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Saint Augustin et l'ange.

Une lgende mdivale


In: Christiana tempora. Mlanges d'histoire, d'archologie, d'pigraphie et de patristique. Rome : cole Franaise de
Rome, 1978. pp. 401-413. (Publications de l'cole franaise de Rome, 35)

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Marrou Henri-Irne.Saint Augustin et l'ange. Une lgende mdivale. In: Christiana tempora. Mlanges d'histoire,
d'archologie, d'pigraphie et de patristique. Rome : cole Franaise de Rome, 1978. pp. 401-413. (Publications de l'cole
franaise de Rome, 35)
http://www.persee.fr/web/ouvrages/home/prescript/article/efr_0000-0000_1978_ant_35_1_1163

SAINT AUGUSTIN ET L'ANGE


Une lgende mdivale *
par
Henri-Irne Marrou

Je n'ai jusqu'ici rencontr personne qui, lev dans le catholicisme,


ne se souvnt de l'avoir entendue, au temps du petit catchisme :
Saint Augustin, mditant sur le mystre de la Trinit se promne
sur le bord de la mer et rencontre un petit enfant qui, quip d'une
cuiller (ou d'un coquillage), lui explique vouloir transvaser toute
l'eau de la mer dans un petit trou qu'il a creus dans le sable de la
plage; au Saint qui s'tonne d'une entreprise aussi irralisable,
l'enfant, qui se rvle tre un Ange (ou, selon une autre version,
l'Enfant- Jsus lui-mme), rtorque avant de disparatre : cela me
serait plus facile qu' toi d'puiser, avec les seules ressources de ta
raison humaine, les profondeurs du mystre de la Trinit.
On ne peut que dplorer la longue popularit de cet pisode
lgendaire 1. Beaucoup d'autres mots prtendus historiques sont
pareillement inauthentiques, mais il est arriv souvent que la postr
itait su imaginer une parole ou une anecdote rsumant bien le
vritable caractre ou la situation du hros. Rien de tel ici : que de
contresens russit accumuler cette simple historiette, applique
saint Augustin! C'est disqualifier implicitement l'uvre effectivement
ralise par celui-ci dans ses XV livres De Trinitate o il a condens
tant d'efforts, tant d'annes de labeur2 et que l'on compte bon
droit aux cts des Confessions et de la Cit de Dieu parmi les trois
chefs-d'uvre du grand Docteur africain.
Contresens sur l'esprit mme qui anime cette recherche, comme si
1. Il continue circuler : v. par ex. A. SchRER, J. Lampert, Dictionnaire d'exemples
l'usage des prdicateurs et des catchistes, adaptation franaise, t. V, Paris-Tournai
1936, p. 640-641. Oserai-je avouer que j'ai trouv ce recueil dans la bibliothque du
Sminaire de la Mission de France Pontigny ?
2. De Trinitate quae Deus summus et uerus est libros iuuenis inchoaui, senex edidi,
crit saint Augustin dans sa lettre-ddicace Aurelius de Carthage (Ep. 174); leur
composition, on le sait, s'est tendue de 399 419.
* Paru dans Mlanges Henri de Lubac II, (coll. Thologie 57), 1964.
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saint Augustin avait jamais prtendu puiser le mystre! Qu'on relise


l'admirable conclusion du dernier livre : Mais, en tout ce que j'ai
dit, je n'ose professer que j'aie rien dit qui ft digne de cette souve
raine et ineffable Trinit mais plutt je confesse que cette merveilleuse
connaissance de Dieu dpasse ma faiblesse et que je ne puis m' lever
jusqu' elle 3...
Contresens enfin sur la notion mme du mystre chrtien : comme
si la foi devait nous interdire de chercher pntrer par la raison l'inte
lligence de ce que nous croyons4! Loin d'apparatre comme un
domaine interdit la recherche, le mystre est pour celle-ci, quand
elle est bien conduite, une source inpuisable de vrit et de lumire :
sic ergo quaeramus tanquam inuenturi, et sic inueniamus tanquam
quaesituri 5.
Au surplus, est-il besoin de le dire, notre anecdote est-elle sans
fondement historique. Comme on va le voir, elle n'est entre qu'assez
tard dans la biographie proprement dite de saint Augustin, longtemps
protge contre le foisonnement lgendaire par l'excellence de ses
sources premires, la Vita de Possidius, les Confessions et autres
uvres d'Augustin; on ne lit rien de tel dans les Vitae de la premire
partie du Moyen Age, celle par exemple de Philippe de Harvengt
(f 1183) 6. Aussi bien notre rcit n'appartient-il pas la tradition
hagiographique proprement dite, mais celle de l'homiltique, et
plus prcisment ce rpertoire d'exempla, d'anecdotes expressives
et difiantes, dont les prdicateurs du moyen ge aimaient mailler
leurs sermons; hritage de la rhtorique classique, dj adapt au
Christianisme par les Pres, Yexemplum devient d'un usage de plus
en plus frquent partir de la fin du XIIe sicle, ainsi qu'en tmoignent
les thoriciens de l'loquence sacre, les sermons conservs et les
recueils ou rpertoires systmatiques qui apparaissent dans la seconde
moiti du XIIIe sicle et vont en se multipliant.
L'rudition contemporaine a beaucoup travaill l-dessus, s' effor
ant de classer cette masse de textes troitement apparents les uns
aux autres, car rien n'tait moins personnel que ces anecdotes qui
s'empruntent, s'adaptent, se transmettent de main en main : il faut
3. De Trin. XV, 27 (50), trad. P. Agasse, p. 561.
4. V. par ex., entre tant de textes pertinents, l'Ep. 120, 1 (2-3) o saint Augustin
redresse le point de vue fidiste de son correspondant, Consentius : corrige definitionem tuant, non ut fidem respuas, sed ut ea quae fidei firtnitate tant tenes etiam ratonis
luce conspicias. Et plus loin, commentant une fois de plus le Nisi credideritis non
intelligetis de son texte d'Isate 7, 9 : ubi procul dubio discreuit (propheta) haec duo,
deditque consilium quo prius credamus ut id quod credimus intelligere ualeamus.
5. De Trin. IX, 1 (1).
6. PL 203, c. 1205-1234; v. encore la Vita dite par A. G. Cremer, Kiel 1832 et
les textes indits BHL. 788-791.
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ici en particulier rendre hommage au labeur dpens par un rudit


