ainsi.
De mme,
sophe,

plus

il nous plat de voir Svre


plus finement philodtach et plus curieux
ne l'a sans
que Corneille

Ptersbourg, un gnral ou un prfet de police, et qu'il tait du dernier complot contre le tzar. Polyeucte nous rappelle la fois saint Paul, Jean Huss,
Calvin et le prince Kropotlne.
Et c'est pourquoi
ce mystique
insurg nous
ravit.

DU CID

doute

conu.

PERTHARITE

dilettantisme

Son

291

s'est

dArelopp en deux
de Pauline.
Sou-

sicles, comme s'est dgage la fminilit


venez-vous
d'une condition
est
Svre
que, parti
modeste,
devenu un trs grand personnage,
qu'il a couru le monde, qu'il
a eu toutes sortes d'aventures,
qu'il a vcu des annes la cour
d'un roi de Perse, et qu'il est prsentement
favori
de l'empereur Dcie , ce qui suppose une assez grande souplesse d'esprit,
jugez,

aprs

une

quelle inaptitude
premier
retrouve

amour,

trop

A^ertueux

telle

a d lui venir,
Aue, quelle exprience
croire et s'tonner.
-Il se souvient
de son
ce qui
marie

Pauline

est

d'un

coeur

dlicat;

et,

quand
de s'loigner,
il

il

et qu'elle
le prie
se
soumet, ce qui est d'un galant homme. Mais prenez-y garde : s'il
lui aussi, ce n'est pas du tout lui qui commence,
est vertueux,
c'est Pauline qui lui impose sa vertu. En la quittant,
il l'appelle
Quand Polyeucte
ie pas cherchera

objet , ce qui
se perd, Svre

mais

enfin, puisque ce fou Arut


mourir, tant pis pour lui! Sa veuve ne sera peut-tre
pas inconsolable. Il iaisse, a'un moment;
entrevoir
cette pense; de quoi
Pauline le reprend
assez durement.
n'est qu'un
SArre, lui,
aimable

le

une arrire-pense.
implique
a trop d'lgance morale pour

sauver;

honnte par
philosophe
pyrrhonien,
nature et par got,mais
qui ne se cre point de devoirs imaginaires
et qui ne prend point la vie aArec emphase. Il recueillera
Pauline
dans un an, si elle veut. Il la prendra
chrtienne;
mais, quoihomme,

un doux

qu'il dise en parlant


Et peut-tre

il

en parle trop
laissera sa femme

des chrtiens

qu'un jour

je les connatrai

il
tranquillement,
librement
pratiquer

mieux,

Il
pas chrtien.
il la
la religion
nouvelle;

ne

sera

laissera prier pour sa conversion


et ne lui tera pas tout espoir ;
il sera charm de lavoir
si douce, si pieuse, si pudique, si sainte,
se
si enthousiaste.
Constantin,
Peut-tre
mme, s'il vit jusqu'
: mais
fera-t-il chrtien,
par ncessit; par politique
par raison,
o il se
ce sera tout... Dans ce drame de la religion
naissante
d'un
chose de l'attitude
trouve ml, Svre dj quelque
ds origines du christianisme.
exgte moderne crivant l'histoire
un achvement
Nous prtons ce philosophe
paen du me sicle
Svre nous appadu sens critique
qui est chose de nos. jours-

PIERRE

292

CORNEILLE

r-at quelque peu rnaniste. Et quant Flix, depuis que nous le


il nous
second
du
les
traits
d'un
sous
empire,
prfet
Aboyons
amuse prodigieusement.
de
dans les tragdies
et la volont
l'amour
Cinna;
Avec Cinna, dj, commencent les clatantes et
Corneille.
.--',
froides erreurs cornliennes.
Ds 1640, Corneille pense A'isiblement ce qu'il crira vingt ans
demande quelque grand

de
la
La
tard
:
tragdie
dignit
plus
intrt d'tat, ou quelque passion plus noble et plus mle que
ou la vengeance, et doit nous
l'amour, telles que sont l'ambition
donner craindre des malheurs plus grands que la perte d'une matresse. Il est propos d'y mler l'amour, parce qu'il a toujours
beaucoup d'agrment et peut servir de fondement ces instincts
et ces autres passions dont je parle; mais il faut qu'il se contente du second rang dans le pome et leur laisse le premier.
'
Comme s'il n'y avait de tragique que ce qui est mle et
noble ! La perte d'une matresse lui semble un malheur
mdiocre. Mais si elle est perdument aime, il n'est pas de pire
malheur : nous n'en Avouions pour tmoin que le Cid. Corneille
oublie /Rodrigue et Chimne. Il finira par ne considrer
comme grandes, nobles et dignes de la tragdie que les
et des
passions qui entranent des Arnements considrables
bouleversements publics, et par se faire de la grandeur une
ide toute matrielle : l'ambition politique lui semblera une passion plus noble que l'amour, parce qu'un royaume est plus
grand qu'une femme.
L'amour

dans le Cid; il luttait dans Horace; il


triomphait
tait vaincu dans Polyeucte, mais non sans rsistance. A partir
de Pompe (et, auparavant, dans Cinna), il ne rsiste plus
gure, tout en parlant beaucoup. Presque plus une femme qui
mrite ce nom. Des mes d'une virilit dmesure :
La tendresse n'est point de l'amour d'un hros...
Un peu de duret sied bien aux grandes mes.

Ce ne sera plus qu'ambition


emphatique,
orgueil du sang,
soif du pouA'oir, fureur de
A-engeance. Plus d'amour-passion,
partant plus d'obstacles aux passions mles s plus de peinture des mes partages entre des sentiments
contraires/

DU CID

PERTHARITE

plus de psychologie.
Presque tous
l'excs, se ressembleront;
presque
volont, moins
marchant droit

pareils
devant

Lorsque l'auteur
l'amour au second

les personnages,
simplifis
tous seront des monstres

des cratures
elles

d'un

293

vivantes

qu'

de

des statues

seul bloc.

secrtement

du Cid rabaisse
ainsi
repentant
rang, il n'avait
qu' dire qu'il avait rflchi
et que tel tait dsormais
son got. Mais, comme il a toujours
besoin de s'appuyer
sur quelque autorit pour oser tre de son
semblera nouvelle
elle
avis, il ajoute : Cette maxime
d'abord;
des anciens, chez qui nous ne voyons
est toutefois de la pratique
aucune tragdie o il n'y ait qu'un intrt
ils l'en bannissaient
Au contraire
souvent..
Corneille

oublie

d'amour

dmler.

d'abord

plusieurs
tragdies
Puis,
d'Euripide.
il semble n'avoir
ici, comme ailleurs,
presque aucun soupon
de la diffrence des temps et des civilisations.
A Arrai dire, il n'y
a pas beaucoup plus d'un sicle que cette diffrence
a t clairesentie par la portion
la plus intelligente
ment et vivement
de
Corneille
l'humanit.
oublie quelles avaient
t Athnes les
de la tragdie;
des femmes;
quelle y tait la condition
enfin, que les lgendes
dAreloppes par les tragiques
grecs
une poque o l'amour
remontaient
ne tenait pas une trs
origines

Il est trange
grande place dans une socit encore primitive.
que, pour tablir la part respective des diverses passions clans le
thtre moderne,
d'une humaon aille invoquer
les peintures
nit

d'il

y a trois mille ans par une humanit


quatre. sicles.
le sentiment
Que si l'on prend en lui-mme

d'il

y a A'ingt-

il
de Corneille,
des passions
de par le monde,
de
On est parfois impatient

est possible qu'il y ait, en effet,


aussi intressantes
que l'amour.
voir quel point il a envahi la littrature

nesque, et l'on se dit : Est-il bien vrai


rle prpondrant
dans la Arie des malheureux
qu'il soit le fond
voisin? N'ya-t-il
instincts,
l'amour?

