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Sabine Jourdain

Les mythologies

Groupe Eyrolles, 2007


ISBN 10 : 2-7081-3597-X
ISBN 13 : 978-2-7081-3597-0

Bagdad

(Eshnounna)
O

LURISTAN

M
N
T

E
A

SI

PERSIDE

-P

Groupe Eyrolles

IE

LF

La Msopotamie ancienne

Rhagae (Thran)

(Medes)

Lgende : peuple = (Amurrites)

S
D
U
Ispahan
Kish
Z
Babylone
A
(Perses)
Suse
G
BABYLONIE
R
Nippur AKKAD SUSIANE
O
S
Lagash
Ka
Uruk
run
SUMER
LAM
Larsa
Ur Eridu
CHALDE
Perspolis
Anschan
Shirz
te

TA

Hamadn

MDIE

O
B
RA

ROUGE

DSERT
d'Arabie

O
ra

ph

Assur
O

Eu

(Kassites)

MER

SINA

Jrusalem

PALESTINE
Cananens

Mari

Nimrud

ASSYRIE

Tigre

MDITERRANE
Tyr

Damas
PHENICIE

SYRIE

Ninive

(Scythes)

Beyrouth

(Amurrites)

Khorsabad

NN

MER

Ugarit

Ebla

Alep

KURDISTAN

Lac de Van

(Hourrites)

ME

(Hittites)

MER NOIRE

PIE

S
CA
E

Chapitre 1

La mythologie
msopotamienne

Groupe Eyrolles

la fin du IVe millnaire avant notre re, une civilisation nat et


spanouit entre le Tigre et lEuphrate (rgion qui correspond
aujourdhui au sud de lIrak) : cest la civilisation sumrienne. Ce
peuple non smite, dont lorigine fait encore lobjet de bien des suppositions, inventeur de lcriture cuniforme mais aussi de la roue
rayons et du calendrier, a influenc lorganisation politique, sociale et
religieuse de toute la Msopotamie jusqu lhgmonie de Babylone.
Vers 2300 avant notre re, des populations smites, les Akkadiens, qui
taient installes dans le nord de la Msopotamie, prennent le pouvoir
sur les Sumriens et crent une dynastie. Toutefois, ils sapproprient la
culture sumrienne au point que lun et lautre peuples sont souvent
confondus.
La mythologie msopotamienne prsente par consquent un ensemble
de mythes parfois juxtaposs qui appartiennent tantt Sumer, tantt
Akkad ou encore Babylone. Quant aux divinits sumriennes
dorigine, leurs noms diffrent selon leur appropriation par Akkad ou
Babylone. Chaque Cit-tat cre lpoque sumrienne est regroupe
autour dune divinit tutlaire. Cette organisation explique les multiples divinits et les nombreuses rivalits entre les dieux. La transmission des mythes sest faite jusqu lpoque de Babylone et lon trouve
dans la Gense bon nombre de rcits puiss lhistoire de Sumer.

15

Partie I

Proche-Orient

Sources
Des textes relatifs aux mythes sumriens, crits en cuniformes, datent
de lpoque de la troisime dynastie dUr et proviennent de la bibliothque de Nippur. De mme, dix-huit tablettes datant du XVIIIe sicle
avant notre re ont t retrouves prs de Nippur. Elles ont permis de
connatre la Liste Royale Sumrienne, cest--dire lensemble de tous
les rois de Sumer depuis lorigine suppose des temps. Elles nous
livrent aussi des informations sur leurs rgnes, mme si lgende et
histoire se confondent.

Repres chronologiques
Dates (avant notre re)

Faits

3200-2330

Priode sumrienne archaque

partir de 2900

dification des Cits-tats Sumer : Ur, Uruk,


Lagash, Nippur, Kish. chaque cit, son dieu
Polythisme

2325-2160

Ire dynastie dAkkad fonde en Basse-Msopotamie


par Sargon lAncien

Vers 2113

IIIe dynastie dUr

1830-1530

Empire babylonien fond par les Amorrites. Code


Hammourabi (du nom de celui qui rgne partir
de 1792) et orientation vers le monothisme :
Marduk devient le dieu de Babylone

partir de 1530

Arrive des envahisseurs hittites et kassites


Les Assyriens, population du nord de la Msopotamie, conquirent le territoire. Mme panthon
que les Babyloniens. Marduk devient Ashur
Rgne de Nabuchodonosor

539

Chute de Babylone

Groupe Eyrolles

625

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La mythologie msopotamienne

Chapitre 1

Les personnages en scne

Les divinits

Correspondances entre dieux


Sumer

Akkad

Babylone

An

Annu

Anu (ou Anou)

Ki

Ninhursag

Nintu

Enki

Ea

Ea

Nanna

Sin

Sin

Utu

Utu

Shamash

Innana

Ishtar

Ishtar

Dumuzi

Tammuz

Tammuz

Dans la mythologie msopotamienne, il existe plus de cinq cents dieux.


