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le Courrier

SEPTEMBRE 1988

9 FF

L' Egypte au temps des Pharaons

EHMHii

Ada Louxor
En mai 1987, soit 116 ans aprs sa cration

en 1871, le clbre opra du compositeur


italien Giuseppe Verdi a t donn dans les
ruines du temple de Louxor, l'ancienne

Thbes o se droule une partie de l'action,


devant un public international. Celui-ci a
pu admirer une distribution brillante et le

dploiement, sur cette scne grandiose, de


1 500 choristes, danseurs et figurants, ainsi
que des chevaux et mme un lion

non

sans que le Service des Antiquits de


l'Egypte se ft assur au pralable que le
matriel technique ne risquait pas
d'endommager les monuments. Inspir
d'une ide de l'gyptologue Auguste
Mariette, le livret repose sur la rivalit
d'Amnris, fille du pharaon prise du jeune
gnral Radams, et de la captive Aida, fille
du roi d'Ethiopie vaincu par Radams.
Ayant trahi pour l'amour d'Ada,
Radams est enseveli vivant avec elle.

Septembre 1988

L'Egypte ancienne, qui a de tout temps sduit


savants et voyageurs, conserve aujourd'hui encore,
deux cents ans aprs la naissance de l'archologie

Le fleuve du temps
L 'Egypte vivait au rythme des crues du Nil
par John Baines

gyptienne moderne, son pouvoir de fascination.


L'gyptologie est un domaine qui ne fait que
s'tendre mesure que les spcialistes progressent
dans leur patient travail de reconstitution

partir

de vestiges remarquablement conservs dans l'air

sec et le sable du dsert


Savants et aventuriers la dcouverte

de l'Egypte oublie

d'une civilisation qui

livre ses richesses tout en gardant bien des secrets.

par Jean Vercoutter

Et les foules qui se pressent aux expositions

12

internationales d'art gyptien tmoignent de

La science des btisseurs de pyramides

l'attrait croissant qu'exerce la culture de l'Egypte

par Rainer Stadelmann

ancienne sur le grand public. Mais l'imagination

17

La conception gyptienne du monde

garde aussi ses droits et la grandeur des pyramides,


la splendeur des tombeaux et des temples de la

par Jean Yoyotte

valle du Nil, le mystre des hiroglyphes gravs

26

dans la pierre ou peints sur le papyrus entretiennent

La vie au pays des pharaons

une vision de l'Egypte ancienne qui, si elle s'carte

par Christiane Desroches-Noblecourt

parfois de la ralit historique, n'en a pas moins fait

30

rver, au fil des sicles, les artistes, les architectes,

L'Egypte et le monde mditerranen

les crivains et les musiciens.

par Gaballa Ali Gaballa

La redcouverte de l'Egypte ancienne l'poque

33

moderne et les ralisations monumentales de

Rve et ralit

36

l'architecture pharaonique sont quelques-uns des


sujets abords dans le prsent numro du Courrier
de l'Unesco, dont le propos essentiel est toutefois de
faire ressortir certains aspects plus intimes (mis en

L'Unesco et le sauvetage des trsors de


l'Egypte

lumire par l'gyptologie actuelle) de la vie des


anciens Egyptiens, leur perception d'eux-mmes et

Des temples de Nubie la bibliothque

de leur univers, leur existence et leurs occupations

La persistance d'une certaine image de


l'Egypte

par Richard Fazzini

d'Alexandrie

quotidiennes au rythme des saisons et de la crue

par Gamal Mokhtar

annuelle du Nil, les divinits tranges, complexes et

omniprsentes de leur panthon, leur conception de


l'au-del. L'image qui en ressort est celle d'une

Notre couverture : peinture de la tombe de


Pachedou Thbes (XIXe dynastie, v. 1307-1196

avant J.-C). Le dfunt boit l'eau d'un tang,


l'ombre d'un palmier.
Photo G. Dagli Orti, Paris

Couverture de dos : chambre funraire de

Merenptah (v. 1224-1214 avant J.-C), treizime

socit dans laquelle le sacr et le sublime se


fondaient intiment dans la trame du quotidien,

d'une civilisation qui fit une synthse unique de ce

qui est phmre et de ce qui est ternel. Cela, c'est


peut-tre l'art qui l'exprime le mieux, dans la
prcision du dtail, le rendu des nuances les plus
subtiles dans l'expression et le mouvement, le

fils et successeur de Ramss II.


Photo B. Brake Rapho, Paris

portrait saisissant qu'il donne d'un peuple, d'un


pays et d'une poque o tous les lments de la vie
terrestre

le Courrier M
4 1e anne

Unefentre ouverte sur le monde

pc

Mensuel publi en 35 langues

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'

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revtaient un caractre sacr et

cosmique.

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le travail de la terre, la famille, les

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Ce numro comprend 40 pages et un encan publicitaire de 4 pages situcntrelesp. 2-3ct 38-39.

ve du temps-3
L'Egypte vivait

LR JOHN BAINES

au rythme
des cru^du Nil

AVEC un taux de pluviosit presque


nul, l'Egypte serait un dsert peu
prs inhabitable sans la prsence du
Nil, qui la traverse du sud au nord depuis les
hauts plateaux thiopiens et l'Afrique cen
trale jusqu' la Mditerrane. En fait, c'est
grce ce fleuve qu'elle fut pendant
trois millnaires, de 3000 avant J.-C. jusqu'
la conqute romaine en 30 avant J.-C, l'Etat
le plus vaste et le plus prospre de la
Mditerrane orientale. Elle a retrouv cette

position eminente au Moyen Age, et c'est


encore aujourd'hui le pays le plus important
et le plus peupl du Proche-Orient. Cette
continuit millnaire est d'autant plus re
marquable que les frontires de l'Egypte
n'ont gure vari au cours des sicles.

Pendant toute l'Antiquit, la prosprit de


l'Egypte dpendit de la richesse de son agri
culture et donc du Nil : pourtant cette agri
culture n'est pas ne spontanment, mais est

apparue progressivement au cours de la pr

cueillette. On peut en dduire que la pression

histoire. De toute faon, le rle du Nil et plus


gnralement de la gographie de l'Egypte

sur

n'a pas seulement t conomique, mais aussi


politique et mme idologique.
Voici quelque 12 000 ans, la fin du
Pleistocene, l'Egypte faisait encore partie du
Sahara occidental, sillonn par des bandes de
chasseurs-cueilleurs

nomades.

Le

climat

tait plus hospitalier qu'aujourd'hui et cer


taines rgions actuellement arides et dserti
ques taient alors habites. La valle et le

delta du Nil n'taient qu'un immense mar


cage dont les rserves d'eau attiraient chas

seurs et gibier, et dont on exploitait les res


sources vgtales et halieutiques. Vers cette
mme poque, les habitants de la rgion
commencent galement cueillir des plantes
sauvages qui pourraient tre des crales et

dont la consommation exige davantage de


prparation que les autres produits de la

les

ressources

naturelles

allait

en

augmentant.

A partir de l s'amorce un lent processus

de dsertification du Sahara, qui prsentait


dj, vers 2000 avant J.-C, la mme physio
nomie

qu'aujourd'hui. De 10 000 5000


avant J.-C, les derniers reprsentants de
l'ge de pierre se concentrent sur les points
d'eau, exploitant encore plus intensivement
les ressources disponibles, dans le dsert
comme au bord du Nil. Le mode d'exploita
tion n'tait pas encore diversifi comme il le
deviendra avec l'apparition des premires
communauts

villageoises

individualises.

Le passage l'agriculture est intervenu quel


que part dans le dsert ou au bord du Nil, en
tout cas proximit de l'eau, des dates que
l'on situe vers 7000 5000 avant J.-C, soit
beaucoup plus tard qu'en Asie mineure.
Mais l'absence de vestiges ne permet pas

La crue du Nil, qui tous les ans transformait la


valle du fleuve en un long ruban verdoyant dans
le dsert.

Cette statuette d'un homme barbu en brche

rose, mesurant 50 cm, fut sculpte dans la Valle


du Nil par un artisan de la premire priode du
Nagada, une culture qui se dveloppa aux
alentours du quatrime millnaire avant
notre re.

ncessaire et la moisson s'effectuait de mars

mai. On pouvait augmenter le rendement en


canalisant les eaux en crue pour les retenir,
tandis que le drainage des eaux rsiduelles et
le dpt des limons permettait d'tendre les
surfaces cultivables. En revanche, les par
celles consacres aux cultures marachres

devaient tre arroses toute l'anne, ce qui se

faisait la main jusqu' ce qu'apparaissent,


vers 1500 avant J.-C, les premires norias.
D'autres cultures, comme le palmier dattier
dont les fruits mrissent la fin de l't et
dont les racines vont chercher l'eau du sous-

La valle du Nil a commenc se peupler


avec le dveloppement de l'agriculture.
Vers 4000 avant J.-C, on ne comptait plus
en Egypte que deux grandes civilisations, la
vieille culture Merimdeh dans la rgion du

sol, ne ncessitaient pas d'arrosage.


On ignore encore quelle date ces pro
cds artisanaux ont fait place un systme
collectif d'irrigation grande chelle. La pra
tique de l'irrigation par bassin, traitant
comme une seule grande unit d'importantes
sections de la plaine inondable, tait dj
bien tablie sous le Moyen Empire
(vers 2040 - 1640 avant J.-C), mais rien ne
prouve qu'elle ait t connue dans l'Ancien
Empire (3e millnaire avant J.-C), l'po
que des grandes pyramides. Les rares men
tions de problmes d'eau et d'irrigation dans
les textes gyptiens fournissent peu d'infor
mations quant l'volution des techniques
employes. Seule exception, les inscriptions
la gloire des potentats locaux de la priode
trouble marquant la transition entre
l'Ancien et le Moyen Empire (2134 - 2040
avant J.-C), qui leur attribuent la construc

Delta,

autour

tion de canaux et la fourniture d'eau leurs

d'Assiout en Haute-Egypte. De leur union


naquit, avant 3100 avant J.-C, l'Etat gyp
tien
le premier grand Etat-nation de

sujets alors que d'autres en taient privs. En


priode de prosprit, de tels dtails taient
sans doute jugs trop anodins pour figurer
dans des proclamations publiques. La seule
entreprise d'irrigation de grande envergure
atteste avant la priode grco-romaine
concerne la dpression marcageuse du
Fayoum, vaste oasis situe au sud-ouest du
Delta. Les souverains du Moyen Empire

Photo{0 Almasy, Pans

d'exclure

l'hypothse

d'une

date

plus

recule.

et

la

culture

badarienne

l'histoire.

Depuis cette date, l'Egypte n'a cess de


prosprer et sa population de crotre jusqu'
la conqute romaine. L'unit politique et la
stabilit des institutions, mais aussi la possi
bilit d'exploiter de nouvelles terres fertiles,
y contriburent considrablement. Les se
mailles s'effectuaient aprs la crue annuelle
qui recouvrait la valle et le delta du Nil de la
fin juillet septembre : irriguer tait peine

avaient entrepris d'en asscher les terres en


construisant un canal latral pour irriguer le
bassin en contrebas, mais leur oeuvre ne leur

survcut pas.

La rgularit des crues et la fcondit des


terres le long du Nil et dans le Delta faisaient
de l'Egypte une oasis de prosprit, d'autant
plus que la stabilit politique permettait de
constituer des rserves de vivres en prvision
d'ventuelles disettes. Mais cette situation

n'offrait qu'un avantage relatif : des crues


insuffisantes ou excessives, de mauvaises r

coltes, des pidmies et d'autres dangers de


mme nature pouvaient tout moment frei
ner la croissance de l'Egypte ancienne, o
contrairement ce qui se passe de nos
jours
on ne pratiquait qu'une rcolte
par an.

Les deux cultures principales taient des


crales : le bl pour le pain et l'avoine pour
la bire. Ces produits faciles conserver
constituaient la base de l'alimentation. On

cultivait aussi le lin, dont on tirait aussi bien

des cordages que les plus fins tissus pour


l'exportation, ainsi que le papyrus (plante
marcageuse, qui poussait peut-tre d'ail
leurs l'tat sauvage). La racine du papyrus
servait d'aliment, et ses tiges taient affectes
de multiples usages, allant de la fabrication
de barques et de tapis, celle de feuilles pour
crire, que l'on exportait aussi. On cultivait
par ailleurs divers fruits et lgumes. Les an
ciens Egyptiens consommaient relativement
peu de viande d'levage, mais ils chassaient
les oiseaux des marcages et pchaient les
poissons du Nil, qui constituaient la princi
pale source de protines animales pour la
plupart d'entre eux.
Nourricier de l'Egypte, le Nil tait aussi
son principal axe de communication, telle

enseigne que l'image d'un bateau figure dans


la plupart des hiroglyphes se rapportant au
voyage. Tout ce qui tait lourd pouvait tre
transport par voie d'eau, avec une facilit

qui a contribu forger l'unit du pays, en


mme temps que le labyrinthe des chenaux
du Delta protgeait l'arrire-pays des inva
sions.

En

fait,

les

communications

avec

l'Afrique saharienne ou l'Asie taient incom


parablement plus difficiles qu'entre la Haute
et la Basse Egypte. Mais le fleuve pouvait

de main-d'luvre discipline, celle-l mme


qui construisit les tombes royales et les mo
numents funraires des hauts dignitaires du
Moyen Empire, ses fortifications et ses pyra
mides; celle aussi qui rigea les temples et les
ncropoles du Nouvel Empire (vers 1550 1070 avant J.-C), dont elle alimentait gale
ment les armes conqurantes, et que l'on
retrouvera enfin sur les chantiers de la p
riode grco-romaine.

Fragment de la tte en calcaire d'une massue ^


crmonielle de la priode prdynastique tardive
(v. 3000 avant J.-C), figurant le roi appel
Scorpion
du nom de l'animal reprsent
prs de son visage
creusant les fondations d'un
temple.

Tout cela a t rendu possible par le per


4 Osiris, roi des morts, portant la crosse et le fouet,

les deux principaux insignes de la royaut qui


taient l'origine des accessoires pastoraux.
Tombe de Sennedjem, creuse Thbes sous le
rgnedeSthi Ier (v. 1306-1290 avant J.C.).

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Relief du petit temple d'Abou Simbel l'effigie de


Khnoum, le dieu tte de blier, seigneur de la
premire cataracte et des cavernes mythiques o
l'on situait la source des crues du Nil. Il tait

surtout rvr dans cette rgion de la HauteEgypte, particulirement Elephantine.

aussi sparer les hommes. Le pauvre tait


celui qui n'a mme pas de bateau et que
les plus fortuns se devaient de prendre
leur bord. De l aussi vient la symbolique
de la mort, cette autre rive , le passage
dans l'au-del tant considr comme une
traverse .

Le fait qu'elle soit ramasse autour du Nil

a favoris l'unification de l'Egypte, et permis


la fois l'exploitation intensive de ses res

sources et la concentration du pouvoir. Pro


pritaires du sol, les pharaons avaient la
haute main sur l'agriculture, dont ils taxaient
la production et rglementaient les cours par
des mesures administratives et le recours au

travail forc. En contrepartie, ils s'occu


paient de constituer des rserves en prvision
des

mauvaises

rcoltes,

assumant"

ainsi

nombre des fonctions d'un systme coopra


tif dans des socits plus restreintes. L'orga
nisation centralise qui se dveloppa partir
du 3e millnaire avant J.-C. cra une masse

fectionnement de l'agriculture irrigue, qui


librait une importante main-d' pen
dant la priode creuse de l't et permettait
certains de se consacrer entirement des

tches plus spcialises et plus nobles. Dans


les priodes de transition marques par
l'effondrement du pouvoir central (entre
2134 et 2040, 1640 et 1532, 1070 et 712

avant J.-C

approximativement) on ne
construit gure de monuments et l'expan
sion politique est faible, mais les bases agri
coles du pouvoir et de la prosprit demeu
rent, assurant la continuit de la vie culturelle

et permettant la reprise des grands projets


aprs la fin des troubles. Cela dit, il ne faut
pas oublier que la main-d' ainsi libre
par l'efficacit et la productivit de l'agricul
ture ne travaillait pas pour elle-mme, mais
pour les rois et les puissants. Hormis l'incer
titude politique, les priodes intermdiaires
n'taient donc pas forcment plus pnibles
pour le commun des gens; il est vrai que nous

ciel aprs 70 jours d'clips de l'toile Sothis


(Sirius). L'anne tait divise en trois saisons
de quatre mois correspondant aux grandes
phases du Nil : la crue, akhet (t - autom
ne); Pclosion et la croissance, perer (de
novembre mars) lorsque la terre rapparat
et peut tre cultive; et la moisson, chemou,
priode des rcoltes o le fleuve est son
tiage.

Le grand dieu gyptien le plus troitement


associ au Nil est Osiris, pharaon mythique
assassin sur le bord du fleuve par son frre

Seth, qui avait ensuite dpec son cadavre. Sa


s et pouse Isis parvint toutefois re
constituer son corps et le ranimer pour
concevoir son fils posthume, Horus. Osiris
ne revient pas la vie mais devient roi des
enfers. Le cycle de sa mort et de sa rsurrec
tion symbolise la fertilit de la terre .
d'Egypte. Pendant la priode de crue, on .
plantait en grande crmonie dans des sta
tuettes d'Osiris en argile humide des graines
d'avoine dont la germination symbolisait le
rveil de la terre fconde par l'eau du Nil : il
y avait donc toute une symbolique complexe
associant Osiris, la terre, et les crues du Nil
autour des ides-forces de fertilit et de
renaissance.

