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LA SEGUNDA CARTA DE CORTS

Jos

FERRER

CANALES

VILLA SEGURA DE LA FRONTERA, Nueva Espaa del M a r Oca-

no. Es el 30 de octubre de 1520, momento de crisis de la Conquista. H a cado Moctezuma. Los espaoles, despus de dominar en el corazn mismo de Tenochtilln, han tenido que
huir en u n "desbarate". Pero Corts va rehaciendo su honra,
que es la de su rey, que es el triunfo de su fe religiosa y la
posibilidad de enriquecer las arcas con oro, plata, plumas y
piedras preciosas. l mismo se haba rebelado contra Diego
Velzquez en la Isla Fernandina, y los emisarios de ste, guiados por Narvez, haban pretendido destruir su obra y "alzar" los hombres que l haba dejado en la fortaleza vera
cruzana. Preciso es defenderse y defender lo hecho. E n esa
hora cuajada de complejidades y problemas, el "valeroso y
esforzado capitn don Hernando Corts" redacta su segunda
epstola de relacin.
1

L A SEGUNDA CARTA

Esta carta tiene un exordio, un largo cuerpo y un eplogo en que Corts habla de pedir caballos, gente y armas a la
Isla Espaola. E l cuerpo podra a su vez subclividirse en estas
partes: fundacin de Veracruz y peregrinacin hacia Mxico,
"provincia" de Moctezuma; estancia en Mxico y descripcin
de la ciudad; el "desbarate" espaol. Habra que insertar,
despus de la descripcin de Tenochtitln, un pequeo parntesis relativo a la accin blica cortesiana para dominar a
Pnfilo de Narvez, y, antes del eplogo, la narracin de cmo
Corts y sus hombres, hambreados y debilitados, logran dominar a naturales de varias regiones, como las de Tepeaca
(Tepeycac) y Coastoaca (Oaxaca).
Recuerda Corts que anteriormente, en una nave enviada
el 16 de julio de 1519, ha remitido con los procuradores Hernndez Portocarrero y Francisco de Montejo noticias sobre

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la conquista. Difcil le parece describir lo que ve en las nuevas tierras, por el carcter extraordinario de stas y, a veces,
porque no acierta con los nombres de las villas y ciudades
que han ya ofrecido obediencia al Emperador. Recuerda que
antes haba aludido a "Muteczuma", gran seor cuyo dominio
alcanzaba hasta los naturales de "Cempoal", a quienes tena
por fuerza como sbditos, y cuyos hijos eran sacrificados a los
dolos.
-

Corts da cuenta de cmo ech a la costa sus navios para


evitar que algunos-de r-seguidores huyeran a i a Isla Fer
nandina, y de cmo impuso justicia a Juan Escudero, Diego
Cermeo, Gonzalo de Ungra y Alfonso Pate, que quisieron
alzarse y desertar. Luego sabemos cmo l deja a Veracruz
con ciento cincuenta hombres y dos de a caballo, mientras
emprende su jornada con quince jinetes y trescientos peones;
sabemos tambin cmo, despus de apresar a hombres de Francisco de Garay, se informa acerca de un ro en las posesiones
de Pnuco, donde se haban rescatado hasta unos tres m i l castellanos de oro.
Lo seguimos en su ruta por valles y rincones, cuyos raros
nombres escribe Corts segn le parece orlos: "Sienchimalen", llano y "ladera de una sierra muy agr"; "Ceyconacan",
despus del puerto que l bautiz " d e f Nombre de Dios";
" C a l t a n m i " , a cuyo gobernante o cacique ya le pide oro para
el Emperador. An est en territorio de amigos de Moctezuma. Pero le interesa ponerse en contacto con los principales
enemigos de ste, con los indgenas de "Tlascaltecal", defensores de su libertad, a quienes combate en encuentros forzados y dramticos a la luz de la luna y a la luz del sol, y a
quienes definitivamente rinde.
Despus de aceptar regalos de oro, plata y piedras que le
llegan de Moctezuma, prosigue hasta "Churultecal" (Cholula), que lo recibe con engaos, pero a quien l desenmascara
y pacifica. M i r a la ciudad con sus ojos de espaol: " C i u d a d
- d i c e - la ms hermosa de fuera que hay en Espaa, porque
es muy torreada y llana".
Pero su determinacin es llegar hasta Moctezuma, y nada
lo evitar: n i los regalos, n i la idea de que el valle del
Anhuac pueda ser estril, o de que lo qu all habra de

