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La traite ngrire, quelle part de lAfrique ?

Arsne Brice BADO, sj


Publi dans Dbats. Courrier dAfrique de lOuest, n 14, avril 2004 , p. 09-14
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La question de la traite ngrire et de lesclavage est toujours dactualit, particulirement en


cette anne 2004 proclame par les Nations Unies Anne de commmoration de labolition de
lesclavage . Les points de vue sur la question varient avec les allgeances politiques ou
idologiques, mais aussi avec les intentionnalits des auteurs. Entreprendre de rflchir sur la part de
lAfrique dans la traite ngrire peut paratre sditieux et provoquant. Cela fera, sans doute, bondir
dindignation des Africains du continent ou de la diaspora qui pourraient sinterroger sur les mobiles et
lopportunit dune telle entreprise. De fait, la question de la traite et de lesclavage est loin dtre
uniquement un dbat historique, elle fait lobjet dune polmique politique entre lAfrique et lOccident.
Aussi ce dbat semble-t-il tre rserv aux initis des deux camps. Cependant, la question est si
grave que les Africains ne doivent pas sy drober. Dans un souci historique et dans une recherche
prospective, il sied de rpondre cette trilogie : que sest-il pass ? Comment cela a- t-il t possible ?
Que faut-il faire dsormais ?
Au confessionnal de lhistoire : les faits
Lesclavage est un phnomne qui a exist (et existe encore) dans la plupart des cultures. Cest
un tat de servitude o lindividu perd totalement sa libert pour dpendre dun autre, lui appartenir ; un
autre qui se donne le droit den user et den abuser. La traite ngrire, quant elle, est plus que
lesclavage ; elle est une situation dans laquelle lhumanit est dnie des populations dAfrique afin
de les asservir, de les chosifier, de les transformer en marchandises commercialisables sous le label de
bois dbne . Elle est une situation qui trouble la conscience non seulement des Africains mais de
lhumanit entire. La participation de certains groupes africains ce commerce honteux est un fait
historique, comme nous le verrons dans lanalyse de la traite subsaharienne, transsaharienne et
transatlantique.
La traite subsaharienne ou traite interne est une pratique qui a exist chez divers peuples
africains. Les esclaves provenaient de trois origines : ceux qui taient temporairement esclaves, soit de
faon punitive pour avoir commis un crime, soit en gage en vue dponger une crance ; ensuite, ceux
qui taient esclaves de naissance ; ce groupe tait peu nombreux, non seulement cause de la faible
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fcondit des femmes esclaves, mais du fait que, chez divers peuples africains, lesclave et sa
progniture taient facilement assimils la famille du matre et pouvaient jouir dune libert relative,
voire possder des biens ; enfin, les captifs de guerre qui constituaient le groupe desclaves le plus
important. Plusieurs cours royales en Afrique subsaharienne comptaient des centaines desclaves
employs comme soldats, hommes de confiance des chefs, pouses ou encore utiliss dautres
tches. La mort des rois, des dizaines desclaves taient sacrifis, voire enterrs vivants pour, dit-on,
servir le dfunt dans sa vie doutre-tombe.
Daucuns relativisent lampleur de cette traite interne, que lon estime environ 9,5 millions
dAfricains dplacs, et ils arguent que la condition de lesclave en Afrique tait de loin prfrable celle
de lesclave hors du continent africain. De fait, lesclave en Afrique baignait encore dans sa culture et dans
son environnement naturel, il tait peu dpays. Par contre, avec la traite transsaharienne et
transatlantique, il se trouvait compltement dracin, dport dans un univers nouveau, ce qui quivalait
une mort sociale. Ce quil importe de souligner dans la traite subsaharienne, cest lexistence du statut
desclave : lesclave ntait pas trait comme une personne humaine part entire. Ainsi navait-il pas
droit aux rites dinitiation ni dinhumation, ce qui signifie quil navait pas le droit de fonder un lignage dans
une socit. Cette tradition de lesclavage a favoris une certaine complicit avec des ngriers venus
dailleurs, et notamment de lOrient, et plus exactement du monde arabo-musulman.