L'autre divinit associe au fleuve tait

Khnoum, le dieu tte de blier que l'on

vnrait Elephantine dans l'extrme sud du


pays. Dieu crateur et bienfaisant, il rgnait
sur la cataracte par laquelle le Nil pntre en

Egypte. Mais ce culte ne faisait que se substi


tuer celui, plus ancien, de la desse Satis,
dans le temple de laquelle on clbrait la
conjonction de l'astre Sothis et de la monte
des eaux. Bien qu'elle ft plus prcoce que

pour les rgions plus peuples du nord, la


date des crmonies tait celle de la monte

des eaux Elephantine.

Nous sommes peut-tre plus sensibles


l'importance et au rle bnfique du Nil que
les anciens Egyptiens, qui parlaient de la
pluie, si rare chez eux, comme d'une inon
dation du ciel . Pour comprendre cette ap

parente indiffrence, il faut tenir compte des


distinctions opres par les anciens entre le

ignorons quels pouvaient tre leurs senti


ments envers leur pays et la personne de leur

dieux, comme c'tait pourtant la coutume.

souverain.

Egypte, ait occup si peu de place dans sa


religion. Pour les Egyptiens, leur ordre tait

dieu que comme un personnage adipeux qui


apporte aux dieux les fruits de l'abondance.
Il n'avait d'ailleurs pas de temple, mais on
clbrait son culte chaque anne au dbut des
crues par des sacrifices et des hymnes

l'ordre du monde et le Nil tait simplement

Gabal-al-Silsila, site sans doute rvr depuis

le fleuve . Il n'est mme pas certain que le


mot Nil soit d'origine gyptienne. D'ail
leurs, ce n'tait pas le fleuve placide qui
apportait richesse et prosprit, mais bien

les temps prhistoriques, o la valle du

On peut s'tonner que le Nil, qui joue un


tel

rle

dans

l'conomie

de

l'ancienne

son mouvement de crue, incarn par le dieu

Hapy. Et s'il personnifiait l'abondance, Hapy n'tait mme pas une figure marquante du
panthon gyptien, plutt un dieu familier
auquel les rois et les potentats aimaient
s'identifier pour signaler leur prosprit et
celle qu'ils taient censs apporter leurs
sujets. Nous avons conserv un hymne
Hapy qui chante le caractre bienfaisant de
son action mais sans le rattacher aux autres

En fait Hapy est moins reprsent comme un

sacr et le profane, l'humain et le divin. Les


Egyptiens acceptaient l'existence du Nil
comme un phnomne naturel, dont les
crues pouvaient tre dvastatrices, mais qui
exerait une influence bnfique sur leur vie;
la plupart de leurs dieux taient des tres
beaucoup plus complexes et qui se situaient
en dehors du monde de tous les jours. Para

doxalement, c'est aux Grecs et aux Romains

qu'il appartiendra de diviniser le Nil, comme


ils le faisaient d'ailleurs pour n'importe quel
fleuve.

fleuve se resserre au nord d'Assouan.

L'importance du Nil se retrouve dans


d'autres aspects de la vie de l'ancienne
Egypte. Par exemple, contrairement la plu
part des peuples, les Egyptiens s'orientaient
vers le sud, c'est--dire vers les sources du

Nil, si bien que pour eux, la direction bnfi


que (celle de la main droite) se trouvait
l'ouest, o ils situaient le passage vers l'autre
monde.

ments

Le calendrier suivait les mouve

du

fleuve

et

des

toiles,

JOHN BAINES, du Royaume-Uni, est professeur


d'gyptologie l'Universit d'Oxford depuis 1976.
Il est l'auteur d'un Atlas de l'Egypte ancienne

(1980) ralis en collaboration avecjaromir Mlek


et traduit en de nombreuses langues, ainsi que d'un

ouvrage, Fecundity Figures (1985, Symboles de


fcondit), qui contient une tude consacre au
dieu Hapy, personnification des crues du Nil, ainsi

que divers articles portant, entre autres, sur la

l'anne

religion et la royaut dans l'Antiquit gyptienne,

commenait la mi-juillet, dbut des crues,

lia donn de nombreuses confrences sur ces sujets

qui concidaient avec la rapparition dans le

en Afrique, en Europe et aux Etats-Unis.

Savants et aventuriers
la dcouverte de l'Egypte oublie

LE 27 septembre 1822, Jean-Franois


Champollion lisait devant l'Acad
mie des inscriptions et belles-lettres

la Lettre M. Dacier relative l'alphabet des


critures phontiques employes par les
Egyptiens, texte clbre qui est la source de
la redcouverte de l'Egypte ancienne.
De tout temps, la civilisation pharaonique
a suscit intrt et tonnement par la majest
de ses monuments et les aspects bizarres de
.sa religion. Dj, les rcits d'Hrodote,
Diodore de Sicile, Strabon et Plutarque
abondaient en dtails prcieux sur la vie et les
pratiques religieuses des anciens Egyptiens.
Cependant, au 4e sicle de notre re, la reli

gion chrtienne s'imposa dans l'empire ro


main et, en 391, Thodose Ier ferma tous les

temples paens. Les prtres gyptiens, qui


seuls enseignaient l'criture hiroglyphique,
disparurent peu peu, et celle-ci devint en
consquence lettre morte. Ds le 6e sicle,

personne ne sait plus lire les textes gravs sur


les monuments ou conservs sur les papyrus.
Il

faudra

attendre

le

17e et

surtout

le

18e sicle pour que des voyageurs curieux


attirent l'attention sur l'Egypte, ses monu
ments et son criture mystrieuse. Les ou-

-4 Dcouverte prs de l'embouchure du


Nil par un officier de l'arme de

Napolon Bonaparte en 1799, la pierre


de Rosette (ci-contre) livra la cl de

l'criture hiroglyphique, perdue


depuis longtemps. Cette stle en basalte
noir, datant de 196 avant J.-C, portait
des inscriptions en hiroglyphes, en
dmotique (la langue populaire de
l'Egypte l'poque) et en grec,
correspondant visiblement trois
versions d'un mme texte : tin dcret
commmoratif du couronnement de

Ptolme V Epiphane rdig par des


prtres. Parmi les spcialistes des

langues orientales qui s'attelrent son


dchiffrement, le Franais Jean-

Franois Champollion ( 1 790- 1 832)

'

ci-dessus, dans un portrait anonyme


dul9csicle
fut le premier tablir :
une liste complte des hiroglyphes et
de leurs quivalents grecs, qui devait
servir par la suite de base toutes les

traductions des textes gyptiens.

Les nombreux savants qui se joignirent l'Expdition


d'Egypte de Napolon Bonaparte en 1798-1799 avaient pour

PAR JEAN VERCOUTTER

mission d'tudier la civilisation gyptienne, ancienne et

moderne, sous tous ses aspects. Ils consignrent leurs


observations dans une monumentale Description de l'Egypte

(1809-1830) qui contribua la vogue que connaissait alors ce


pays en Europe. Ci-dessous, deux illustrations de cet
ouvrage reprsentant les temples de Dendrah en HauteEgypte, dues au graveur Vivant Denon (1747-1825).

les Anglais saisissent la pierre de Rosette


comme butin de guerre. Elle est aujourd'hui

Constantin Franois de Volney apportent

La publication de l' de Vivant


Denon prcde de peu celle des travaux des
quelque 150 savants que Bonaparte avait em

des prcisions sur la gographie et les grands

mens avec lui en Egypte. Ceux-ci ont mesu

temples du pays. Enfin, un personnage trs

r, dessin tous les monuments, composant

attachant, la vie mouvemente, Vivant

l'impressionnante Description de l'Egypte en

La dcouverte de la pierre de Rosette fut


trs vite connue en Europe. Aussitt, se d
clencha une vive comptition : qui saurait le

vrages de Benoit de Maillet et Claude Sicard,


le Voyage en Egypte et en Syrie (1787) de

Denon, va par ses dessins faire connatre

neuf volumes de textes et onze grands atlas

l'Egypte aux Europens.

de planches qui paraissent de 1809 1822. A


cette date encore, faute de pouvoir lire les
hiroglyphes qui couvraient les murs des
monuments gyptiens, il tait impossible

Aprs avoir t gentilhomme de la


chambre de Louis XV, secrtaire d'ambas

sade Saint-Ptersbourg et Naples sous


Louis XVI, Vivant Denon obtient de

d'avoir une connaissance relle de l'Egypte

Bonaparte d'accompagner l'Expdition


d'Egypte malgr son ge : il a 50 ans ! Au
retour d'Egypte, Napolon le nomme Direc

des pharaons.

terrassement

prs

teur des Muses, et c'est lui qui crera le

d'Alexandrie,

un

expose au British Museum, Londres.

premier dchiffrer la mystrieuse criture ?


Le plus ardent, le plus jeune aussi, des
concurrents est Jean-Franois Champollion,
g alors d'une douzaine d'annes. N
Figeac en 1790, il grandit dans un milieu
passionn d'Egypte. Son frre, JacquesJoseph, qui n'a pas pu participer l'Expdi

l'est

tion, est le secrtaire de Fourier, prfet de


l'Isre; celui-ci, au retour d'Egypte, colla

l'arme de

bore la Description de l'Egypte dont il

Muse Napolon, le Louvre actuel.


L'ouvrage de Vivant Denon, Voyage dans
la Basse et la Haute Egypte marque le dbut

Bonaparte remarqua une pierre noire cou


verte d'inscriptions. Son chef, le gnral
Menou, la fit transporter Alexandrie et la

entre ces deux hommes, Jean-Franois se

de la renaissance de l'Egypte ancienne. Pu


bli en 1 802, il connat un succs foudroyant

montra aux savants de l'Expdition. La

dans l'Europe entire : quarante ditions


successives, ainsi que des traductions en an

en caractres hiroglyphiques, le second, au


milieu, dans des caractres rappelant un peu

glais et en allemand. Denon avait suivi le

l'arabe et le troisime, en bas, en caractres

dtachement du gnral Desaix en Haute

grecs. Les savants, dont plusieurs connais


saient le grec, dchiffrent immdiatement le

En aot 1799, au cours de travaux de

de

Rosette,

officier de

pierre comportait trois textes : l'un, en haut,

rdige la longue prface historique. Elev


prend, lui aussi, de passion pour l'Egypte. A
la vue d'une copie de la pierre de Rosette, il
se jure d'tre le premier lire les hirogly
phes. Dans ce but, il apprend ( 13 ans !) non
seulement le grec et le latin, mais aussi l'h
breu, l'arabe, le syriaque, l'aramen.
A 17 ans, il y ajoute le persan et surtout le

dernier texte, un dcret de l'poque de

copte, car ds ce moment, il est convaincu


que le copte n'est rien d'autre que l'gyptien

tous les monuments pharaoniques qu'il d

Ptolme V(196 av. J.-C.) et supposent

ancien transcrit en caractres grecs.

couvrait. Le charme de ses dessins voca-

juste titre
qu'il est une traduction des
deux premiers; il est donc susceptible de

Egypte o, souvent au pril de sa vie, parfois


mme faisant le coup de feu, il avait dessin

teurs contribue 1' gyptomanie qui


touche le monde savant, mais aussi le grand

public : meubles et bibelots l'image de l'art


gyptien se multiplient et, consquence inat
tendue, le vol des antiquits se dveloppe.

fournir la cl de l'criture hiroglyphique. Ils

Aprs avoir connu diverses msaventures


pour s'tre ml de politique, Jean-Franois
Champollion s'installe en 1821 Paris, prs

en prennent des estampages et de nom


breuses copies. Heureuse initiative ! Car,
lors de la capitulation des troupes franaises,

Joseph Dacier, un hellniste qui est le Secr


taire perptuel de l'Acadmie des inscrip-

de son frre, maintenant secrtaire de Bon

tions et belles-lettres. Il se consacre alors

entirement ses recherches, tout en suivant

avec angoisse les progrs de ses rivaux : l'An


glais Thomas Young, le Sudois Johan David

Akerblad et le Franais Sylvestre de Sacy,


qui de leur ct travaillent au dchiffrement
de l'criture gyptienne.
Tous, comme Champollion lui-mme, se
heurtent la mme difficult : l'criture

gyptienne est-elle idographique ou phon


tique ? Autrement dit, chaque signe corres
pond-il une ide ou un son ? C'est le
14 septembre 1822 que Champollion a l'in
tuition que l'gyptien est lafois idographi
que et phontique. A l'aide de la pierre de
Rosette et de copies d'inscriptions provenant
d'autres monuments envoyes d'Egypte par
des amis, il dchiffre les noms de souverains

grecs et romains : Alexandre, Cloptre,


Arsino, Auguste, Nron... A partir de ces
noms, il trouve les signes alphabtiques de
base. Des noms des Ptolmes et des Csars,

il passe ceux des pharaons gyptiens, les


Thoutmosis, les Ramss. Augmentant cha
que fois le nombre de signes hiroglyphiques
qu'il comprend, il arrive les lire tous. Il
s'attaque des textes de plus en plus longs : il
matrise l'gyptien !
Malgr la jalousie qu'elle suscite, sa dcou
verte est peu peu reconnue. Soutenu par
quelques grands seigneurs de la Cour, il est
nomm Conservateur des collections gyp

le rve de sa vie. Il part en 1828. Pendant


quinze mois, accompagn de bons dessina

Le nom de FEgyptologue franais Auguste

teurs comme Nestor L'Hte, et d'une quipe


italienne dirige par son lve et ami
Rossellini, il parcourt la valle du Nil
d'Alexandrie Assouan, sjourne Abou
Simbel, se rend jusqu' la deuxime catarac
te. Il peut alors crire avec fiert Dacier, son
protecteur : J'ai le droit de vous annoncer
qu'il n'y a rien modifier dans notre

dcouverte, Saqqarah, du Srapeum de

Lettre sur l'alphabet des hiroglyphes, notre


alphabet est bon, il s'applique avec un gal
succs (...) aux inscriptions de tous les
temples, palais et tombeaux des poques
pharaoniques.
Alors que Champollion, tout comme ses
rivaux, travaillait avec acharnement au d

chiffrement des hiroglyphes, 1' gyptomanie mise la mode par Vivant Denon et la
Description de l'Egypte avait eu pour pre
mier effet d'exciter les convoitises des collec

tionneurs, et en particulier des grands mu


ses europens. Tous voulaient leur collec
tion d'antiquits gyptiennes. Par ailleurs,
nombreux taient les aventuriers attirs en

Egypte par l'espoir d'une fortune rapide.

tiennes du muse du Louvre. En 1827, on lui

L'Egypte tait en principe sous la tutelle


du sultan de Constantinople, mais en fait le
vice-roi, Mehemet Ali, rgnait en souverain
absolu. Il voulait moderniser le pays, les
antiquits ne l'intressaient gure. Aussi,
profitant des facilits que leur donnent leurs
qualits de diplomates, les consuls trangers

confie une mission d'exploration en Egypte :

obtiennent de Mehemet Ali les autorisations

ncessaires pour faire des fouilles et trans


porter les monuments anciens. Ils recrutent

des agents parmi les aventuriers, qu'ils char


gent d'effectuer les fouilles pour eux et de
rapporter des antiquits dcouvertes ou
Le buste en granit de Ramss II (v. 1290-1224

achetes en leur nom. Ainsi se constituent

avant J.-C.) tait tout ce qui restait d'une statue


colossale du pharaon qui se dressait dans son vaste
temple funraire, le Ramessum, sur la rive ouest

d'importantes collections.
Le clbre diplomate et collectionneur ita

du Nil Thbes. Cette aquarelle reprsentant le


halage bras d'homme du buste vers le fleuve a t
ralise en 1816 par Giambattista Belzoni,
chasseur d'antiquits italien qui avait t charg
d'en organiser l'expdition au British Museum
Londres.

lien, Bernardino Drovetti, nomm consul de

France en 1810 (poste qu'il gardera jus


qu'en 1829), en profite pour faire de fruc
tueuses oprations de trafic d'antiquits.
Parfois, il dirige lui-mme les recherches et
ses agents pillent sans vergogne, surtout la

Mariette(1821-1881)est rest associ la

Memphis, la ncropole souterraine des taureaux


Apis, incarnations du dieu memphite Ptah.
En 1851, Mariette exhuma des chambres

souterraines 64 momies de taureaux Apis. Sur


cette gravure de 1858, on voit l'une des portes

d'entre nouvellement dcouvertes du Srapeum.

rgion thbaine. Il propose une premire


collection Louis XVIII, qui en trouve le
prix trop lev : elle est acquise par le roi du'
Pimont. Le muse de Turin devient ainsi

possesseur de la premire collection gyp


tienne de grande qualit.
Encourag par ce rsultat, Drovetti runit
une deuxime collection. Sur les conseils de

Champollion, Charles X l'achte pour le


muse du Louvre. Puis il constitue une troi

sime collection, que le roi de Prusse


acquiert en 1836. Moins importante que les
premires, celle-ci est cependant trs belle.
Le peintre Henry Sait, nomm consul
d'Angleterre en 181 6, suit l'exemple de
Drovetti. Lui aussi runit trois collections

successives. La premire est achete par le


British Museum, sauf la plus belle pice
le
sarcophage en albtre de Sthi Ier
qui est
vendue un particulier pour le mme prix
que le reste de la collection. La seconde,

beaucoup plus importante, est acquise par


Charles X en 1824. Grce ses collections

Sait et Drovetti, le Louvre devient l'gal du


muse du Turin. La troisime collection sera

vendue aprs la mort de Sait et achete en


grande partie par le British Museum.
Ces collections exceptionnelles n'auraient
pu tre runies sans l'activit inlassable des
agents des consuls, en particulier du Franais
Jean-Jacques Rifaud pour Drovetti et, pour
Sait, du Grec Giovanni d'Athanasi et surtout
de l'extraordinaire Giambattista Belzoni. Ce

dernier, n Padoue, pense l'g de vingt


ans se faire moine, puis part pour
l'Angleterre o, devenu saltimbanque, il
tonne les foules par son extraordinaire force
physique. On le retrouve ensuite au
Portugal, en Espagne, Malte, en Egypte

enfin, o il met au point une machine hy


draulique pour faciliter l'irrigation. Son in-,
vention n'a gure de succs : Mehemet Ali
refuse de l'acqurir. Sans ressources, il est
recommand Sait, qui le prend son servi
ce. Son habilet et sa force prodigieuse appa
raissent tout au long du rcit qu'il a laiss de
ses Voyages en Egypte et en Nubie, durant
lesquels il amassa des antiquits pour Sait.
La dcouverte de Champollion et les publi
cations dont elle fut suivie servirent former

les premiers gyptologues


dont certains se
distinguent tout particulirement.
L'Allemand Karl Lepsius, venu Paris
suivre les cours du Collge de France, ap
prend lire les hiroglyphes dans les ou
vrages posthumes de Champollion. Il dirige
de 1842 1845 une grande expdition en
Egypte organise par le roi de Prusse.

