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Cahiers dtudes du

religieux. Recherches
interdisciplinaires
10 (2012)
La conversion sur le temps long

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Sylvie Triaire

La conversion au christianisme, un
mythe romantique
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Sylvie Triaire, La conversion au christianisme, un mythe romantique, Cahiers dtudes du religieux. Recherches
interdisciplinaires [En ligne], 10|2012, mis en ligne le 25 janvier 2012, consult le 20 avril 2015. URL: http://
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La conversion au christianisme, un mythe romantique

Sylvie Triaire

La conversion au christianisme, un mythe


romantique
1

Dans son imposante somme sur le romantisme, Georges Gusdorf rappelle le mot de Jean
Gaulmier, le XIXe sicle est le grand sicle religieux de la France, mot paradoxal pour
ceux qui le considrent comme matrice de la lacit, du positivisme, du naturalisme, et autres
scientisme et scepticisme Grand sicle religieux, parce que nul autre peut-tre ne fut autant le
lieu dune inquitude religieuse, dune recherche voire dune invention religieuses, dEnfantin
et Michelet Renan et Huysmans. Gusdorf insiste sur la coupure historique de la rvolution,
une rvolution qui a oppos la conscience religieuse un dfi sans prcdent1. Pour lui
en effet, rien encore, depuis la conversion de Constantin, navait atteint lintensit de cette
politique de la terre brle du domaine chrtien mene par la Grande Terreur lathisme,
destructeur de toute spiritualit, est de fait un dfi absolu au consensus eschatologique qui a
prvalu depuis la conversion de loccident. La rponse un tel dfi explique les nostalgies de
ce lointain Moyen ge, o la Chrtient et lEurope ne faisaient quun dans lunit mystique
de la Romania2.
Le sicle est religieux, et il est romantique3 Mme de Stal dfinit dans De lAllemagne, en
quelques formules dfinitives, les liens troits qui, au berceau allemand, articulent, autour du
sentiment de linfini, le religieux, le philosophique et lesthtique:
Il est intressant de connatre sous quel point de vue la religion est considre en Allemagne, et
comment on a trouv le moyen dy rattacher tout le systme littraire et philosophique dont jai
trac lesquisse. Cest une chose imposante que cet ensemble de penses qui dveloppe nos yeux
lordre moral tout entier []4.

De Mme de Stal jusqu Renan, penseurs et artistes regarderont vers lAllemagne, en


dplorant que la tradition catholique franaise rpugne la philologie et linterprtation des
textes. Dans la Revue des deux mondes en 1874, Renan crit ainsi, du catholicisme allemand
qui est un peu protestant, quil sait sa religion, la raisonne, admet ceci, nadmet pas
cela5 En somme, sur le versant du sensible (le sentiment de linfini au fondement de la foi)
comme sur celui de lexplication rationnelle du texte sacr, lAllemagne propose un modle
de pense. Le sicle est religieux, romantique, et allemand Mme de Stal lexpliquait ainsi,
en 1810:
Plusieurs savants [allemands] ont fait des recherches inoues sur lAncien et le Nouveau
Testament. Michalis a tudi les langues, les antiquits et lhistoire naturelle de lAsie, pour
interprter la Bible: et tandis quen France lesprit philosophique plaisantait sur le christianisme,
on en faisait en Allemagne un objet drudition6.

La France a subi, en fait de pense du religieux, la double peine: dabord, celle de lironie
violente qui a trop souvent rduit la religion lInfme; ensuite, celle dun catholicisme
restaur, concordataire puis ractionnaire et nous pourrions aller plus loin dans le sicle,
jusqu son moment syllabaire, ou infaillibiliste (cest ce moment-l que stigmatise
Renan en 1874). Et cest finalement avec le retard gnr par lhistoire religieuse et politique
du pays que les crivains franais vont investir de manire effective et conjointe le champ
religieux et la manire romantique. Car mme si Le Gnie du christianisme ouvre le sicle
en 1802, il faut attendre quelques annes encore pour que snonce en une revendication
unique, unifie, le romantisme et la religion pour que saccomplisse, en somme, ce
rattachement au religieux du systme littraire et philosophique, dont parlait Mme de Stal
pour lAllemagne. Georges Gusdorf faisant tat de la revue catholique Le Correspondant qui,
en 1829, dfinit lexprience romantique, y peroit un diagnostic sagace du moment spirituel
o le romantisme franais simpose dans lordre littraire, entre la prface de Cromwell
et la bataille dHernani7 . Avant den venir au diagnostic pos par Le Correspondant,
arrtons-nous un instant sur le segment historique dtermin par Gusdorf: Cromwell-Hernani,
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La conversion au christianisme, un mythe romantique