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sufrir. Se aproxima ms a su ensoada geografa. Ya alude


al Popocatpetl y al Iztacchuatl, "dos sierras muy altas y
muy maravillosas". Despus de grandes esfuerzos llega a Iztapalapa, mitad laguna salada, mitad tierra firme. Por una
calzada, a "Temixtitn".
E l encuentro de Corts y Moctezuma es espectacular: dos
procesiones de hombres esplndidamente vestidos, y en medio
el seor. Slo Moctezuma va calzado. Quiere abrazarlo Hernn Corts, pero se lo impiden los indgenas. E n la ceremonia, los naturales besan la tierra. Corts se quita un collar
de margaritas y diamantes de vidrio, que pone al cuello de
Moctezuma, y de ste recibe luego otros dos collares con camarones de oro. Van juntos hacia la Gran Sala. Y Moctezuma
se le rinde; explica que, de acuerdo con sus tradiciones, ellos,
los indgenas, no eran naturales de aquella regin, sino vasallos de u n seor cuyos subditos vendran a' conquistarlos:
" E segn de la parte que vos decs que vens, que es a do sale
el sol, y las cosas que decs deste gran seor o rey que ac os
envi, creemos y tenemos por cierto el ser nuestro seor natural; en especial que nos decs que l ha muchos das que tiene
noticias de nosotros". Qu ms necesita un sagaz conquistador? Corts aprovecha la coyuntura e insiste en que todo
ello es "verdad". Y como Moctezuma sabe que se ha divulgado
la idea de que todo all es oro, l, inesperadamente, se alza el
traje para mostrar su cuerpo: "Veisme aqu que so de carne
y hueso como vos y como cada uno, y que soy mortal y
palpable".
Acepta luego Hernn Corts casa y bienes. Nos parece
verlo aprovechndose de todo para fortalecerse y penetrar en
el podero indgena: pide que se le muestren los ros de oro,
y se le concede; por malas artes, a traicin, se domina al jefe
"Cacamazin"; logra que Moctezuma condene al jefe indgena
rebelde "Qualpopoca", y cuando ste confiesa en su agona
que una accin de l contra los conquistadores ha sido autorizada por el propio Moctezuma, Corts echa a ste los grillos,
que aparentemente le quitar. Aparentemente, porque el caudillo mximo de los indios es ya prisionero de Corts. Despus
Moctezuma pedir a todos los indgenas en una reunin extraordinaria que acepten a los espaoles. Y all est Corts

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con un escribano levantando el acta. Corts exigir ms oro


- t a n t o , que el quinto real ascendi a no menos de 32,400
pesos, sin contar otras mltiples joyas. Ms tarde nos describe el mercado, alude al sistema religioso indgena, a la idolatra, a las casas de los seores, construidas con "manera y
primor", a las de Moctezuma. Hasta ahora ha "gastado", dice,
del g de noviembre de 1519 hasta mayo de 1520.
Por entonces recibe noticias de la llegada de Pnfilo de
Narvez y su gente, que viene de parte de~Diego Velzquez, y
sabe que los indios de Cempoala se han sumado a los nuevos
invasores. Dejando a Alvarado en Tenochtitln, decide ir
hacia Narvez para evitar mayores daos.
A l acercarse a ste no acepta las pretensiones de Narvez:
que Corts le obedezca como a capitn y le entregue el dominio de las tierras, a cambio de navios en los cuales debe embarcar con riquezas. Slo podra acatar Corts la voluntad de
Narvez si ste le mostrase "provisiones" reales; de no ser as,
los suyos "morirn defendiendo la tierra ganada para Su M a jestad. . . , por no ser traidores y desleales a nuestro rey". Felizmente logran Corts y sus seguidores, entre los que hay que
mencionar a Gonzalo de Sandoval, prender a Narvez y ganar
a su gente.
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Malas nuevas vienen de Mxico. Los indgenas se han