La part de certains Africains dans la traite transsaharienne mrite galement dtre releve.
La traite ranssaharienne est souvent occulte par la traite atlantique.
Si cette lacune, crit lhistorien Alphonse Quenum, est due un manque de documents crits
en langues europennes, elle est galement due des raisons idologiques lies une obstruction des
milieux arabes qui, contre toute vidence, veulent donner une image de marque lIslam, propos du
commerce ngrier. Il est sans doute regrettable, poursuit Alphonse Quenum, que bien des chercheurs
africains musulmans, la diffrence de leurs homologues chrtiens, aient trop longtemps prt la main
cette dissimulation et ce terrorisme intellectuel antihistorique1. La traite transsaharienne sest
tendue sur une priode beaucoup plus importante que la traite transatlantique, mme si elle a t
moins intense que cette dernire. Entre le 8me et le 17me sicle, elle a fourni des esclaves noirs
au Maghreb, au Moyen-Orient, Madagascar et aux les de lOcan indien. Plus dun million dAfricains
ont t touchs par cette traite. Les caravaniers arabes venaient changer, avec des chefs africains, des
dattes, des tissus, de la verroterie, des bijoux contre des esclaves. Cest le cas, par exemple, de
lempire du Ghana qui fut lun des grands pourvoyeurs desclaves au profit des Arabes. Il en est de
mme de lempire du Mali du 13me sicle dont, crit A. Quenum, un historien arabe du 14me
sicle affirme : Le roi de ce pays (musulman) fait constamment la guerre sainte et il est en expditions
continuelles contre les Ngres paens que sont ses voisins . Des expditions taient organises afin
de capturer des hommes et des femmes que lon vendait comme esclaves aux Arabes. Des Africains
ont ainsi pris une part active ce commerce ngrier. Il en est de mme de la traite transatlantique.
La traite transatlantique constitue sans aucun doute la dportation la plus massive et la plus
cruelle de lhistoire de lhumanit. Par compassion pour les Indiens dAmrique qui ne survivaient gure
aux conditions desclavage eux imposes par les colons espagnols dans les plantations et les mines,
Bartolom de Las Casas suggra en 1542 au roi dEspagne dimporter des Africains dans les colonies
espagnoles parce que ces derniers taient plus endurants au travail et au rude climat de lAmrique
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latine et des Carabes. Ds lors commena une tragdie humaine, le commerce triangulaire : des
ngriers espagnols, portugais, anglais, franais, danois et hollandais partaient dEurope avec de la
pacotille, de la poudre canon, des armes feux, des tissus, des bijoux, etc., quils allaient changer
en Afrique contre des esclaves ensuite vendus aux Amriques contre du sucre et des pices.
Une vritable chasse lhomme sorganisa sur le continent noir avec la connivence relative de
chefs africains. Notons cependant que ce ne fut pas toujours de bon gr que ces derniers sengageaient
dans la traite ngrire, certains y tant contraints par les ngriers occidentaux organiss en vritables
armes ; en tmoigne lexistence sur la cte africaine de nombreux tablissements europens fortifis
et arms partir desquels des raids esclavagistes sopraient. Mais lon ne saurait carter la
collaboration dAfricains dans la traite atlantique laquelle certains dentre eux trouvaient galement
quelque profit. Comme laffirme A. Quenum, lAfrique ngrire sarme et elle sarme efficacement.
Lorsquelle doute de la qualit de la marchandise que les Castelbriantais2 franais lui fournissent, elle
va acheter ses armes chez les Anglais. On ne peut donc nier que la traite na pu exister pendant une si
longue priode que parce quil y avait une certaine convergence entre les intrts conomiques des
divers partenaires. De toute faon, en Afrique, cette pratique trouvait un milieu propice. Rares furent, en
effet, les chefs africains qui ne collaborrent pas un commerce o ils trouvaient leur compte 3.