1827-1830. Trois petites annes et, surtout, un mme auteur, Hugo, qui apparat alors comme
emblmatique de ce moment spirituel du romantisme franais. On pourrait mme parler
dun Hugo mdiatique, conscient du moment dont il se saisit pour en proposer une mise
en scne exemplaire sa formule, en quelque sorte. Car si Cromwell est bel et bien la
formule romantique franaise avec cette prface, prambule thorique qui demble dtrne
la pice , Hernani en est la mise en scne parfaite, plus encore peut-tre dans la salle, o
la bataille mange la pice, que sur la scne. Dun titre lautre se construit une squence
dhistoire littraire (lhypothse de Gusdorf en est partie prenante) qui lit Hugo comme figure
unificatrice du romantisme porte par un talent incontestable de stratge pour la gestion,
la fois rhtorique et factuelle, de ce qui doit faire vnement. Cette dimension distingue
assez nettement, nous le verrons, sa position des opinions professes avant lui par Mme de
Stal ou Chateaubriand. Dautant que, comme tout faiseur dopinion peut-tre, Hugo conjugue
un temps fort historique et culturel (celui de limposition du romantisme comme paradigme
nouveau) avec une ambition personnelle : incarner le romantisme en faisant de son uvre
laboutissement dune histoire littraire; nous y viendrons prcisment, aprs avoir considr
ce qui se disait dans Le Correspondant en 1829:
Protestants, philosophes, catholiques, tous attendent quelque chose de grand; il semble quune
voix semblable celle qui annonait aux Romains le triomphe de lOrient, le dominateur sorti
de Jude, se soit fait entendre. Les uns croient lavnement dune nouvelle religion, que
chacun se figure sa manire, les autres une sorte de rajeunissement de lancienne, de
nouveaux dveloppements, de nouvelles applications des vrits quelle contient, mais lattente
est universelle. [] Un mouvement religieux travaille lEurope entire ; il est faible encore,
surtout chez nous, mais il est en progrs, et sa tendance est bien marque. Voil ce qui nous fait
croire une rgnration, et une rgnration par le catholicisme8.
5

Sil sagit bien de la rappropriation des contenus de la revue LAthenaeum parue trente ans
plus tt, cette translation franaise nen est pas moins importante puisquelle met en place
une singulire reprsentation de la rgnration collective, religieuse et politique: cest
la conversion du monde romain au christianisme qui soffre comme rponse la qute et
lattente contemporaines.
Gusdorf on sen souvient comparat luvre de dchristianisation rvolutionnaire une
sorte dante rem de la civilisation occidentale, en de de la conversion de Constantin.
Se construirait alors un primtre imaginaire, dans lequel le romantisme franais configure
ses options religieuses selon le schme de la conversion. La voix rsonne nouveau,
lEurope du XIXe attend son Christ convertisseur : lattente religieuse se dote on le voit
de formes puissantes, retrempes aux origines. Indniablement, les utopies de Saint-Simon,
de Lamennais, dans les annes 1825-1848, se rangeront sous la bannire du Christ ;
indniablement aussi, les historiens lieront la Rvolution et la religion soit pour accomplir
lune par lautre (Michelet), soit pour expliquer lchec de la rvolution par son incapacit
tre vritablement religieuse (Quinet). Les liens troits entre rvolution et religion activent
dailleurs, en sous-main, le modle de la conversion que dans ce cas on entendra comme
phnomne de rupture, comme changement violent et radical ; et ce sur le modle de
la conversion de Paul sur le chemin de Damas. Cest dailleurs bien cet aspect-l de la
conversion, une conversion imprative qui dpouille le vieil homme pour revtir
lHomme Nouveau9, qui sera notre rfrent durant cette analyse.
Cest cette forme fondatrice de la conversion que nous considrerons comme mythe ou
mythme, etque nous allons voir sinscrire dans la littrature par le biais de la prface de
Cromwell, justement, dans ces annes de la formalisation en France dun romantisme complet,
cest--dire se convertissant au christianisme. Le mythe inscrit dans lespace de la culture
collective un acte originaire, fondateur Paul, premier converti du christianisme, selon une
squence extraordinaire, fonde en quelque sorte la conversion10. Le mythe est spectaculaire:
Saul est un juif tortionnaire, qui va se trouver de fait absolument retourn, mis par terre, mis
lenvers, mis dans le noir, puis dessill et renomm, Homme Nouveau sous un patronyme neuf.
La conversion peut cependant prendre dautres formes adaptation, mutation, volution qui
restent trangres lirrationalit luvre dans la rvlation que configure le rcit fondateur.

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La conversion au christianisme, un mythe romantique

Nous verrons ainsi que, selon les moments et les sensibilits romantiques, le motif de la
conversion au christianisme peut scarter de la forme mythifie de la conversion paulinienne.
Notre horizon sera constitu de deux grandes fresques brassant le religieux pleines pages,
lAhasvrus dEdgar Quinet et La Tentation de saint Antoine de Flaubert le romantisme
flamboyant du premier trouvant une sorte de contrepoint dans la rflexivit critique du second.

Mythme hugolien contre systmes de Stal et de


Chateaubriand
8

Venons-en ce mythme tel que configur par Hugo dans la prface de Cromwell, texte trs
largement thorique et gnral dans sa vise qui a bien moins pour mission dintroduire la
pice qui suit que de se dployer comme texte de combat pour le romantisme. Hugo y relie
le romantisme lorigine des civilisations, et mme celle du monde puisque la Gense y
est convoque comme forme gnrique des temps premiers. Entre les deux bornes du temps,
une histoire se construit, o se jouent conjointement les mutations des structures collectives
(politique, religion, groupes sociaux et/ou individu) et les formes littraires qui leur sont
associes, non pas exclusives mais dominantes ou, si lon prfre, reprsentatives des ges
dune humanit en progrs.
Cette thorie des trois ges sappuie trs nettement sur une logique organique:
Le genre humain dans son ensemble a grandi, sest dvelopp, a mri comme un de nous. Il a t
enfant, il a t homme; nous assistons maintenant son imposante vieillesse11.