mme

de mon

existence

dramatique
que l'amour
mortels?

et romajoue ce
Est-il vrai

et de celle

pas, dans la grande mle humaine,


drames
et d'autres
d'autres
intrts
que

de mon
d'autres
ceux.de

mmes
non plus - que la
Macbeth ne sont point des histoires
d'amour,
moiti des romans de Balzac. Mais l'acte par lequel la race se
Et l'on

est pris

de doute

Hamlet,

le Roi Lear,

PIERRE

294

CORNEILLE

'

des sexes et tous les sentiments qui naisperptue,


sent de l n'en forment pas moins, par la force des choses, une
Ils prcdent d'ailla A'ie.de l'humanit.
de
essentielle
part
leurs, dans l'existence de la plupart des hommes, les sentiments
les relations

qui drivent
de dominer.

du besoin ou du dsir de se conserArer, de possder,


sont toujours
Les drames de l'amour
mls, plus

ou moins directement, aux drames des autres passions. Presque


tous les plus A'ieux pomes ont pour point de dpart l'enlvement d'une femme. L'amour n'est pas absent de Macbeth que je
est aux origines d'Hamlet et de
citais tout l'heure ; l'adultre
en ait abus, et
l'amour,
quoique la littrature
quoique la peinture d'autres sentiments puisse paratre plus intressante un artiste rflchi, n'en garde pas moins un charme
au plus pronrvincible, et qui nous sollicite et nous chatouille
YOrestie. Enfin

fond

de notre

sensibilit.

sinon les plus surprenants,


comme le Cid.

chefs-d'oeuArre les plus aims,


sont encore des histoires d'amour,
Les

on pourrait s'associer Corneille rclamant pour


la tragdie des passions plus mles que l'amour
et plus
dignes d'elle, s'il l'en aArait lui-mme entirement exclu, ou
si, l'y admettant, ne ft-ce qu'au second rang, il nous l'aArait su
Nanmoins,

peindre de couleurs vivantes et Arraies.Mais nous le Arerronsl'introduire dans les sujets.qui l'appellent le moins, et jusque dans
cette terrible histoire d'OEdipe. Et quel amour! Aprs la courte
et inexplicable
srie de ses chefs-d'oem're
reconnus
(le Cid,
ce qu'il rintgre
en ses tragdies inhuHorace, Polyeucte),
maines, c'est l'amour de ses premires comdies, l'amour selon
Cllie et le Grand Cyrus, et selon les prcieuses ; l'amour le
plus faux, le plus pdant, le moins amoureux.
(Je le dis pour
l'ensemble de son thtre, et rserve les
exceptions.)
Donc, sous la beaut robuste de la forme, on rencontre dj
dans Cinna ce qui caractrisera la
plupart des tragdies postrieures, Polyeucte : 1 l'amour
totalement
subordonn des
passions plus nobles , telles que l'ambition
et la
politique
A-engeance, et 2 l'effort de la volont admir pour lui-mme, et
du but.
indpendamment
Les intrts d'tat
passent dcidment au premier plan, et
les considrations
Au moins, la scne o
politiques.
Auguste

DU CID A PERTHARITE

demande

ses deux

familiers

s'il

295

doit

le dbat thoabdiquer,
et la monarchie,
le rcit rtrospectif
des
rique sur la rpublique
guerres ciAdles, cela est beau en soi, la manire de morceaux
du Conciones.
est grande,
Puis,
suprieurs
l'poque
imporde l'humanit.
tante pour l'histoire
Mais les intrts

d'tat
dans Agsilas
ou clans Pulehriel
Ah!
agits dans Pertharite,
Quant
il n'a de sympeu!
qu'ils nous toucheront
Auguste,
sa satit de matre du
impriale,
pathique que sa mlancolie
monde. Napolon,
bon juge en ces matires,
ne croyait
pas
et il allait jusqu'
la clmence
dire que Corneille
d'Auguste;
crimes du
pas non plus. Au fait, les abominables
n'y croyait
nous persuadent
que la cl un changement
total de
mence de l'empereur
quivaudrait
une sorte de miracle.
tout: son tre, c'est--dire
Et nous

triumvir,:

incessamment

rappels,

au surplus,
le premier,
moment
o il
voyons,
que, dans
obit un intrt
incline au pardon,
d'tat, qui est ici
Auguste
son propre intrt,
non un simple
mouvement
de bont :
LiArie elle-mme,
ne se
l'indulgence,
quand elle lui conseille
c'est moins
sert que d'arguments
Mais, finalement,
pratiques.
Il parencore l'intrt
Auguste,
que l'orgueil.
qui dtermine
donne pour la beaut du cas, pour faire
ce qu'on n'a jamais
fait avant lui, pour admirer
dans sa propre personne un illustre
et extraordinaire.effort

de la Arolont,

et pour

pouA7oir dire

Je suis matre de moi comme de l'univers,


Je le suis, je veux l'tre. 0 sicles, 6 mmoire,
Conservez jamais ma dernire victoire!

Et Emilie?
Curiace

ou

Est-elle
Pauline?

du devoir,
comme
devoir
mais d' un

l'hrone
Non;

Chimne,

forg par
doit venger

Elle
elle, trange,
pense qu'elle
paradoxal.
son bienfaiteur.
son pre en trahissant
et en assassinant
marche une A'engeance lgitime
par des chemins odieux.
n'aime

d'ailleurs

d'amour
furie

sont

, on

en

Elle
Elle

et ses propos
qu'un instrument,
Le reste du temps, c'est une belle
mieux
que
dire, qui n'a d'admirable

Cinna

de glace.
ne saurait

son nergie toute pure. Et c'est pour cela que, A'isiblement,


Corneille l'adore..
Par contre, nul personnage
plus fuyant ni
que s'il
plus douteux que Cinna. Il ne serait sympathique

PIERRE

296

CORNEILLE

tout : mais Son


que
agissait
amour parle tout le temps politique ; et sa haine pour Auguste,
de cet amour, est de si
n'est
consquence
qu'une
gure
qui
faible trempe, qu' un moment il semble aimer'le
tyran. En
d'un

en vertu

amour

plus

fort

sorte que nulle part on ne voit nettement quel mobile il obit.


Le
personnage de Maxime ne pouvait tre rendu supportable
:
que par une passion furieuse (tel le tratre de Venise sauve)
Conmais sa passion pour Emilie s'exprime si froidement!
clusion : il est peut-tre moins dangereux d'exclure l'amour de
la tragdie que de le subordonner aux passions mles et de
lui faire sa part.
Au moins y a-t-il

dans Cinna

un intrt

Arraiment

drama-

tique, et des mes encore partages. Voici dj venir, dans la


Mort de Pompe, les personnages simplifis outrance et figs
dans une attitude unique. Et l'action se rduit ceci. Aprs la
bataille] de Pharsale, Ptolme fait assassiner Pompe, dont il
offre la tte Csar. Csar prend mal la chose. Ptolme Areut
alors supprimer aussi Csar, craignant que celui-ci ne le dpossde en faveur de Cloptre. Mais Cornlie, Areuve de Pompe,
dnonce Csar le complot. Ptolme, dmasqu, meurt enCsar couronne Cloptre, fait rendre Pompecombattant;
les honneurs funbres et met Cornlie en libert. Cornlie,
bien qu'un peu fatigante, est noblement caractrise par sa fidlit son mari,

et par le mlange d'admiration


et de haine
qu'elle prouve pour le vainqueur de Pompe. Mais il est bien
trange que, ct de Cornlie, et non moins pure qu'elle, cette
jeune reine vertueuse et magnanime, coquette peine, ce soit
et verCloptre, et que ce hros exclusivement
magnanime
tueux, ce soit Jules Csar ! C'est entre ces trois-l un concours
de sublimit, laquelle s'oppose crment le machiavlisme talet presque naf de Ptolme et de ses ministres.
Pompe est le
type accompli des tragdies auxquelles
songeait l'auteur deBouvard et Pcuchet lorsqu'il crivait : Ce
qui leur plaisait de
la tragdie, c'tait l'emphase, les discours sur la
politique et les
maximes de perversit . Pompe est la dclamation
grandiosed'un pote
Qui jamais

de Lucin

n'a distingu

Virgile.