Nomm professeur l'Universit de Berlin,


il fonde l'gyptologie allemande avec son
suvre matresse Denkmler aus Aegypten

und Aethiopien (Monuments d'Egypte et


d'Ethiopie) qui dcrit tous les monuments de
la valle du Nil, de la quatrime cataracte la
Mditerrane.

John Wilkinson renonce une carrire

militaire pour s'installer en Egypte, o il fait


des fouilles pendant plus de dix ans. Il peut
tre considr comme le pre de l'gyptolo
gie anglaise. Il est le premier dcrire dans
Manners and Customs of Ancient Egyptians
(MAurs et coutumes des anciens Egyptiens)
la vie quotidienne des artisans et paysans de
l'poque pharaonique reprsente dans les
peintures des tombes.
Le Franais Emile Prisse d'Avennes, aprs
des tudes d'ingnieur et d'architecte, a une
jeunesse aventureuse : il combat en More
(Grce) contre les Turcs, devient le secrtaire
du Gouverneur gnral des Indes, et finit par
s'installer en Egypte et par se consacrer
l'archologie. Prisse offrit au Louvre la

tant fin au trafic qui, depuis le dbut du


19e sicle, avait permis nombre d'antiqui
ts, monuments et papyrus de quitter
l'Egypte sous le couvert d'autorisations offi
cielles, mais

aussi la suite de fouilles

clandestines.

C'est en regardant les dessins de Nestor


L'Hte que Mariette, professeur au collge
de Boulogne-sur-Mer, est saisi d'un attrait
irrsistible pour l'Egypte. Avec la Gram
maire de Champollion, il s'initie seul la
lecture des hiroglyphes, puis aprs avoir
obtenu un modeste emploi au muse du
Louvre, il est envoy en mission en 1850
pour acheter des manuscrits coptes en
Egypte. En attendant les autorisations nces
saires pour cet achat, il visite Saqqarah. La
vue de quelques sphinx, demi enfouis dans
le sable, lui rappelle un texte de Strabon qui
fait allusion une alle borde de sphinx qui
conduisait aux tombes des taureaux Apis.
Renonant aux manuscrits coptes, il suit l'al
le qu'il a dcouverte et arrive bien au
Srapeum, o il va dgager les normes sar

Sad Pacha, confie Mariette la mission de

protger les antiquits gyptiennes. En 1858,


il le nomme directeur des travaux d'antiquit
en Egypte et lui donne tous les moyens pour
agir. Ds lors, Mariette entreprend des
fouilles Gizeh, Saqqarah, Abydos, Thbes,
Elephantine et runit toutes ses trouvailles
au Caire.

Mariette, qui veut assurer la protection de


tous les objets et monuments de l'Egypte
ancienne, aura les plus grandes difficults
fajre appliquer les mesures ncessaires. Ce
pendant, grce lui, les fondements de ce qui
va devenir le Service des antiquits de
l'Egypte et le Muse du Caire sont poss. A
sa mort, en 1881, Gaston Maspero, qui le
remplace, pourra continuer son ouvre. D
sormais, la voie est trace. Elle mne vers les

grandes dcouvertes qui feront mieux


connatre l'Egypte pharaonique : la cachette
des momies royales Deir-el-Bahari, le tom
beau de Toutankhamon, les tombes royales
deTanis.

chambre du roi ou salle des anctres

cophages des taureaux sacrs et tout ce qui

JEAN VERCOUTTER, membre de l'Acadmie

enleve du temple de Karnak juste avant


l'arrive de Lepsius qui venait pour en
prendre possession ! Il fit don la France du
Papyrus Prisse , long et prcieux docu
ment datant de 2000 av. J.-C, que l'on a pu

les entourait.

des inscriptions et belles lettres de l'Institut de


France, a dirig le Service des Antiquits du
Soudan et l'Institut franais d'archologie orien

qualifier de plus vieux livre du monde.


Enfin, Auguste Mariette assure l'avenir de
l'archologie gyptienne naissante en met

Cette dcouverte fait grand bruit et vaut


Mariette une rputation internationale. Mais
surtout, pendant ces mois de recherches fi
vreuses, il a connu les joies du travail sur le
terrain, l'ivresse de la dcouverte : il ne peut

plus s'en passer. Grce l'intervention de


Ferdinand de Lesseps, le vice-roi d'Egypte,

tale au Caire. Il a galement enseign l'gyptologie


l'Universit de Lille en France. Il est l'auteur de

nombreux ouvrages sur l'ancienne Egypte, dont


Textes biographiques du Srapeum de Memphis
(1962) et A la recherche de l'Egypte oublie
(1986).

11

La science des btisseurs

de pyramides

La grande salle hypostyle du temple d'Amon


Karnak, rige par Sthi Ier et acheve par son
fils Ramss II (v. 1290-1224 avant J.-C). Ses
colonnes aux chapiteaux papyriformes portant
d'normes architraves jusqu' 24 m de hauteur,
tmoignent par leur imposante monumentalit

de techniques de construction parfaitement


matrises.

PAR RAINER STADELMANN

QUI a contempl, ne serait-ce qu'une


fois, la masse extraordinaire des py
ramides, s'est invitablement pos
la question de savoir comment ces merveilles
ont t construites, comment on a transport
ces normes pierres, quelles connaissances
techniques et mathmatiques possdaient les
anciens Egyptiens et quels taient les instru
ments ou les machines qu'ils employaient.
Ces questions, on se les pose nouveau
devant les oblisques de Louxor ou de
Karnak, et en particulier devant les colosses
de Memnon, monolithes extraits des car

rires au nord-est du Caire et transports

jusqu' Thbes sur une distance de 700 km.


Techniques et sciences ne reprsentaient
pas pour l'Egyptien ancien des disciplines
spciales : elles faisaient partie de la forma
tion et de la fonction du scribe, un homme

attach au service des gouverneurs des pro


vinces ou du roi. L'ducation du scribe d

butait avec l'apprentissage difficile de l'art de


la lecture et de l'criture, dans des textes de
caractre littraire certes, mais srement aus

si dans des ouvrages mathmatiques et tech

niques, dont quelques exemplaires sur papy


rus, moins nombreux que les textes littrai
res, nous sont nanmoins parvenus.

Il existait par ailleurs, et depuis l'poque la


plus recule, un certain nombre de mtiers

ordinaires qui taient fort probablement or


ganiss dans des sortes de corporations fami
liales. L'artisanat spcialis est attest en
Egypte ds l'poque archaque par la pro
duction de poteries trs labores, d'un ou
tillage lithique hautement perfectionn, de
rcipients en pierre aux formes varies et
d'une mtallurgie. Ds l'poque prhistori
que, l'on dcouvrit sans doute les mines d'or
du dsert oriental ou les gisements de cuivre
du Sina, et l'on prospecta diffrents filons de'
pierres prcieuses des valles dsertiques du
sud-est. A l'poque historique, ce fut la d
couverte et l'exploitation de carrires de
pierres dures rares, souvent trs loignes de
la valle du Nil. Sous l'Ancien, Empire
(3e millnaire avant J.-C), la technique de la
taille de la pierre se perfectionne dans la
sculpture, en bas-relief et en ronde-bosse,
pour aboutir aux premires statues colossa
les, comme le Grand Sphinx de Gizeh ou les
effigies royales de la Ve dynastie
(v. 2465-2323 avant J.-C).

Les conditions naturelles du sol gyptien,


soumis sur les rives du Nil des crues an

nuelles exigeant chaque fois la redistribu


tion des terres cultiver, ont favoris le

dveloppement de l'arpentage et donc du

calcul mathmatique. La monte des eaux, la


hauteur annuelle de la crue, taient calcules

et enregistres l'aide de nilomtres


sud Elephantine, au nord prs

au
de

Memphis
, car de la hauteur de l'eau d
pendait la perception des taxes sur les reve
nus des diffrentes catgories de champs, et
surtout des plantations situes sur des ter
rains surlevs. L'observation de la venue

plus ou moins rgulire de la crue du Nil et sa


mise en relation avec des phnomnes astro

nomiques ont entran l'tablissement d'un


calendrier annuel suivant le rythme naturel
des saisons, qui a marqu un progrs sensible
par rapport l'ancien calendrier lunaire. Les
connaissances tires de l'organisation agraire
et de l'observation du ciel et des astres ont

constitu le fondement thorique des futures


constructions

monumentales

de

l'Ancien

Empire.

Le fleuve tait aussi l'artre principale du

pays. On remontait et on descendait le Nil en


. bateau et en barque. Dans le Delta lui-mme,
les ramifications du Nil servaient de voies de
communication. Des canaux les reliaient les

unes aux autres, et c'est galement un rseau

de canaux qui assurait la liaison entre les


installations bordant la valle du Nil. Mme

d'un temple l'autre, les transports de mar


chandises s'effectuaient par voie d'eau. Le

transport

de

charges

plus

lgres,

par

exemple de sacs de grains l'intrieur d'un


champ, et d'un champ un canal ou au

du que sous le Nouvel Empire (v. 1550-1070


avant J.-C), taient exclusivement des chars
de guerre ou des voitures de chasse. S'ils
pouvaient servir aux promenades des

villes du littoral phnicien est atteste depuis


la Ire dynastie (v. 3000 avant J.-C). Des ba
teaux un mt apportant les produits des
contres syriennes furent reprsents sous la
Ve dynastie. Les charges trs lourdes taient
transportes sur des chalands spciaux. Le
transport par chalands de colonnes palmi-

membres des classes leves, ils ne consti

formes arrimes sur des traneaux est repr

tuaient jamais des moyens de transport

sent sur le mur sud de la voie d'accs du

proprement parler. Sous l'Ancien Empire,


les hauts dignitaires employaient des chaises
porteurs sur de courts trajets, mais em
pruntaient le Nil pour les longs parcours.

temple funraire d'Ounas (v. 2356-2323


avantJ.-C). Celui des oblisques
d'Hatchepsout (v. 1473-1458 avant J.-C.) fi

fleuve, se faisait dos d'ne. En revanche, les


vhicules roues, dont l'usage ne s'est rpan

On a exhum au sud de la pyramide de

Chops une barque royale de 44 m environ.


Equipe de cinq paires d'avirons et de deux

gure sur le portique sud de la terrasse inf


rieure du temple de la reine,
el-Bahari : les deux oblisques

Deir
aligns,

nis de mts escamotables. Vers l'amont, ils

points l'un vers la poupe l'autre vers la


proue, sont maintenus par des cordages. Une
flotte entire, compose de 27 bateaux, haie
le chaland qu'accompagne un bateau pilote.
Pour le transport du colosse nord du
temple de Memnon, qui pse 800 tonnes,
Amenophis fils de Hapou, architecte de
gnie qui fut le matre d' du temple

allaient au vent du nord, et vers l'aval, la

de Louxor

normes rames tenant lieu de gouvernail, elle

porte des traces d'usure prouvant l'vi


dence qu'elle a navigu. Elle n'a probable
ment servi qu' relier la rsidence royale aux
villes voisines du Delta, car les btiments

parcourant le Nil taient habituellement mu

mture tait rabattue- et la force des rames

suffisait. La navigation en haute mer vers les

et du temple funraire
d'Amenophis III Thbes, fit construire
vers 1350 avant J.-C. un bateau spcial qu'il

L'une des barques retrouves dans l'ensemble


funraire de Chops (v. 2551-2528 avant J.C.);

elles devaient, pense-t-on, servir la traverse


du pharaon dans l'au-del. Mise au jour en 1954
prs de la face sud de la pyramide, celle-ci mesure
plus de 40 m de long. Ses lments en bois de
cdre taient marqus et purent tre assembls
comme un jeu de construction.

baptisa bateau de huit , ce qui semble


signifier que ses dimensions taient huit fois
plus grandes que celles d'un chaland normal.
Un problme technique pineux a d cepen
dant se poser au moment du chargement du
mgalithe et ensuite, une fois Thbes, pour
son dlestage. Le transport des oblisques
ncessitait la construction de plans inclins

sur lesquels on halait les mgalithes jusqu'


un canal spcialement creus entre la carrire
et le Nil. On a donc d imaginer un procd
analogue pour le transport du colosse de
Memnon : charg de masses de pierres ou de
briques, le chaland attend au fond du canal;

13

>5-

:.5M*Hfc

La rsidence d'ternit du roi Djser

(v. 2630-261 1 avant J.-C.) Saqqarah. Cette

pyramide six degrs de calcaire blanc est


considre comme le premier monument en
pierre de l'histoire.

on y hisse l'oblisque ou le colosse amarr


horizontalement sur un traneau; on dleste

le chaland des pierres ou des briques; celui-ci


fait alors surface et peut tre hal par des
remorqueurs.

Sur des parcours rduits, on pouvait tirer


une charge d'environ 60 tonnes sur une piste
aplanie, comme le montre la fameuse repr
sentation du transport par traneau
d'une statue colossale du nomarque1

14

mnages dans les parois du puits. Nan


moins, lorsqu'on redressait sur sa base l'ob
lisque jusque l couch sur un de ses flancs,
maniuvre complique, on courait le risque
d'endommager ses artes, et surtout de voir
sa masse norme rebondir sur le socle et s'y
dcentrer, les artes de sa base n'tant plus de
ce fait parallles aux artes du socle. On peut
observer un incident de cet ordre, bien que
minime et peine visible, sur le socle de
l'oblisque de Thoutmosis III Karnak.
Cependant, c'est dans la technique de la
construction monumentale que rside la
prouesse la plus extraordinaire. Ds la
IIe dynastie (v. 2770-2649 avant J.-C), les
architectes gyptiens connaissent la vote et
en font usage dans les superstructures des
tombes, comme sans doute dans les habita

tions, qui n'ont pas t conserves. De plus,

Djehoutihotep dans sa tombe El-Bercheh.


Le colosse d'albtre qui mesurait 13 coudes
d'aprs les inscriptions, aurait pes prs

pendant cette mme dynastie, on voit l'em


ploi progressif de la pierre de taille dans les
monuments funraires en brique, et aussi
l'introduction des pierres dures. La grande

d'une soixantaine de tonnes : cal sur un

innovation

norme traneau de bois par des cordages, il


est hal par 172 hommes rpartis sur 4 files.
Une cruche la main, un ouvrier juch sur les

(v. 2630-261 1 avant J.-C.) vers le dbut de la

pieds du colosse verse de l'eau devant le


traneau pour faciliter son glissement sur la
piste argileuse.
Quant aux oblisques, on les faisait proba
blement glisser, aprs les avoir arrims
l'aide de cordes solides, sur une rampe
construite avec des briques crues et du sable
vers un puits quadrangulaire rempli de sable.
Pendant que l'oblisque, demi inclin, tait
encore maintenu par les cordages, on
commenait vider le puits de son sable, ou
bien on laissait le sable couler par des fentes

lieu

sous

le

roi

Djser

IIIe dynastie Saqqarah, avec la premire


construction monumentale en pierre de tail
le, la pyramide degrs, qui fut leve en une
trentaine d'annes. En analysant les diff
rentes phases de sa construction, nous
constatons que les architectes gyptiens ont
appris, en l'espace d'une gnration, ma
triser le nouveau matriau.

Pendant la premire phase de la construc

horizontales et lis l'aide d'un gros mortier


d'argile. En revanche, la deuxime phase, qui
est celle de la transformation du mastaba

degrs en pyramide degrs, montre une


technique diffrente : la masse du matriau
employ est de loin plus importante : les
blocs de pierre de taille psent prsent une
demi-tonne chacun. La maonnerie est dis
pose en tranches inclines, dont les lits se
dversent vers le c de l'difice avec un

angle d'inclinaison de 1 8 degrs, de sorte que


leur face extrieure prsente dj le fruit de
72 degrs qu'offrira, en sa dernire phase, la
pyramide agrandie.
L'emploi de blocs de grandes dimensions
et la disposition des assises lit dvers
constituent indubitablement une innovation

gniale permettant une conomie importante


de travail d'quarissage et un gain de temps,
puisqu'on vitait ainsi de tailler en biseau la
face extrieure des blocs de parement et,
paralllement, on obtenait plus facilement ;
l'angle d'inclinaison voulu. Cette technique
ne sera abandonne, la dynastie suivante,
que lorsqu'on aura atteint la forme de la
pyramide dfinitive dont l'angle d'inclinai
son plus aigu (45 54 degrs) favorisera le lit
horizontal et exigera la taille de la face ext
rieure des blocs de parement en biseau.
La construction d'une pyramide mettait

l'Etat devant des problmes d'organisation


et des difficults techniques. L'organisation
des masses de travailleurs, la prospection des
carrires et leur exploitation, le transport

tion du mastaba2 initial degrs, on semble


avoir mani la pierre exactement comme s'il

s'agissait de la brique habituelle : les blocs de


pierre, conus comme des briques de dimen
sions plus larges, sont disposs par assises

1. Nomarque : gouverneur d'une province ou nome.


(N.D.L.R.)

2. Mastaba : tombeau en forme de pyramide tronque.


(N.D.L.R.)