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Hugo dfinit ensuite les caractristiques politiques et littraires de chaque ge : lenfance


et ladolescence du monde (temps primitifs) ont lode comme forme, la Gense comme
emblme; lge dhomme des temps antiques re des expansions et des guerres a lpope
pour forme et Homre pour hros; quant limposante vieillesse annonce et fort logique,
le lecteur ne la trouve pas tout fait en ltat. Car se produit dans le raisonnement une
bifurcation, un trbuchement, que lon pourrait considrer soit comme lapsus, soit comme
marqueur dune conversion luvre dans le texte conversion entendue ici dans le sens qua
le mot en mathmatiques ou en finances, puisque lon semble changer de base ou de systme:
de fait, la place du troisime ge, Hugo en propose un nouveau, littralement:
Une religion spiritualiste, supplantant le paganisme matriel et extrieur, se glisse au cur de
la socit antique, la tue, et dans ce cadavre dune civilisation dcrpite dpose le germe de la
civilisation moderne12.

11

La vieillesse et la dcrpitude nont pas de dure, elles semblent plutt rapportes lge
prcdent; lre nouvelle souvre par la liquidation (sans appel) et la germination si rapides
que la phrase qui suit va directement ltat achev dun processus gnralement long:
Cette religion est complte, parce quelle est vraie ; entre son dogme et son culte, elle scelle
profondment la morale.

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Puis viennent en srie les effets produits par cette nouvelle religion, qui enseigne ,
montre, et substitue une vaste et gale clart toutes ces illuminations vacillantes de
la sagesse humaine. Achvement donn pour immdiat, compltude, vidence lumineuse:
rvlation, en somme, dans le cadre du mythme de la conversion reprsente comme
dflagration dun nouveau mode dtre; lon y retrouve sans grande peine Paul, le vieil homme
et lHomme Nouveau: une nouvelle humanit est dailleurs esquisse, largement ente sur la
promesse dune vie immortelle au-del du passage terrestre.
La dmonstration hugolienne court-circuite donc le raisonnement engag, pour imposer
lHomme Nouveau celui qui prolonge Paul dans un homo romanticus plac sous la double
tutelle du gnie de la mlancolie et de la mditation et du dmon de lanalyse et de la
controverse13.
Pour mieux mesurer la spcificit du mythme de conversion mobilis par Hugo en 1827,
comparons-le avec les modalits choisies par les prcurseurs romantiques, Mme de Stal et
Chateaubriand en particulier le Chateaubriand du Gnie du christianisme, qui semble devoir
tre le rfrent majeur de lcriture de la conversion.
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Curieusement, ce nest pas le cas. Car le Gnie, qui pourtant reconvertit une poque en lui
reprsentant la puissance sensible et esthtique de la foi et de lart chrtiens,nest pas un rcit
de conversion, mais un essai tendu entre proslytisme, histoire des arts et critique littraire.
La conversion est en amont, rapporte succinctement dans la prface de la premire
dition encore faut-il bien souligner que le mot ici nest que gnrique, priv de cette
valeur de fulgurance aperue chez Hugo. Trs posment et trs simplement, la prface de
Chateaubriand expose les faits: Mes sentiments religieux nont pas toujours t ce quils
sont aujourdhui. [] Je suis devenu chrtien. Je nai point cd, jen conviens, de grandes
lumires surnaturelles; ma conviction est sortie du cur: jai pleur et jai cru.14 - lon
connat la cause premire de ces pleurs, la mort de la mre et de la sur, et lultime lettre
de la mre faisant reproche son fils de ses positions critiques en matire de religion. La
culpabilit est donc pour beaucoup dans la conversion (il faut, dit Gusdorf15, racheter lEssai
sur les rvolutions, qui en 1797 posait brutalement la question: quelle sera la religion qui
remplacera le christianisme?), sans que toutefois la logique de compensation nimpose une
reprsentation ou une dramaturgie de la conversion. Le projet du Gnie du christianisme, tel
quil est annonc dans le premier chapitre, confirme que nous sommes bien l, alors mme que
lauteur est la fois le premier des romantiques et un fervent dfenseur des beauts de la foi
chrtienne, face une dmarche rationnelle, scientifique dans son ambition de ne rien perdre
des preuves faire valoir; en somme, face une uvre qui peut persuader, pas convertir
Lobjectif de son auteur est de forcer ladmiration des uvres engendres par la foi
comme laffirme le chapitre premier, il sagit de prendre la route contraire celle de la
dmonstration dogmatique du XVIIe sicle, et ainsi, allant de leffet la cause, de ne pas
prouver que le christianisme est excellent parce quil vient de Dieu; mais quil vient de Dieu
parce quil est excellent16 . Voici donc les perspectives mises au jour par une rationalit
soucieuse de mesure (larpentage va de lagriculture aux travaux de lettrs) et engage dans
le secours de la religion en somme, Le Gnie inscrit son lecteur dans une logique politique,
alors que la conversion entendue radicalement suppose une position intime et sensible:
On devait donc chercher prouver que de toutes les religions qui ont jamais exist la religion
chrtienne est la plus potique, la plus humaine, la plus favorable la libert, aux arts et aux lettres;
que le monde moderne lui doit tout, depuis lagriculture jusquaux sciences abstraites; depuis les
hospices pour les malheureux, jusquaux temples btis par Michel-Ange, et dcors par Raphal.
On devait montrer quil ny a rien de plus divin que sa morale; rien de plus aimable, de plus
pompeux que ses dogmes, sa doctrine et son culte: on devait dire quelle favorise le gnie, pure le
got, dveloppe les passions vertueuses, donne de la vigueur la pense, offre des formes nobles
lcrivain, et des moules parfaits lartiste; quil ny a point de honte croire avec Newton et
Bossuet, Pascal et Racine: enfin il fallait appeler tous les enchantements de limagination et tous
les intrts du cur au secours de cette mme religion contre laquelle on les avait arms17.