Ds lpoque sumrienne, chaque cit possde son dieu protecteur et
les divinits rgnent sur les corps clestes et les lments de la terre :
rivires, montagnes, cits, fermes, constructions, etc.
Autant les dieux sumriens sont proches des hommes par leurs dfauts
et leurs qualits (ils sont jaloux, lches, avides ou passionnment
amoureux, courageux, sages ou encore gnreux), autant ceux de
Babylone sen loignent pour devenir des figures sacres, des divinits
toutes-puissantes.

Groupe Eyrolles

Ds le dveloppement de la civilisation sumrienne autour des cits, le


sommet du panthon est gouvern par la triade An, divinit du Ciel, Ki,
divinit de la Terre, et Enlil, dieu du Vent et de lAtmosphre. Enki, le
dieu des Eaux, se tient en quatrime position. Les Anunnaki constituent la garde royale cleste.

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Partie I

Proche-Orient

Divinits

18

Dieux

Symboles et
reprsentations

Lieux de
culte

Liens de parent

An et Ki

Divinits primitives :
Ciel et Terre

Uruk

Couple primordial
gnr par Nammu,
la mer primordiale.
Parents dEnlil et dEnki

Enlil

Dieu de lAtmosphre
et des Vents

Nippur

Frre dEnki, pre de


Nanna et de Ninurta

Enki

Divinit de lEau
(pluie, rivire, fleuve,
marais, etc.). Crature
mi-chvre, mi-poisson

Eridu

Frre dEnlil et Pre


de Marduk

Innana

Desse de lAmour et de
la Fertilit, desse de la
Guerre. Reprsente la
dualit vie/mort

Uruk

Fille ou sur dEnlil


pouse de Dumuzi
Sur dEreshkigal

Utu Babba

Dieu du Soleil puis de


la Justice ( lre de
Babylone). Symbolis
par un disque solaire
dcor par une toile
quatre branches

Larsa et Sippar Frre dInnana

Nanna

Dieu sumrien de la
Lune. Reprsent avec
un corps de taureau et
une barbe bleue.
Nanna-Sin devient
plus tard la Justice

Ur

Dumuzi

Dieu de la Fcondit

poux dInnana

Damkina

Desse de la Terre

Mre de Marduk et
pouse dEa (Enki)

Enkimdu

Dieu des Agriculteurs

Ninurta

Dieu artisan, divinit


des Pierres prcieuses
et dieu de la Guerre

Ereshkigal

Desse des Enfers

Sur dInnana

GeshtInnana

Desse du Vin

Sur de Dumuzi

Marduk

La divinit de Babylone Babylone

Fils dEa et de Damkina

Fils dEnlil

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Nippur

Fils dEnlil

La mythologie msopotamienne

Chapitre 1

Sept divinits suprmes


Quatre dieux crateurs :

An et Ki, ciel et terre ;


Enlil, souffle de vie et parole cratrice mais aussi dtenteur des
destins ;
Enki, parfois considr comme le dieu de locan primordial.

Lion
Un lion sculpt tait parfois plac lentre dun temple, tel celui qui gardait lentre
du temple du dieu Enki dans la cit dEridu (Sumer).

et trois divinits astrales :

Innana est la grande desse msopotamienne, celle qui favorise


la procration humaine et animale et le renouvellement vgtal.
La lgende la dcrit soit comme la fille de la divinit suprme An,
sur dEnlil et dEnki, soit comme la fille dEnlil. lpoque
sumrienne, chaque cit lui ddie au moins un temple ;
Utu Babba : le soleil (Shamash pour les Babyloniens) est frre
dInnana. Sous la domination de Babylone, cest la divinit de la
justice, celui qui inspire les lois aux rois ;
Nanna : Fils dEnlil et de Ninlil, les Sumriens lui font de
nombreuses offrandes car ils craignent particulirement les
clipses du soleil.