DU CID

Thodore.

Thodore

PERTHARITE

297

et martyre

vierge

mrite

de nous

arrter

daArantage.
L'absence
de renseignements

d'insrer
Thoprcis permet
dore cette place, avant Rodogune.
En tout cas, Thodore est
Don Sanche et Nicomde.
antrieure
Elle est de la belle
de

Corneille.

Jamais

il

n'a

de ses
plus matre
il n'a crit d'un style plus fort ni montr
moyens; jamais
plus
d'habilet
Thodore est gale ses plus grands chefsscnique.
d'oeuvre par la puissance
d'invention
et d'expression
dont elle
donne l'ide. Et l'on y A'oit clairement
o l'entranait
son gnie
o il avait le plus de talent et o il poupropre dans le moment
poque

vait donc le mieux

faire

ce qu'il A'oulait.
On y dcouvre la fois toute la candeur
son rAre moral et son idal de la grandeur
manies d'amant
Thodore

de la force

peu

aprs

Polyeucte perfectionn
admet encore l'amiti
son mari

de Corneille,
tout
, et ses hautaines

et de la Arolont.

Polyeucle,
et pur.

et

la

Car la

Il dut

conceA7oir

conceAroir

comme

un

saintet

de Polyeucte
et c'est un peu par amour pour
conjugale;
suborse cnA-ertit la fin. Or, l'amour

que Pauline
donn une passion plus noble
devenu lui-mme
non seulement

, c'est bien : mais l'amour


la plus noble passion,
mais
de toutes
les autres, ce serait mieux

une

passion exclusive
encore : et tel peut tre l'amour
tienne. Mais son amour de Dieu,
son vouloir
n'clateront
jamais
condamne

la prostitution.
n'a pas recul :

Corneille

de Dieu

chez une vierge chret sa puret, et l'invincibilit


de
mieux

que si cette vierge est


Et c'est devant quoi la candeur de
dans de grands
ce qui l'a jet

embarras.
Nous

sommes

mchante

Antioche,

Marcelle

La
sous le rgne de Diocltien.
en secondes noces le faible et tor-

a pous
tueux Valens, gouverneur
de la proAnce. Elle voudrait,
par des
tenATies d'ambitions
trop longues exposer ici, et aussi par
marier Placide, son beau-fils, avec sa propre
dresse maternelle,
fille Flavie, qui adore ce Placide et meurt de s'en voir ddaidescendante des
gne ; car Placide aime la princesse Thodore,
anciens rois.
Thodore
chrtiens

est chrtienne,

sont

en pleine

contre les
et les dits de perscution
est Aderge ; mme
Thodore
vigueur.

298

PIERRE

CORNEILLE

et c'est pour cela qu'elle repousse


elle a fait voeu de virginit,
le chrtien.
autre
et
un
le
Placide
amoureux,
paen
galement
lui tre
cherchantce
et
Valens
Marcelle,
qui
pourrait
Or,
Didyme.
ce qui pourrait le
plus affreux que la mort et en mme temps
Placide son endroit, ont l'ide de ravir
mieux refroidir
Thodore ce quoi elle tient le plus et, pour cela, de la livrer,
dans un mauvais lieu, la brutalit des soldats.
.
On voit ds lors o devrait tre l'intrt du drame. Il faudrait
nous faire connatre et nous analyser les sentiments de Thodore
au moment o cet arrt est prononc, puis un peu plus tard,
lorsqu'elle en attend l'excution, lorsqu'elle voit, entrer Didyme
dans la cellule infme et lorsque Didyme lui propose de changer
sans tre
avec elle de vtements afin qu'elle puisse sortir
reconnue.
Mais d'abord, ces sentiments, il n'est dj pas trs facile de
les deviner, sinon d'une faon sommaire et grossire. Ce sont
choses dlicates qui se passent dans le fond le plus mystrieux
de l'tre, qui fuient la lumire, qui sont d'autant plus malaises
dfinir qu'il s'y mle, la terreur de l'me, une angoisse qui
n'est pas purement morale, une sorte de terreur physique, obscure et vague, imparfaitement
explique pour celle mme qui
l'prouve.
Puis, que Thodore sache un peu ou qu'elle ne sache pas du
tout de quoi il est question, dans aucun cas elle ne peut parler
sans sortir de son caractre de vierge. Car, si elle est ignorante, elle ne peut que se figurer un A-ague danger et ressentir
une vague pouvante, et elle n'a rien dire. Et si elle n'est pas
ignorante, si elle est capable de se figurer aA-ec quelque exactitude le danger qui la menace, elle ne
peut, rien dire. Les
images qui flottent sans doute devant ses yeux, elle ne peut les
traduire par des mots. Et ainsi le rle de Thodore,
partir
d'un certain moment, est forcment un rle muet.
Si le pote ne peut presque
pas faire parler Thodore sans
fausser son personnage, peut-il, au moins, nous mettre les faits
sous les yeux, nous montrer la rue des soldats et de la
populace
autour de cette proie, l'entre de
Didyme, le dguisement et la
fuite de la vierge? Encore moins
Je ne sais si,
peut-tre.grce une potique plus -large, un dramaturge
d'aujourd'hui

DU CID A PERTHARITE

299

tout cela la scne et le faire suppas mettre


notre attention
du principal
sur l'accessoire
porter, en dtournant
et en s'attachant
ce qu'il peut y avoir de
extrieur
pittoresque
n'arriverait

et aussi
neille,

d'intrt

dans cette aArenture\


Mais Corromanesque
li par la potique de son
sur ce
temps (nous reA'iendrons
et par sa vergogne
n'a pu y songer un seul
naturelle,

point)
moment.

Restait
vait

une ressource

: exposer par des rcits ce qui ne pouaux yeux, et nous montrer


l'effet de ces rcits

tre offert

sur le personnage
ment, c'est--dire
avec une
Premier
revenue

dextrit

le plus intress,
l'vneaprs Thodore,
sur Placide.
Et c'est ce que Corneille
a fait,
merveilleuse.

rcit, erron.
de meilleurs

Thodore

ft

commue
le croire

hsite d'abord

Tout l'ait peur l'amour,

mais il se laisse
Deuxime

enfin

Placide

raconte

que Marcelle,
a obtenu que la peine de
sentiments,
en un simple
bannissement.
Placide
et a ce joli vers :

Lycante

c'est un enfant timide;

persuader

et s'abandonne

Paulin
rcit, incomplet.
conduite au mauvais lieu;

raconte

sa joie.
que Thodore

t, en effet,
que Didyme est survenu;
de l'argent
aux soldats, entrer le premier
qu'il a pu, en jetant
dans la maison, et qu'il en est sorti quelque temps aprs en se
cachant le visage, comme honteux de son mauvais coup.
Troisime
Clobule
rcit, qui rectifie en partie le prcdent.
vient

que c'est Thodore


qui est sortie sous les habits
de Didyme. La fureur de Placide tourne en une jalousie de plus
en plus douloureuse
s'est donne
et aigu. Il croit que Thodore
raconter

librement

Didyme

Quatrime

; il souffre

et jure de se Arenger.
tous les autres.
et complte

mille

morts

qui rectifie
amen par des soldats,

rcit,

Didyme lui-mme,
avec Thodore,
comment
du bout

il l'a

sam-e,

du doigt et qu'il est chrtien,


Et aussitt la jalousie
de Placide change
Vivez sans jalousie

lui a dit son rival

raconte

son entrevue

qu'il ne l'a pas touche


et qu'il attend la mort.
de nature.

et me laissez mourir,

dans une suburre du second sicle, oui,


1. Ce dguisement et.cette'vasion
M. Sardou, par exemple, serait capable de les faire passer.et d'accommoder Thodore la sauce de Thodora,.