17

Madame de Stal, lautre grande figure littraire des premires annes du XIXe sicle, prsente
dans De la littrature lhistoire des rapports entre littrature et institutions sociales. Le
fil chronologique y est continu, au contraire des histoires elliptiques de la littrature o
sescamotent gaiement de larges tranches sculaires considres comme trous de tnbres18
sans intrt, pour prendre pied sur la rive du sicle classique. Une telle continuit historique
permet de reprsenter la priode des invasions barbares comme phase de transition dans
le processus de construction des conditions intellectuelles venir; Mme de Stal invente la
fiction de la rencontre et du mlange des peuples du Nord et des peuples du Midi. Les uns
hritiers dune mythologie paenne et rude, les autres, avachis dans la jouissance, mais porteurs
du christianisme.
Les peuples du nord avaient de limagination, de la mlancolie []. Leur climat sombre noffrait
leur imagination que des orages et des tnbres. [] Les gants de la gele prsidaient leurs
exploits. Le dluge, dans leurs traditions, ctait la terre inonde de sang. Ils croyaient que, du
haut du ciel, Odin les animait au carnage.
[] Les peuples du midi [] ne croyaient plus qu la volupt, ils admettaient tous les dieux
en lhonneur desquels on clbrait des ftes. [] Cest au milieu de cet affaissement dplorable,
dans lequel les nations du midi taient tombes, que la religion chrtienne leur fit adopter lempire
du devoir.

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La conversion au christianisme, un mythe romantique

La religion chrtienne dominait les peuples du nord en se saisissant de leur disposition la


mlancolie, de leur penchant pour des images sombres, de leur occupation continuelle et profonde
du souvenir et de la destine des morts. []
Les peuples du midi, susceptibles denthousiasme, se vourent facilement la vie contemplative,
qui tait daccord avec leur climat et leurs gots. [] La religion chrtienne ranima des principes
de vie morale dans quelques hommes sans but et sans liens[] Elle porta vers le ciel des regards
souills par les vices de la terre. []
La religion chrtienne a t le lien des peuples du nord et du midi; elle a fondu, pour ainsi dire,
dans une opinion commune des murs opposes; et rapprochant des ennemis, elle en a fait des
nations [].
Ce mlange sest fait lentement, sans doute. La providence ternelle prodigue les sicles
laccomplissement de ses desseins []19.
18

19

Premire remarque, presque une vidence : la fiction stalienne se garde de considrer le


phnomne quelle analyse comme une conversion ; nous ne sommes pas ici dans
le primtre imaginaire born dun ct par Constantin, de lautre par la reconversion
des nations aprs la rvolution ; et pas non plus dans la condensation hugolienne dune
dflagration religieuse. Le chapitre qui construit cette fiction du Nord avec le midi est intitul
De linvasion des peuples du Nord, de ltablissement de la Religion chrtienne, et de
la renaissance des Lettres , o tablissement de la religion dit bien le caractre duratif
du phnomne ; dans la phrase finale de nos extraits, lide de mlange opr lentement
confirme la longue dure du processus. En outre, loption volutive prise par Mme de Stal
(qui vrifie le prsuppos philosophique qui est le sien, celui de la perfectibilit) inscrit
ses rflexions dans des perspectives politiques: le christianisme est prsent comme le fer
de lance de la constitution des nations, le liant20 de la communaut humaine. Entre
convertio et religio, Mme de Stal a choisi Elle nest ni dans une construction mythique du
christianisme comme avnement la manire de Hugo, ni dans une dmarche apologtique
faon Chateaubriand. Sa petite fiction des temps barbares se construit au carrefour de lhistoire,
de la mythologie (la rfrence Odin) et dune franche orientation philosophique hrite des
Lumires (perfectibilit, finalit politique des actions humaines).
Finalement, ces trois cas nous indiquentque la mythification du christianisme comme source
du romantisme se fait tardivement, dans ces annes 1830 caractrises par une impatience, en
France, adapter les ides du romantisme allemand; et quelle a lieu sous Victor Hugo,
peut-tre pour des raisons de caractre ou de temprament: celui dont Mallarm dira Il fut
le vers personnellement avait, ds la prface de Cromwell, lambition de devenir le titan
des lettres, lhomme par lequel une ide du romantisme prendrait forme, un fondateur, ou un
medium. Du point de vue de lutilisation du motif religieux, Chateaubriand et Mme de Stal
avaient suivi dautres voies celle du proslyte, celle de la fille des Lumires.