rebelado contra los espaoles porque Alvarado, creyendo ver
una provocacin blica en lo que era sencillo baile ritual en
honor de "Tezcalipoca", los haba atacado. Viene Corts a
socorrerlos, pero ahora no encontrar, como antes, emisarios
llenos de regalos, sino una gente "alborotada". E l da de San
Juan, despus de or misa devotamente, entra en la ciudad de
Mxico.
Expone luego el conquistador cmo fueron los combates
diarios; describe cmo muri Moctezuma bajo una lluvia de
piedras cuando habl en favor de la paz a su pueblo; dice
cmo los espaoles decidieron salir de Tenochtitln; cmo,
"desbaratados", pudieron huir hasta Tacuba. Haban muerto ciento cincuenta espaoles, cuarenta y cinco yeguas y caballos, ms de 2,000 indgenas vasallos del Rey, y los hijos de
Moctezuma.
" " T r a t a Corts de rehacerse. E l 8 de julio est, en "Cula".

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Permanece en "Tlascaltecal" durante veinte das. E n "Tepeaca"


(Tepeycac) funda la V i l l a Segura de la Frontera, y
pronto gana los nuevos subditos de Oaxaca. Corts sabe que
el hermano de Moctezuma, Cuitlhuac, perdona de tributos
a los indgenas que combatan a los espaoles.
Finaliza Corts su epstola afirmando que ha escrito con
sinceridad y pidiendo que el Emperador enve un investigador para que compruebe la verdad de lo narrado. Y firma:
^De vuestra sacra majestad muy humilde siervo y vasallo,
Fernn Corts".

PARA UNA IMAGEN DE CORTS

Nos permite este documento penetrar algo en el pensamiento, la psicologa y la personalidad de Hernn Corts, y
en general del hombre espaol de la poca.
Est aqu, ante todo, u n aspecto de la religiosidad hispnica. E l conquistador se refiere con frecuencia a Dios con
frases como stas: " S i Dios no les quebrara las alas" a los indgenas, " Y pareci que Dios fue el que por nosotros pele", "Si
Dios misteriosamente esto no preveyera". Corts expone a Moctezuma su concepto de un Dios "universal, seor de todos",
creador de la tierra, el cielo y el hombre, a quien deban adorar. Con l, aade, "ninguna cosa es imposible". Y en otro
lugar escribe que en el ataque contra los de "Tlascaltecal"
sigui su camino a pesar de la actitud temerosa de sus compaeros, porque consider que "Dios es sobre natura". Es
Corts un creyente que ante la idolatra y el politesmo levanta la doctrina monotesta de un Dios que vela por el
hombre.
Hernn Corts recoge ondas del pensamiento renacentista. E l hombre del Renacimiento aspira a una nueva forma
de inmortalidad: la fama, la honra, la gloria, la tercera vida
que intuy Jorge Manrique cuando en sus C o p l a s eternas dice
a la sombra de su padre:
Pues otra vida ms larga
de fama tan gloriosa
ac dexis.

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Por eso escribe Corts que, de morir en la empresa, se les