PIERRE

300

CORNEILLE

Hlas, et le moyen d'tre sans jalousie,


te doit plus que la vie?
Lorsque ce cher objet
Ta courageuse adresse ses divins appas
Vient de rendre un secours que leur devait mon bras :
Et lorsque je me laisse amuser de paroles,
:
Tu t'exposes pour elle, ou plutt tu t'immoles
:
Tu donnes tout ton sang pour lui sauver l'honneur
Et je ne serais pas jaloux

Mais il est gnreux


pour sauver Didyme.

de ton bonheur?

et promet

de faire

tout

ce qu'il

pourra

Ce quatrime acte est une belle chose. Cet artifice du rcit


effet des contraintes
incomplet et suspendu (heureux et savant
de l'unit de lieu) est le mme dont s'est dj serA'i Corneille
jusqu'au fond l'me du Aieil Horace
pour nous faire connatre
Tout cet acte
et pour lui arracher le fameux cri : Qu'il mourt!
formerait une peinture trs dramatique et trs bien gradue de la
dans une
et mme des diverses espces de jalousie
jalousie,
mme me, si le cas de Thodore tait un cas ordinaire. Mais,
tandis que Placide se dsespre sous nos yeux, nous ne pouArons
nous empcher de songer ce qui se passe l-bas, o A^OUS
On ne nous le
saArez; car tous ces rcits nous le rappellent.
cesserait
laisse pas oublier un instant; et, d'ailleurs,
l'oublier,
oublier le drame lui-mme.
Un autre malheur, c'est que la pice semble termine ici. Car,
si Thodore est reprise et si elle reA'ient, la situation
est la
mme qu'au premier acte, et le drame recommence.
Corneille
s'en est tir comme il a pu. Thodore
Aient se
livrer elle-mme : elle nous assure que Dieu lui a rArl qu'on
ne l'enverrait

plus, cette fois, au lieu infme. Mais cette intervention momentane du surnaturel
dans une action.forme,
le
reste du temps, par la lutte de passions naturelles, est tout fait
propre nous dsorienter. Corneille nous dit que, dans l'interA^alle, Flavie est morte, et que Marcelle, trs presse, veut maintenant le sang de Thodore et non point son dshonneur.:
ce
car cela signifie qu'elle veut se venger
qui est trs illogique,
d'autant

moins cruellement

qu'elle a plus de raisons de se venger.


sa place. Corneille
Cependant, Thodore rclame Didyme
esquisse avec ennui une lutte de gnrosit entre les deux martyrs. Marcelle les met d'accord en les tuant tous deux de sa
propre

main. Et Placide

se tue son tour

DU

'

une

C'est

CID

PERTHARITE

301

fin plutt

ne
dnouement..
Un dnouement
qu'un
serait possible que par une certaine souplesse chez quelques-uns
des personnages,
une certaine
de se modifier.
C'est
capacit
ainsi qu'un
dramaturge
d'aujourd'hui
supposerait
(j'imagine)
Thodore

touche

de Didyme jusqu' l'aimer,


parle dvouement
Didyme en fuite avec elle, un bon vque (celui des Noces Corinde son voeu de virginit,
^- et d'autre part
thiennes) la dliant
Placide enflamm
de jalousie
mme de Didyme,
par l'hrosme
donne Didyme
et par l'avantage
que cet hrosme
point de tuer son rival dans les bras de la chrtienne.
\I1 est vrai
tre

que la pice violerait


de temps.
Il est Arrai aussi

alors

sur lui,

au

l'unit

de lieu, et peutne serait plus


que Thodore
ainsi que le confesse Corneille,

vierge et martyre
. Mais,
reconnaissant
une Aderge et martyre
sur
trop tard son erreur,
un thtre n'est autre chose qu'un ternie qui n'a jambes ni bras
.
et, par consquent,
point d'action
A Arrai dire, tous les personnages
de cette simpliparticipent
S'il y a lutte entre eux, il n'y a pas
cit raide et immuable:
un
ombre de lutte dans le coeur de chacun d'eux. Ainsi s'affirme
des plus farouches
et des plus obstins partis pris de Corneille;
et, aprs avoir Aru ce que le sujet de Thodore offrait de diffiamens considrer
quel
cults mvaincues,
nous sommes
point l'oeuvre est significative.
Elle
est d'abord
curieusement

rvlatrice

: (nous

l'avons

chrtien
du pote. Il n'y aArait qu'un
de la candeur
indiqu)
de
et ingnu, qui pt entreprendre
absolument
sincre,.srieux
traiter un pareil sujet et d'en tirer mme un ouvrage d'dification.Ces
mots qu'il aurait prononcer
malgr tout, ces images
du moins indirectese dispenser
d'voquer,
qu'il ne pourrait
ne s'en est pas inquit outre mesure, car enfin
ment, Corneille
le chrtien,
mots,

voque

faisant

son

ces ides

ces
de conscience,
prononce
et ces images. Il faut bien qu'il se les
examen

afin
pch ou sa tentation,
qu'il ait devant lui'son
Les plus grands saints
l'autre.
l'un ou de conjurer
d'expier
n'ont jamais recul devant les hardiesses de langage ncessaires
doiles choses que les chrtiens
avec prcision
pour exprimer
a cru,
Corneille
en horreur.
vent connatre
afin de les prendre
dans
dans sa navet, que ce qui pouvait tre dit dans l'oratoire,
reprsente,

PIERRE

302

CORNEiLL

le confessionnal ou dans la chaire, pourrait, tre dit avec' le:


mme fruit d'dification sur les planches d'un thtrej par des
comdiennes qui sont quelquefois des personnes de vie frivole,
deA^ant des hommes et des femmes assembls pour se divertir.
Il n'a pas song la diffrence qu'il y a entre les dispositions de
l'homme qui prie ou qui coute la parole de Dieu, et celle'de
l'homme qui recherche le plaisir d'un spectacle profane; que
images, quand elles ne sont pas voques expressscandaliser
ment pour tre condamnes, doivent invitablement
les bonnes mes et gayer les autres... Il crit avec tonnecertaines

la puret de
ment : ... Certes, il y a de quoi congratuler
notre thtre, de Aroir qu'une histoire qui fait le plus bel ornement du second livre des Vierges de saint Ambroise, se trouve
trop licencieuse pour tre supporte. Il n'a pas compris. C'est
srieuse,
qu'il se faisait, lui, de la tragdie, une ide infiniment
austre et, par moments, presque sainte.
La pice est fort instructive
encore par la constitution
du
personnage de Thodore. Corneille a tout simplement fait de
cette A'ierge une femme. Quand on lui annonce quoi elle est
elle parat
condamne, elle n'a pas un instant d'incertitude;
aussi renseigne qu'une femme peut l'tre. Ce qu'elle dit est fort
beau, mais n'est certes pas d'une innocente. Paulin Arient de lui
dire qu'on la traite comme elle traite les dieux.
Elle rpond :
Vous leur immolez donc l'honneur
de Thodore,
A ces dieux dont enlin la plus sainte action
N'est qu'inceste, adultre et prostitution?
Pour venger les mpris que je fais de leurs temples,
Je me vois condamne suivre leurs exemples,
Et dans vos dures lois je ne puis viter
Ou de leur rendre hommage,
ou de les imiter.
Dieu de la puret, que vos lois sont bien autres !