alsacien, l'abb J. Th. Welter, pour les trois thses qu'il a consacres
au sujet et qui en ont lucid les problmes essentiels 7.
Dans l'tat actuel de nos connaissances 8, cet exemplum fait son
apparition au dbut du xine sicle : nous le rencontrons pour la
premire fois chez le cistercien rhnan Csaire de Heisterbach (n
. 1180, f 1240) qui s'en tait servi dans un sermon pour le
Ier dimanche aprs la Pentecte 9, avant de la reprendre dans ses
Libri miraculorum, recueil compos v. 1219-1223 10. Mais, chose
piquante, l'anecdote se prsente chez lui comme anonyme : son
hros n'est pas encore saint Augustin mais un scolasticus quidam, la
scne se situe Paris et l'eau qu'il s'agit d'puiser n'est pas celle de la
mer mais bien celle de la Seine. Voici le dbut de l'histoire, telle que
nous la lisons dans sa seconde version :
De eo quod ostensum est cuidam scolastico, omnes prius aquas Secane
fosse modice posse induci quam ab ipso sacramentum Trinitatis per similitudinem explicari.
Die quadam Parisius, cum in scolis cuiusdam eximii magistri disputatio
haberetur de sacramento Trinitatis, ceperunt scolares ab eo requirere aliquam
manifestam similitudinem, per quam intelligere possent quomodo in una
deitate trs esse possent persone, Pater scilicet et Filius et Spiritus Sanctus,
ita ut quaelibet earundem personarum Deus sit nee tarnen trs dii, sed unus
credendus sit Deus. Quibus ille presumens de scientia sua respondit : Cras
dicam vobis bonam similitudinem . Cui tota nocte per cogitationem laboranti, cum nil relatione dignum occurreret et mane scolas intranti discipuli
cum promissam similitudinem inportunius exigrent, tacuit ille. Qui cum
instarent, magister caputio caput operiens cum silentio exivit et super ripam
Secane residens amplius de interrogates meditari cepit. Et ecce infantulum
speciosissimum contra se sedere respexit, etc.
Mais un exemplum anonyme a beaucoup moins de force persuasive
que s'il est attribu un homme clbre; l'ide dut venir naturelle-

7. J. Th. Welter, Le Speculum laicorum , dition d'une collection d'exempla,


compose en Angleterre la fin du XIIIe sicle, Paris 19 14; L' exemplum dans la litt
rature religieuse et didactique du moyen ge, Paris 1927; La Tabula exemplorum secundum ordinem alphabeti , recueil d'exempla compil en France la fin du XIIIe sicle,
Paris JQ26. On trouvera une excellente mise au point de l'tat de la question dans
l'article de R. Cantel et R. Ricard, Exemplum , Dictionnaire de Spiritualit,
IV, 2 (1961), col. 1885-1902.
8. Je ne fais ici qu'exploiter le dossier rassembl par A. Hilka, Die Wundergesc
hichte
des Caesarius von Heisterbach {Publikationen der Gesellschaft fr Rheinische
Geschichtskunde, 43), Bonn 1937, fase. 3, p. 75, . 2.
9. Homiliae festivae, 35, d. J.A.C. Coppenstein, Cologne 1615, p. ioB-iiA,
texte reproduit par Hilka, op. cit., fase, r, p. 134-135, n 174.
10. Lib. II, 1, ed. Hilka (fase. 3), p. 75-76; la chronologie relative des uvres de
Csaire est fournie par sa lettre l'abb Pierre de Marienstatt (Hilka, fase. 1, p. 5-6);
pour la date des L. miraculorum, v. en dernier lieu G. Baader dans Lexikon f. Theol.
u. Kirche, s. v. Caesarius v. Heisterbach (1958).
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ment de lui ajouter une telle prcision et qui pouvait-on penser,