La suite
20

21

Le mythe de la conversion nest pas le fait isol dun discours de revendication romantique
et de sa thorisation. Il devient objet littraire dans la suite du sicle. Chez Hugo notamment,
qui dans Dieu traverse la question des religions et de la place et de la valeur du christianisme,
ou dans La Fin de Satan corrige le mythe satanique et annule la ngativit diabolique en
convertissant Satan lamour de Dieu. Lucifer reconverti et pardonn, cest la possibilit
pour lhumanit dtre libre du Mal le pome pique proposant ainsi une effectuation du
christianisme sur fond dutopie (dans le sillage du christianisme social ou du saint-simonisme).
Mais le motif de la conversion se rencontre galement dans le champ particulier de la science
mythologique, appuye sur ltude linguistique des grands pomes piques de lhumanit.
Chateaubriand dj, cherchant prouver dans Le Gnie du christianisme lexcellence de
lcriture dans un livre consacr La Bible et Homre crivait:
Les productions les plus trangres nos murs, les livres sacrs des nations infidles, le ZendAvesta des Parsis, le Veidam des Brames, le Coran des Turcs, les Edda des Scandinaves, les
maximes de Confucius, les pomes sanskrit ne nous surprennent point ; nous y retrouvons la
chane ordinaire des ides humaines; ils ont quelque chose de commun entre eux, dans le ton et
dans la pense. La Bible seule ne ressemble rien: cest un monument dtach des autres21.

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La conversion au christianisme, un mythe romantique

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La position est radicale, et les arguments surprennent tant ils indiffrencient pour mieux
rejeter en bloc et pour imposer le Livre. Chateaubriand droule ensuite les cosmogonies des
philosophes et des potes, ou se fait linguiste hbrasant, pour mieux affirmer la supriorit de
la Gense sur les rcits de cration, celle de lhbreu sur les complexits inutiles du grec, celle
enfin de la Bible sur Homre. Mais ces lments de lapologie de Chateaubriand vont se voir
point par point reconsidrs, quelques dcennies plus tard, par les analyses des mythologues.

Le christianisme comme conversion au polythisme


23

Dans la seconde moiti du XIXe sicle, autour des travaux du sanskritiste Max Mller et
de lhbrasant Ernest Renan, les rapports entre la Bible et Homre, entre la religion et les
mythologies se dterminent bien autrement. Dun ct des langues-surs du sanskrit et une
phrasologie mythologique partage par de nombreux mythes; de lautre, pure et sche, la
langue dun monothisme qui lui ressemble. Entre les deux, le monothisme chrtien, rsultat
dune alliance complexe. Autrement dit, le mythe de la conversion fulgurante nest plus; mais
un mythe nouveau, destination de lEurope des nations en train de se construire, va se faire
jour, port en France par Renan : le mythe du christianisme comme cration aryenne (i.e.
indo-europenne ou indo-germanique22), cration par laquelle peuvent fusionner lexcellence
intellectuelle et culturelle de lOccident polythiste et la profonde religiosit hrite du
monothisme hbreu. Le christianisme est ainsi le rsultat de la conversion monothiste au
figurable (contre linfigurabilit du Dieu dIsral), et un certain pluriel mythologique
(par le biais des saints, ou de cette dlicieuse parure de lgendes romantiques celtes et
germaines). Renan sinterroge sur le processus ayant conduit la conversion au christianisme:
Comment les peuples qui tiennent lhgmonie du monde ont-ils abdiqu leur symbole pour
adopter celui de leurs vaincus?
[] Est-ce dire que les peuples indo-europens, en adoptant le dogme smitique, aient
compltement abdiqu leur individualit? Non, certes. En adoptant la religion smitique, nous
lavons profondment modifie.
[] La victoire du christianisme ne fut assure que quand il brisa compltement son enveloppe
juive, quand il redevint [] une cration dgage des entraves troites de lesprit smitique23.

24

Le mythme paulinien se voit rvoqu, puisquil ny a ni fulgurance ni rvlation, mais une


lente adaptation qui convertit un monothisme en un autre, plus ouvert aux formes. Cette mue
pourrait se situer dans la ligne de la pense stalienne, si ce nest quen 1800 la ralit tait tout
autre, et que le raisonnement se fondait sur des valeurs diffrentes: lEurope de Mme de Stal
tait lEurope des monarchies en marche vers la dmocratie; lEurope des dernires dcennies
du sicle est tristement travaille par les nationalismes. Surtout, dans la pense stalienne, nord
et sud, germanit et christianisme sarrangent sans ce tiers quest le monothisme hbreu. Ds
lors que la science des mythes introduit le monothisme hbreu dans le systme linguistique et
mythologique global, non sans toutefois signaler ou stigmatiser une faiblesse quasi structurelle
de la langue hbraque (et de sa mythologie), il semble impossible de faire lconomie dune
fracture interne du monothisme: la guerre des deux monothismes sert la construction dun
mythe europen nouveau, celui dun indo europanisme puissant qui aurait liquid la part
austre et primitive du monothisme hbreu; il nest pas impossible que telle thorisation du
schisme monothiste ait pu aller nourrir, entre manipulations, malentendus et haines recuites,
les terribles drives politiques du XXe sicle24. Quoi quil en soit, il est vident ici que, durant
cette phase scientifique incarne par Mller ou Renan, le modle du foudroiement du converti
par le Christ est obsolte. Aux temps romantiques a succd lpoque le second demi-sicleque Thibaudet a nomm critique.