^ L'hypothse selon laquelle une seule rampe


perpendiculaire l'une des faces de la pyramide
aurait servi au transport et la pose des blocs
jusqu'au sommet est aujourd'hui dpasse... Il
est plus probable qu'on a eu recours au dbut
une srie de petites rampes rayonnant autour de
la pyramide (fig. 1) sur lesquelles on pouvait
haler les blocs sur une hauteur de 25 30 m...

puis une rampe latrale plus importante (fig 2)


dont le ct s'appuierait sur l'une des faces de la
pyramide...

Instrument permettant de dterminer le


nord sur le trac de la bissectrice de

. Niveau utilis pour le nivellement du lit

l'angle form par les vises sur les levers et


couchers d'une toile polaire sur
l'horizon.

de la pyramide de Chops.
T

A
Dessins Rainer Sladclmann

rgulier des blocs de pierre jusqu'au chantier


et leur stockage, la formation des tailleurs de
pierre, des ouvriers-maons, des transpor
teurs, des architectes et des matres-d''uvre,

sont autant de ralisations qui tmoignent de


l'admirable organisation de l'administration
gyptienne.
Entre la pyramide degrs de Djser et
cette merveille du monde qu'est la grande
pyramide de Gizeh (v. 2550 avant J.-C),
nous assistons une amlioration consid

rable du savoir-faire technique, ainsi qu'au

perfectionnement des connaissances gom


triques, qui deviennent de plus en plus prci
ses. Les monuments funraires ont toujours

une orientation extraordinairement prcise.

Dans la pyramide degrs, cette orientation


prsente encore un cart moyen de 3 degrs.
Dans la pyramide de Chops, il n'est dj
plus que de 3 minutes 6 secondes. Une
orientation parfaite s'obtenait, sur un terrain
pralablement nivel, par l'observation des
toiles polaires partir d'un point situ
l'angle nord de la future pyramide. Les ins

Pour riger un oblisque, il est probable qu'on le


faisait glisser sur une rampe de briques crues et
de sable vers un puits quadrangulaire rempli de

sable. Pendant que l'oblisque, demi inclin,


tait encore maintenu par des cordages, on
commenait vider le puits de son sable et
redresser l'oblisque sur sa base, jusqu' ce qu'il
repose sur son socle.

truments utiliss sont le merkhet, barre hori

zontale munie d'un fil plomb, et le bay,


baguette de bois cran de mire dans l'extr
mit suprieure. On note sur un arc de cercle
la position du lever et du coucher d'une
toile du nord. Pour dterminer le vrai

nord, les Egyptiens divisaient en deux l'angle


form par la position d'une toile polaire au
lever, celle de l'observateur et celle de la
mme toile au coucher. Une fois dtermin

ce nord, une cordelette reliant diffrents

points fixes dans la direction nord-sud per

Cet oblisque inachev dans une ^

mettait d'obtenir l'un des cts de la pyrami


de. A l'aide de rgles, on dterminait la

aurait mesur 42 m. Son poids est

longueur voulue. L'angle droit tait obtenu

estim prs de 1 200 tonnes.

carrire aux environs d'Assouan

15

par un jeu d'arcs de cercle. Si le thorme de


Pythagore sur la relation des cts d'un
triangle n'tait pas encore formul, il devait
nanmoins tre appliqu dans la pratique.
La prcision des angles droits la pyra
mide de Chop^.qui accuse' un cart moyen
de 2 minutes 48 secondes seulement, force,

aujourd'hui encore, l'admiration, de mme

que le nivellement des quatre coins, qui


montrent un cart minime de 2,1 cm. Le

nivellement n'a pu tre ralis qu'au moyen


d'un niveau prsentant la forme d'une

grande querre de bois munie d'un fil


plomb, compos de branches gales se cou
pant angle droit; entre ces deux, une bar
rette transversale place horizontalement
porte un cran de repre mdian sur lequel
passe le fil du peson lorsque le plan sur lequel
repose le peson est parfaitement horizontal.

Dahchor, on discerne encore aujourd'hui

les restes de rampes ayant servi transporter


le matriau de pierre. L'hypothse selon la

quelle une seule rampe perpendiculaire


l'une des faces de la pyramide aurait servi au
transport et la pose des blocs jusqu'au
sommet de la pyramide est aujourd'hui d
passe. Pour la pyramide de Chops, une
telle rampe aurait mesur 3,3 km et repr
sent un volume 3,5 fois plus important que
celui du monument lui-mme. De mme,

une ramp -iveloppante est du point de vue


technique impossible imaginer, puisqu'elle
aurait masqu et les quatre faces de la pyra
mide et les quatre artes, rendant impossible

le contrle des angles et de l'inclinaison des


faces. Il est plus probable qu'on a eu recours
au dbut une srie de petites rampes rayon
nant autour de la pyramide, sur lesquelles on

Toute autre thorie, comme par exemple

pouvait haler les blocs sur une hauteur de 25

celle qui consiste remplir d'eau un lac


artificiel mnag autour de la pyramide, est

30 m; ce stade, 50 % de la masse est dj

carter.

Aucune description antique ne nous ren


seigne sur la mthode de construction pro
prement dite. Ce que Hrodote rapporte ce
sujet repose sur des informations recueillies
auprs de ses contemporains; or, 2000 ans
aprs la construction des pyramides, ceux-ci
n'en savaient pas plus que nous leur sujet.
Prs des pyramides de Meidoun et de

en place. Ensuite, une rampe latrale plus


importante dont le ct s'appuierait sur l'une
des faces de la pyramide
permettant une
conomie de la moiti du volume d'une

rampe libre et lui donnant en mme temps


plus de stabilit
servait au transport des
pierres jusqu' une hauteur lgrement inf
rieure au sommet de la pyramide. A 100 m
de hauteur, on aurait dpos, en prenant
l'exemple de la pyramide de Chops avec des
146,60 m de hauteur, les 96 % de la masse,

Imhotep, le ministre-architecte du roi Djser,


dont il conut le tombeau comme un

monumental escalier vers le ciel, qu'il


construisit entirement en pierre pour le rendre
ternel. Penseur et moraliste, il rdigea aussi le

premier recueil sapiential, inaugurant un des


genres les plus riches de la littrature
gyptienne. Divinis quelque deux mille ans plus
tard, il fut honor la Basse Epoque (713 - 332
avant J.-C.) par des statuettes (ci-contre en
bronze) comme divinit protectrice,
notamment des scribes. Les Grecs l'identifirent

Asklpios en raison de ses talents mdicaux.

les derniers 20 30 m ont probablement n


cessit une construction en gradins. Quant
au pyramidion, pierre de sommet, il n'a pu
tre pos qu'au moyen d'un chafaudage
appropri, ce qui laisse supposer que les
Egyptiens auraient connu la poulie, mme si
aucune reprsentation ne nous en est parve
nue. L'existence de leviers plus simples, ainsi
que de traneaux est atteste. Dans l'illustra
tion de travaux d'irrigation, on a reprsent
le Chadouf, qui permet un levage par sus
pension. Ce procd a trs bien pu tre appli
qu aux matriaux de construction.
Ce qui est remarquable, c'est que les plus
grandes conqutes scientifiques, techniques
et artistiques, non seulement de la civilisa
tion gyptienne mais aussi de l'histoire de

Un scribe et ses assistants mesurent un champ

l'humanit, de la dcouverte de l'criture aux

de bl pour la perception de l'impt. Tombe de


Menna, fonctionnaire du cadastre sous la

progrs de la mdecine, ont eu lieu manifes


tement dans la premire moiti du troisime

XVIIIe dynastie (v. 1550-1307 avant J.-C).

millnaire avant notre re. Dans les sicles

suivants, on ne fera qu'approfondir les


connaissances et perfectionner les techni
ques acquises cette poque. Pour que sur
viennent d'autres innovations capables
d'agrandir le champ de vision du monde
scientifique et technique, il faudra attendre
l'avnement des penseurs grecs des 7e et
6e sicles avant J.-C.

RAINER STADELMANN, de la Rpublique

16

fdrale d'Allemagne, dirige l'Institut archologi


que allemand au Caire, ainsi que les fouilles de
l'Institut au temple de Sthi I" Gourna/Thbes
et de la Pyramide de Snfrou Dahchor. Il a
publi de nombreux articles spcialiss et divers
ouvrages, dont Syrisch-Palstinensische Gotthei
ten in gypten (Les divinits syro-palestiniennes
en Egypte) et Die gyptischen Pyramiden (1986,
Les pyramides d'Egypte).

La conception gyptienne
du monde
Relief d'un temple figurant, droite,
Thoutmosis III (v. 1479-1425 avant J.-C.) coiff
de la couronne rouge de Basse-Egypte.

A gauche, le dieu Amon, crateur du monde et

protecteur des vivants, tenant YAnkh, le


symbole de vie, et portant le mortier surmont
de deux plumes qui est l'un de ses principaux
attributs.

PAR JEAN YOYOTTE

Ly EGYPTE antique a laiss d'im

analyse linaire. Les mmes processus ou

menses temples et de vastes monu

phnomnes peuvent tre approchs par plu


sieurs images, par plusieurs rcits sacrs. Le
ciel impntrable est un ocan, un toit, une
vache, un corps fminin. Toute image ancre
dans la tradition reste pertinente, en dpit de
ce qui nous semble contradictoire, et permet
de traiter, de grer le divin. Cette diversit
dans les approches s'exprime souvent
travers un mode de penser dualiste, une tota
lit se rduisant l'opposition et l'union de

ments funraires.

Ces construc

tions et la profusion d'hiroglyphes qu'on y


voit tonnent, leur utilit et leur signification
ne sont pas videntes pour un esprit d'au
jourd'hui : les Grecs, dj, considraient les
pyramides de Gizeh comme une absurde et

oppressive manifestation d'orgueil royal.


Pareils monuments gardent leur majest et
perdent de leur gigantisme inquitant, si l'on
y reconnat le fruit des conceptions que les
Egyptiens avaient formes de leur univers et

des rponses que ces conceptions appor

taient aux problmes de leur propre socit,


selon des faons de penser et d'agir qui nous
sont aujourd'hui proches et lointaines.
Le surhumain n'est pas rductible par une

deux modalits : la monarchie est double

ment double, terre noire et dsert, haute et

basse Egypte. En outre, le langage, l'criture


et l'image sont autre chose que des symboles
conventionnels. Entre ce qu'on nomme et
dessine et l'objet, il y a sympathie. Ainsi les
mots crent les choses
d'o la place du

PAGES EN COULEUR

Page de droite
La tombe de Sennefer, maire de Thbes et

intendant des jardins d'Amon sous

Amenophis II (v. 1427-1401 avant J.-C), est

l'une des plus richement dcores de la ncropole


des notables thbains dans la rgion de l'actuel
Cheikh Abd-el-Gourna. Elle est aussi appele
Tombe des vignes cause des pampres qui
ornent son plafond. Sennefer y est reprsent
sur les piliers, parfois en compagnie de l'une de
ses trois pouses.
Photo B. Brake Rapho. Paris

Pages centrales
A gauche en haut : pectoral l'effigie d'Osiris,
l'un des nombreux trsors livrs par la tombe du
jeune roi Toutankhamon (v. 1333-1323

avant J.-C), dcouverte en 1922 par


l'gyptologue britannique Howard Carter et
dont le contenu est conserv au Muse Egyptien
du Caire.

Reliefen granit rose l'effigie de Nout, desse du


ciel et protectrice des morts, qui ornait
l'intrieur du couvercle du sarcophage de
Psousenns Ier (1040-992 avant J.-C) San el-

l'espace jusqu'au jour o le soleil, RAtoum,

se

leva,

rejetant

les

tnbres

Photo G. Dagli Orti, Paris

Je ne te quitterai pas,
Ma main restera en ta main.

compactes la priphrie. Une butte mer

Toi et moi nous nous promnerons


En toutes sortes de lieux plaisants.

funraire de Psousenns rivalise de richesse avec

gea d'o le dieu organisa le monde actuel, y

(Pome extrait du Papyrus Harris datant de

celui de la tombe de Toutankhamon.

insufflant l'air, la lumire, la vie, non sans

l'poque de Ramss II).

avoir combattre les forces du nant. Puis il

A gauche en bas : dtail d'une peinture de la

cra les dieux et les hommes, les animaux et

tombe de Nfertari, premire pouse de

Hagar (la Tanis grecque) dans le delta du Nil.


Conserv au Muse du Caire, le mobilier

calembour dans les rcits de la cration

et

la parole contraint les choses. Ce sont l deux


principes de la pense dite magique . Por
tant les paroles divines , le systme hiro
glyphique, fait d'images empruntes la na
ture et n en mme temps que les arts graphi
ques, explicite la ralit. La reprsentation
d'un tre vivant, dment accompagne de
son nom, est ddoublement de cette person
ne. Une passion quasiment maniaque du dire
et du figurer durablement la ralit pour la
rassurer par une haute magie caractrise
la culture pharaonique et explique ses mer
veilleuses performances monumentales et
pigraphiques.
L'horizon des Egyptiens embrasse
l'troite terre noire (kernet, ce qui donne
ra Kmi, nom copte de l'Egypte), autrement
dit la plate valle alluviale du Nil, et la terre
rouge (desherei), l'immense Sahara d'alen
tour, sec et montueux. Le Noir est l'espace
cultiv, humanis, familier. Le Rouge est
terrible, trange, et cela de deux manires.
De rares populations arrires et agressives
le hantent et les invasions, venues de plus ou
moins loin, dboucheront de ses pistes (l'hi
roglyphe figurant le gehel note l'ide
d' tranger ). Mais le dsert confine aussi,

les plantes. Ce ne fut que La Premire

Ramss II (v. 1290-1224 avant J.-C). (Voir

Fois . Chaque soir, le soleil vieillit, chaque


matin, rajeuni et purifi dans les eaux, il
recre l'univers et livre combat; chaque jour
le dragon Apopi menace son priple. Une

aussi photo page 22).

rvolte des hommes a fait fuir R vers les

cieux, mais il veille toujours au maintien de la

juste rgle, Mat, qu'il a instaure et qui fait


sa vie. Les tres vivants sont vous vieillir et

rajeunir ici-bas, au rythme d'un perptuel


temps cyclique (neheh) l'instar du soleil,
jusqu'au jour o, touchs par la mort, ils
entreront dans l'ternit statique (djet)
comme Osiris. Quand Atoum retournera

son inertie premire il n'y aura plus ni espace


ni temps.
Diversit des approches et prtentions lo

Photo B Brake Rapho, Paris

A droite en haut : tte dmesurment allonge


d'une princesse, ralise dans le trs particulier
style amarnien. Les artistes de la cour du roi

Akhenaton (v. 1353-1335 avant J.-C.)


attribuaient les dfauts anatomiques du
souverain, notamment son crne ovode, tout
son entourage.
Photo J Vertut, Paris

A droite en bas : le bateau, dont on trouve de

nombreuses reprsentations en bois dans les

tombes, tait le moyen de transport privilgi en


Egypte. Celui-ci date du Moyen Empire
(v. 2040-1640 avant J.-C.) : il est quip
l'arrire de deux grandes rames faisant office de
gouvernail. Les vents dominants dans la valle

cales obligent, plusieurs mythes, plusieurs

du Nil tant des vents du nord, on remontait le

doctrines racontent leur manire l'

fleuve la voile mais on le descendait la rame.

du dmiurge unique. Selon la doctrine pr


dominante, ne Hliopolis, c'est
R-Atoum qui a mis les choses en place,
mais, selon les prtres de Memphis, c'est
Ptah, la terre, qui est apparue la premire,
puis a lev le ciel et suscit le soleil. Les
savants disent que Dieu a conu l'univers en
son c (c'est--dire dans son esprit) et l'a
ralis par sa bouche (c'est--dire son verbe

PhotoG Dagli Orti, Pans

crateur).

L'Egypte

Lectures

Textes sacrs et textes profanes de


Egypte, traduction et commentaires
Lalouette, prface de Pierre Grimai.
Unesco d'oeuvres reprsentatives, srie

l'ancienne
par Claire
Collection
Egypte an-'

cienne, Ed. Gallimard 1984.

ancienne,

par Arne

Eggebrecht.

Ed.

Bordas, Paris 1986.

l-bas, avec les horizons o le soleil nat et

La pense pharaonique pose la dualit

meurt; ses roches immuables, ses sables purs

sexuelle comme inhrente l' de vie,

Les btisseurs de Karnak, par J.-C. Golvin et J.-C.

sont accueillants aux morts et cachent des

bien avant que les hymnes du Nouvel


Empire ne chantent en Dieu le pre et la
mre . Deux mythes, celui du Kamoutef'et

Goyon. Ed. Presses du CNRS 1987.

renaissances. Une masse liquide infinie en


globe l'univers solide. Les mers en sont les
proches affleurements. Cette eau constitue la
vote cleste o croisent les astres. Elle ali

mente le fleuve souterrain o le soleil navi

gue d'ouest en est durant la nuit et il en


monte chaque anne un flux nouveau : la
mm

Peupl de mystrieux tres somnolents,


cet ocan et les tnbres emplissaient tout

crue du Nil.

celui de 1'

de R situent la dimension

fminine. Tout dieu majeur est flanqu d'une


compagne qui est la fois sa fille, son pouse
et sa mre. Il est mis au monde par cette
desse et il la fconde, tant son propre fils et
le Taureau de Sa Mre (Kamoutef).

La femme au temps des pharaons, par Christiane


Desroches-Noblecourt.

Ed.

Stock/Laurence

Pernoud, Paris 1987.

A la recherche de l'Egypte oublie, par Jean


Vercoutter. Ed. Dcouvertes Gallimard, Paris 1986.

La dcouverte des trsors de Tanis, par Georges


Goyon. Ed. Persea, Paris 1986.
L'art gyptien, Ecole du Louvre. Ed. Descle de
Brouwer 1973.