Chose beaucoup plus singulire encore : Corneille a fait de


Thodore une femme de YAstre et ds romans de M"e de Scudry, une femme de l'htel de Rambouillet.
Il devait y tre amen le plus naturellement
du monde. Ge
qu'on veut ravir Thodore, c'est aussi ce quoi les hrones du
temps faisaient profession de tenir le plus, soit dans les livres,
soit dans certains salons;
seulement, ce bien, au lieu de lui

DU CID A PERTHARITE

un nom

donner

303

sa A'aleur aux yeux de Dieu, tel que


elles lui en donnaient
un qui indivirginit,
puret,
chastet,
quait sa valeur aux yeux des hommes et dans les rapports de la
socit. Elles l'appelaient
leur honneur
et, mieux encore, leur
revient
avec ce
gloire. Ce mot ma gloire
continuellement,
qui exprime

sens particulier,
dans les romans
de l'poque;
et les Chimne,
les Pauline et les Emilie,
et les Laodice, les Pulchrie
et les
Rodelinde l'ont toujours
la bouche.
Thodore
pareillement.
substitue

Corneille

donc au vocabulaire

et romanesque.
exactement
sa virginit
mondain

chrtien

le vocabulaire

Arierge et martyre,
parle de
dans les mmes termes et dans le mme
Thodore,

esprit que Cllie et, par consquent,


que Cathos et Madelon.
les autres personnages
dans le mme langage
s'expriment
le cas de la jeune chrtienne.
Placide lui dit :

Et
sur

Mais je viens pour vous rendre un bien presque perdu,


Encor le mme amant qu'une rigueur si dur
A toujours vu brler et souffrir sans murmure,
Qui voit du sexe en vous les respects viols, etc.

plus proche parente des Cllie que,


elle n'a pourtant
aucun degr l'humisainte de profession,
Elle est princesse,
et s'en souvient. Elle rappelle
lit chrtienne.
Et Thodore

volontiers

est d'autant

ses aeux.

Elle

dit,

en parlant

de Placide

Cette haute puissance ses vertus rendue


L'gale presque aux rois dont je suis descendue;
Et si Rome et le temps m'en ont t le rang,
Il m'en demeure encor le courage et le sang;
Dans mon sort raval je sais vivre en princesse.

une pure cornlienne


a fait de cette martyre
Enfin, Corneille
de la seconde priode,
je veux dire de celle o le pote du
vertueuse
et de la volont,
devoir devient le pote de l'orgueil
ou criminelle;
de plus en plus ses personnages,
o il simplifie
ou une seule passion,
qu'un seul sentiment
ils y appliquent
leur effort entier, et que cet effort, n'tant plus
et plus beau.
contrari ni partag, paraisse plus formidable
Thodore nous dit bien, un endroit, qu'elle aimerait Didyme
si elle se laissait
aller, mais nous n'y croyons point. Elle ne
afin

que, n'ayant

lutte

pas ; elle n'a pas lutter.

Il va sans dire

qu'elle

mprise

304

PIERRE

CORNEILLE

lui .donne pas le


ne
mort
de
la
l'ide,
la
mort,
absolument
que
la laisse
l'ide mme, de la prostitution
Mais
frisson,
plus petit
Rien ne se trouble en elle. Elle pense,
calme.
singulirement
(en vers splendides) qu'il n'y a. pas de
elle dit tranquillement
volont n'est pas :
la
o
pch
nos penses,
Dieu, tout juste et tout bon, qui lit dans
forces.
N'impute point de crime aux actions
Soit que vous contraigniez
pour vos dieux impuissants
ou ma main l'encens,
Mon corps l'infamie
Je saurai conserver d'une me rsolue
A l'poux sans macule une pouse impollue.

Elle n'est que Arolont, et elle n'a qu'une seule volont. C'est
une statue de marbre au geste immobile.
De mme les autres. Didyme est encore un Polyeucte, mais
Car sans doute il
dpouill de tout reste de passion humaine.
dit qu'il aime Thodore, et il la sauve; mais on sent qu'il en
ferait autant pour toute autre de ses soeurs chrtiennes. Placide
a deux sentiments, mais qui n'en font qu'un seul, car l'un n'est
la haine de
que l'enArers de l'autre : l'amour de Thodore et
Marcelle. Celle-ci pareillement n'a qu'une passion : la haine de
Placide, redouble par son amour pour sa fille Flavie, qu'elle
rappelle schement et l dans un bref hmistiche. Marcelle,
c'est la soeur jumelle de la Cloptre de Rodogune.
Et ces gens-l ne se contentent pas. d'aAroir, au moral, de terribles muscles : ils les talent, ils les font rouler ; ils les exercent
sans intrt, sans ncessit, pour le plaisir. Corneille adore ces
exercices et, de plus en plus, il affectera de ne voir, de l'me
humaine, que ses muscles. Or, il y a les nerfs, qui sont autrement curieux, tant la sensibilit,
la vie.
tradiction,

le trouble,

le mystre,

la con-

Mais comme le style, ici, est. souvent admirable et les vers


.aussi beaux que ceux de Cinna ou de Polyeucte, nous.aimons
la robe,
.quand mme la chrtienne Thodore, cette.martyre
- la collerette et aux sentiments galement
empess et fiers, cette
orgueilleuse martyre du plus grand style Louis XIII.
Et je demeure persuad, par ce que je sais, du reste, de,son
thtre,, que, dans le moment.qu'il
crivit .Thodore, Corneille
dut croire qu'il crivait son. chef-d'oeuvre.

DU

CID

A -PERTRARITE

le

Rodogune,
Hraclius;
-^-Viennent
neille.
ensuite
: le

de l'espagnol

mlodrame

deux

trs

comdie

et la Suite

complique,
fantaisie.;

Menteur,

puis

dans

agrables

Cor-

adaptations
excessivement

d'intrigue
comdie d'aventure

du Menteur,
mlodrames
couls

deux

305

et de

dans le moule

de la

tragdie : Rodogune et Hraclius;


puis trois pices romanesques,
dont la troisime
l'est
follement
.: Don Sanche, Nicomde
et
Pertharite.
ait pris ces directions,
rien d'tonQue le gnie de Corneille
nant aprs ce que nous savons dj de lui; rien d'tonnant
surtout si l'on considre,
dans les trois Discours,
telles dfinitions et maximes

qui

d'abord

Celle-ci

ressemblent

(Premier

son sujet une action

des confessions.