La vache
Sumer, la vache est associe labondance et lastre lunaire. Les reprsentations picturales ou sculptes de la vache sont un croissant de lune. Les Sumriens figurent la lune
avec deux cornes. On dit aussi que le reflet de la lune est le jet de lait de la vache
lunaire. La pleine lune reprsente une vache fconde et la grande vache des Msopotamiens tait la desse de la fcondit. Enfin, la voie lacte est compare un troupeau.

Groupe Eyrolles

Les autres divinits


La priode la plus archaque de lre sumrienne retient comme dieux
principaux Innana, Dumuzi (Dummuzi) et Enkimdu3.

ne pas confondre avec Enkindu, personnage de lpope de Gilgamesh.

19

Partie I

Proche-Orient

Enkimdu : adversaire de Dumuzi face Innana, il symbolise


lagriculture contre llevage ;
Dumuzi : ce berger, poux dInnana, est cit dans la Bible (livre
dEzchiel) sous lappellation de Tammuz ;
Damkina (Ninhursag) : pouse dEnki (Ea) et mre de Marduk,
cest la desse Terre aux noms multiples : Ninhursag, Nintur,
Ninmah, Aruru, Damgalnunna. Enki, rput pour son manque de
fidlit lgard de Damkina, suscite ses crises de jalousie qui
dclenchent de terribles scheresses ;
Ninurta : dieu hroque, fils dEnlil et de Mah, rendu clbre par
son combat contre Kur et son arme de pierres. Il est aussi identifi une divinit des rcoltes ;
Nantar (Irra) : dieu des Flaux et des pidmies. Envoy dEnlil
pour diminuer le nombre dhumains, il se laisse nanmoins
amadouer par toutes les offrandes offertes par les hommes.
Kulla : dieu des Briques, il a t cr par Ea partir de largile.
Grce lui, les hommes ont appris la construction ;
Ereshkigal : elle rgne sans partage sur le royaume des morts
jusqu ce que Nergal devienne son matre.

Dumuzi et Innana

Un jour quInnana sennuie, elle dcide de se rendre au royaume des Morts


gouvern par sa sur, la cruelle Ereshkigal. Elle sapprte et revt ses sept
parures, symboles de ses pouvoirs. Mais pour accder au royaume des Morts,
elle doit franchir sept portes et, chaque fois, y dposer un de ses atours en
paiement de son passage. Finalement, elle se prsente nue devant sa sur et
sinstalle sur son trne. Sur ordre dEreshkigal, elle est aussitt condamne
mort. Le cadavre dInnana est suspendu un clou. La servante dInnana, sans
nouvelles, va chercher du secours auprs dEnki. Celui-ci, ne supportant pas
que sa sur soit ainsi traite, faonne deux cratures capables daccder sans
difficult au royaume des Morts. Elles lui convoient le breuvage et la nourriture
dimmortalit. Innana ressuscite mais doit trouver un remplaant : telles sont
les lois des Enfers. De retour chez elle, elle trouve son mari, Dumuzi, en train
de se divertir.

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Groupe Eyrolles

Le cur de la desse Innana balance entre deux soupirants, Enkimdu le cultivateur et Dumuzi le berger. Les deux personnages saffrontent pour la belle.
Dumuzi en sort rapidement vainqueur. Enkimdu sincline, acceptant que
Dumuzi fasse brouter son troupeau de chvres sur ses propres terres. Le
mariage dInnana et de Dumuzi a lieu.

La mythologie msopotamienne

Chapitre 1

Ne pouvant contenir sa colre, elle le fait envoyer au royaume des Morts.


GeshtInnana, desse du Vin et sur de Dumuzi, propose de prendre sa place.
Cest ainsi que Dumuzi et GeshtInnana passent, alternativement, la moiti de
lanne au royaume des Morts.

Cratures mythologiques
La Msopotamie regorge de reprsentations danimaux mythiques,
lexemple dAnzu, le voleur de la tablette aux destins. Anzu, nomm
aussi Imdougoud, est figur comme un tre moiti lion, moiti rapace,
muni de grandes ailes. Matre des temptes, il les dclenche dun battement dailes. Pour les Msopotamiens, le dragon est synonyme de
destruction. On voque Tiamat comme un dragon femelle.
Le taureau
Symbole de puissance. Le dieu de la lune dUr est assimil un taureau cleste. En
Assyrie, des taureaux androcphales font office de gardiens et de protecteurs des portes
des villes. Ils ont un corps de taureau, un visage humain et des ailes. Ils appartiennent
lart assyrien du Ier millnaire avant notre re.