KHOamH

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D'autre part, cette compagne est aussi son


source des flammes et de la lumire, qui
s'est loign de lui en colre et qu'il a d
pacifier : image de l'ambivalence du sacr,
elle est la bonne Hathor, dsir et joie, et la
dangereuse Sekhmet, agent lonin des cala
mits et cobra qui est la force de frappe
contre les ennemis et les pcheurs.
Deux couples divins issus du dmiurge
reprsentent la mise en place de l'univers
physique : air, lumire-feu, terre et ciel. La
gnration suivante, proche de la condition
humaine, affronte ses drames : la question
du pouvoir et de la mort. Osiris tu par Seth
trouve une nouvelle vie par les soins d'Isis et
de Nephthys, et gagne la souverainet sur la
mort et les morts. Son fils posthume Horus
reconquiert la royaut terrestre sur son oncle
Seth. Celui-ci, le perturbateur qui ne devien
dra un Satan absolu que dans la religion des
poques rcentes, est une figure ambigu. Sa

roi d'Egypte. Ce roi reprsente le divin et,


dogmatiquement, il est le seul acteur dans les
processus conomiques, sociaux et politi
ques. Incarnation d'Horus depuis les temps
archaques, fils de R depuis l'poque des
grandes pyramides, le dieu parfait rem

t. Sa tombe, les crmonies de son enterre

plit le rle des dieux dont il est l'image,

Nouvel Empire. Une des rares conqutes


sociales des sujets au long de l'histoire gyp
tienne sera la dmocratisation des privi
lges funraires qui s'instaure au profit des

violence divine est incontournable et fait

dans une immdiate prdestination, un choix


de Dieu, ce qu'illustre la fiction de sa pro
cration par le dieu lui-mme (mythe de la
thogamie). Du moment o il a pris les

dboucher la vie sur l'ternit et elle aide R

et le pharaon contre l'tranger et le dragon


du nant. D'o des lgendes contradictoi
res : le pouvoir partag entre Horus matre
du Noir et Seth matre du Rouge; ou Seth roi
du Sud et Horus roi du Nord, indissoluble

ment confdrs; ou encore, le plus souvent,


Horus expulsant Seth et rgnant seul sur le
monde organis.
Ces enchevtrements d'images et d'ides
servent de support une thologie politique
qui a marqu si fortement l'histoire et la
culture gyptiennes que les historiens quali, fient lgitimement celles-ci de pharaoni
ques , le mot pharaon, nous transmis par
la Bible, tant une dsignation spcifique du

Page de gauche
Sur cette peinture murale de la tombe de
Nfertari, l'une des plus belles de la Valle des
Reines, on voit gauche le dieu Khpri,
incarnation du soleil levant; son emblme, un

scarabe, lui tient lieu de tte. A droite, la desse


de l'Occident, Hathor, et R-Horakhti ou
Horus de l'horizon , la forme diurne du dieu

du soleil, reprsent par un homme la tte de


faucon surmonte d'un disque solaire.
Photo E.Thiem, Lotus I ilm, Kauibcurcn

Relief amarnien en calcaire peint, reprsentant


le roi Akhenaton (v. 1353-1335 avant J.-C.) avec

son pouse Nfertiti et trois de leurs filles. Cette


scne familiale intime, propre l'iconographie

royale sous Akhenaton, est claire par les


rayons bienfaisants d'Aton, le dieu solaire

reprsent par un disque. Pendant une douzaine


d'annes, Akhetaton (l'actuelle Tell-el-Amarna)

fut la capitale de l'Egypte et le foyer du culte


exclusif d'Aton impos par le roi. Ce fut la seule
priode monothiste dans l'histoire de l'Egypte
ancienne.

l'hritier et le serviteur. Il unit en lui Horus


et Seth. Son avnement est celui d'Horus et

en mme temps une nouvelle apparition du

ment, traduisent cette diffrence d'avec les

hommes : pyramides de l'Ancien et du Nou


vel Empires avec leurs vastes temples
royaux, syringes de la Valle des Rois et
Chteaux

de

Millions

d'Annes

du

soleil, le dbut d'une re nouvelle. Il main

mortels ordinaires chacune des Priodes

tient Mat parmi les hommes et assure la

intermdiaires, quand le pouvoir central


faiblit. Mais chaque Empire qui restaure
l'unit monarchique invente de nouvelles

scurit en repoussant les barbares et en


imposant l'ordre gyptien hors de la valle
du Nil. Lui seul est dpositaire de la force
surnaturelle qui assure la victoire et de la
sagesse politique. Il dcrte seul et nomme
tous les emplois. Initi et lettr, il entretient
la vie des divinits par les arts et par les rites.
Les bases doctrinales de la lgitimit des
rois se trouvent, non dans l'hrdit, mais

couronnes et fix le cobra sur son front, le

nouvel Horus est entr parmi les dieux. C'est


en tre surhumain qu'il passera dans l'terni

diffrenciations.

Assurment, l'Egypte ancienne n'a conu


ni pratiqu la dmocratie. Elle a pouss
l'extrme, intgre dans sa cosmologie, la
dlgation du pouvoir transcend un chef.
Peu port l'abstraction, l'Egyptien pr
philosophique n'eut pas de mot pour
Etat , ni pour Nation , mais il investit
la personne du roi solaire de tous les attributs
de l'Etat. Les vocables divers qui dsignent le
roi ne s'appliquent pas aux souverains tran
gers, et, eh parlant de Pharaon, l'homme
antique intriorise son sentiment national,
mme si les conteurs savent bien que ce dieu

^ Bas-relief en bois de la tombe de Hsir, Chef des


scribes, des dentistes et des mdecins sous la

IIIe dynastie (v. 2649-2575 avant J.-C),


Saqqarah. Il porte sur son paule le matriel du
scribe : l'tui de roseau et la palette pour dlayer
les encres rouge et noire.

imposant le culte exclusif du soleil visible


(Aton) ne pouvait durablement russir, d'au
tant que le polythisme avait profondment
model, non seulement la spiritualit tol
rante des Egyptiens mais les structures co
nomiques et sociales du pays.
Quelle fut donc la place des hommes et des
femmes dans cet univers o tout le collectif

semble pens et gr en termes de communi


cation entre un seul tre de chair

le roi

et le divin multiforme ? L'espace de l'indivi

du y est tonnamment large ! Par comparai


son avec les autres peuples du Proche-Orient
ancien, l'Egypte est singulirement moder
ne . Les humains sont gaux devant le cra
teur et ne doivent en principe leur promotion
qu'au choix judicieux du pharaon. Ni aristo
cratie statutaire, ni instance intermdiaire
entre l'Etat et l'individu. Un homme se dfi

Sur cette peinture de la tombe de Sennedjem,


haut fonctionnaire sous Sthi rr(v. 1306-1290
avant J.-C), le dfunt et son pouse Iyneferti
sont reprsents en adoration devant un groupe
de divinits (voir aussi photo de gauche, page 6).

nit par le nom de ses gniteurs immdiats et


par son titre dans l'appareil administratif. La
capacit juridique de la femme est gale
celle de l'homme, encore que le foyer soit
patrilocal et l'activit des pouses tourne
vers leur rle, honor, de matresse de

maison . L'aspiration un bonheur casanier


s'exprime joliment dans les images des tom
beaux et dans la littrature. Les enfants sont

souhaits et soigns, non pour perptuer une


ligne, mais pour le plaisir et pour faire
revivre leurs parents par les rites funraires.
La convivialit est intense l'chelle du

village.
Mat prescrit d'assister les dmunis, et,
ds le IIIe millnaire, les Sagesses disent la
charit et l'aumne en des formules qui pr
figurent nos religions abrahamiques. Ces
Sagesses de fonctionnaires, paternalistes et
formalistes au demeurant, prchent la bonne
tenue, la rserve, l'absence de gesticulation,
toute une discipline qu'on retrouve, typique,
dans le dessin et la statuaire pharaoniques.
La mdiation royale omniprsente est loin
d'exclure les relations directes de l'individu

avec les dieux. Certes les particuliers quand


ils n'exercent pas leur fonction de prtre, ne
pntrent pas dans l'enceinte des temples
majeurs qui sont en quelque sorte des usines
entretenir l'nergie de l'univers, mais, la
porte des enceintes sacres, dans des ora
toires de village et dans leur for intrieur, ils
prient les dieux de leur choix et consultent
leurs oracles pour rsoudre leurs problmes
partage les faiblesses physiques et morales de
notre espce. Scribes et prtres cultivrent le
loyalisme monarchique et lui donnrent fi
nalement une dimension icumnique qui
facilita l'acceptation de matres trangers,
dtenteurs d'un Empire universel : les
Perses Cambyse et Darius, Alexandre le
Grand, Auguste le Romain.
Cette

24

socit

unanimiste

et

dont

les

tants du canton dont il est le seigneur et

de sant et de carrire. Les thories du nom, '

dont il assure le bonheur. Mais tous les

de l'crit, de l'image, offrent d'ailleurs un


moyen magique d'obtenir la faveur divine de

dieux et desses sont simultanment recon

nus comme pre ou mre du pharaon qui


pourvoit l'entretien de tous et en attend la
protection.
Avec le temps, une certaine logique orga
nise cet innombrable panthon par des hi
rarchisations

et des

identifications.

Ainsi

pomes sacrs chantrent l'unit de la cra


tion et le mystre du crateur fut en mme
temps radicalement polythiste et obstin
ment idoltre. La nation gyptienne prend
en compte toutes les divinits que rvlent

tout dieu principal d'une province est une

les immmoriales traditions des divers ter

unique, tandis que leurs personnalits of

roirs. Les noms, les lgendes, les attributs


majeurs, les reprsentations consacres de
chacune la rendent unique en son genre .
Chaque dieu de ville est cher aux habi

frent aux rituels d'Etat et aux dvotions lo

manifestation du soleil : on dit Amon-R,


Montou-R, Sobek-R. Finalement, toutes

les divinits deviennent, thoriquement, des


formes ou des enfants d'un lointain Dieu

cales un mdium pour approcher la Divinit


l o elle est et comme elle se manifeste. Le

coup d'Etat clair du clbre Akhenaton,

son vivant : une statue, une stle, place dans


un lieu saint vous transforme en commensal
du dieu et fait bnficier indirectement- de

1' offrande que lui donne le Roi , laquelle


permet au dieu de vous dispenser la prospri
t, la longvit et la promesse d'une bonne
spulture.
Car il est un champ o la conception
pharaonique accorde l'homme la possibi
lit d'affirmer son ego, en usant de toutes les
magies de l'art, de l'criture et du rite pour
assurer la prennit de sa dpouille momi
fie, de son nom, de son me mobile (bai) et
de son nergie individuelle (ka). Une vie
ternelle leur est offerte, vie vraiment royale
puisque chacun se transforme en Osiris, vie

^WaBBSS^SSsB

Dans la chambre ovale du sarcophage de


Thoutmosis III (v. 1479-1425 avant J.-C), une

vraiment divine puisque chacun deviendra

compagnon du soleil. A partir du Moyen


Empire, la moralit de l'homme conditionne

peinture murale illustrant une scne de

l'Amdouat, nom d'un livre dcrivant le parcours


souterrain du soleil la nuit et qui est crit,
partir de la XVIIIe dynastie, sur les parois des
tombes royales. Ici, la barque du dieu Soleil a
atteint la 12e heure de la nuit, heure laquelle le
dieu et sa suite entrent dans le corps d'un

cette survie. Si Pharaon seul tient dans les

temples le rle et le discours de l'humanit,


c'est tout Egyptien qui, selon ses ressources

et ses mrites, s'exprime par son tombeau.

serpent gant pour en ressortir rajeunis, sous la

forme de jeunes enfants .

La justification du mort, une des nombreuses

formules places dans les tombes sous le Nouvel


Empire et faisant partie de ce qu'il est convenu
d'appeler le Livre des morts. Sur ce fragment de
papyrus, le dieu Anubis tte de chacal,
inventeur des rites d'embaumement et matre de

la ncropole, pse le cyur du dfunt dans un

plateau oppos celui deMat

Au IIIe millnaire, premire apoge des


fils du Soleil ! Les vidences de la conception
pharaonique du monde se matrialisent dans
les Villes de pyramides , chelonnes
dans la rgion de Memphis, la jonction des
Deux Terres. Sous chaque rgne, des agricul
teurs amnagent dans la valle une nouvelle
zone cultive, tandis qu'une ville royale est

la juste

btie au bord du dsert. Cette ville dessert un

rgle . A ses cts, Thot, dieu de l'criture,

temple o l'Horus rgnant rend un culte aux


dieux. Le Saint des Saints du temple n'est
autre que la pyramide, image de la butte
primordiale et de la course du soleil au sein
de laquelle revivra le nouvel Osiris. A
l'entour, remplies d'images des travaux quo
tidiens, les tombes des princes et des minis
tres, puis celles des prtres et tenanciers de
la pyramide forment une cit des morts

observe et note le rsultat. Si le coeur du mort et

Mat (dont le symbole est une plume ou une


desse accroupie tenant une plume) sont en
quilibre, le dfunt est prsent triomphalement
Osiris.

au-dessus

de

la

cit

vivante.

Souvenir

d'une conqute du sol, la chane des pyra


mides fut le signe d'une gestion du cosmos
gyptien, avant d'tre la prestigieuse et
dconcertante collection de mausoles que
nous admirons.
o

w**

d
e

h. f k.<

JEAN YOYOTTE, de France, est un spcialiste de


l'histoire de l'Egypte la Basse Epoque pharaoni
que, et a tudi la gographie historique et reli
gieuse de l'Egypte ancienne partir des sources
crites et des donnes archologiques. Charg
d'tudes l'Ecole pratique des hautes tudes
Paris, il a dirig la mission franaise des fouilles de
Tanis jusqu'en 1985. Il a publi, entre autres, Le
trsor des pharaons (1968) et, en collaboration

avec P. Vernus, un Dictionnaire des pharaons


(1988).

25

La vie au pays
des pharaons
PAR CHRISTIANE DESROCHES-NOBLECOURT

A parcourir les rives du Nil, jalonnes


des prestigieux vestiges de l'antique
pays d'Egypte, le visiteur le moins
averti est trs vite pntr par les traits essen
tiels de la lumineuse civilisation pharaoni
que : d'abord, l'expression d'une religiosit
exceptionnelle, traduite par des immenses
sanctuaires divins ou funraires, puis, gale
ment, cette intense et joyeuse ardeur de vivre
qui se reflte quasiment sans fin, en registres
imags, peints ou sculpts, sur les murs intrieurs des chapelles des tombes.
L'tude de ces deux sources d'information

montre, ds l'abord, que les temples


d'Egypte n'ont jamais t fonds pour rece
voir des fidles venant s'incliner en prires
devant l'vocation du Dieu. Les sanctuaires,

fonds par Pharaon, devaient, avant tout,


entretenir la machine cosmique grce aux
soins les plus attentifs du souverain, repr
sentant la force divine sur terre, le pontife
suprme, et toute une hirarchie de prtres.
Le commun des mortels n'y avait pas accs ;
imprgn du sacr, comme tout ce qui vit
sur terre, dans les airs et au fond de l'eau

(rgnes minral et vgtal compris), il recon


naissait et vnrait son crateur dans toutes

les manifestations de la nature qui le cer


naient, sans l'aide apporte par la frquenta

tion des temples. Aussi, se rapprochant du


dieu par cette simple tape qu'est la mort, il
pouvait, en fonction de son quipement fu
nraire, se faire reprsenter devant les formes
divines chtoniennes avec lesquelles il sera
directement en rapport jusqu' sa complte
incorporation au Cosmos.
Qu'on ne s'y mprenne pas davantage, la
visite des tombes : les si chatoyantes voca
tions de la vie de tous les jours, aux murs des
chapelles et retrouves souvent en dcora
tion sur des objets rituels, devaient tre

transposes sur le plan mystique et tradui


saient, par ces images symboliques le quo
tidien des preuves auxquelles le trpass
devait chapper et les divers avatars au cours
du cheminement post-mortem dans les
limbes osiriens d'o il ressortait glorieux,
n'en doutons pas, pour gagner l'Eternit.
Par son support figur, ce langage n'en
emprunte pas moins son inspiration aux
images de la vie journalire au bord du Nil :
banquet funraire incitant le dfunt

connatre l'ivresse divine, fourr de papyrus


voquant le marcage primordial dans lequel
il doit entreprendre, par tages, sa gesta
tion vers son apothose; chasse l'hippo
potame ou extermination des canards sau
vages afin de paralyser les dmons suscep
tibles d'entraver sa progression; pche du
poisson mystique, symbole de son deve
nir ; moissons et vendanges pour obtenir le

^ Tte de jeune fille amarnienne en calcaire. Le


court pisode amarnien du Nouvel Empire, sous

le rgne d'Akhenaton (v. 1353-1335) qui quitta


Thbes pour fonder sa nouvelle capitale non loin
de l'actuelle Tell-el-Amarna, a laiss une

statuaire d'un trs grand naturalisme, en

rupture avec les canons traditionnels.

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Sur cette peinture murale de la tombe du vizir


Rekhmir (XVIIIe dynastie v. 1550-1307
avant J.-C) Thbes, le dfunt navigue dans un

esquif en papyrus tir par des haleurs sur une


pice d'eau entoure de ranges de sycomores et
de palmiers-dattiers, au centre d'un jardin clos.
La nature est abondamment reprsente dans
l'art gyptien sous le Nouvel Empire, o les
artistes jouissaient de plus de libert dans le
choix des sujets, notamment pour dcorer les
tombeaux des particuliers.

relles) et les fcondait rgulirement pour


un nouveau cycle de vie.
Cette rgularit du flot providentiel cra,
depuis l'aube des temps, un calendrier de
trois saisons de quatre mois : elle rgne aussi,

semblent pas avoir suivi l'enseignement


d'une cole
filles encore moins gnrale
ment que< garons : certaines recevaient
pourtant une instruction assez pousse, car
elles pouvaient exercer divers mtiers dans

naturellement, sur le dbut de chacune de ces

l'administration, le commerce et mme les

priodes qui, chacune, symbolisait un re


commencement . Ces perptuels renouvel
lements ont pntr l'Egyptien
infiniment

professions relevant des disciplines scientifi


ques; par exemple la premire femme mde
cin connue de l'humanit pratiquait , ds
le temps des pyramides : c'tait la Dame
Pscht qui vivait Memphis au troisime

sensible son environnement

d'une certi

tude en un ternel retour dont rien ne doit

pain et le vin de l'offrande osirienne; appari


tion du petit veau voquant la renaissance
solaire.