sinon d'abord saint Augustin? On ne prte qu'aux riches :
Diuersi diuersa Patres , sed hic omnia dixit... n
Combien de prdicateurs, court de mmoire ou d'rudition, ont
introduit quelque formule dcisive par un : Comme l'a dit saint
Augustin 12 ! Dans le cas prsent le texte le plus ancien o se ren
contre
une telle appropriation est le curieux trait, achev en 1263,
du dominicain brabanon Thomas de Cantimpr, Bonum universale
de proprietatibus apum o les murs merveilleuses des abeilles sont
utilises comme un symbole de la vie chrtienne. L'adaptation est
ralise de faon trs adroite; Th. de Cantimpr connat bien
saint Augustin et toffe son anecdote de rfrences doctrinales son
uvre 13. De mme il sait fort joliment prsenter la scne et lui donner
comme un air d'historicit :
Eo in tempore quo beatus Augustinus librum de Trinitate composuit,
illi taie miraculum Deus ostendit. Hipponensis ciuitas Africe nobilis, in qua
beatus Augustinus episcopatum administrabat, super litus maris pulcherrime
sita erat. Beatus autem Augustinus in consuetudine habebat, ut post diurnum
Studium et laborem, vespere super litus maris, sequentibus a longe episcopis
et clericis qui eum pro consilio et negotio universalis ecclesiae frequentabant,
solus antecedens deambularet, ne scilicet eius contemplationem aut Studium
colloquentium fabulatio impediret. Cum ergo sic solus vice quadam incederet,
puerulum mire pulchritudinis super litus maris sedentem inuenit, etc 14.
Le succs de cette uvre a sans doute contribu la diffusion de
l'anecdote ainsi complte qui s'est rpandue travers toute la Chrt
ient, du au xve sicle, des Pays-Bas 15 l'Espagne le. Nous
saisissons quelquefois l'opration en train de se raliser : on possde
une collection a'exempla d'origine cistercienne remanie vers 1250
par un dominicain allemand; le manuscrit saxon du xive sicle qui
nous l'a conserve portait d'abord :
Legitur quod quidam magister theologye...
11. Lgende du portrait prsum de saint Augustin : fresque du Latran, VIe s.
(Diehl, ILCV. 1595).
12. La chose est arrive mme des thologiens : v. R. Laurentin, Marte, l'glise
et le sacerdoce, I, Paris 1952, p. 26, n. 31.
13. Il cite la lettre de Volusianus, inter Aug. Ep. 135, 2, les traits De peccatorum
meritis, II, 38 (59), De opere monachorum, 1 (2)...
14. Bonum universale II, 47, d'aprs l'incunable (Strasbourg 1472?) de la B.N.
Res. D 1336; II, 48 dans des ditions plus rcentes, ainsi Douai 1627, p. 437-439
15. Ainsi dans un ms. de Leyde (xve s. ?) du Binboc, traduction nerlandaise de
l'uvre de Th. de Cantimpr : v. C. C. N. De Vooys, Biidrage tot de kennis van de
proza-litteratur en het volksgelsof der Middeleeuwen, thse de Leyde, 1900, p. 30-34.
16. Toujours au xve s., El libro de los exemples por A.B.C., d. J. E. Keller,
Madrid 1961, p. 320, n 413 (361).
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les deux derniers mots ont t corrigs ensuite (peut-tre par la mme
main) en : Augustinus 17...
En dpit du succs d'une telle attribution l'anecdote a pourtant
continu circuler tout au long du xnie sicle sous sa forme anonyme.
Un manuscrit du British Museum, un petit livre de quelques
pouces de haut, commode vade-mecum pour le prdicateur ,
recueil d'exempla compil vers 1270- 1277 par un dominicain de Camb
ridge, l'introduit par les mots :
Narratur quod quidam clericus circa Trinitatis altitudinem comprehendere
presumptuose attemptans 18...
(la scne se place sur le bord de la mer); de mme sur un manuscrit
d'Oxford 19. Dans la Tabula exemplorum..., recueil d'origine francis
cainerdig en France vers 1277, il s'agit de la vision cujusdam sancii 20,
nouveau d'un quidam theologus dans le Doctorum doctorale, autre
aide-mmoire, format de poche, d'un prdicateur dominicain et
anglais, un peu plus tardif, entre 13 10 et 13 16 21.
Sous cette mme forme anonyme, la lgende s'est mme propage
en dehors des milieux chrtiens : on a la surprise de la retrouver,
transpose mais reconnaissable, sous la plume d'un rabbin espagnol
Shem Tob Ibn Palquera (1224/8-1295). Dans son Livre du cher
cheur , Sefer Ha mevakesh, il introduit le rcit suivant :
On se souvient qu'il y avait un homme qui s'isolait afin de connatre les
secrets de la cration, et comment le monde a t cr et pourquoi, et il pens
ait toujours cela. Un jour, il se leva de bonne heure pour aller sur le bord
de la rivire, selon son habitude, car les sages anciens, quand ils voulaient
mditer sur la sagesse, sortaient hors de la ville et marchaient afin que leur
corps se fatigue avec la fatigue de l'me. Il marchait donc sur le bord de la
rivire et cherchait connatre les fins de ce monde, et comment il a t cr,
et s'il est cr ou ternel, et ce qu'il y a en bas et en haut, et ce qu'il y a devant
et derrire. Et voici un homme debout sur le bord de la rivire et devant lui
un petit trou creus qui ne pourrait contenir le volume d'une cruche d'eau,
et dans sa main un rcipient et voici, il remplit le rcipient dans le fleuve et
le vide dans le trou. L'homme courut vers lui et lui dit : Qu'est-ce donc que
17. J. Klapper, Erzhlung des Mittelalters in deutscher bersetzung und late
inischem
Urtext (Th. Siebs, M. Hippe, Wort und Brauch, Volkskundliche Arbeiten, 12),
Breslau 1914, p. 250-251, n 23.
18. Ms. Royal 7 D 1, f 61 ; sur ce recueil, v. maintenant S. L. Forte, A Cambridge
Dominican collector of exempla in the 13th. century , ArchivumFF. Praedicatorum, 28
(1958), p. 115-148.
19. Ms. Balliol 228, f 287, rubrique : Clericus studens circa Trinitatent convictus
est per puerum reponentem aquam marts in puteolo. V. R. A. B. Mynors, Catalogue of
manuscripts in Balliol College Library, Oxford 1963 ad Ioc.
20. J. Th. Welter, La Tabula exemplorum... (1926), p. 80, n 294, et pour l'origine
du recueil, p. xi-xv.
21. Ms. Paris, B. N. nouv. acq. lat. 860, f 39, ex. n 51. A son sujet : Welter,
L'exemplum ... (1927), p. 260-263.
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tu fais ? et il dit : J'ai l'envie de mettre dans ce trou toutes les eaux qui ont
coul dans cette rivire et toutes les eaux qui y couleront, depuis le jour
o le monde a t cr et jusqu' sa fin . Il lui dit : C'est une folie complte
et une chose impossible . Et l'homme lui rpondit : Ce que tu cherches
savoir est encore plus une folie et plus impossible , et l'homme disparut de
ses yeux et il le chercha et ne le trouva pas, et l'homme sut qu'il avait eu un
rveil divin afin de le faire revenir de son erreur et de le remettre sur la
bonne voie. Et son cur ne le poussa plus penser ces choses-l 22.
A ma connaissance23, on ne rencontre rien d'quivalent dans la
littrature hbraque antrieure; le plus vraisemblable est que Palquera dont le nom, semble-t-il, voque une ascendance catalane 24,
a d avoir connaissance de la tradition littraire latine issue de
Csaire de Heisterbach.
Mme chez des crivains ecclsiastiques qui ne se rsignaient pas
cette forme vague, le nom de saint Augustin ne s'est pas toujours
impos; suivant les rgions nous rencontrons trois autres attributions.
En Angleterre, et cela ds le xnie sicle, notre apologue est revendiqu
pour Lanfranc, archevque de Canterbury, mort en 1089 aprs avoir
t au Bec le matre de saint Anselme; le fait s'observe dans des
recueils systmatiques comme le Liber exemplorum, d un francis
cain
anglais ou irlandais qui crivait vers 1270- 1275 25, ou le Speculum
lacorum de mme origine mais un peu plus rcent, 1279-129226;
ou encore mis en uvre dans des sermons, comme celui que nous a
conserv un manuscrit de Cambridge27; cette version a t aussi
connue en Europe centrale, ainsi qu'en tmoigne un sermon conserv
dans un manuscrit d'origine silsienne 28.
En Italie d'autre part, le franciscain Servasanctus de Faenza
22. Sefer Ha mevakesh, d. M. Tama, La Haye 1779, f 30' : je dois la traduction
de ce texte hbreu l'amiti de J. Schlanger.
23. Je remercie J. de Menasce, G. Vajda (Paris), G. G. Scholem (Jrusalem)
et S. Lieberman (New York) qui ont si obligeamment mis leur comptence ma dispo
sition.
24. M. Plessner, L'importance de R. Sem Tob Ibn Falaquera pour l'tude de
l'histoire de la philosophie (en hbreu), dans Mlanges Mttlas Vallicrosa, t. II,
Barcelone 1956, p. 161, n. 2 : Palquera, Falaquera voquent le catalan falaquer ,
homme agrable.
25. Ed. A. G. Little, Aberdeen 1908 (British Society of Franciscan Studies, I),
p. 48, n 86 : la scne est situe sur les bords de la Seine, quoique Lanfranc n'ait jamais
enseign Paris.
26. E. J. Th. Welter (1914), p. 106, n 549, avec l'indication, sans doute sp
cieuse : Legitur in chronicis Francorum... ; sur l'origine et la date, ibid., p. vi-vin.
27. Ms. Trinity College 8 (alias 9), f I55 A; ce sermon pour la fte du 29 sep
tembre
fait partie d'une srie de sermons occupant les fos 146-164; s'il pouvait tre
tabli qu'ils appartiennent Eudes de Cheriton (dont le nom apparat dans une autre
partie du ms. (f 466 A), nous serions reports trs haut dans le xui s., avant mme
peut-tre Csaire de Heisterbach : Eudes a vcu approximativement de 1180-90
1246-7 : v. A. C. Friend, Master Odo of Cheriton , Speculum 23 (1948), p. 641658.
28. J. Klapper, Exempla aus Handschriften des Mittelalters (A. Hilka, Sammlung
mittel-lateinischer Texte, 2), Heidelberg 191 1, p. 17-18, n 9.
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SAINT AUGUSTIN ET L'ANGE