seguir "farta gloria". Por eso dice que con sus esfuerzos
conseguirn " l a mayor prez y honra que hasta nuestros tiempos ninguna generacin gan". P r e z , h o n r a , g l o r i a - , estas
voces apuntan en la prosa cortesiana hacia valores esenciales
que destac, como nunca antes en la historia, el Renacimiento.
Corts revela una gran intrepidez. E n t e r e z a es la palabra
que utiliza Ramn Iglesia para describirlo. l est a la
vanguardia en el ataque ("E por ser yo el que acometa...").
A la hora de prender a Narvez, nos dice, va con Sandoval,
"sin tiro de plvora, n i caballo, sino a pie". Y en el ataque
a los tlaxcaltecas va siempre a la delantera. l mismo cita
este aforismo tan revelador de su personal psicologa: A l o s
o s a d o s a y u d a f o r t u n a . Y con orgullo racial dice a sus compaeros "que jams en los espaoles en ninguna parte hobo
falta".
Se nos muestra Corts como u n legista preocupado por la
j u s t i c i a y el c a b i l d o . Hace que un escribano levante un acta
de aquella reunin extraordinaria en la cual Moctezuma pidi a los suyos que aceptasen el rgimen del Emperador. Y
est dispuesto, segn afirma, a acatar a Narvez si ste trae
credenciales del Rey.
En esta segunda C a r t a de relacin hay huellas de latinismo, sobre todo jurdico y eclesistico. (Corts no posea una
cultura universitaria perfecta, pero se sabe que comenz estudios universitarios en Salamanca.) A l darse cuenta de la ntima discordia entre los indios, siente una gran alegra y cita
en latn la frase de Cristo: O m n e r e g n u m i n s e i p s u m d i v i s u m
d e s o l a b i t u r ; * usa dos veces la expresin c e r t u m q u i d y una
vez la frase a b i n i t i o .
Capitn, conquistador, no poda dejar de exhibir en su
carta la sed de oro que animaba a los aventureros que entonces cruzaban el ocano.
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LO

DESCRIPTIVO

Ante una naturaleza nueva y extraordinaria y una cultura


nunca descrita, Corts tiene muchas expresiones de asombro.

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Por eso interesan las descripciones que hace de la tierra nueva, del paisaje y de los hombres. Sus"trminos de comparacin
son por fuerza los europeos. De "Temixtitn" dice que es tan
grande como Sevilla y Crdoba; de Tlaxcala, que es mayor
que Granada y que tiene un orden como el de Venecia, Gnova o Pisa.
Recordemos las descripciones que hace de la "provincia"
de Mxico con sus dos lagunas, la de agua dulce y la de agua
salada; de Iztapalapa, con casas de "cuartos altos y flores olorosas y aibercas"; de Tlaxcala, la grande ciudad y su mercado; de Cholula, el sitio que cree ms propio para vivienda de
espaoles; de las casas que ve, sobre todo las de Moctezuma,
una de las cuales tiene losas como juego de ajedrez.
Son vividas las descripciones de los combates, de la captura de Narvez, del encuentro con Moctezuma, que parecen
hechas con tcnica cinematogrfica. Honda emocin se trasluce en las lneas en que el conquistador se refiere al Popocatpetl, del cual sale "gran bulto de humo" que "sube encima de la sierra hasta las nubes".
Y conocidos son los detalles del mercado de Tenochtitln,
del que dice es dos veces la plaza de Salamanca, que est
cercado de portales y que se mueven en l no menos se sesenta
mil almas. Joyas, aves, mieles, maz, pulque, "todas cuantas
cosas se hallan en toda la tierra" se venden all por cuenta
y medida. Acerca de la "mezquita" principal de Mxico afirma que no hay lengua humana capaz de explicar su grandeza,
y que en ella hay tres salas con dolos muy bien esculpidos.
SOBRE LA CULTURA AUTCTONA

Cindose estrictamente a esta carta, el historiador y el


socilogo pueden distinguir los elementos de una estructura
poltica, a cuya cabeza, en lo militar (no en lo civil), est
Moctezuma, quien tiene adems poder sacerdotal. Hay una
agrupacin o "confederacin de tribus, que tiene su gobierno
central en Tenochtitln. Esas tribus a su vez tienen "comunidades", clanes o linajes. Cada "provincia", dice Corts, sirve
con su "gnero de servicio". Hay seores o gobernadores y
"cogedores del servicio y renta". Algunos han venido a ser