Ceci est dautant plus vrai que linterdiction de la traite ngrire atlantique au 19me sicle en
Occident eut paradoxalement pour effet dintensifier lesclavage et la traite lintrieur du continent
africain. Labolition de lesclavage en Occident fut due lveil des mouvements humanitaires, mais
davantage au passage lconomie capitaliste de type industriel qui avait moins besoin desclaves que de
matires premires tels que livoire, les plumes dautruches, les peaux, lor, la gomme arabique, la cire, le
bois de teinture, etc. Mais comme lcrit Catherine Coquery-Vidrovitch, lOuest comme lEst, du roi
du Dahomey au sultan de Zanzibar, les souverains africains furent prompts saisir lintrt de ces
nouvelles opportunits et souvrirent volontiers aux nouveaux marchs, mais nen renoncrent pas pour
autant leurs anciennes sources de profit. Au contraire : lessor des exportations passait par les
esclaves, par leur recrutement dans les armes ou comme porteurs de caravanes, par leur utilisation
comme travailleurs dans les plantations ou comme artisans de la production textile 4. Ainsi, la
rorientation de la production entrana une explosion de la demande en esclaves dans les socits
africaines. Le tiers des populations des villes telles que Porto- Novo, Abomey, Kumasi taient des
esclaves.
Ce panorama rapide sur la traite ngrire subsaharienne, transsaharienne et transatlantique
laisse entrevoir que ce ne sont pas les Orientaux ni les Occidentaux qui ont introduit la traite et
lesclavage en Afrique. Cette pratique existait dj en Afrique, comme dailleurs dans les autres
continents. Mais cela ne suffit pas disculper les Arabes ou les Europens ; il est mme ridicule, crit
Joseph Ki- Zerbo, de considrer que les Europens nont fait que poursuivre une pratique prexistante.
Comment en est-on arriv l ?
Du moment que lesclavage et la traite ngrire ont contribu la ngation - ft- elle temporaire
de lhumanit de lhomme noir et sa dprciation face aux autres groupes humains, on se demande
comment on en est arriv l. Question difficile, car il sagit de comprendre lincomprhensible. Et
pourtant, nous ne saurions assumer notre histoire en tant quAfricains si nous ne nous efforcions pas de
comprendre et dexpliquer les raisons de cette participation.
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Lune des hypothses les plus plausibles est le fait que les socits dalors taient pour la
plupart holistes avec un ethnocentrisme assez pouss et caractris par une forte conscience du
Nous , cest--dire la conscience dune identit collective dans le cadre des limites gographiques et
culturelles. De prime abord, cela nest pas mauvais, - dailleurs pourrait-il en tre autrement ? mais
avec le risque dexclure toute personne trangre lethnie ou au clan. Cet ethnocentrisme conduit
faire de sa propre ethnie la rfrence du monde, le pays des vrais hommes. Ds lors, la porte est
ouverte la barbarisation dautrui qui peut tre animalis, chosifi, bref dvalu. De faon gnrale,
lesclave venait de lextrieur et il tait interdit de rduire en esclavage une personne du terroir. On
pouvait alors livrer bataille dautres tribus pour les asservir et vendre leurs membres comme esclaves.
Aujourdhui encore, lautre comme tranger est peru comme un citoyen de seconde zone qui na pas
les mmes droits et avantages que les membres de lethnie dominante.
La seconde hypothse que nous avanons, et qui est un corollaire de la premire, est la manire
dont lindividu est peru dans diverses socits africaines. Lindividu nexiste que dans et par la
communaut qui donne sens son existence.
Lindividu na pas de valeur propre. Il ne vaut que par son appartenance au groupe social. Il
peut donc tre sacrifi pour lintrt du groupe social, ou de celui qui prtend lincarner Cest cette
conception que lAfrique a longtemps vhicule, qui subsiste encore malgr les apparences, et qui
explique que les trafiquants desclaves aient trouv un terrain favorable leurs activits , affirme JeanPaul Ngoupand dans son ouvrage, Racines historiques et culturelles de la crise africaine.
Notre troisime hypothse est que la concupiscence et la volont de puissance de certains
Africains qui ont bti leur fortune en vendant leurs congnres. De ce point de vue, remarque lhistorien
A. Quenum, les Ngro-Africains ne diffrent pas des autres peuples du globe. Les hommes sont
semblables sous tous les cieux. Ils ont besoin dintrioriser des normes collectives pour ne pas cder
aux apptits douteux et aux fantasmes de la volont de puissance.