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(f . 1300), dans sa Summa exemplorum contra curiosos 29 porte l'aven


tureau crdit d'un frater Reynaldus, qu'il faut sans doute identifier
avec fr. Raynaldo d'Arezzo, un des premiers disciples de saint Fran
ois qui soit venu tudier la thologie Paris et qui devait tre lu
vque de Rieti en 1249 30.
En France enfin, mais beaucoup plus tard, au xve sicle seulement 31,
notre exemplum a t attribu un des plus illustres matres de la
pense du xne, Alain de Lille (f 1202). Cette dernire version a t
popularise par une notice qui sert de prologue une dition comment
e
des Parabolae, pome moral en distiques qui a beaucoup circul
sous le nom, d'ailleurs usurp, d'Alain :
Auctor hujus libri vocabatur Alanus, de quo legitur quod cum quadam die
studeret Parisius, sciens septem artes liberales, necnon leges atque decreta,
suam scientiam proposuit exponere, et in aliquem fructum redigere seu
explicare. Et cum in crastinum de tota Trinitate praedicare vellet, etc.32.
On relve cette notice dans plusieurs manuscrits, de la seconde
moiti du xve sicle33; elle se retrouve dans les nombreuses ditions
incunables des Parabolae cum commento**.
Il reste que la version augustinienne a joui d'une popularit parti
culire;
entre autres manifestations de celle-ci, on retiendra par
exemple que le manuscrit autobiographique, si curieusement illustr,
d'Opicinus de Canistris, de Pavie, ne contient pas moins de quatre
allusions transparentes notre pisode; l'une de celles-ci se rfre
formellement saint Augustin35. Ce document est dat de 1337,
avec quelques additions jusqu'en 1341 ; c'est peu aprs que ce rcit
29. V. entre autres ms., Carpentras, B. Ing. ms. 127, f 13 A; sur cette uvre,
v. J. Th. Welter, L' exemplum... (1927), p. 181-188.
30. HiLARiN de Lucerne, Histoire des tudes dans l'ordre de saint Franois, d.
franc., Paris 1908, p. 165, 247, 381, n. 3.
31. G. Raynaud de Lage, Alain de Lille, pote du XII0 sicle, Paris 1951, p. 39,
a fait justice d'une erreur de B. Haurau, Mmoire sur la vie et quelques uvres
d'Alain de Lille , Mmoires prs, V Acadmie des Inscriptions, t. 32, i part., p. 2-3,
qui faisait remonter tort les tmoins manuscrits de cette version au xm s. Ils sont
tous de la seconde moiti ou de la fin du xv.
32. On peut lire ce texte dans la PL 210, c. 15 BD : Migne reproduit, d'aprs
C. Oudin, le texte d'une dition, Lyon 1501, du Commentarium in Parabolis Alani,
attribue un Mathieu Bonhomme, cistercien, jusqu'ici mal identifi.
33. Ms. B. N. f. lat. 6707, f 201 (dat : 1466); 8259, f 97; 8426, f 36; 3517 : la
lgende est copie (criture de la fin du xv s.) au verso de la couverture : Exscriptum
de quodam praeludio in parabolas Alani : cum quadam die, etc.. Et pour finir ce juge
ment, tout l'honneur du copiste : Haec fabula, non historia, ridicule consuta mihi
videtur.
34. Hain n 376-388; Copinger n 135-141 : v. par ex. la B. N. Rs. m. Yc. 32
(Angoulme 1491), Rs. m. Yc. 30 (Lyon 1494), Rs. m. Yc. 29 (Lyon 1495)...
35. Ms. Vatic, lat. 6435, f 31 (... sicut docuerat Augustinus puer excipiens
guttas maris in modicam fossam); cf. f 8, 53, 84. Je dois communication de ces textes
l'amicale obligeance du Prof. R. S. Salomon, qui on doit une prcieuse tude sur ce
ms. et son illustration : Journal of the Warburg Institute 15 (1953), p. 47-57; cf. Vor
trge du mme Institut, I (1937), p. 86-97.
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HENRI-IRENEE MARROU