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sbditos de Moctezuma "por fuerza o tirana", como en el


caso de los indgenas de Cempoala, cuyo hijos se tomaban
para sacrificarlos a los dolos.
Los indgenas son idlatras. Corts les destruye algunas
imgenes sucias y hace limpiar de sangre humana algunas
"capillas", en las cuales pone imgenes de santos y de la Virgen. Segn u n parlamento de Moctezuma, sus seguidores
creen deber a los dolos todos los bienes temporales.' Tienen
esos dolos tamao monumental y "son hechos de masa de todas las semillas y legumbres que ellos comen, molidas y mezcladas unas con otras, y amsanlas con sangre de corazones
de cuerpos humanos". Las mujeres no participan en las ceremonias religiosas.
L a religin de los naturales, como vimos anteriormente,
facilitar la penetracin de Corts, ya que Moctezuma, a tono
con las profecas que conoce, acatar la voluntad de los dioses
y se someter al poder representado en los invasores espaoles.
Los hombres del Nuevo Mundo son guerreros con un jefe
superior (un t l a c a t e c u h t l i ) , que es primero Moctezuma y luego
su hermano Cuitlhuac. Son grandes orfebres y alfareros ("E
les mand hacer de oro, as como imgenes, crucifijos, medallas, joyeles y collares") . Y son tambin magnficos arquitectos e ingenieros, constructores de sus templos, casas, palacios
y calzadas. Tienen sus mtodos de meclirf de contar y de imponer su justicia. Tienen, pues, los elementos esenciales de
una cultura: una religin, una tica, una organizacin poltica y guerrera, un sistema econmico y de contribuciones, una
esttica, y poseen aspectos de la ciencia.
E N UN LCIDO ESTUDIO sobre el contacto de culturas indgenas y europeas en la historia mexicana, al destacar Silvio Zav a l a ' l a influencia de los indios, seala que los ejrcitos de
stos combaten con los espaoles, lo que les permite sobrevivir, como en el caso de los tlaxcaltecas; que los espaoles no
destruyen los cacicazgos, sino que los utilizan como instrumentos de sus finalidades de dominio sobre hombres y bienes; que las primigenias manifestaciones de la cultura hispnica ante los ojos de los indgenas americanos se asocian a la
violencia 7 l a pujanza guerrera,- a l a codicia del- soldado espa3

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ol, a la presencia del nuevo credo, y a la autocrtica de la


civilizacin espaola.
Dentro de ese panorama de contacto spero de dos mundos, de dos civilizaciones - l o que ha de generar un mestizaje,
una forma de transculturacin-, siente Zavala que se tienden
puentes, caminos de aproximacin, como el maridaje del varn espaol y la hembra indgena, las alianzas de soldados espaoles con guerreros indios, el estudio de la lengua y la cultura del elemento autctono y el intercambio de elementos
de la cultura material entre ambos mundos. T o d o esto est
anunciado o sugerido, explcito o implcito, en la segunda
carta de relacin de Hernn Corts, con la autoridad que da
a su autor el ser no mero espectador o investigador, sino
actor en esa pica contienda que es la conquista de la Nueva
Espaa.
NOTAS
1 CORTS, C a r t a s de relacin

de l a c o n q u i s t a de Mjico,

Buenos A i r e s ,

1949- PP- 39-!37s Vase siempre, sobre estos temas, Alfonso REYES, Visin de
Anhuac,
M a d r i d , 1923, o la nueva edicin de Mxico, 1954.
3 R a m n IGLESIA, Prlogo a la H i s t o r i a v e r d a d e r a de l a c o n q u i s t a de
l a N u e v a Espaa, Mxico, 1950, p. 10.
i Evangelio de San Lucas, X I , 17.
5 Silvio ZAVALA, " E l contacto de culturas en l a H i s t o r i a de M x i c o "
en C u a d e r n o s A m e r i c a n o s , 8 (1949), nm. 4, pp. 172-204.-UI para comprender este p r o b l e m a c u l t u r a l es la H i s t o r i a de l a c u l t u r a , en l a Amrica
hispnica de P. HENRQUEZ U R E A , Mxico, 1947, pp. 18-22.