Groupe Eyrolles

Taureau androcphale dAssyrie, symbole de puissance.

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Partie I

Proche-Orient

Mythes dorigine

La cration

Comme dans dautres civilisations, le mythe des origines est bti


partir de locan primordial do mergent les premires divinits.
lorigine est la mer cosmique ou locan primordial, personnifi par la
desse Nammu. Nammu donne naissance au couple primordial : An, le
Ciel, et Ki, la Terre. Ce couple de dieux primitifs sorti des eaux est aussi
appel Anshar et Kishar. De leur union naissent les grands dieux Enlil
et Enki ct desquels coexistent Nanna la Lune, Utu le Soleil et
Innana la Fcondit. Akkadiens et Babyloniens reprendront leur
compte la conception sumrienne de la cration.

Le mythe babylonien : Marduk ordonne lunivers


Le mythe babylonien des origines voque Aps, leau douce, et Tiamat,
la mer sale, qui, en sunissant, donnent naissance au Ciel et la Terre,
eux-mmes parents dAnu (An ou Anshar). Anu devient pre dEa
(Enki) et de nombreux autres dieux.

LEnuma Elis, pome babylonien de la cration

Marduk et ses combats


Les jeunes dieux sont bruyants, ils drangent Aps qui dcide de les
tuer. Ea, ayant appris les intentions dAps, le tue pendant son
sommeil. Lorsque Ea sunit la desse Damkina, parat Marduk, le
vrai soleil des dieux . Marduk, comme nombre de personnages msopotamiens, a une barbe rectangulaire et deux paires dailes.
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Groupe Eyrolles

Long pome en sept chants, crit sur sept tablettes par les Babyloniens
pour glorifier le dieu-roi de Babylone et pour lgitimer lidentit politique de Babylone, lEnuma Elis est marqu par une empreinte la fois
religieuse et mythologique. Ode la cration, il retrace la formation du
monde depuis ses origines, lorsquen haut le ciel ntait pas nomm,
quen bas la terre navait pas de nom, que le primordial Aps de qui
natront les dieux et la gnratrice qui les enfantera tous, Tiamat,
mlaient, en un seul tout, leurs eaux , jusqu lorganisation du
cosmos par Marduk. Les historiens font remonter ces crits vers 1125
avant notre re. LEnuma Elis fixe lopposition entre le dsordre et le
chaos incarns par Tiamat, et lordre qui lgitime le pouvoir de
Marduk. Il marque le passage dun ordre ancien un ordre nouveau.

La mythologie msopotamienne

Chapitre 1

Groupe Eyrolles

Marduk, dieu de Babylone.

Marduk agace Tiamat en samusant avec les quatre vents, un


cadeau offert par son pre. son tour, Tiamat veut se dbarrasser
des dieux et de Marduk. Elle fait appel Kingu pour les tuer et lui
remet la tablette des destins. Elle cre une arme de cratures monstrueuses, hommes scorpions, monstres marins, lions gants, etc. et les
envoie au combat. An va qurir Anu et Ea pour combattre les cratures
de Tiamat, mais aucun nose saventurer. Seul Marduk accepte de se
rendre au combat, la condition toutefois quon lui transfre le
pouvoir de fixer les destins, et voici Marduk partant lassaut aid des
vents et de la tempte. Il dploie un immense filet et attrape les monstres ainsi que Tiamat. Marduk tue Kingu, lui reprend la tablette aux
destins et fait souffler les vents dans la bouche de Tiamat : une fois son
ventre gonfl comme une outre, il tire une flche qui la transperce.
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Partie I