Ainsi peut-on

travers ce panorama

anim et color, utilis d'autres fins

re

trouver nanmoins dans ses grandes lignes le

cadre journalier dans lequel se mouvait le


Btail de Dieu ,pour emprunter les termes
employs par les vieux Egyptiens.
Ce cadre est un paysage presque totale
ment agraire rgi, comme on le sait, par le
plus grand et le plus intelligent calendrier du
monde disait Jules Csar, qui l'adopta et
l'imposa dans le monde romain. Il s'agit, on
l'a compris, du Nil et de son inondation,
laquelle, au bout de trois cent soixante cinq
jours un quart, revenait ainsi, chaque anne,
recouvrir les terres assoiffes d'Egypte (ne
connaissant ni autre cours d'eau, ni pluies

troubler l'accomplissement.
Hommes et femmes vivaient l'image des
couples divins des temps primordiaux ,
connaissant dans leur diversit propre une
parfaite galit. La capacit juridique de
l'Egyptienne, l'encontre du statut de bien

des femmes de l'Antiquit classique, tait


totale. Elle pouvait, mme marie, grer sa
propre fortune, partager une partie de celle
de son poux, tester librement ou deshriter

millnaire avant notre re.

L'Egyptien, trs patriote, n'tait nulle


ment xnophobe. On retrouve, dans ce do
maine encore, un des traits fondamentaux de

son caractre. Trs tt des prisonniers ont t


faits au cours des conflits engendrs par la
ncessit de prserver les frontires, car
l'homme de la Terre Noire (Kemi qui est
l'origine du mot Chimie) est foncirement
pacifique et, pour lui, la guerre est un jour

qui elle voulait parmi ses enfants si son

de malheur . Les dtenus, traits avec hu

comportement avait t tax d'ingratitude.


Aprs son union, elle devenait la Matresse
de Maison, conseillait son conjoint et gou
vernait le foyer la prosprit duquel elle
contribuait grandement. Choye par son
mari, respecte par ses enfants qu'elle sou
haitait nombreux, sa joie tait de se sentir le
pivot de la maison et du cercle familial. Fils
comme filles partageaient quitablement
l'attention de leurs parents.
A vrai dire tous les petits Egyptiens ne

manit, souvent confis aux soldats ou offi

ciers qui les avaient capturs, pouvaient tre


affranchis et parfois maris dans la famille de
leurs anciens conqurants. Ils gardaient,
quoi qu'il en soit, la libert de vnrer les
dieux de leur contre d'origine.
Le mariage, comme c'tait encore le cas
quelques variantes prs
sur les bords
du Nil au dbut de notre sicle, n'tait ni

valid par une crmonie religieuse, ni enre


gistr devant une instance administrative.

27

seul, 1 agrment contracte devant tmoins

par l'homme et la femme qui dsiraient crer


une famille, levait cet vnement la hau

teur d'un exceptionel engagement moral.


L'union pouvait cependant tre assortie de
l'tablissement d'un contrat reconnaissant

les biens propres chacun des deux


conjoints; le but tait de prserver surtout les
droits de la femme si un divorce tait de

mand par l'un ou l'autre des poux. On peut


mme avancer que lorsque le mari devait
restituer sa femme ce qu'elle avait apport
(ou ce qu'il avait jadis reconnu avoir t
apport par elle), il tait virtuellement ruin !
La sagesse aidant, toutes ces conditions
contribuaient assurer la stabilit de l'union.

La demeure, pour les gens modestes,


comportait toujours, aprs une cour ferme,
une pice principale o se runissaient ses
habitants. A l'arrire de la maison taient

amnags les locaux secondaires. Dans la


cour, un escalier donnait accs une terrasse

o la famille pouvait, entre autres, passer les


nuits d't, bnficiant, avec dlices, d'un

peu de fracheur.
Les vestiges des habitations les plus opu
lentes, dans les ruines des rares agglomra
tions antiques accessibles, ont rvl un plan
logique rpt pendant des millnaires. R
servant, comme toujours, la pierre, matriau

salon

Un jardin plant de sycomores, de saules,


de tamaris, de palmiers, maill de fleurs,
enrichi de vignes en tonnelle, et d'un bassin

noble et durable, l'dification des monu

central commun, plus intime, et des locaux


o travaillaient et jouaient les enfants les
jours froids d'hiver, des chambres coucher

ments religieux, les btisseurs utilisaient

et tout un secteur pour la toilette compre

Egyptien. A la ville le terrain trs mesur ne

pour toutes les constructions civiles la brique


crue, faite de limon du Nil mlang de la
paille et de la cendre : le pis. Ainsi dotaient-

nant salles de douches, d'onction, et sani

permettait que des plantations limites, en


tourant une demeure plusieurs tages qui
recevaient les diffrentes parties de l'habitat,

ils les maisons rurales, difies sur un vaste

terrain, de trois groupes de pices corres


pondant aux besoins de la vie journalire. Un
grand vestibule d'accueil donnait accs la
salle centrale au plafond surlev et soutenu
par une ou quatre colonnes. Les fentres, la
partie suprieure, taient petites et munies de
barreaux. Les rceptions et les festivits
chres aux Egyptiens
s'y tenaient, et des
pices latrales permettaient aux matres de
les affecter des rserves ou des bureaux

afin d'y loger des secrtaires ou mme des


intendantes. On y trouvait, aussi, l'escalier
conduisant une longue loggia amnage sur
toute l'tendue du vestibule d'accueil.

La troisime partie de la maison tait

28

consacre la vie famille : un

taires avec dispositifs d'vacuation.


Le domaine organis en une petite cono
mie prive tait complt, l'extrieur de la
demeure principale, par les cuisines, la bou
langerie, les silos grains, la boucherie, di
vers ateliers, dont la brasserie et aussi les

rafrachissant, constituait le rve de tout

distribues au mme niveau dans la maison


rurale.

Au sous-sol taient amnags l'atelier de


tissage et sans doute aussi la cave pour tenir

ateliers de tissage, constituant la grande sp


cialit des femmes de la maison pour toutes
les classes de la socit. En revanche, la

domesticit, en gnral masculine, tait prin


cipalement affecte aux cuisines, fabrication
de la pte pain et celle de la bire mises

part. Les curies abritaient les nes puis,


ds le Nouvel Empire, des chevaux
rcemment introduits en Egypte
qui
n'taient gure utiliss que pour tirer des
chars lgers, galement imports du ProcheOrient.

Le sarcophage de l'pouse royale Kaouit, dans


l'enceinte funraire de Mentouhotep (v. 2061201 0 avant J.-C.) Deir-el-Bahari, est orn de

bas-reliefs voquant la vie quotidienne de la


princesse dfunte et la perptuant dans l'audel. A droite, la princesse est assise sur un
fauteuil haut dossier, un miroir la main,

pendant que sa suivante arrange les boucles de


sa perruque; elle porte ses lvres la coupe de lait
que lui tend un intendant. A gauche, la vache
dont on a tir le lait, son veau attach sa patte.

^fer
1

A gauche, portrait d'entants sur une paroi de la


tombe de Ramos, vizir et gouverneur de
Thbes sous Amnophis III et IV (v. 1391-1335
avant J.-C). D'un model dlicat et d'une

grande finesse dans le dtail, ces reliefs de

calcaire sont caractristiques du style de la


XVIIIe dynastie, avant l'poque amarnienne.
Ci-dessus, procession apportant le mobilier
funraire de la tombe.

au frais les aliments et boissons en rserve (le

de Vie galement sise dans l'aire d'un tem

vin, en particulier). Sur la terrasse on trouvait

ple, qui dispensait l'enseignement des grands


matres d'architecture, de sciences (mdeci
ne, pharmacie, chimie, astronomie, gom
trie), de Lettres et aussi d'une certaine philo
sophie ou pratique de la Sagesse. Ces ensei
gnements taient doubls par des exercices et
des travaux pratiques en laboratoire.
Les congs libraient la population entire
pour le droulement des grandes ftes sai
sonnires qui scandaient l'anne, et au cours
desquelles les dfils, les reprsentations
thtrales, les rjouissances entouraient l'ap
parition, en public et hors des sanctuaires, du
symbole divin vhicul dans des nefs sacres.

les cuisines et les silos grains.


Les

enfants

se

rendaient

l'cole

du

Temple, qu'ils soient fils de nobles ou

d'humbles origines, puisque les inscriptions


nous apprennent qu'un modeste garon avait
pu * arriver jusqu'aux pieds de Pharaon

grce son critoire . La mre venait chaque


jour apporter en aliments le salaire du

Matre; ceux des coliers qui prsentaient des


dispositions pour l'tude sjournaient ainsi

plusieurs annes dans l'enceinte du Temple.


Connaissance des nombreux signes hiro
glyphiques, apprentissage de la langue crite
et des Belles Lettres, arithmtique, gom
trie, gographie figuraient au programme
du cycle secondaire qui dbouchait sur
l'obtention du titre de Scribe qui a reu
Dans le tombeau du fonctionnaire du cadastre

thbain Menna (XVIIIe dynastie), toutes les


phases du travail des champs sont illustres : ici,
le dpiquage du bl.

Les plus importantes de ces crmonies


taient naturellement clbres au jour de
l'An et dans les semaines suivant l'inonda

tion, qui recouvrait toute l'Egypte agricole

V Ecritoire .

et

Alors le postulant tait pris en charge par


les diverses administrations. Ou encore, par
ticulirement dou, il allait continuer des

champs; cela leur permettait, paralllement


aux corves de travaux publics, de circuler
d'une agglomration l'autre, de retrouver

tudes dites suprieures dans une * Maison

parents et amis et, tout en communiant avec

librait

les

habitants

des

travaux

des

eux de fter et de rendre grce, aux anctres


vnrs et au Crateur, de ce divin et provi
dentiel phnomne qui leur tait chu pour la
continuit de la vie.

CHRISTIANE

DESROCHES-NOBLE

COURT, est Inspecteur gnral et Conservateur

en chefhonoraire des Muses de France, professeur


honoraire d'archologie gyptienne l'Ecole du
Louvre et Mdaille d'or du Centre national de la

Recherche scientifique (CNRS). Ancien conseiller


de l'Unesco prs du Centre de documentation et
d'tude sur l'ancienne Egypte au Caire, qu'elle a
contribu crer, elle a particip ds le dbut la
Campagne internationale pour la sauvegarde dessites et monuments de Nubie. Membre fondateur

du Centre franco-gyptien de Karnak, elle dirige


actuellement la rnovation de la Valle des Reines,

Louxor. Elle a publi de nombreux articles et


ouvrages, dont Toutankhamon, vie et mort d'un

pharaon (1963), Le petit temple d'Abou Simbel


(1968), et, plus rcemment, La femme au temps des
pharaons (1987).

29

L'Egypte et le monde
mditerranen

L 5 EGYPTE unifie et disposant d'un


systme original d'criture entre
dans l'histoire vers la fin du qua
trime millnaire avant Jsus-Christ. Elle ne
tarde pas devenir le foyer d'une civilisation
brillante qui s'panouit dans les diffrents
domaines de la pense et des lettres, de l'ar
chitecture et de l'art, de la science et de la

mdecine, de l'administration et de l'organi


sation sociale. Grce son littoral mditerra

nen, elle multiplie, ds l'Antiquit, ses


contacts avec l'Europe, qu'elle marque de
son influence. Elle contribue en particulier

au dveloppement de la civilisation occiden


tale, tout en enrichissant d'une manire g
nrale la civilisation universelle.

Presque la mme poque, une autre civi


lisation vit le jour autour de la mer Ege et en
particulier dans l'le de Crte : la civilisation
minoenne (de Minos, roi lgendaire).
Bien que la Mditerrane ne ft pas un
obstacle entre l'Egypte et la mer Ege, les
contacts entre marchands et missaires gyp
tiens et gens eurent d'abord lieu dans les
ports du littoral phnicien, notamment
Byblos. Sans doute, des bateaux de
commerce gyptiens mirent-ils ensuite le cap
sur la Crte et firent-ils escale Chypre,
Rhodes, Krpathos et Kssos avant de rega
gner directement l'Egypte (spare de la
Crte par quelque 270 milles marins) en s'aidant des vents du nord qui soufflent en t.
Ce trajet tait alors parcouru en trois jour
nes et deux nuits.

Les preuves archologiques attestant


l'existence de ces rapports entre les deux
peuples ne manquent point. Nombreux sont
les vases en pierre gyptiens, de forme cylin
drique, trouvs en Crte; les Cretois finirent
d'ailleurs par adopter la technique gyp
tienne de fabrication de ces vases. Dans l'le

de Cythre, on a dcouvert un vase en albtre


portant le nom d'un roi gyptien de la Ve dy
nastie (v. 2465-2323 avant J.-C). A partir du
22e sicle avant notre re, les textes gyptiens'
commencent parler de Kaftiou (adaptation
gyptienne du nom smitique de la Crte :
Kaphtor) que l'on retrouve galement dans
la Bible.
Au

dbut

du

deuxime

millnaire

avant J.-C, les relations commerciales s'in

tensifient entre le Moyen Empire


(v. 2040-1640 avant J.-C.) gyptien et les
Cretois de la priode dite du Minoen moyen.
30

L encore, on a dcouvert en Crte de nom

breux objets gyptiens remontant cette

PAR GABALLA ALI GABALLA

<4 Petite figure minoenne en terre cuite du 14e ou

du 13e sicle avant J.-C. arborant une coiffure


gyptienne.

Syrie. Selon toute probabilit, les Cretois et


les Mycniens conclurent un accord avec le

puissant pharaon Thoutmosis III

(1479-

1425 avant J.-C.) : la tombe de son vizir

Rekhmir, la ncropole de Thbes, nous


montre les missaires crtois apportant les
tributs de leur le. Le texte gyptien dcrit la
scne : L'arrive des princes de Kaftiou et
des les du milieu de la mer, soumis et tte

basse devant la puissance de Sa Majest


Thoutmosis III . Tout porte croire que
ces les du milieu de la mer taient les les

de l'est mditerranen et la ville de Mycnes,


dans le Ploponnse.
La vue des Egens au teint mat vtus de
pagnes chamarrs, l'abondante chevelure

retombant sur les paules ou formant une ou


plusieurs tresses qui leur ceint le front, de
vient familire aux Egyptiens. Ils les voient
traverser les rues de Thbes pour apporter au

pharaon leurs cadeaux (que les Egyptiens


appellent tributs) : grandes coupes dcores,
dotes d'anses aux formes animalires ou

longs vases petites anses, orns de motifs


floraux ou de lignes horizontales
polychromes.

Cet objet votif du Nouvel Empire reprsentant


une Egyptienne a t trouv dans une grotte
Tzouzoura, en Crte.

Vers le milieu du 15e sicle avant J.-C, la


civilisation Cretoise s'effondre, peut-tre la
suite de luttes intestines. Il n'est donc pas
tonnant que le nom de Kaftiou ait disparu,
ds la fin de ce sicle, des sources gyptien
nes. En revanche, on retrouve encore fr

poque : ustensiles quotidiens, scarabes


servant de sceaux et une statuette en diorite.

De mme, des poteries minoennes du style


de Camars et des vases en argent d'inspira
tion genne, ont t identifis dans un

temple situ prs de Louxor.


Vers 1500 avant J.-C, l'Egypte s'affran
chit du joug des Hykss1 et sort de son
isolationnisme traditionnel pour devenir,
grce des conqutes militaires successives,
une puissance internationale. Elle assujettit
la Phnicie et la Syrie. Sa flotte impose sa loi
dans les ports phniciens et tend probable

quemment l'expression les du milieu de la


mer , jusqu' ce qu'elle disparaisse son
tour, vers le 12e sicle avant J.-C En effet,
des vagues successives de peuples barbares,

que les Egyptiens appellent les peuples de


la mer , dferlent alors sur la pninsule du
Ploponnse et la saccagent. Leurs hordes
traversent l'Anatolie (o elles anantissent

l'empire hittite) et la Grce, convergent vers


l'Egypte par voie de terre en traversant la
Syrie et par mer travers les les de la

Mditerrane. Mais elles sont repousses par


des pharaons puissants comme Ramss II,

Cette prsence gyptienne cre une nouvelle

Merenptah et Ramss III, qui sauvent


l'Egypte d'une destruction massive.
Au dbut du 7e sicle avant J.-C, la pr

situation

la

sence grecque en Egypte devient sensible

Mditerrane. Les Egens de la dernire p


riode minoenne et les Mycniens de

grce des mercenaires qui servent dans les


armes gyptiennes et des marchands qui
fondent des comptoirs dans diverses cits du
Delta. Des philosophes, des historiens et des
gographes grecs les suivent, blouis par la
civilisation de l'Egypte, ses monuments gi

ment son influence jusqu' l'le de Chypre.


dans

le

bassin

oriental

de

l'Hellade2 doivent dsormais traiter directe

ment avec les Egyptiens afin que leurs na


vires marchands puissent avoir accs aux
marchs

traditionnels

de

Palestine

et

de

gantesques, ses croyances et son savoir.

iOmtWrn/^amm

I ^ Sur ce bas-relief de la tombe de Pouiemr, un des


grands prtres d'Amon l'poque de
Thoutmosis III (v. 1479-1425 avant J.-C), des
trangers apportent leurs tributs au temple
d'Amon Karnak. Entre deux Syriens, on
reconnat un Cretois ses longs cheveux
tombant sur ses paules.