va quitter le rpertoire des exempla pour faire son entre dans la bio
graphie
augustinienne avec la notice consacre l'vque d'Hippone
dans le Catalogus sanctorum de Pietro de' Natali, un lgendier compil
en Vntie entre 1369 et 1372 s8 :
Fertur de eo quod cum cum libros. de Trinitate compilare cogitasset,
transiens iuxta littus vidit puerum qui fossam parvam in littore fecerat, et
coclea aquam de mari haustam in foveam mittebat. Et cum Augustinus puerum
interrogasset quid faceret, respondit puerum quod mare disposuerat coclea
exiccare, et in foveam illam mittere. Cumque hoc Augustinus impossibile esse
diceret, et simplicitatem pueri rideret, puer ille ei dixit, quod possibilius
sibi esset hoc perficere quam Augustino minimam partem mysteriorum trinitatis in libro suo explicare, assimilans foveam codici, mare trinitati, cocleam
intellectui Augustini; quo dicto puer disparuit. Augustinus autem ex hoc se
humiliavit et librum de Trinitate oratione premissa utcumque potuit compilavit 37.
C'est bien Pietro de' Natali qui a pris l'initiative de l'opration :
reportons-nous aux lgendiers antrieurs au sien : il suffira de citer
les deux derniers en date, ceux de Guy de Chtres, abb de SaintDenis (f 1350) et du dominicain Pierre Calo de Chioggia (f 1348), le
modle immdiat systmatiquement exploit par P. de' Natali; on
constatera que, suivant toujours l'exemple de leurs prdcesseurs plus
anciens, ils s'taient contents, pour rdiger la notice qu'ils consa
craient saint Augustin, de puiser aux sources antiques les plus
sres, c'est--dire l'uvre d'Augustin lui-mme, Possidius39, Gennade de Marseille40. Le manque de critique dont a fait preuve ici
notre auteur ne doit pas surprendre : il en a donn bien d'autres
preuves; n'est-ce pas lui qui, retouchant avec effronterie une notice
de P. Calo pareillement emprunte Gennade, a russi canoniser
Julien d'Eclane, faisant de lui un saint confesseur, savant et charitable,
qui aurait combattu divers hrsiarques parmi lesquels un certain
Augustin41 !
Le cas de P. de' Natali n'est malheureusement pas isol : c'est aussi
au XIVe sicle (et cette fois dj avec P. Calo) que la biographie de
36. La date est fournie par un tmoignage de l'auteur lui-mme, publi par A. PoNCELET dans son prcieux mmoire, Le lgendier de Pierre Calo , Anal. Boll, 29
(ioio), p. 5-n6:p. 35.
37. Catalogus sancf>rum..., VII, 128, dans l'd. originale (Vicenza 1493), f CLVII.
38. On se rfrera l'tude d'ensemble des lgendiers mdivaux que fournit le
mmoire cit d'A. Poncelet, notamment p. 28-34, VIII (G. de Chtres), IX
(P. Calo).
39. G. de Chtres, Speculum legendarum, B. Mazarine ms. 1732, f 341-347.
40. P. Calo, Legendae de sanctis, ms. Barberin. lat. 714, f 144 A-158 B. Conscien
cieusement, il cite d'ordinaire sa source (ainsi f 155 AB : Gennadius, libro de Vins
illustribus) avant de la dmarquer : Augustinus Affer, Ypone regioni oppido episcopus,
vir erudittone divina et humana orbi clams...
41. V. la note que j'ai consacre ce sujet : La canonisation de Julien d'Eclane ,
Mlanges B. Altaner {Historisches Jahrbuch, 77, 1957), p. 434-437.
[408]