Proche-Orient

Marduk coupe Tiamat en deux : chacune des parties de Tiamat forme


le Ciel et la Terre. Avec les organes de son corps, Marduk cre la nature,
les montagnes, les rivires et les valles. Avec ses yeux, il cre le Tigre et
lEuphrate.
Son premier travail achev, il distribue chacun des dieux leur rle.
Dans son organisation de lunivers, Marduk attribue leurs places au
soleil, la lune et noue la queue de Tiamat afin que lAps-Ocan ne
dborde sur terre. Marduk est acclam par les dieux et dcrt roi de
lunivers. Il annonce que sa cit sera Babylone, le temple des
grands dieux .
Tiamat et Aps
Dragon femelle, tre androgyne, parfois reprsente comme un serpent, Tiamat est la
fois crature, mre primitive et lment de la nature puisquelle reprsente aussi leau
sale (la mer). Aps est la fois lment eau douce du sous-sol et pre primitif. partir du mlange des eaux, la fcondit peut avoir lieu. Mais pour que la cration se
poursuive face limmobilisme du couple Tiamat-Aps, il faut une rvolution , celle
qui est volontairement ou involontairement dclenche par les jeunes dieux turbulents.

La cration de lhumanit
Le mythe sumrien : les grands dieux passent leur temps se divertir
tandis que des dieux esclaves, les Igigi, travaillent pour eux avec acharnement. Les Igigi faonnent la terre, creusent les cours deau, assurent
les rcoltes et nourrissent les grands dieux. Mais un jour, ils se rebellent et cessent de travailler. Craignant que les dieux ne meurent de
faim, Enki dcide de les remplacer par dautres tres. Sept moules
dhomme et sept moules de femme sont fabriqus. Pour cela, Enki
utilise de largile trempe dans la chair et le sang dun dieu. Neuf mois
plus tard, la premire gnration dhumains est ne. Les Sumriens
sont ainsi persuads quils sont venus sur terre pour servir les dieux.

La tablette aux destins

Un mythe babylonien, adapt dun mythe sumrien revu et corrig par


les Akkadiens, relate le vol par Anzu de la tablette aux destins. Cette
tablette, dtenue par Enlil, est dune importance majeure : elle lui
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Groupe Eyrolles

Le mythe babylonien : aprs avoir coup Tiamat en deux, Marduk


sacrifie Kingu, et rcupre son sang. Son pre, Ea, laide dans sa tche.
Ainsi sont crs les premiers hommes.

La mythologie msopotamienne

Chapitre 1

permet de gouverner lunivers. Enlil rapporte le vol Anu. Anu mande


des divinits, mais celles-ci, effrayes par les pouvoirs de lAigle Anzu,
refusent la mission. Le beau et hroque guerrier Ninurta (Ningirsu)
relve le dfi : il se mtamorphose en dmon, se drape dans un pais
brouillard et part lassaut dAnzu. Il tire ses flches, mais Anzu le fait
plier comme un frle roseau. Ninurta recule. Sur les conseils dEnlil il
repart lattaque et lance les sept vents mauvais. Lorsque les ailes
dAnzu retombent sous leffet des vents, Ninurta les lui coupe et lachve
en lui tranchant la gorge. Triomphant, il rapporte les tablettes Anu.
Les vents mauvais
Cest avec les vents mauvais que Marduk a pu venir bout de Tiamat et de ses
monstres ; cest avec ces mmes vents que Ninurta russit combattre Anzu. Ils sont
souvent assimils aux sept esprits mauvais et destructeurs : le vent du sud, le dragon
la bouche gigantesque, le lopard, Shibbu le terrible, le loup furieux, le fou et lorage
trs puissant.

Le dluge

Les hommes se sont multiplis, ils sont nombreux et trs bruyants, si


bien que le monde mugit comme un taureau sauvage , comme il est
dit dans la lgende de Gilgamesh. Les dieux se plaignent auprs dEnlil.
Enlil envoie donc trois flaux sur les hommes : la peste, la scheresse
et la famine. Pour les achever, il fait sabattre un immense dluge sur le
monde. Mais Ea avertit un homme afin de sauver lhumanit. Sumer,
cet homme est Ziusudra ; en pays dAkkad, il se nomme Atrahasis ;
lpoque babylonienne, il sagit dUta-Napishtim (No dans la Bible).
Le pome dAtrahasis relate lpope humaine des premiers temps, de
lapparition de lhomme, n de largile et faonn par les dieux, sa
multiplication qui perturbe la tranquillit des dieux jusquau dluge,
punition divine qui rtablit lordre sur terre. Atrahasis en est le seul
survivant.