Horizons littraires Quinet / Flaubert, conversion /


dliaison
25

Ce balancement, entre dune part un modle de conversion romantique, fulgurant et paulinien,


et dautre part une conversion considre comme procs volutif, mutationnel, se retrouve
dans deux uvres relatant une traverse des mythes et des religions et convoquant toutes les
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La conversion au christianisme, un mythe romantique

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idoles de lhumanit, dans des perspectives assez divergentes toutefois: Ahasvrus dEdgar
Quinet et La Tentation de saint Antoine de Gustave Flaubert.
Ahasvrus, mystre en quatre journes, reprsente lhistoire du juif errant. A lorigine, une
lgende du XIIIe sicle raconte quun juif nomm Ahasvrus avait refus de donner boire au
Christ durant sa monte vers le Golgotha, prfrant se moquer de lui en lexhortant continuer
marcher ; il fut condamn pour sa duret marcher lui-mme jusqu la fin des temps.
La figure du Juif errant connat un regain dintrt dans le moment romantique, puisque le
mystre de Quinet date de 1833, et que le roman dEugne Sue intitul Le Juif errant est,
en 1844-45, lun des plus grands succs du sicle. Chez Sue, le maudit qui chemine sans fin
reprsente lHistoireen marche vers lgalit et la justice; le juif errant est ainsi, dans ce roman
trs marqu par le saint-simonisme, le proltaire, quaccompagne dans son cheminement
Salom, la femme; lun et lautre recevront leur pardon la fin du roman et seront librs
des maldictions qui les ont frapps. Chez Quinet, le traitement est moins politique: libr
par Jsus la fin des temps (quand arrive enfin le jugement dernier), Ahasvrus, rachet par
lamour de Rachel, ange dchu devenu femme, refuse pourtant den finir, et continue une
marche qui nest plus alors lie la maldiction mais la conversion. Il ne sagit plus ds lors
daller, de recommencer sans fin, mais de monter.
Je voudrais blanchir mes souliers de la poussire des toiles, monter, monter toujours, de mondes
en mondes [] Je voudrais, comme je frappais au seuil des htelleries dEspagne et dAllemagne,
aller frapper toujours des toiles inconnues, une vie nouvelle, des seuils entrouverts au bout
de linfini et des cieux meilleurs25.

27

28

En outre la lgende du juif errant est prise chez Quinet dans un cadre large: dans le prologue,
3500 ans aprs le jugement dernier, Dieu annonce une nouvelle Cration de lunivers. Mais
avant de procder cette recration il veut donner tous les saints runis le spectacle de
ce que fut le monde pass. Dieu rvle lintgralit de lhistoire du monde cr par lui,
depuis lorigine jusqu la fin des temps, de lAntiquit au Moyen ge puis aux temps
contemporains, le principe de liaison tant assur, pour la priode chrtienne, par la figure
immortelle dAhasvrus.
La premire journe raconte la Cration , mais une Cration entendue trs largement
puisquelle va de lapparition de lOcan et des premiers animaux mythiques (Lviathan,
serpent..) la crche de Bethlem, en passant (il est vrai rapidement) par les Titans,le Dluge,
ltablissement de tribus humaines dans les bassins gographiques dInde, dIran, ou dgypte.
Curieusement import dans cet pisode de la Cration , Jsus est prsent comme la
rsultante dun processus de fusion - mu ensuite en processus de conversion - de toutes les
croyances prcdentes. Dabord, ce sont les villes qui, par la voix de Babylone, suggrent de
fondre leurs dieux en un seul:
Comme un fondeur qui remue son creuset, que diriez-vous si toutes nos idoles, bliers dairain,
becs dperviers, amulettes de cuivre, serpents dor, nous les jetions ple-mle dans ma chaudire
de devin, pour nen faire quune idole qui naurait plus quun nom? Nous naurions plus porter
sur nos bras tant de petits pnates que nous perdons dans le chemin. Un colosse sans bornes, aussi
grand que lunivers, nous suivrait partout comme un homme: dun pas, il enjamberait nos mers
et nos annes26.

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Mais soudain voici que Jrusalem surgit et dclare apporter un dieu meilleur que tous les
vtres:
[] dans Bethlem un Dieu cach dans une crche dtable [] il porte sur sa tte une aurole;
il est tout petit enfant. Les bergers, pour lamuser, lui jouent de la cornemuse27.

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Ainsi se met en scne la conversion, en un raccourci saisissant qui renverse lidole immense,
le colosse sans bornes , pour lui substituer un tout petit enfant ; le texte redouble
le renversement quand les rois mages, arrivant ltable forts de leur puissance et de leur
richesse, sont brusquement mus en hommes nouveaux:
- [] je ne suis plus ni roi, ni fils de roi;
- Je ne suis plus quun murmure dans les bruyres de mes salles []

Cahiers dtudes du religieux. Recherches interdisciplinaires, 10 | 2012

La conversion au christianisme, un mythe romantique

- Et moi, quun rayon argent dans la nuit28 []


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Quinet se rapproprie donc le modle paulinien de conversion retournement de puissance