Ainsi, l'astronome, philosophe et math


maticien grec Thaes de Milet aurait rapport

1. Envahisseurs asiatiques venus de l'Est qui dominrent


l'Egypte entre 1674 et 1550 avant J.-C. (N.D.L.R.)
2. Du grec Hellas, nom de provinces centrales del Grce

ancienne; conserv par les Grecs, il dsigne la Grce


actuelle. (N.D.L.R.)

31

d'Egypte la fin du 7e sicle avant J.-C. le


calendrier solaire divis en 365 jours. Selon
Hrodote, Solon (v. 640-560 avant J.-C.)
l'homme d'Etat athnien, visita l'Egypte
l'poque o Amasis II, roi de la XVIe dy

la religion romaine et le culte imprial. De


plus, la triade osirienne prfigure la Trinit
chrtienne. Avant l'avnement du christia

nisme, l'adoration d'Isis prit une importance


comparable celle qu'aura plus tard le culte
de la Vierge.
Le monde entier doit galement aux
Egyptiens deux inventions : le calendrier et
l'alphabet.

nastie promulgua une loi selon laquelle#chaque Egyptien devait faire une dclaration
annuelle de ses revenus et la remettre au

gouverneur de sa province. Toute personne


ayant ralis des gains illicites tait condam
ne la peine de mort. Solon fit adopter
Athnes une loi identique. Selon un autre
historien grec, Diodore de Sicile, Lycurgue,
roi lgendaire de Sparte, ainsi que Platon se
seraient inspirs aussi des lois gyptiennes.
L'influence de l'Egypte est galement sen
sible dans l'art grec naissant. Le Kouros,
figure de jeune homme caractristique de la
statuaire archaque, rvle une inspiration
gyptienne : le jeune homme au corps droit
et lanc est debout, la jambe gauche en
avant, les bras plaqus le long du corps, les
mains fermes. Les statues de ce type n'imi
tent pas seulement l'attitude des personnages
gyptiens, elles respectent aussi les rgles
traditionnelles de l'art gyptien, notamment
le principe des proportions que ses cra
teurs appliquaient depuis plus de 2000 ans :
le corps fut d'abord divis en 18 carrs

Comme d'autres peuples, les Egyptiens

conurent d'abord un calendrier qui divisait


le temps en annes lunaires et comptait
354 jours. Mais ils ne tardrent pas voir
qu'il manquait de rigueur et convenait mal
l'organisation de leur systme administratif
trs labor, aussi ne s'en servirent-ils plus
que pour clbrer certains vnements reli
gieux. Vers le troisime millnaire avant
notre re, ils inventrent un calendrier so

laire compos de 365 jours diviss en


12 mois de 30 jours chacun, auxquels on
ajoutait la fin de l'anne cinq jours suppl
mentaires ou pagomnes. Les Egyptiens
savaient que leur anne comptait six heures
de moins que l'anne solaire (365 jours
un quart), mais pendant longtemps ils ne
firent rien pour remdier ce dcalage. Ce
n'est que sous le rgne des Lagides qu'ils
ajoutrent, tous les quatre ans, un jour
l'anne officielle afin qu'elle corresponde
l'anne solaire. Ce calendrier fut adopt par
Jules Csar et suivi Rome partir de
45 avant J.-C. Le calendrier julien fut utilis
en Europe et en Occident jusqu' ce qu' la
fin du 16e sicle, le pape Grgoire XIII y
introduise une lgre modification et qu'il
devienne le calendrier, dit grgorien, rpan

gaux, puis en 21 partir de l'poque sate3


(7e sicle avant J.-C), lorsque l'unit des
mesures de longueur, la coude, fut modi
fie. Diodore de Sicile relate qu'au 6e sicle
avant J.-C, Tlkls et Thodorus, deux c

lbres sculpteurs grecs, s'inspirrent pour


une statue d'Apollon de cette tradition en
divisant le corps en 21 carrs 1/4.
Au fil des sicles, les Grecs se trouveront

de plus en plus mls l'histoire du pays du


Nil. En 332 avant J.-C, Alexandre le Grand
conquiert l'Egypte. Une nouvelle dynastie
macdonienne, les Lagides, monte sur le
trne et gouverne le pays pendant
trois sicles environ. L'Egypte fait dsor
mais partie du monde hellnistique qui en

Statue romaine en basalte noir de la desse

gyptienne Isis, dont le culte tait fort rpandu


dans le monde grco-romain.

Grecs, redonnera un lustre l'hellnisme

grce ses crivains, ses gographes, ses


historiens, ses architectes et ses astronomes.

Lorsque le gnral romain Marc Antoine,


l'alli de Cloptre VII, perd la bataille
d'Actium en 31 avant J.-C, l'Egypte de
vient une province romaine. Considre
comme le grenier de Rome, elle contribue
approvisionner l'arme romaine pendant ses
grandes conqutes.
Sur le plan religieux, le culte d'Isis et
d'Osiris (sous sa forme ptolmaque Srapis)
et de leur fils Horus-Harpocrates sera large
ment rpandu dans le monde grco-romain.
Le mythe osirien de la survie de l'me dans
un monde meilleur est trs proche de la
sensibilit populaire, car il promet le salut
tous les hommes, conception qui fait dfaut
au culte officiel des divinits grecques et
romaines. Pour les Grecs, Isis incarne la

32
^

Ds

la

fin

du

quatrime

millnaire

avant J.-C, les Egyptiens inventrent un

systme d'criture qui utilisait les signes hi


roglyphiques, c'est--dire des images et non
des lettres. Ces images taient choisies, non
pour leur sens, mais pour le son qu'elles
reprsentaient.

globe le bassin oriental de la Mditerrane.

Alexandrie, nouvelle capitale fonde par les

du dans le monde entier.

La main de Sechat, desse de l'criture et

protectrice des chroniques et annales royales.


Avec Thot, patron des scribes et des lettrs, elle
crivait sur les feuilles de l'arbre de vie le nom et

les annes de chaque roi. C'est ainsi qu'elle est


reprsente sur ce relief du trne de Ramss II
(v. 1290-1224 avant J.-C.) Louxor.

Certes, l'alphabet europen moderne a


pour origine l'alphabet grco-romain, lequel
dcoule directement de l'alphabet phnicien.
Mais quel est le systme d'criture qui a
influenc les Phniciens ? Les plus anciens
textes smitiques qui nous sont connus re
montent au 15e sicle avant J.-C. Dcou
verts dans le Sina, ils contiennent des vo

cables smitiques transcrits avec dsignes


qui ressemblent des hiroglyphes. On peut
supposer que cette criture smitique, avec
son systme de sons dessins, tait inspire
des hiroglyphes et qu'aprs une volution
de quelques sicles elle a abouti l'alphabet
phnicien o chaque son est reprsent par '
une seule lettre. Ainsi, l'alphabet, l'une des
plus grandes conqutes de l'esprit humain,
aurait l'Egypte pour berceau.
GABALLA ALI GABALLA, d'Egypte, est pro
fesseur d'gyptologie l'Universit du Caire. An
nen professeur invit des universits Mohamed V

destine, car elle a pu s'affranchir de l'em


prise des dieux, ce qui lui a assur une puis

Kowet, d a publi divers articles et deux ouvrages

sance absolue. Son culte Rome concurrence

en langue anglaise : Narrative in Egyptian Art

' *u nom de 'a capitale, Sais, de la XXVI' dynastie, qui

(1976, La narration dans l'art gyptien) et The


Memphite Tomb
Chapel of Mose (1977, La
tombe memphite
Chapelle de Mose).

rgna cette poque. (N.D.L.R.)

(Maroc),

Central Florida

(Etats-Unis)

et

de

Rve et ralit
La persistance d'une
certaine image de l'Egypte

LE sens de l'identit nationale, fonde


ment mme du mouvement nationa

liste gyptien, se trouva renforc par


la redcouverte archologique de l'Egypte
ancienne, ce dont tmoignent des
comme L'veil de l'Egypte , sculpture
pharaonisante de Mahmoud Mokhtar
(1891-1934) au Caire, ou bien l'vocation de

l'histoire de l'Egypte ancienne dans les pre


mires nouvelles allgoriques de l'crivain
contemporain Naguib Mahfouz.
Cette utilisation d'lments de l'histoire et

PAR RICHARD FAZZINI

de l'art gyptiens antrieurs n'aurait gure


tonn les pharaons du dbut du Nouvel

Empire (16e sicle avant J.-C.) qui expuls


rent les Hykss
ces rois-pasteurs ve
nus de l'Est
et runifirent le pays. S'estimant les

hritiers

des rois

du

dbut du

Moyen Empire (fin du 21e, dbut du


20e sicle avant J.-C), poque o l'Egypte
fut runifie aprs l'effondrement de l'An
cien Empire, ces pharaons tablirent des pa
rallles troits dans leurs pratiques reli
gieuses et leur art archasant avec ceux de
leurs anctres . En fait, la civilisation de

l'ancienne Egypte, suffisamment dynamique


pour connatre un changement artistique
stupfiant, fut en mme temps assez rebelle

au changement pour assurer une continuit


artistique et spirituelle remarquable, le pass
lui paraissant toujours offrir des modles
pour le prsent.
Ds lors, on comprend mieux pourquoi
l'art qui se dveloppa au 4e sicle avant J.-C,
y compris sous les XXIXe et XXXe dynas
ties (399-343 avant J.-C.) dont les souverains
taient originaires du pays, associa tradition
et innovation. Il se caractrise par un style
riche en figures, en particulier animales, par
une surabondance d'images de dieux et de
symboles religieux, et, en gnral, par une
plus grande complexit formelle et dcorati
ve. C'est ce type d'art gyptien qui se rpan
dit dans le monde hellnistique et romain,
travers la diffusion de cultes gyptiens. En
Italie, et surtout Rome, des crations nou

velles d'inspiration gyptienne s'ajoutrent


aux objets imports d'Egypte pour servir aux
cultes locaux, o entraient aussi des lments

non gyptiens, ou pour reflter la gloire


impriale, ou simplement pour dcorer mai
sons et jardins.

Aprs la chute de Rome, la monte du


christianisme et de l'islam, l'Egypte ancienne
entra dans le domaine de l'inconnu, du mys

trieux, du lgendaire. Cette vision persista


encore lorsqu'on commena redcouvrir
l'Egypte la Renaissance : on cherchait, no
tamment, des liens entre la doctrine chr

tienne et la sagesse ou la magie de l'Egypte


ancienne. Plus tard, pour tudier celle-ci, on

s'appuya surtout sur les objets gyptiens et


gyptisants trouvs Rome et en Italie. Or,
les premiers n'taient gure reprsentatifs de
l'art gyptien, et chez les seconds, le respect
des normes gyptiennes variait beaucoup.

^ Cette fantaisie gyptisante voquant une vision


thtrale mais courante de l'Antiquit
gyptienne est une affiche publicitaire pour un
disque du groupe rock Iron Maiden.

33

&m*mmwmvmv

La dcouverte de la Mensa Isiaca joua cet

d'une veine diffrente, vont dans le mme

Ci-dessus, La grandepyramide, gravure du

gard un rle dcisif. Cet objet gyptisant de


la priode romaine, ressemblant au plateau
d'une table (mensa en italien) et dont le dcor

sens. Puisant essentiellement dans l'art gyp


tien tardif et l'art romain gyptisant, ces
dessins traduisent la volont de crer un style

peintre et dessinateur franais Louis-Franois


Cassas (1756-1827). Cette composition

voque le culte d'Isis, d'o son nom, est fait


de bronze et d'argent; il est orn de figures de
divinits et de symboles gyptiens, ainsi que

propre, au lieu de reproduire de simples


motifs gyptiens. Piranse fut en fait l'un des
premiers savoir apprcier l'art gyptien
pour sa beaut dcorative et non pour sa
majest ou son mystre. L'Europe s'intres
sait donc dj l'Egypte ancienne quand la
campagne de Bonaparte en Egypte (17981801) suscita la premire et la plus ample des
renaissances gyptiennes, veillant une cu
riosit qui ne s'est jamais dmentie depuis.
Avec cette campagne commence gale
ment la redcouverte archologique de
l'Egypte : dornavant, les savants seront en
mesure de reconstituer avec de plus en plus
d'exactitude l'histoire et la civilisation gyp
tiennes et de mieux comprendre le chemine
ment de l'art gyptien ses diffrentes po
ques. Du coup, le style d'inspiration gyp

d'hiroglyphes en partie indchiffrables. A


l'instar de la sculpture gypto-classique du
2e sicle de notre re reprsentant le favori de
l'empereur Hadrien, Antinous, que l'on d
couvrit Tivoli en 1740, la Mensa Isiaca

devint une source d'inspiration gyptisante


dans l'art de la Renaissance. Cites comme

rfrences artistiques exemplaires, ces di


verses suvres gyptiennes et gyptisantes de
l'poque romaine continurent jouer un
rle dans les tudes gyptiennes comme dans
l'art gyptisant, et ce malgr l'intrt accru
pour l'Egypte et la connaissance directe du
pays au 17e et surtout au 18e sicle. Toute
fois, d'autres facteurs non scientifiques ex
pliquent galement l'intrt particulier
qu'on a port l'Egypte ancienne et son
influence

accrue

sur

l'art

occidental :

la

franc-maonnerie, alors en plein essor, le


got du Sublime (le pouvoir de l'art et de
l'architecture d'branler la sensibilit,

en

provoquant, par exemple, la stupfaction ou


l'effroi) et le souci de la grandeur, de la
simplicit et du monumental propre au no

ou le dcor de thtre se fit plus prcis.


Certes, ces changements ne survinrent pas
tout de suite, comme l'atteste la figure de la
fontaine l'gyptienne (1808) qu'on peut
voir rue de Svres Paris et qui a pour
modle

la

statue

d'Antinous

dcouverte

Les reconstructions de temples gyptiens


publies en 1739 par le peintre et dessinateur
franais Louis-Franois Cassas, ou encore

en 1740. Des modles gyptiens plus anciens


frachement redcouverts apparurent, mais
sans supplanter pour autant les modles plus
rcents, familiers depuis longtemps : ce sont
les spcialistes, en dfinitive, et non les artis
tes, qui s'efforcent de recrer les civilisations

les plans d'normes monuments gyptisants

anciennes dans toute leur authenticit.

classicisme naissant.

dus

l'architecte

Etienne-Louis

Boulle

Au 20e sicle, plusieurs facteurs, qui ne

(1728-1799), franais lui aussi, obissent de

sont pas tous nouveaux, ont favoris une

telles ides. Les dessins de salles et de chemi

en 1769 le dessinateur et architecte italien

meilleure connaissance de l'Egypte ancienne


et de son art : les dcouvertes archologiques
et les expositions d'art gyptien
notam

Giambattista Piranesi, dit Piranse, bien que

ment

nes d'un style gyptien extravagant que fit


34

tienne dans la littrature, l'art, l'architecture

celle

des

trsors

de

la

tombe

de

imaginaire associe une pyramide de l'Ancien


Empire et un temple d'un style bien plus tardif,
desservi par une alle borde de sphinx qui ne
sont gure plus gyptiens que le paysage
montagneux qui leur sert de toile de fond.
A droite, la pyramide de verre, conue par
l'architecte amricain I.M. Pei, qui marque
l'entre principale du muse du Louvre, Paris.

A gauche, torse romain d'Antinous, le favori de

l'empereur Hadrien (2e sicle). Difi par


l'empereur aprs s'tre noy dans le Nil,
Antinous est reprsent ici en Osiris. Ce type de

Toutankhamon
ont ranim un puissant
intrt pour divers aspects de la civilisation
gyptienne, au mme titre que le dveloppe
ment du tourisme en Egypte, les progrs de
l'ducation de masse et un respect croissant
en Occident pour l'art non occidental.
Comme au 19e sicle, l'art gyptien continue

statue a servi de modle pour la fontaine


ci-dessous, rige en 1808 dans la rue de Svres

d'inspirer des architectes, des artistes et des

Paris.

leur part imitation servile.

dessinateurs confirms, sans qu'il y ait de


D'autres aspects, rels ou imaginaires, de
la culture de l'Egypte ancienne, continuent
galement

fasciner

et

influencer

l'Occident. Au vrai, ds avant l'poque des


superproductions cinmatographiques, les
pices de thtre, les opras (surtout Aida),
les romans historiques, les contes fantasti
ques ou les rcits d'pouvante (la thmatique
gyptienne nat au 19e sicle, donc bien avant
que la

maldiction

de la tombe de

Toutankhamon ne dfraye la chronique


mondiale) ont popularis une certaine image
de la civilisation gyptienne. La publicit et
les emballages de nombreux produits, no
tamment les cigarettes et les produits de
beaut, ont eu aussi une grande influence.
Effet et cause de l'intrt pour l'Egypte
ancienne, Hollywood et consorts ont, ds le
dbut, exploit les thmes gyptiens avec une
exactitude historique ou artistique trs varia
ble, pour toucher un plus vaste public.
Autres influences dterminantes sur la per
ception populaire de l'Egypte ancienne, cor
recte ou errone : la tlvision, les bandes

dessines amricaines (qui n'intressent pas


que les enfants) et les BD franaises, d'un
style plus recherch. Dans beaucoup de
celles-ci, les dessins trs prcis du pays mo
derne et de ses monuments anciens alternent

avec des images de l'Egypte ancienne d'une


invention non moins saisissante.