: La tragdie
srieuse.
extraordinaire,

discours)

illustre,

veut pour

la tragdie selon Racine-.


tragdie? Non pas assurment
chez Racine,,
Car, on en a fait souvent la remarque,
l'action,
n'a jamais rien d' extraordinaire
. Une femme abandonneQuelle

la lutte d'un fils et d'une mre


pour une autre (Andromaqu),
ambitieuse
deux amants
(Britannicus),
qui se sparent
pour
des raisons
une fille
de convenance
(Brnice)-,
qu'un
pre
sacrifie son ambition
et des intrts
qu'il juge suprieursun

(Iphignie),
une femme

homme

amoureuse

entre

deux

de son

femmes

beau-fils

mme
(Bajazet);
ce sont en
(Phdre),

courante,
qui n'exigent
que desassez communs.
concours de circonstances
Mais, en reArancher
aux tragdies
de
est bien accommode
comme cette dfinition
d'une jeune fille dont il a tu
Corneille!
Un homme amoureux
somme

vnements

de la vie

avec son
le pre; un autre que son devoir oblige se mesurer
beau-frre en combat singulier
; un gendre condamn mort par
Et qute
au moins!
son beau-pre...
voil qui n'est pas commun,
dirons-nous
de Rodogune ou d'Hraclius'i
On croit dmler comment le pote du devoir, devenu le pote
de la volont

et d l'orgueil,
devoirs
peuvent

dut

tre

conduit

au mlodrame.

imposs par des vnements


des circonsexorbitants
: -mais il faut aux devoirs
vulgaires
sont
ou bizarres
tances tranges.
Les situations
compliques
tels quilles
conoit et
ncessaires
aux. hros d Corneille,
ait de;
de leur volont
les aime, pour que la force surhumaine
Les grands

HISTOIRE

DE LA LANGUE.

IV.

tre

20

30g:

.:PIERRE

CORNEILLE

'-

et voyante, et pour
d'une
avantageuse
se
faon
dployer
quoi
au
tches gales leur vigueur.-Et,
des
crer
se
qu'ils puissent
dans les
une
certaine
aime
extravagante
nergie
surplus, qui
dans les faits : ce sont
sentiments ne hara pas l'extraordinaire
et dont l'un
l deux gots ingnus qui vont bien ensemble,
parat appeler l'autre.
d'Hraclius
:
dans l'Examen
: . Corneille crit gaillardement
...J'irai plus outre, et ne craindrai point d'avancer que le sujet
(0 Racine,
d'une belle tragdie doit n'tre pas vraisemblable.
raliste r
la
mme
Mais,
proccupation
dites-vous?)
par
qu'en

aux units de
qui le fait se soumettre en principe
purile ici,
lieu et de jour, quitte les tourner autant qu'il peut; ces sujets
invraisemblables
lui-mme, du
, il n'ose pas le's inventer
moins de toutes pices; et c'est pourquoi il s'en va chercher,
dans les plus douteuses et les plus obscures chroniques, les faits
singuliers qui lui serviront de point de dpart, afin de pouvoir
dire que c'est arriv , ou peu prs.
de
Rodogune est un remarquable exemple d la subordination
tous les lments d'une pice un dnouement particulirement
dramatique. La reine Cloptre hait de toute son me, et pour
et pniblement
des raisons srieuses, encore que lointaines
exposes, la princesse Rodogune, qui lui rend cette haine. CloAntiochus et Sleucus. Elle seule
ptre a deux fils jumeaux,
connat qui des deux est l'an et par consquent l'hritier du
Elle leur dit : Je donnerai

ma couronne celui de vous


qui me dbarrassera de Rodogune. Or ils aiment fous deux la
princesse. Rodogune leur dit son tour : Je donnerai ma main
: celui de vous qui me dlivrera de Cloptre. Bref, elle leur
demande un parricide, non pas peut-tre dans la pense qu'ils
lui obiront, mais pour s'exempter de choisir entre eux. Clotrne.

de son
ptre alors, n'ayant pu obtenir de ses fils le meurtre
en dclarant
ennemie, cherche les soulever l'un contre.l'autre
secrtement chacun d'eux que c'est lui l'an. Mais Sleucus
abandonne Antiochus et la main de Rodogune et ses droits
la couronne. (Justement c'est Antiochus
que Rodogune aime
dans son coeur, et cela est fort heureux.) Son deuxime
plan
ainsi avort, Cloptre en forme un troisime. Elle fait assassiner Sleucus, et empoisonne la coupe o Antiochus et Rodo-

DU

gurie doivent
et l'on

qu'ils

aient

PERTHAIUTE

bu,.on

rapporte.qu'avant
parler Antiochus

croyant

leurs lvres

tremper

Mais,.avant

CID

307

dans la crmonie
annonce
il

id'expirer
:

du mariage.
de Sleucus,

la mort
a prononc

ces

mots.,-

Une main qui nous fut bien chre,


Venge ainsi le refus d'un coup trop inhumain.
Rgnez; et surtout, mon cher frre,
Gardez-vous de la mme main.
C'est....
Il n'a pu achever.
Cette interruption
si opportune,
cette rvlation dont le seul mot ncessaire
est intercept
par la mort,
est aujourd'hui
encore un des trois ou quatre artifices essentiels
au mlodrame.
et touchante

la douce
Aroyons cet endroit pourquoi
a pu s'emporter
demander.aux
Rodogune
jusqu'
le conla tte de leur mre. Corneille
lui-mme
Et nous

deux princes
fesse : Quand

demande

cette

serait

tout

fait

condamnable

quelque grce et pour l'clat que


et par l'effet
a fait au thtre...
Antiochus
le reste de la pice...
peut

n sa bouche, elle mriterait


la nouveaut
de l'invention
qu'elle

dans
produit
la rigueur,

douter,
tu son frre.

si. c'est

Tandis

boire

: Arrtez,
elle vient de la reine,
que de moi.

sa mre

ou sa fiance

lui

qui

et. qu'il s'apprte


cependant
cette coupe est suspecte;
devez A'ous dfier d'elle autant

qu'il y rve,
dit Rodogune,
et vous

saisit la coupe et y boit,


Cloptre
mais elle
suivra son exemple;
rassur,
esprant quAntiochus,
ait eu le temps de boire son
aArant qu'il
tombe, foudroye,
acte : mais ce cintour. Et tout est sacrifi ce cinquime
quime

Sur.quoi

acte est merveilleux

par

l'art

suspens, par une angoisse physique


la terreur dont il"est envelopp.
Si incompltement
serais fort empch

que j'aie
d'en faire

rsum
autant

de tenir
autant

la curiosit

que morale,

en

et par

l'action
pour
nous

de Rodogune, je
Hraclius.
Corneille

avoir
dit, dans son
Aprs
dispenserait.
et modificaadditions
Avertissement
au lecteur, les principales
il ajoute : Je serais trop
a faites au texte de Baronius,
tions'qu'il
d'un pome si
long si je voulais ici toucher le reste des incidents
lui-mme

m'en

de vous avoir
embarrass, et me contenterai
la
afin que vous en puissiez
commencer

donn
lecture

ces lumires,
avec .nidins

PIERRE .CORNEILLE

308

Vous

vous

souviendrez

seulement

qu'Hraclius
fils de Phocas,.et Martian pour Lonce, fils
Martian,
passe pour
sait qui il est, et qui est-ce faux
de Lontine, et qu'Hraclius
n'en
Phocas, ni Pulchrie,
Lonce; mais que le vrai Martian,
savent rien, non plus que le reste des acteurs, hormis Lontine
d'obscurit.

il fait cet
d'Hraclius
et sa fille Eudoxe! Et, dans l'examen
aveu : Le pome est si embarrass qu'il demande une merattention. J'ai vu de fort bons esprits... se plaindre
veilleuse
de ce que sa reprsentation
fatiguait autant l'esprit qu'une tude
srieuse. Elle n'a pas laiss de plaire, mais je crois qu'il l'a
une entire intelfallu voir plus d'une fois pour en remporter
ligence.
La situation

est telle : d'un ct un tyran usurpateur et


de l'autre, deux jeunes princes, dont l'un est fils de
meurtrier;
assassin. Le tyran, pour
ce tyran, et l'autre fils de l'empereur
affermir son trne, voudrait marier son propre fils la fille de sa
victime ; mais qui des deux princes est son fils, il ne le sait pas.
Devine

finale

si tu peux,

et choisis

si tu l'oses!