Groupe Eyrolles

Les Enfers

Les Sumriens conoivent la terre comme un disque plat entour


deau, contenant en son centre les Enfers, plus prcisment sous les
eaux primordiales. Sept hauts murs et sept portes permettent dy
accder. Comme il faut dposer un vtement chaque porte, on y
arrive nu. Ereshkigal, une desse aux apptits sexuels insatiables,
25

Partie I

Proche-Orient

se nourrit des morts. Elle rgne sans partage sur le monde des
Enfers jusqu ce que Nergal devienne ses cts dieu des enfers.
Namtar est son serviteur : il est charg de rpandre les maladies
dans le monde.
Pour les Msopotamiens, lme du mort est un esprit malfaisant qui ne
disparat quune fois le cadavre enterr. Bons et mchants sont
enferms dfinitivement au royaume des Morts.
Comment Nergal devient roi des Enfers
Nergal assiste au banquet des dieux lorsque lenvoy dEreshkigal vient rclamer sa
part. Nergal refuse. Ereshkigal exige des excuses. Nergal ne se fait pas prier et part aux
Enfers, accompagn de quatorze dmons. Ainsi passe-t-il les sept portes sans perdre sa
dignit. Il sduit Ereshkigal et repart. Mais cette dernire, furieuse, le rappelle et le
menace. Nergal retourne aux Enfers, bien dcid den dcoudre avec elle. Une lutte
sengage, il la contraint de lpouser et rgne en matre sur ce royaume.

Les royauts

En Msopotamie, le roi est un personnage sacr. Il reprsente le dieu et


est entirement responsable du bien-tre de ses concitoyens.
Etana, roi de Kish, reoit des dieux la mission dinstaurer les
royauts sur terre. Hlas, il na pas de fils pour lui succder et ne
peut fonder de dynastie. Aussi voyage-t-il jusquau ciel pour y qurir
la plante de fcondit dtenue par la desse Innana. Le dieu Soleil
laide rejoindre laigle, emprisonn pour avoir mang les petits de
son ami serpent. Etana le libre et senvole sur son dos. Un fils lui
succdera.

Les onze premiers chapitres de la Gense sinspirent de lhistoire et des mythes


sumriens. La Gense fait notamment rfrence au dluge que les Sumriens
citent de nombreuses reprises. Il aurait eu lieu aux alentours de 2600 et 2800
avant notre re, priode pendant laquelle plusieurs inondations de lEuphrate
ravagent effectivement le pays. Et si les ziggourats ont inspir le rcit de la tour
de Babel, il semble probable quAbraham, vers 1900 avant notre re, ait t issu
de cette civilisation ou du moins ait eu des contacts avec elle.

26

Groupe Eyrolles

La Gense et la mythologie sumrienne

La mythologie msopotamienne

Chapitre 1

Ftes, cultes et mythologie

Pour les divinits de la cit, les ftes sont loccasion dune promenade
dans la ville, dune promenade en bateau, mais aussi un grand moment
culinaire. Les Msopotamiens sont des gastronomes avertis et leurs
dieux en profitent outrance : quatre repas par jour arross de bire
fine. Les repas ont lieu en musique, tandis quhymnes religieux et
chants sont psalmodis : les dieux msopotamiens nont vraiment rien
envier la cour de Louis XIV !
Au temps de Babylone, les crmonies de destruction ou ddification
dun temple donnent lieu des rites particuliers : lors de la destruction
du temple, la brique de fondation est retire et dpose dans un lieu
secret. Le prtre fait une incantation Kulla, dieu de la Construction.
La fte du Nouvel An en Msopotamie est Akitu, la plus grande fte du
printemps. lre sumrienne, la statue du dieu tutlaire de la cit est
sortie de son sanctuaire pour tre vnre. Babylone, les festivits
durent une dizaine de jours. Le roi, trs impliqu dans le culte, sunit
avec une prtresse symbole dune desse. Le mois de mars marque la
clbration des noces dIshtar et de Dummuzi (Tammouz), renaissance
de la vie sur la terre. cette occasion est commmore la victoire de
Marduk sur Tiamat. Une lecture de lEnuma Elis est faite devant la
statue de Marduk.
Les ziggourats
partir du troisime millnaire avant notre re, une ziggourat, sorte de pyramide
tages, domine chaque cit. Mme si les suppositions restent entires quant leur
fonction, les historiens pensent que sur la plate-forme suprieure tait situ le temple,
lieu de culte, tandis que les tages infrieurs taient rservs ladministration de la
cit. Des escaliers extrieurs permettaient daccder aux tages. La ziggourat la plus
clbre est celle de Babylone.