SAINT AUGUSTIN ET L'ANGE

1 45

saint Jrme accueille avec honneur les prtendues lettres d'Eusbe


de Crmone, de Cyrille de Jrusalem saint Augustin et la rponse
de celui-ci, qui prtendent raconter les faits miraculeux qui auraient
accompagne la mort de saint Jrme, faux manifestes, rdigs en vue
de propager la dvotion saint Jrme en lui attribuant un rang
gal celui de saint Jean Baptiste 42 . Tout cela manifeste un certain
recul de l'esprit critique, du sens historique et du bon sens, symptmes
de dcadence, verser au dossier de l'automne du moyen ge
inventori par J. Huizinga.
La popularit de notre lgende se reflte dans les monuments figu
rs qui, leur tour, vont contribuer sa diffusion. On admettait
jusqu'ici que cette scne ne s'tait introduite dans l'art chrtien
qu' partir du XVe sicle43 et notamment dans des xylographies sur
feuilles volantes44; mais Mme Jeanne Pierre Courcelle, qui prpare
une tude d'ensemble sur l'iconographie de saint Augustin, nous
signale sa prsence dans une miniature de la fin du xive, une lettrine
illustrant l'office de saint Augustin dans un brviaire l'usage des
Franciscains de Milan45. Elle entre au sicle suivant dans la grande
peinture, d'abord vrai dire une place subordonne : prdelles de
fra Lippo Lippi, Botticelli, Pinturicchio... Elle passe au premier
plan aux XVe et xvile sicles 45 bl3 et cela en dpit des avertissements
du sage Molanus, J. van der Meulen, l'animateur de la grande di
tion des uvres de saint Augustin dite des Thologiens de Louvain ,
42. F. Cavalleiia, Saint Jrme, Sa vie et son autre, Irc Partie, t. II, Louvain
1922, p. 144, et de faon gnrale, sur ces textes (BHL, 3866-3868), p. 144-145,
VII.
43. . Rathe, Enciclopedia Cattolica, I (1948), s. . Agostino Aurelio, e. 567568; L. Rau, Iconographie de l'art chitien, t. Ili, 1, Paris 1958, p. 154; H. Auren
hammer, Lexicon der christlichen Ikonogtaphie I, fase. 3, Wien 1961, p. 268-269,
344. \V. L. Schreiber, Manuel de l'amateur de la gravure sur bois et sur mtal au
XVe s., nouv. d., Leipzig 1926, n 1214-12440. L'exemple le plus ancien serait
la pice de la Bibliothque Nationale (II. Bouchot, Les deux cents incunables xylogra
phiques du Dpartement des Estampes, Paris 1903, p. 219) que Bouchot date de 14101420 en lui attribuant une origine bourguignonne ou rhodanienne (Schreiber la
placerait plutt en 1430-1450 et lui donne comme provenance la Souabe orientale,
Augsbourg?).
45. Ms. . ", f. lat. 760, fu 505 . Csaire de Heisterbach (opp. cit.) hsitait
sur l'identit de l'enfant et proposait deux interprtations : Puerum hune puto fuisse
angelum Domini vel quod venus zidetur ipsum speciosum forma pre filiis hominum
(Ps. 44, 3) , Christum Ihesum, qui multis modis in se credenlibus apparuere dignatus
est ; graveurs et peintres du xve s. ont gnralement accueilli cette seconde suggestion :
ils ont dot l'enfant d'un nimbe crucifre.
45'A/. La scne de l'enfant figure cependant dj, parmi d'autres, sur le panneau
central du rtable d au Matre de la mort de saint Augustin , alias Master of the
silver windows , un peintre de Bruges qui travaillait vers 1480-90; l'uvre tait
destine un monastre de chanoines rguliers, peut-tre celui de Saint-Pierre de Lo;
sur ce panneau, qui appartient actuellement Mrs A. W. Erickson, New York,
v. M. J. FriedlXnder, The legend of s. Augustine , Bulletin of the Bachstitz Gallery
(La Haye), octobre 1923.
[409]

I46

HENRI-IRENEE MARROU

qui ds 1570 dans son De picturis..., nouveau dans l'dition


remanie parue aprs sa mort en 1594 sous le titre De historia SS. imaginutn et picturarum pro vero earum usu contra abttsusM...t avait fe
rmement
dnonc le caractre antihistorique de l'anecdote :
Quo quid ineptius ? Quidque a Catholico doctore magis alienum ? Quis
autem credat, quod humilis doctor Augustinus hec dissimulasset?...
Ses conseils ne furent pas couts et la rencontre sur la plage devint la
scne la plus caractristique de l'iconographie de saint Augustin dans
l'art de la Contre-rforme, et cela dans l'Europe catholique toute
entire : grisaille de Pierino del Vaga sous la Dispute du S. Sacrement
de Raphal au Vatican, tableaux de l'cole bolonaise (Lanfranco,
Guercino, Maratti), de Rubens pour l'glise des Augustins de Prague,
de Zurbardn (dans ses sries de fondateurs d'ordre), de Murillo au
couvent des Augustins Seville 47.
L'ordre des Ermites de saint Augustin a marqu un attach
ementparticulier pour cette pieuse tradition , s'il est permis de
reprendre une expression familire aux hypo-critiques dnoncs par
Mgr Duchesne. La peinture n'est pas seule en tmoigner : parmi
les historiens qui ont allgrement suivi la trace ouverte par P. de'
Natali, le plus gnreux dans Y amplificatio causae est ma connais
sancel'Augustin napolitain Ambrogio Staibano qui, dans le livre
assez joliment illustr qu'il a consacr en 1608 la gloire des saints
et bienheureux de son Ordre, fait une bonne place notre exemplum.
Il situe la scne Civit- Vecchia pendant le retour de saint Augustin
en Afrique :
Essendo stato in Roma... deliber di partirsi per Africa, ma essendogli
venuta notitia che nella costa del mare vi era un'altra Congregatione d'huomini Religiosi in un luogo detto Cento Celle, che si chiama Ciuit Vecchia,
etc.. Fra questi edifici ruinati per lo tempo uiueuano i sopradetti Santi
Religiosi menando vita eremitica, doue giunto Agostino hauendo coloro
notitia della sua fama, cosi della Dottrina, come della Santit, il receuettero
con molta riuerenza, qui visse egli da un'altro anno intiere e diede lor la
seconda Regola, la quale oltra alla vita Apostolica imparaua come haueua da
recitar l'offitio secondo l'uso di quei tempi, qui compose i Libri de Trinitate,
poi che di questo n'habbiano grandissimi vestiggi, e segnali, perche i cittadini
di quelle parti ancora tengono in molta riuerenza quei deserti & Oratorij,
doue sono tre Monastery antichissimi, poich hoggidi vi si veggono pintati i
Frati de Sant'Agostino, un de' quali si chiama Santo Pucio, l'altro Sant'Agost
ino,
& il terzo pi propinquo alla marina Santa Trinit, la oue vidd il
46 De historia SS. Imaginum..., Louvain 1594, IN, 36, f 147-148.
47. Aux indications fournies par Rau et Aurenhammer, toc. cit., ajouter : P. GlNARD, Zurbardn et les peintres espagnols de la vie monastique, Paris i960, p. 270-271,
n 510-513 (Mexico, Tlaneplantla, Castelln de la Plana, Lima).
[410]