Et je simplifie encore: il ne faut pas oublier que


dtrn,
princes sait qu'il est le fils de l'empereur
croit l'tre, et sur d'assez fortes raisons, et qu'aux
et de l'autre le mariage qu'on leur propose est donc

l'un des deux


et que l'autre
yeux de l'un
un inceste...

La situation

est trange et poignante ; les rArlations partielles


sont gradues avec un art accompli;
le dnouequi l'amnent
ment est des plus ingnieux, et inattendu, bien qu'il soit prpar
ds le commencement;
et Hraclius serait le roi des mlodrames,
si ce n'tait un mlodrame
asservi, contre toute raison, aux

rgles de la tragdie.
La tragdie, c'est, comme on l'a dit, une crise . On
y voit
une passion, parvenue au dernier
degr de violence,
qui se
heurte contre un devoir, ou contre
quelque autre obstacle, et
la lutte, le. triomphe
ou la dfaite de cette passion. Une action
de ce genre s'enferme assez aisment dans l'unit
dramatique
de jour et de lieu et, de s'y enfermer,
s'y renforce. Mais un
mlodrame
est avant tout une combinaison
d'vsingulire
de beaucoup
nements,
d'A'nements.
Comment
pourront-ils
tenir dans ce moule troit de la
tragdie? Tout y sera tass-,

DU CID

comprim,
cult sera
dences

mal l'aise

et de guingois.
de faire connatre

norme

et des rcits

rtrospectifs,

la pice.
comprendre
Racine ne se plaint
jamais
crit, en effet, des tragdies.
parce que, trs souvent,
est dcidment
fcheux;
d'esprit

si soumis.

d'Aristote,
moments

PERTHARITE

o il en sentait

Et, notamment,

la diffi-

au public, par des confitout ce qu'il doit saAroir pour

de la rgle des units parce qu'il


Corneille
s'en plaint trs souvent,

ce sont des mlodrames


mon

Ce qui
considr

tre

309

qu'il

conoit. Il
pote ait t

que ce grand
le gnait si fort ne pouvait,
comme bon et raisonnable
sens,

en dpit
dans les

si cruellement

la gne. Il le souponnait,
la fin de son troisime
Discours

:
ce qu'il laisse chapper
...- Il est facile aux spculatifs
d'tre svres;
mais s'ils Adulaient donner dix ou douze pomes de cette nature au public, ils
largiraient
peut-tre les rgles encore plus que je ne fais, sitt

et voici

qu'ils auraient
leur exactitude

reconnu

par l'exprience
quelle contrainte
et combien de belles choses elle bannit

apporte
de notre

J'estime
pour ma
pas tirer la conclusion.
part que si les rgles ont pu, quatre ou cinq fois, sei'A'ir Cordrade beaux ramassements
neille son insu, et lui conseiller
matiques, elles l'ont dessend et paralys le reste du temps.- Oui,
thtre. Mais il n'ose

si fconde nous et
je crois que ce bonhomme
d'imagination
raA'is par. de prodigieux
drames
et d'aArenture (car l
d'intrigue
comme Shakestait sa pente), s'il aArait t seulement
ignorant
peare.
Ce qu'il

fallait

Si un prologue
taines de l'inimiti

c'est un prologue.
et Hraclius,
loinsous les yeux les origines
de Rodogune et de Cloptre (et cette histoire,

Rodogune
nous mettait

assez complique,
aurait son intrtromanesque),nousn'aurions
et coups du premier
pas subir les longs rcits maladroits
nous ayant t practe, et, les raisons de leur haine mutuelle
cette haine
sentes, nous admettrions
plus aisment les excs o
nous avait fait voir
emporte les deux femmes. Et si un prologue
de Phocas,

Lontine,.

aprs l'usurpation
auxsicaires
la place du fils de
-mpereur
tuant celui-ci au fils mme de l'usurpateur,
aucune peine dbrouiller
les complications
au lieu de deviner

graduellement,

son propre fils


assassin, puis substi-

livrant

nous n'aurions

plus
qui s'en suivent, et,
le triple secret
et grand'peine,

3f0-

: PIERRE

CORNEILLE

de Lontine, nous n'aurions plus qu' attendre et guetter les


effets successifs de la dcouverte de ce secret triple fond sur les
comme l'tablit
personnages du drame. Plaisir suprieur; car,
Diderot dans ses Entretiens sur le Fils naturel,
excellemment
mais les
ce n'est pas nous qu'il faut chercher surprendre,
acteurs de la pice : On doit rapporter l'intrt aux personle secret
nages, non aux spectateurs... Le pote me mnage par
un instant de surprise ; il m'et expos, par la confidence, aune
longue inquitude.
Ce
et Nicomde.
Don Sanche
qui est extraordinaire
des faits :
c'est la complication
dans Rodogune et Hraclius,
dans Don Sanche et Nicomde, c'est la grandeur des sentiments.
entre
Et ce sont l, en effet, les deux sortes de merveilleux
lesquels Corneille se partagera dsormais.
le malheur de
Don Sanche ayant eu, je ne sais pourquoi,
au grand Gond, Corneille, rsign, en
plaire mdiocrement
parle avec modestie : Le sujet n'a pas grand artifice. C'est un
inconnu, assez honnte homme pour se faire aimer de deux
reines. L'ingalit de condition met un obstacle au bien qu'elles
lui Areulent durant quatre actes et demi; et quand il faut de
ncessit finir

la pice, un bonhomme semble tomber des nues


pour faire dA'elopper le secret de sa naissance, qui le rend mari
de l'une, en le faisant reconnatre pour frre de l'autre.
Le premier acte est, on le sait, du meilleur Hugo. Cela est
d'un panache tonnant; et rien n'est plus castillan et rien .
n'est plus romantique. Ensuite, l'intrt languit. Toute la question est de savoir si la reine de Castille se dcidera pouser
don Sanche, qu'elle aime. Don Sanche est un hros ; il a remport je ne sais combien de Adctoires et sauv le royaume : mais
il est de naissance inconnue, et ds lors l'orgueil
du sang ne
permet plus la reine de suivre son coeur. Nous avons peine
nous intresser durant quatre actes ce sentiment. Le prjug
royal, quand il fait tout seul le noeud d'un drame, nous laisse
froids. Et nul crivain dramatique n'a plus accord ce
prjug
sur l'orthoque Corneille ( partir de Cinna). Il renchrissait
doxie de son temps. Louis XIV lui-mme tait moins intransigeant en ces matires, car il permit, du moins pendant une
journe, le mariage d'une princesse de son sang avec un cadet de

DU CID A PERTHARITE

311

lui, a l-dessus ls ides d'un


Gascogne, Corneille,
de Cambyse.
L'humilit
de la naissance est traite
Isabelle
logique,

parle du sang abject de don Sanche


son autre
je le veux bien).
Lonor,

Persan; sujet
de tache ...

(au sens tymodit


amoureuse,

tranquillement

Mais son sang, que le ciel n'a form que de boue...


Il y a une brute de grand seigneur,
don Lope, qui croit dur
comme
fer que la magnanimit
de don Sanche
ne peut
humainement
noble. Don
s'expliquer
que par une naissance
Sanche lui-mme
vraie

noblesse

mme

sans doute ce lieu commun,


dveloppe
que la
est dans le mrite personnel
: mais il n'a pas,
l'ide qu'il puisse pouser Isabelle,
s'il n'est pas

de loin,
au moins de sang noble.