en faiblesse, acquiescement absolu cette nouvelle donne mais il va larticuler avec le
modle long de la mue, en quelque sorte. Ceci, qui est vrai pour le motif de limposition
du Christ sur les autres idoles, lest encore lchelle globale du mystre, puisque le rle
dAhasvrus consiste rsister lappel du Christ pour ensuite lentement cheminer vers lui,
avant linattendue et abrupte et radicale dcision de devenir le marcheur du Christ; le converti.
Cest ainsi que le processus de rvlation est associ chez Quinet au mouvement de progrs
de lindividu.
La Tentation de saint Antoine de Flaubert est un texte plus tardif, dont la gense passe par
trois tapes : 1849, pour une version longue non publie, 1857 pour une reprise partielle,
enfin 1874 pour une version dfinitive largement remanie et seule intgralement publie.
Hsitant entre thtre et rcit, le texte met en scne, dans la Thbade des IIIe-IVe sicles,
lanachorte Antoine confront aux assauts de tentations diaboliques, et astreint voir se
drouler le spectacle hallucin des croyances paennes et hrtiques de lhumanit. Lun des
pisodes centraux de La Tentation est le dfil de tous les dieux de lhumanit, que Flaubert
ouvre avec les idoles primitives de lanimisme et quil suspend avec le dieu dIsral; entre
temps sont passs notamment les divinits de lInde, de la Perse, dgypte, de Grce ou de
Rome
Il faut souligner ce point, essentiel: la version dfinitive de 1874 efface du dfil toute trace
et toute mention du Christ lequel est pourtant, dans le contexte de tentation dun moine au
dsert, la raison dtre et de rsister de lanachorte. Le dieu dIsral se trouve alors tre le
dernier du dfil, et il termine ainsi sa tirade:
- Malheur! Malheur! [] mon temple est dtruit, mon peuple est dispers.
Jtais le Dieu des armes, le Seigneur, le Seigneur Dieu!
Alors il se fait un silence norme, une nuit profonde.
Antoine: Tous sont passs.
Il reste moi! dit quelquun. Et Hilarion est devant lui mais transfigur, beau comme un archange.
Antoine: Qui donc es-tu?
Hilarion: [] On mappelle la Science29.

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Personne (sinon cet Hilarion, derrire lequel se cache le Diable) pour venir aprs, ni dans
le discours de Yahv, ni sur la scne o pourtant tous les dieux ont t admis pour une
dernire protestation, un ultime adieu. Pas de Christ. Flaubert avait pourtant crit au tout
dernier moment de son travail sur sa Tentation un bref texte, intitul Mort du Christ dans
une ville moderne, mais il renonce finalement placer ce fragment la fin de son dfil.
En outre, dans les versions prcdentes de luvre, le Christ tait au moins mentionn dans le
discours dadieu de Yahv, en tant que celui qui avait gnr la chute du dieu dIsral: Cest
ce Dieu de Nazareth qui a pass par la Jude. Comme un tourbillon dautomne, il a entran
mes serviteurs30. Dans la version dfinitive, rien.
Quen conclure? Sans doute que, contrairement Ahasvrus, le christianisme ne se donne pas
ici comme rvlation et comme rsolution de la diversit des cultes paens.
Flaubert prsente un univers mythologique unifi et dans lequel lcrivain intgre le
dieu dIsral; le monothisme hbreu devient ainsi la borne des formes diverses lues par
lhumanit au cours de son histoire pour soutenir ses croyances. Mais une borne choisie
au mpris de la chronologie alors que le principe du dfil est chronologique puisquil
aurait fallu pour la respecter que Flaubert place en dernier les dieux de la Rome dcadente,
lesquels apparaissent dans le texte avant Yahv. Le lecteur ne peut que prendre acte de cette
inscription de Yahv comme figure limite du panthon mythologique, comme point au del
duquel cesse (en tout cas dans le texte mme) la figuration; prendre acte du fait que le Christ
nest pas davantage donn comme figure de relance31 (dans la perspective indo europaniste
la Renan) que comme puissance de conversion ( la manire romantique). La logique du

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La conversion au christianisme, un mythe romantique

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dfil signale que si conversion il y a, elle est dordre esthtique et imaginaire, et relve de
cette transformation permanente dune reprsentation en une autre qui atteste de la capacit
des hommes crer des dieux.
De la conversion effective, active chez Quinet, aux temps du romantisme revendicatif, selon
ses deux modalits de brutal retournement de soi ou de long cheminement vers lautre, la
conversion comme principe esthtique chez Flaubert dans le dernier tiers du sicle, il y a la
distance culturelle sparant cette attente fivreuse voque en 1829 par Le Correspondant
de la dmarche scientifique des mythologues. Mais il y a aussi lcart entre un qui croyait
au changement, la rvolution intime et collective Quinet, et un qui ny croyait pas
Flaubert, qui disait, en sceptique radical: chercher la meilleure des religions, ou le meilleur
des gouvernements, me semble une folie niaise. Le meilleur, pour moi, cest celui qui agonise,
parce quil va faire place un autre32.
Notes
1 Georges Gusdorf, Le Romantisme, I, Paris, Payot & Rivages, 1995, p.658.
2 Idem, p.660.
3 Voir la rfrence de Gusdorf lanalyse de J. Gaulmier, pour qui le romantisme fut sans doute une
tentative ddifier une foi nouvelle; cit dans Le Romantisme, op.cit. p.657.
4 Mme de Stal, De lAllemagne, Paris, GF-Flammarion, 1968, t. II, p.238.
5 Ernest Renan, Mlanges religieux et historiques, Paris, Calmann-Lvy, 1904, p.28.
6 De lAllemagne, op.cit., p.247.
7 G. Gusdorf, op.cit., p.725.
8 Le Correspondant, t. II p. 17, cit par Gusdorf p. 725, partir de R. Tronchon, Romantisme et
prromantisme, 1930, Belles-Lettres.
9 Paul, Eptre aux Ephsiens, 4, 22.
10 Les aptres se sont convertis au Christ, mais in praesentia; Paul le fait in abstentia.
11 Victor Hugo, Prface de Cromwell, Paris, GF-Flammarion, 1968, p.63.
12 Idem, p.66.
13 Idem, p.68.
14 Chateaubriand, Gnie du christianisme, Prface de la premire dition, Paris, GF-Flammarion,, 1996,
t.II, p.398.
15 G. Gusdorf, op.cit., p.660.
16 Chateaubriand, Le Gnie, op.cit., t. I, p.56.
17 Idem, p.57.
18 Voir par exemple Le Lyce de La Harpe, contemporain de lessai sur la littrature de Germaine de
Stal, et qui sera un rfrent pdagogique important durant presque tout le sicle.
19 G. de Stal, De la littrature, Paris, GF-Flammarion, 1991, p.165-169.
20 Religio renvoie ce qui relie, au lien.
21 Chateaubriand, Le Gnie;.., op.cit., t.1, p.357.
22 Voir Maurice Olender, Les langues du Paradis. Aryens et smites: un couple providentiel, Paris,
Seuil, 1989.
23 Ernest Renan, De la part des peuples smitiques dans lHistoire de la civilisation, 1 leon au Collge
de France, 1862, dans Mlanges dHistoire et de voyages, 1906, Calmann-Lvy, p.16.
24 Voir sur ce point la conclusion de la prface de Jean-Pierre Vernant M. Olender, Les langues du
Paradis, op.cit., Coll. Points Seuil, 2002, p.12.
25 Edgar Quinet, Ahasvrus, uvres Compltes, Hachette, t.11, 1876, p.418.
26 Idem, p.46.
27 Idem, p.49.
28 Idem, p.76.
29 Gustave Flaubert, La Tentation de saint Antoine, Paris, Gallimard, Folio, 1983, p.205-206.
30 G. Flaubert, La Tentation de saint Antoine, version 2, uvres Compltes 1, Paris, Seuil, LIntgrale,
1964, p.520 (voir aussi p.469 pour la version 1).