SAINT AUGUSTIN ET L'ANGE

1 47

fanciullo bellissimo, il quale havendo fatto nell'arena une piccola fossa,


etc ... .
Le R. P. Melchior Verheijen me suggre propos de ces embellis
sements qu'ils trahissent le souci qu'avaient alors les Ermites de
saint Augustin de situer la fondation de leur Ordre antrieurement
celle des chanoines rguliers qui se rattachaient, eux, au monastre
episcopal d'Hippone49. On sait la place qu'ont tenue ces prtentions
historiques (qu'on songe celles des Carmes qui voulaient remonter
sans discontinuit jusqu'au prophte lie), ces rivalits entre familles
religieuses, et quelles nergies s'y sont consumes qui eussent t
mieux employes ailleurs! La science historique reprend enfin ses
droits avec le bollandiste J. Stiltingh qui en 1743 excute dfinitiv
ement
les prtentions de la lgende en quelques lignes fermes et
reuses 50
Le vritable intrt de celle-ci, sans rapport initial avec saint August
in,
rside donc dans le fait mme de son apparition au dbut du
xine sicle. Son Sitz im Leben se laisse aisment dfinir : chez nos
sermonnaires, chez nos compilateurs d'exempla (qui le cataloguent
sous la rubrique de superbia), notre pisode exprime videmment ce
courant de mfiance inquite l'gard de la thologie scientifique
qui a accompagn la floraison de la scholastique, mfiance qu'animait
l'ide traditionnelle et profonde du caractre insparable entre tho
logie et vie spirituelle, connaissance de Dieu et saintet. On ne peut
s'tonner de rencontrer cet avertissement chez un cistercien comme
Csaire de Heisterbach, les hritiers de la tradition proprement
monastique pouvaient tre plus particulirement inquits par le
dveloppement, souvent exubrant dans sa technicit, de la nouvelle
discipline 51 ou chez les prdicateurs populaires, dominicains ou
franciscains, proccups du retentissement que pouvait avoir la
virtuosit des coles au sein des masses chrtiennes : il est caractris
tique
que Thomas de Cantimpr, o. p., dans le mme chapitre o il
raconte l'avertissement reu par saint Augustin, enchane avec une
autre historiette probablement elle aussi lgendaire, qui met en
mauvaise posture un fameux matre en thologie, Simon de Tournai
48. A. Staibaxo, Tempio eremit ano, de' santi e beati dell' ordine agostiniano, Napoli
1608, p. 21-22; p. 20 une gravure sur cuivre illustre assez heureusement l'pisode,
avec la lgende : Sotto tenere membra ecco il riprende Dio, mentre intender tenta il
gran mistero Del sol, che solo triplicato splende.
49. La querelle faisait rage dj au XVe s. : v. par ex. P. Olmi, Apologia ordinis
heremitarum s. Augustini, Roma 1479 (. . Rs. H. 7*3 4)
5. . SS. Julius V, 357 F-358 B.
SX. Cf. J. Lecllrcq, L'amour des lettres et le dsir de Dieu, Parie, 1937, et
M. D. Chenu, La Thologie au Douzime sicle, Paris, 1957.
[411]