La liste des hypothses pourrait sallonger. La question qui se pose aujourdhui, cest lattitude
que doivent avoir les Africains lendroit de la traite ngrire.
Il nous revient dassumer ce pass !
La premire vidence est que les Africains devraient reconnatre humblement la participation de
certains de leurs anctres la traite o lhomme noir a t la fois sujet et objet. Attitude difficile qui
pourrait donner lillusion de ddouaner, de disculper des consciences europennes et arabes
malheureuses tendant parfois occulter sinon raturer lhistoire de la traite ngrire. Faire laveu nest
point une trahison de la mmoire des millions dAfricains victimes de la traite. Laveu est une entre en
responsabilit qui permet de se dpartir de lidologie de la doctrine de lirresponsabilit de lAfrique ;
cest une prise en charge libratrice du pass. LHomme Noir ne peut pas se poser exclusivement
en victime... Une telle attitude nest pas responsable et nous devons reconnatre quaccuser le Blanc ne
rend pas lhomme noir fort 5. Ainsi, la reconnaissance par les Africains de leur coresponsabilit
relative dans la traite ngrire est-elle un acte de respect de la mmoire des milliers dAfricains vendus
par leurs congnres, un acte de vrit qui fera sans doute sortir les Europens et les Arabes de leur
retraite, et alors seulement pourrait sengager un dialogue vrai sur ce qui constitue encore aujourdhui
la plus gigantesque tragdie de lhistoire humaine par lampleur et la dure . Ce changement dattitude
des Africains ouvrira un espace nouveau et plus authentique de leurs relations avec le reste du monde.
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Laveu pose aussi la question de la rparation. Alors que certains exigent de lOrient et de
lOccident une rparation de la traite ngrire qui fut un crime contre lhumanit, daucuns voquent la
coresponsabilit de lAfrique pour rejeter toute rparation Il convient de renvoyer dos dos lune ou
lautre attitude pour affirmer vigoureusement que, bien que la traite ngrire ne saurait demeurer un
crime orphelin , aucune compensation ne pourrait tenir lieu de rparation et apaiser une quelconque
conscience. Elle est au-del du rparable. Elle restera une plaie jamais ouverte au cur de lhumanit
et dont la mmoire indlbile servira de garde-fous pour que cela ne se reproduise plus.
Cest pourquoi, il y a lieu dencourager les diffrentes initiatives entreprises de part et dautre
pour briser le silence et cultiver la mmoire de ce drame quest la traite ngrire. Citons, entre autres, le
projet interculturel de la Route de lesclave initi par lUNESCO en 1994 Ouidah au Bnin et la
13me Assemble du Symposium des Confrences Episcopales dAfrique et de Madagascar
(SCEAM) tenue Gore en octobre 2003 sur La purification de la mmoire historique africaine . Il
faut duquer, purifier la mmoire collective des Africains sur la question de la traite, cette mmoire qui
est une composante fondamentale de lidentit, puisque cest au travers delle que se donne penser
ce qui constitue lunit dun peuple. Ceci permettra de nombreux Africains dassumer leur histoire, de
ne pas vivre par procuration, mais de vivre leur vie sans complexe et, comme le suggre Senghor, de
tracer leur propre trajectoire dans lhistoire.

Notes :
1. Alphonse QUENUM, Les Eglises chrtiennes et la traite atlantique du XVe au XIXe sicle, Paris, Karthala, 1993, p.59
2. Les Castelbriantais taient les habitants de Chteaubriant, petite ville de Loire-Atlantique proche de Nantes, port qui sest
enrichi de la traite.
3. A. QUENUM, op.cit. p.259
4. C. COQUERY-VIDROVITCH, in LEconomie de lesclavage colonial : enqute et bilan du XIX sicle, sous la direction de F.
CELIMENE et A. LEGRIS, Paris, CNRS, 2002.
3. Cf. Barthlemy Adoukonou, Contribution la XIIIme Assemble du SCEAM, Dakar/Gore 1er 12 octobre 2003

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