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La conversion au christianisme, un mythe romantique

31 Il faudra attendre les Trois contes pour y lire le travail de reconfiguration imaginaire de la croyance
luvre dans le long cours du christianisme.
32 G. Flaubert, Correspondance, Paris, Gallimard, Bibliothque de la Pliade, t. II, lettre du 18 mai
1857, p.719.

Pour citer cet article


Rfrence lectronique
Sylvie Triaire, La conversion au christianisme, un mythe romantique, Cahiers dtudes du
religieux. Recherches interdisciplinaires [En ligne], 10|2012, mis en ligne le 25 janvier 2012,
consult le 20 avril 2015. URL: http://cerri.revues.org/1015; DOI: 10.4000/cerri.1015

propos de l'auteur
Sylvie Triaire
MCF Littrature franaise, Universit Paul-Valry, Montpellier 3. Equipe de recherches: CRISES EA
4424. Champ de recherches: Littrature franaise du XIXe sicle; littrature et politique; littrature et
religion; histoire littraire; auteur de spcialit: Gustave Flaubert. Publications rcentes:
Ouvrage: Une esthtique de la dliaison: Flaubert, 1870 1880, Paris, Champion, 2002.
Ouvrage collectif en co-direction: Deviser, diviser. Pratiques du dcoupage et potiques du chapitre,
textes runis par S. Triaire et P. Victorin, PULM, Montpellier, 2011, 397p.
Co-direction de numro de revue: Lieux Littraires / La Revue, n11-12, Lhistoire littraire des
crivains, textes runis par M. Blaise et S. Triaire, Montpellier, PULM, 2009 (numro double
Lhistoire littraire des crivains / Paroles vives, 330 pages)
Articles: Aussi ai-je parl sans intelligence de merveilles qui me dpassent et que jignore: la
jobarde au cur simple de Flaubert, Lieux littraires, ns 9-10, Linterview dcrivains Figures
bibliques dautorit, Publications de lUniversit Paul-Valry, 2006, p.367-391.
Extrait(s) de Verbe. Flaubert et la Bible, dans Formes bibliques du roman, tudes runies
parFabienne Bercegol et Batrice Laville, Paris, Classiques Garnier, 2011, p.251-270.

Droits d'auteur
Tous droits rservs
Rsums

Il sagit dexaminer la faon dont la littrature romantique franaise met en scne le motif de la
conversion, le christianisme tant condition essentielle au romantisme. Les auteurs considrs
sont Chateaubriand, Mme de Stal, Victor Hugo, thoriciens dune conversion qui peut tenir au
modle paulinien ou au contraire se dfinir par le long cours des croisements et du progrs des
civilisations. Quinet et Flaubert, pour Ahasvrus et La Tentation de saint Antoine, permettent
de saisir les variations que prend le motif de la conversion dans le domaine proprement
littraire.

Focusing on the relationship of Romanticism to christiany, the article concentrates on


conversion as a pattern in romantic french literature. Chateaubriand, Mme de Stal, Hugo
are considered as theorists of conversion understood according to the Paulinian model or,
on the contrary, seen in the long run as the course of civilisation itself. Quinet and Flaubert
(Ahasverus and La Tentation de saint Antoine) provide a textual field for studying the different
forms of conversion in the literary sphere itself.
Entres d'index
Mots-cls : Ahasvrus, Chateaubriand, christianisme, conversion, Flaubert, Hugo,
Mme de Stal, Paul, perfectibilit, progrs, Quinet, romantisme, Tentation de
saintAntoine
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La conversion au christianisme, un mythe romantique

Keywords :Ahasverus, Chateaubriand, christianity, conversion, Flaubert, Hugo, Mme


de Stal, perfectibility, progress, Quinet, romanticism, Saint Paul, Tentation de
saintAntoine

Cahiers dtudes du religieux. Recherches interdisciplinaires, 10 | 2012

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