L'talage

de ce prjug
ici un scrupule

devient,

longue, insupportable.
(Rappelons
singulier
Corneille
propos d'Hraclius.
de la nourrice
L'hrosme
sauve le fils de l'empereur
en livrant
son propre
enfant
a sembl trop beau pour une femme du peuple : Comme

la
de
qui
lui
j'ai

cru que cette action tait assez gnreuse


pour mriter une personne plus illustre
la produire,
une
j'ai fait de cette nourrice
gouvernante.
)
Autre cause de froideur
ment

subordonn

don Alvar

brigue

qu'il aime Elvire,


fois et galement

: l'amour

est si bien

et si dlibr-

aux

mles , que, par exemple,


passions
la main d'Isabelle,
bien
par point d'honneur
et que don Sanche s'est dcid aimer la
les deux reines.

Car,

dit-il,

Pour n'en adorer qu'une, il et fallu choisir,


Et ce choix et t du moins quelque dsir,
mieux reu d'elle,
Quelque espoir oulrageux,d'tre
Et j'ai cru moins de crime paratre infidle.
Qui n'a rien prtendre en peut bien aimer deux.

: Nico,Don, Sanche, avec tout cela, est navement


hroque
morale. Nicomde nous offre une nuance nouvelle
de grandeur
si une cermde est une oeuvre particulirement
cornlienne,
le plus haut degr
taine, ironie paisible et ddaigneuse
marque
de la possession
de soi. La pice offre cette singularit,
que
et Laodice) y sont
les deux personnages sympathiques
(Nicomde

PIERRE'

312

CORNEILLE

il ne s'agit point ici


Bien
entendu,,
sans
interruption.
ironiques
de cette ironie mauvaise (celle de Candide, si vous voulez, ou de
et de l'abominal'absurdit
de
se
semble
rjouir
Tamango) qui
tion du monde, et qui est, pour ainsi parler, base de nihilisme; mais dun sourire gnreux, qui implique, au contraire,
toutes les nobles croyances, et qui n'est qu'une arme de dfense
contre les mchants ou contre les tentateurs, un nolimetangere
son for intime...
par o l'me hroque se retranche dans
C'est par l'ironie que Nicomde tient tte la martre qui
son faible pre que
l'accuse d'avoir voulu la faire.assassiner,
romain Flacette martre tient assera, et l'ambassadeur
Et c'est
minius, qui redoute en Nicomde l'lve d'Annibal.
a grandeur morale dont cette ironie est l'expression,
qui lui
gagne enfin le coeur de son demi-frre Attale. (Et l encore,
un mlodrame,
se joint
au drame de volont et d'orgueil
acte, le
trop tass. Quand, au cinquime
peuple sait que Prusias a livr Nicomde aux Romains, une
meute fomente par Laodice clate dans la ville. Prusias est
malheureusement

et son prisonnier
Nicomde
passer Flaminius
par-un souterrain qui relie le palais au quai d'embarquement.
Mais au moment
o Nicomde,
flanqu par le gendarme
Araspe, arrive la poterne, un inconnu dliATe le prince en
oblig

de faire

le gendarme. Ce personnage mystrieux


cachait
soigneusement son A'isage ; mais Nicomde lui a remis une, bague
pour qu'il puisse se faire reconnatre le jour o il A'oudra.Or
poignardant

cette bague, c'est Attale en personne qui la rend son frre


an; c'est lui qui a tu le sbire et sauv Nicomde.)
Corneille
sentait parfaitement: l'originalit
de Nicomde :
Voil une pice d'une constitution
assez extraordinaire...
La
tendresse et les passions; qui doivent tre l'me ds tragdies,
n'ont aucune part en celle-ci : la grandeur de courage y rgne
seule, et regarde son malheur d'un air si ddaigneux, qu'il n'en
saurait arracher une plainte..Elle
y. est combattue, par la apolitique,et n'oppose; son artifice qu'.une.prudence gnreuse; qui
marche Adsage dcouvert, qui prvoit.'le pril sans is'mouvoir
et qui ne.veut point d'autre
appui.que celui.de sa vertus. Et
encore : Gehrosde
ma.faon.sort.un
peu:des rgles del trane cherche.point.
faire piti.par. l'excs de
gdie, en.ce:qu'il

DU

ses infortunes
grands

coeurs,

: mais

CID

le succs

qui-n'excite

spectateur,, est quelquefois


que notre art nous ordonne

313

PERTHARITE

a montr

fermet
des
que-la
dans l'me- du
que de l'admiration
aussi
agrable
que- la compassion
de mendier

:: Je ne A'eux point dissimuler


de celles pour qui j'ai le plus d'amiti.

pour

Et enfin

Nous aussi. Nous

leurs

misres...

que cette pice

est une

saA'ons bien tout

ce qu'on peut dire. L'admiun- sentiment


ration^est
dont on se lasse assez A'ite. La pice: a
et n'est pas sans monotonie.
L'ironie
continue n'est
peu.d'action
et Laodice
n'ont gure
Nicomde:
pas chose trs dramatique.
de
et Laodice
est un peu trop une doublure
qu'une: attitude,
Laodice
Aprs que celui-ci a dit son fait Flaminius,
le lui redit, et Nicomde lui rpte une fois encore ce que lui a dj
L'attitude
rpt Laodice.
N'importe.
peu varie de Nicomde

Nicomde.

et de sa. matresse
complaisance.
l'aimer.
Elle

est de celles

Nousnous

le plus de
et de
comprendre

o nous entrons'aArec

saAronsbon

gr del

aArantageuse . Elle rappelle


un peuquoique
et plus rflchie celle des
plus distingue
de ces:justiciers
hardis qui, dans
et. des Lagardre,
d'Artagnan
est singulirement

les drames

point nomm pour


populaires,
surgissent
toujours
dire leurs vrits aux mchants et pour leur river leur clou .
L'ironie
a volontiers
le poing sur la hanche.. (Dans
de Nicomde
quelle mesure
fut la mode

est un produit
c'est
la Fronde,

cette ironie
pendant

plus facile d'indiquer


et,voil qui est fait.)

du ton qui
qu'il est
une-question
mais qu'il faut'indiquer;

que de rsoudre,
Joignez que Flaminius

et un reflet

et Prusias

sont des

Corneille,
figures trs Ayantes.
peint trs bien les politiques,
et mme
sans doute parce qu'il est lui-mme
subtil,
d'esprit
retors. Et il peint trs bien les hommes-sans
volont,
prcisRien
hros de la volont.
ment, parce qu'il excelle peindreles
et qui se croient trs
de-plus Arrai que ses pleutres raisonneurs
est trs
forts: :. Flix,
Prusias.
qu'Arsino
Valons,
Ajoutez
proche de Bline, si proche que tels propos de la seconde femme
a. I, se. 7) semblent une tradArgan.
imaginaire,
(le-Malade
de la seconde femme de Prusias
duction en prose des discours
apparat
(iNicomde,. a.. IV,. se. 1). La hauteur, de, Nicomde
Et, s'il
d'autant mieux parmi ces bassesses presque comiques;
lui Pauline et Svre, et justait beau de voir Polyeucte.tirer

CORNEILLE

PIERRE

314

moins intressant de
il
n'est
Flix,
pas
peut-tre
piteux
qu'au
d'une vertu purement
voir Nicomde,
par le seul ascendant
hausser jusqu' soi. Laohumaine et franchement
orgueilleuse,
cette Bline et cet Argan de
dice et A