148

HENRI-IRNE MARROU

(t . 1 20 1 fi2), anecdote qui a connu galement une longue popul


arit pendant tout le moyen ge et jusqu' nos jours puisque,
travers Matthieu Paris, Casimir Oudin et Michelet elle a inspir
Baudelaire et son Chtiment de la Thologie. Cette proccupation
n'tait pas trangre non plus aux milieux proches de l'Universit,
tmoin, Paris mme, Robert de Sorbon (f 1274), qui prchait
contre ces grands Docteurs de Paris qui font profession d'enseigner
la thologie; ce sont des gens pleins d'orgueil qui, dans le cours d'une
anne, ne gagnent pas une me au Seigneur 54 .
Par contre il est plus dlicat de dterminer l'origine et la gense de
cette lgende. Il est vraisemblable que Csaire de Heisterbach ne l'a
pas invente, mme si sa formule introductive n'est qu'une clause
de style : quod dicturus sum, veridica didici narratione^... Un hasard
heureux nous permettra peut-tre un jour de rcuprer le texte d'un
tmoin antrieur Csaire, sinon de l'auteur mme qui a d, sans
doute aux alentours de 1200, laborer notre apologue. A partir de
quelle source a-t-il opr ? Molanus a eu le mrite d'ouvrir une piste
la recherche : il observe que quelque chose d'analogue se lit dans la
fameuse lettre apocryphe de saint Augustin saint Cyrille de Jru
salem la gloire de saint Jrme : celui-ci serait apparu, au jour et
l'heure mme de sa mort, l'vque d'Hippone qui s'efforait en vain
de mditer sur la batitude promise aux lus; entre autres choses, il
lui aurait dit :
Augustine, Augustine quid quaeris ? Putasne breui immitere uasculo mare
totum ?... Potius totum mare in arctissimo clauderetur uasculo... quam gaudiorum et gloriae quibus beatorum animae sine fine potiuntur, uel minorem
intelligere particulam, nisi, uti ego, experientia docereris 57.
Tenons-nous l une source directe? Il faudrait tre srs pour cela
que l'apocryphe en question tait bien en circulation ds la fin du
XIIe sicle58; au surplus on aura not que l'analogie n'est que par52. Bonum universale..., d. Douai 1627, p. 440-441.
53. A. M. Schmidt, Sur une source inconnue de Baudelaire , Nouvelle Revue
Franaise, 1937, I, p. 602-604.
54. Cit par B. Haurau, Les propos de Robert de Sorbon , Mmoires prs,
l'Acadmie des Inscriptions, t. 31, 20 partie (Paris 1884), p. 147; v. p. 147-148 d'autres
propos de mme porte. L. Rau, loc. cit. (Iconographie, III, 1, p. 154), attribue
R. de Sorbon notre exemplum, appliqu A. de Lille; il doit s'agir d'une confusion :
l'auteur lui-mme, que j'ai interrog plusieurs fois ce propos, ne se souvenait plus
o il avait recueilli ce renseignement.
55. Horn. fest. 27, p. 10 (cf. Hilka, fase. 1, p. 134).
56 De Historia SS. Imaginarum..., Louvain 1594, f 147.
57. Ps. Augustin, Ep. 18, PL 33, c. 11 22-1 123. La scne a t elle aussi reprsen
te
par les peintres du xv s. : v. par ex. le tableau du muse de Dublin consacr la
mort de saint Augustin, volet droit du rtable dont nous avons mentionn plus haut
le panneau central.
58. F. Ca VALLER, loc. cit. (Saint Jrme..., I, 2, p. 144-145) se demandait si la
lettre d'Eusbe Augustin ne remontait pas au XIIe s., mais les autres pices du
[412]

SAINT AUGUSTIN ET L'ANGE

1 49

tielle (il y manque l'entre en scne de l'enfant) et, sous cette forme
embryonnaire, l'argument tait connu bien avant notre faussaire :
J. M. Leroux me signale sa prsence dans un sermon de saint Jean
Chrysostome sur le caractre incomprhensible de Dieu, qui scitur
melius nesciendo. Interpellant un auditeur, selon la meilleure tradition
diatribique, Chrysostome s'crie :
Dis-moi donc si quelqu'un prtendait mesurer la mer et savoir combien
elle contient de coupes, ne prouverait-il pas par l qu'il ignore ce qu'est la
mer ? Celui qui, au contraire, dclare qu'il ne le sait pas mais que son tendue
est illimite, celui-l sait mieux que personne ce que peut tre la mer 69.
Enfin, et c'est ce qui rend l'enqute pratiquement sans issue,
cette comparaison appartient au rpertoire du folklore universel.
Nous avons ici un exemple typique de ces tches impossibles que
e scontes populaires assignent volontiers leurs hros, par exemple
dans le conte The Girl as helper in the herd's flight, la lgende de
Mde du rpertoire de la mythologie classique 60. Il s'agit l de motifs
lmentaires de la littrature populaire que les spcialistes ont pu
cataloguer, numroter, tant ils se retrouvent identiques dans les
milieux les plus divers. A ct de toute une srie de thmes apparents :
mesurer l'ocan, comme chez Chrysostome, rassembler toutes les
gouttes d'eau, compter les vagues de la mer C1, le schma utilis par
notre lgende, puiser l'eau de la mer avec une cuillre , se
retrouve dans des contes populaires recueillis au Danemark, en Serbie,
comme au Canada franais 62. Ds lors la mthode d'analyse littraire
des textes parallles se rvle absolument inoprante : le thme peut
avoir t retrouv et mis en uvre par n'importe quel auteur
n'importe quel moment; c'est que nous avons atteint les couches
les plus profondes de l'imagination humaine et en quelque sorte ses
archtypes permanents.

dossier, et donc notre rponse d'Augustin Eusbe, pourraient ne dater que du dbut
du xiv. Ces curieux textes mriteraient une tude plus prcise : il arrive trop souvent
qu' partir du moment o une uvre est rejete parmi les apocryphes des Pres, la
critique cesse de s'y intresser.
59. In Psalm. 143, 2, PG. 55, c. 459.
60. A. Aarne, S. Thompson, The Types of the folk-tales, a classification and a
bibliography {Folklore Fellows Communications, 78), Helsinki 1928, n 313, II.
61. S. Thompson, Motiv-Index of Folk-Literature, z d., t. Ill, Bloomington
(Ind.). Copenhagen 1956, 1 144, 1 1 44 * 1 1 44. 2.
62. Ibid., . 1 143' J DE Vries, Folklore Fell. Comm. 73, Helsinki 1928, p. 251,
7 : GD 71 (conte danois), SS 180 (conte serbe); Sr .Marie Ursule, Civilisation
traditionnelle des Lavaibis (Les Archives de Folklore, 5-6), Qubec 1951, p. 251
(vider la mer, c'est en fait un lac , avec un panier).
[413]