Les grands moyens d'information, hri

tiers de la tradition hollywoodienne, mais


aussi des ouvrages du 18e et du 19e sicle,
perptuent des mythes anciens et nouveaux
de l'Egypte ancienne : qu'on lui donne
l'Atlantide pour origine, qu'on voque l'in
tervention des extra-terrestres ou qu'on
parle de pouvoir des pyramides .
Un exemple rcent et trs parlant de cette
inspiration gyptisante dans les mdias po
pulaires est l'affiche et la couverture du dis
que Powerslaves du groupe rock Iron
Maiden. Il aurait t impossible de faire ce
dessin sans connatre les temples d'Abou

Simbel, qui ont joui d'une grande publicit


la faveur de la campagne de l'Unesco pour la
sauvegarde des monuments de Nubie. Mais
loin de reprsenter le vritable temple
d'Abou Simbel, il s'agit plutt d'une vision
thtrale inspire de l'Antiquit gyptienne
qui veille chez l'homme moderne toute une
srie

d'associations

d'ides

courantes

sur

l'Egypte.
Une- chose parat certaine : on apprendra
sans doute avoir une connaissance" et une

vue plus justes de l'Egypte et de son art, mais


le pays des pharaons
propos duquel
Hrodote, l'historien grec ancien, disait
On trouvera ici, plus que nulle part au
monde, des monuments qui dfient toute
description
continuera d'tre une
source d'merveillement et de rves n'ayant
qu'un rapport lointain avec la ralit.

RICHARD FAZZINI, des Etats-Unis, est conser

vateur du Muse de Brooklyn pour les arts gyp


tien, classique et de l'Antiquit moyen-orientale.
Egyptologue spcialis dans l'art de l'ancienne
Egypte, il est aussi archologue et dirige les fouilles
du Muse dans l'enceinte du temple de la desse
Mot, Karnak.

35

Des temples de Nubie la bibliothque d'Alexandrie

L'Unesco et le sauvetage
des trsors de l'Egypte
PAR GAMAL MOKHTAR

LA Campagne internationale pour la


sauvegarde des sites et monuments
de Nubie reste la manifestation la

plus spectaculaire de l'intrt que porte


l'Unesco aux vestiges de l'Egypte ancienne
et son succs est un exemple particulire
ment loquent de solidarit et de coopra

nouveau barrage, taient presque entire

soudanaise.

barrage (en aval de ces temples, qu'il n'affec


terait donc pas directement) aurait nan
moins pour effet de faire baisser le niveau des
eaux de l'ancien rservoir, qui fluctueraient
quotidiennement entre 102 et 110 m en

Ainsi, les deux temples d'Abou Simbel,


270 km au sud d'Assouan, se trouvaient me

nacs. En effet, leur base se situait respective

tion internationales dans le domaine culturel

ment 124 et 122 m au-dessus du niveau de

pour

la mer, c'est--dire juste au niveau des eaux


du rservoir de l'ancien barrage d'Assouan

la

prservation

du

patrimoine

commun.

(construit au dbut du sicle) qui ne dpas


saient jamais 121 m. Mais avec la construc
tion du nouveau barrage, le niveau des eaux
s'lverait jusqu' 182 m, soit 62 m de plus
que le niveau maximum antrieur; les
temples risquaient donc d'tre engloutis.
Pour prendre un second exemple, les
temples de Philae, situs 104 m au-dessus

La dcision prise par le gouvernement

gyptien en 1954, aprs mre rflexion, de


construire au sud de la ville d'Assouan un

gigantesque barrage destin transformer et


moderniser l'conomie du pays posait

l'Egypte comme au Soudan un problme


culturel majeur : des dizaines d'difices et de
sites archologiques risquaient d'tre en
gloutis par les eaux' de l'immense lac de

Le dcoupage des deux temples rupestres


d'Abou Simbel et la reconstitution du site et des

sanctuaires, exactement dans la mme

orientation mais 64 m plus haut et 180 m en

retrait, comptent parmi les travaux les plus


spectaculaires de la Campagne internationale de
sauvegarde des sites et monuments de Nubie,
lance par l'Unesco en 1960. Sur le dessin
ci-contre, le grand temple aux colosses assis

( gauche) et le petit temple ( droite), sont tous


deux protgs du Nil par une digue. Derrire le
grand temple, la montagne a t vide pour
dmonter les salles intrieures. A droite, les

temples tels qu'ils ont t reconstitus au niveau


suprieur, hors d'atteinte des eaux. Deux dmes
de bton recouverts de rochers et de sable

36

retenue du futur barrage, qui s'tendrait sur


500 km dans la partie nubienne de la valle
du Nil, cheval sur la frontire gypto-

restituent la forme initiale de la montagne. Les


travaux furent achevs en 1968.

du niveau

de la mer entre l'ancien et le

ment submergs par les eaux une bonne par


tie de l'anne. La construction du nouveau

fonction

des

besoins

en

lectricit.

Les

temples ne seraient plus inonds que partiel


lement, mais le mouvement des eaux risquait
d'avoir sur la structure des temples des effets
bien plus dommageables que leur immersion
totale et permanente.
Les gouvernements de l'Egypte et du
Soudan se trouvaient donc confronts de

graves responsabilits envers la vieille terre


nubienne, si troitement associe l'histoire

de l'Egypte depuis les temps pharaoniques et

sige d'une intense activit architecturale de

de Philae. Dans les deux cas, le Directeur

ce fait mme. Cette rgion contient en effet


des temples et des forteresses destines
garantir les routes commerciales et la paix de
l'empire. L'histoire y est inscrite dans la

gnral de l'Organisation invita les gouver


nements, les organismes publics et privs et
tous les donateurs potentiels apporter leur
contribution financire, scientifique et tech
nique la sauvegarde des monuments de

pierre des villes, des ncropoles et des


tombes qui y furent riges diffrentes
priodes, ainsi que dans leurs innombrables
stles, inscriptions et bas-reliefs, pour ne rien
dire des trsors engloutis dans les sables.
C'est pourquoi le gouvernement gyptien
a demand, le 6 avril 1959, l'aide active de

l'Unesco sur les plans matriel, technique et


scientifique pour concevoir et excuter des
projets de sauvegarde des monuments de
Nubie. Cette dmarche tait justifie par
l'ampleur et le cot de l'entreprise et aussi
par l'importance des vestiges prserver :
ceux-ci faisaient partie du patrimoine mon
dial et appartenaient donc l'humanit tout
entire. En outre, l'Unesco, ayant pour vo
cation de prserver le patrimoine mondial,
apparaissait comme la seule organisation in
ternationale capable de mobiliser dans le
monde entier les appuis financiers, ainsi que
les techniciens et les spcialistes ncessaires
cette entreprise. Quelques mois plus tard, le
gouvernement soudanais intervenait son

tour dans le mme sens auprs de l'Unesco.

Nubie.

La Campagne se donna les objectifs sui


vants

1. Le recensement exhaustif des monu

ments de la Nubie, qui fut ralis avec une


trs grande minutie par le Centre de docu
mentation et d'tude sur l'histoire de l'art et

de la civilisation de l'Egypte ancienne, insti


tu au Caire en 1955 en vertu d'un contrat de

coopration conclu entre l'Unesco et le gou


vernement gyptien pour l'tude des monu
ments gyptiens et de leurs inscriptions et
bas-reliefs. Le Centre avait t cr et financ

zones

non

amnage pour ressembler Philae. Les


travaux, commencs en 1972, furent achevs

en 1979. Ci-dessus, les monuments reconstitus


dans leur nouveau site.

encore

fouilles.

Plus

de

de
25 pays ont ainsi explor toutes les rgions
de la Nubie voues l'inondation, en Egypte

les deux temples et de les remonter in situ sur

comme au Soudan.

en 1967.

70 missions

archologiques

venues

cond, lanc le 5 novembre 1968, concernait

plus spcifiquement le sauvetage des temples

fondies, on dcida finalement de dmonter

ant un double appel. Le premier, d'ordre


gnral, fut adress le 8 mars 1960. Le se

Nubie. Ces temples, ddis au culte d'Isis,


taient encore presque intacts au 19e sicle,
comme en tmoigne la gravure de gauche, qui
date de cette poque. Ils commencrent d'tre
menacs au dbut du sicle quand le premier
barrage d'Assouan fut construit en aval.
Aprs 1934, le barrage ayant t surlev, l'le et
les temples furent engloutis par les eaux de
retenue pendant une bonne partie de l'anne.
Au centre, vue du temple d'Isis et du kiosque de
Trajan submergs par les eaux du Nil. En 1960,
la construction du haut barrage d'Assouan
menaant de les faire disparatre dfinitivement,
il fut dcid de les dmonter et de les transporter
sur l'le voisine d'Agilkia, pralablement

par le gouvernement gyptien, et pourvu en


techniciens et en matriel par l'Unesco.
2. Le reprage des sites et des monuments
susceptibles d'tre inonds, ainsi que des

3. la sauvegarde des temples nubiens


d'Egypte et du Soudan, y compris :
Les deux temples taills dans le roc
Abou Simbel. Aprs examen de nombreuses
propositions et des tudes de terrain appro

L'Unesco ragit ces dmarches en lan

Le sauvetage des temples de Philae a marqu la


dernire tape de la Campagne internationale de

des socles artificiels exhausss de 64 m. Les

temples ainsi restaurs

furent inaugurs

Les temples de Philae. Aprs soumission


de plusieurs projets, l'excution de celui qui
fut

finalement

retenu

fut

confie

un

consortium italo-gyptien. Il fallut dmon


ter entirement les temples et les remonter
sur un site pralablement nivel et amnag

dans l'le voisine d'Agilkia. L'achvement de


ce projet et le succs de la Campagne furent
clbrs avec solennit en 1980.

dMM*f

mu

i-- - ""

O Une bonne vingtaine de temples, ainsi


que diverses chapelles, stles et bas-reliefs,
qui ont d tre scis et dtachs du roc pour
tre dmonts et remonts plus loin, hors de
porte des eaux du nouveau rservoir, le lac
Nasser. Ce travail fut ralis par le Service
des Antiquits de l'Egypte, l'exception des
temples de Kalabcha et une partie du temple
d'Amada, sauvs respectivement par la R
publique fdrale d'Allemagne et la France.
Ce dernier fut transpone sur des rails m
talliques vers son nouveau site.
Ainsi ont t prserves pour la postrit
les antiquits d'une rgion troitement asso
cie l'Egypte pharaonique. Symboles ma
gnifiques de l'effort humain dresss pendant

37

Le grand sphinx
en danger
Ce colosse en forme de lion couch

tte humaine, sculpt dans le rocher au

pied des grandes pyramides de Gizeh


pour garder le tombeau du pharaon
Chfren (v. 2520-2494 avant J.-C), fils

et successeur de Chops, qui lui fit


donner ses traits, est menac la fois

par l'rosion due aux intempries et les


remontes d'eaux souterraines fort

taux de salinit. En fvrier dernier, un

bloc de pierre de prs de 300 kg s'est

dtach de son paule droite et s'est


bris en deux. Le ministre gyptien de la
culture a adress un appel l'Unesco

pour lui demander d'aider sauver ce


monument qui figure, avec les autres
difices de Gizeh, parmi les biens
culturels de valeur universelle inscrits

sur la Liste du patrimoine mondial. Le

Directeur gnral de l'Organisation,

qui s'est rendu rcemment sur le site et


a pu constater l'ampleur des dgts, a
dclar que l'Unesco se tenait prte

apporter son concours au sauvetage du


sphinx.

38

des millnaires dans un environnement hos

Amlioration des muses, notamment du

tile et dsertique, ces monuments sont deve


nus aujourd'hui l'exemple mme de ce que
peuvent la science et la technologie mo
dernes pour prserver les richesses de notre

Muse des antiquits pharaoniques du Caire.


Amnagement de plusieurs sites archolo
giques clbres comme les pyramides de

pass.

ques du Caire.
Inscription de plusieurs sites gyptiens sur
la Liste du patrimoine mondial.
Aide la publication des manuscrits coptes
de Nag'Hammad, dits Codex gnostiques .
Le lancement en 1982 d'une Campagne

La Campagne pour la sauvegarde des sites


et monuments de Nubie marque une date
importante dans l'histoire de l'Unesco, car
elle a amen l'Organisation se lancer dans la
plus ambitieuse opration scientifique et
culturelle jamais entreprise. L'incontestable
succs de cette campagne est le fruit d'une
collaboration intense de toutes les parties
concernes pendant plus de vingt ans. La
russite finale tmoigne de la volont du
Soudan et de l'Egypte de prserver leur pa
trimoine, de la gnrosit des Etats membres
et de l'enthousiasme et de la comptence de
tous ceux qui ont particip aux oprations de
sauvegarde, en particulier les architectes, ar
chologues, ingnieurs et spcialistes ras
sembls sous l'gide de l'Unesco.
Mais l'Unesco a galement contribu la
mise en valeur du patrimoine de l'ancienne
Egypte par d'autres initiatives :

Gizeh, Louxor et divers monuments islami

internationale pour la cration du Muse de


la Nubie Assouan et du Muse national de

la civilisation gyptienne au Caire, avec l'oc


troi de toute l'aide financire, technique et
documentaire ncessaire pour la mener
bien. Le Muse national a pour mission de
prsenter les civilisations qui se sont succd
en Egypte de la prhistoire nos jours.
Quant au Muse de la Nubie, il permettra de
dcouvrir tous les aspects
gologique,
gographique, ethnologique et historique
de la rgion, ainsi que ses richesses artisti
ques et archologiques. Il abritera galement
un Centre de recherche qui tudiera l'his
toire de la Nubie et les liens avec l'Afrique de

ce grand carrefour des influences continen


tales et mditerranennes.

Aide au projet de reconstitution de la c


lbre Bibliothque d'Alexandrie*, cette
somme de la pense philosophique et scienti
fique du monde hellnique l'poque o
Alexandrie tait un centre culturel et scienti

fique au rayonnement mondial. L'Unesco a


lanc un appel de contributions pour la
construction des btiments et la fourniture

de l'quipement de base, et a offert de parti


ciper l'excution de ce projet, dont l'ach
vement est prvu pour la fin du sicle.
* La renaissance de la Bibliothque d'Alexandrie fera
l'objet d'un article dans le numro de novembre du
Courrier de 'Unesco. (N.D.L.R.)

GAMAL MOKHTAR, archologue gyptien, est


l'ancien directeur du Service des Antiquits de son

pays. Il a crit divers ouvrages sur l'histoire de


l'Egypte et a dirig la publication 'Afrique an
cienne (1981), le Volume II de /'Histoire gnrale

de l'Afrique publie par l'Unesco. Il a apport une


aide prcieuse la prparation du prsent numro
du Courrier de l'Unesco.

le Courrier
Unejentre ouverte sur le monde

Mensuel pubii en 35 langues par l'Unesco,


Organisation des Nations Unies pour l'ducation, la
science et la culture.

Une dition trimestrielle en braille est publie en


franais, en anglais, en espagnol et en coren.

Bureau de la Rdaction :

Unesco, 7, place de Fontenoy, 75700, Paris, France.

Rdaction au Sige :
Secrtaire de rdaction : Gillian Whitcomb

Edition franaise : Alain Lvque, Neda cl Khazen


Edition anglaise : Roy Malkin, Caroline Lawrence
Edition espagnole : Francisco Fernande?, Santos,
Migue! Labarca
Edition arabe : Abdelrashid Elsadek Mahmoudi
Edition braille :

Illustration : Ariane Bailey


Maquettes, fabrication : Georges Servat
Documentation : Violette Ringelstein
Relations ditions hors Sige : Solange Belin
Ventes et abonnements : Henry Knooil
Projets spciaux : Peggy Julien

Rdacteurs hors sige :


Edition russe : Gueorgui Zlnine (Moscou)
Edition allemande : Werner Merkli (Berne)

Edition japonaise : Seiichiro Kojima (Tokyo)


Edition italienne : Mario Guidotti (Rome)
Edition hindie : Ram Babu Sharma (Delhi)
Edition tamoule : M. Mohammed Mustafa (Madras)

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Edition persane : H. Sadough Vanini (Thran)
Edition nerlandaise : Paul Morren (Anvers)

Edition portugaise : Benedicto Silva (Rio de Janeiro)


Edition turque : Mefrallgazer (Istanbul)
Edition ourdoue : Hakim Mohammed Sad (Karachi))
Edition catalane : Joan Carreras i Marti (Barcelone)
Edition malaise : Abdul Manaf Saad (Kuala Lumpur)
Edition corenne : Paik Syeung-Gil (Soul)
Edition kiswahili : Domino Rutayebesibwa
Dar-es-Salaam)
Editions croato-serbe, macdonienne, serbo-croate

slovne : Bozidar Perkovic (Belgrade)


Edition chinoise : Shen Guofen (Beijing)
Edition bulgare : Goran Gotev (Sofia)
Edition grecque : Nicolas Papageorgiou( Athnes)
Edition cinghalaise : SJ. Sumanasekera Banda
(Colombo)
Edition finnoise : Marjatta Oksanen (Helsinki)
Edition sudoise : Lina Svenzn (Stockholm)
Edition basque : Gurutz Larraaga (San Sebastian)

Edition tha : Savitri Suwansathit (Bangkok)


Edition vietnamienne : Dao Tung (Hanoi)

Edition pachto : Nasir Seham (Kaboul)


Edition naoussa: Habib Alhassan (Sokoto)
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Belgique :Jcan de Lannoy, 202, avenue du Roi,
Bruxelles 1060.

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volets l'ordre de l'Unesco.

Les articles et photos non copyright peuvent tre


reproduits condition d'tre accompagns du nom de
l'auteur et de la mention Reproduits du Courrier de
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Dpt lgal : Cl - Septembre 1988

Commission paritaire N 27253 - Diffus par les N.M. P.P.


Photogravure-impression : Maury-Imprimcur S.A..
Z.I. route d'Etampes, 45330 Malesherbes.
ISSN 0304-3118

N 9 - 1988 - OPI - 88 - 3 - 460 F

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