Groupe Eyrolles

Le rcit : Lpope de Gilgamesh

Le contexte

Lpope de Gilgamesh est lun des plus anciens rcits de lhumanit.


Trois mille vers rpartis en douze chapitres constituent ce rcit au
contenu la fois littraire et religieux. Il a t reconstitu daprs des
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Partie I

Proche-Orient

recherches effectues Ninive au XIXe sicle. Les crits les plus


anciens, retrouvs sur des tablettes, datent de 2000 avant notre re. Ce
texte est influenc par la pense msopotamienne selon laquelle les
hommes ont t crs pour servir les dieux et les honorer.

Le thme

la mort de son meilleur ami, Gilgamesh part chercher limmortalit


mais choue. Il revient au pays et crit son rcit de voyage.

Les personnages

Gilgamesh, grand sage sumrien.

28

Groupe Eyrolles

Roi dUruk sous la premire dynastie sumrienne, Gilgamesh est


considr comme un tyran durant son rgne puis comme un demi-dieu
et un grand sage aprs son rgne. Sa mre est la desse Ninsun, ce qui
lui permet de bnficier dune partie de la puissance divine en dpit de
sa condition de mortel.

La mythologie msopotamienne

Chapitre 1

Mi-homme mi-bte, le corps couvert de poils et la chevelure boucle,


Enkidou est une crature dAnu destine affronter Gilgamesh. Il
deviendra son meilleur ami.
Uta-Napishtim : il est celui qui a reu limmortalit, le No
msopotamien .

Lpope

Les habitants dUruk se plaignent auprs des dieux de la tyrannie


exerce par leur roi Gilgamesh. Le dieu Anu dcide alors de crer un
tre sauvage capable de faire face Gilgamesh : cest Enkidou. Un
chasseur vient prvenir Gilgamesh de la prsence dans la steppe dun
tre la force surhumaine, qui vit et mange avec les btes. Gilgamesh
dcide damadouer cet tre en envoyant une courtisane dont la mission
est de lui prendre son souffle et de le ramener la civilisation.
Enkidou connat le plaisir six jours et sept nuits. La courtisane le
convainc ensuite de manger du pain et de boire de la bire, puis de se
rendre Uruk pour rencontrer Gilgamesh. Enkidou, au corps hirsute,
finit par ressembler un homme.

Groupe Eyrolles

Il affronte Gilgamesh la lutte mais aucun des deux ne sort vainqueur.


Gilgamesh et Enkidou deviennent amis. Ensemble, ils vivent de multiples aventures. Au pays des Cdres, ils combattent le monstre
Humbaba, roi de la fort ; le dieu du Soleil, Shamash, les assiste dans
ce combat. La desse de lAmour, Ishtar, est sduite par Gilgamesh et
tente, en vain, de gagner les faveurs du hros. Humilie pour avoir t
ainsi conduite, elle envoie un taureau qui dvaste la ville dUruk, tuant
nombre de ses habitants. La force de Gilgamesh associe celle
dEnkidou a finalement raison du taureau venu du ciel. Les dieux,
agacs par larrogance des deux personnages, interviennent alors pour
faire mourir Enkidou. Celui-ci meurt bientt de maladie, laissant son
ami Gilgamesh inconsolable. Gilgamesh dcouvre langoisse de la mort
et fait un funeste constat : les dieux ont cr en mme temps lhumanit et la mort ; sa vie, comme celle de tout mortel, est donc entre leurs
mains. Il sen va errer dans le dsert. Sur sa route, il croise la nymphe
Siduri qui lui assne la vrit de sa condition.

29

Partie I

Proche-Orient

Pourquoi donc rdes-tu ainsi, Gilgamesh ?


La vie-sans-fin que tu recherches,
Tu ne la trouveras jamais !
Quand les dieux ont cr les hommes,
Ils leur ont assign la mort,
Se rservant limmortalit eux seuls 4 !
Le conseil de la nymphe est de profiter de la vie chaque jour, dans la joie
et la bonne humeur. Mais Gilgamesh a appris lexistence dun immortel
rpondant au nom dUta-Napishtim, survivant du dluge. Gilgamesh
traverse les eaux de la mort et, aprs des mois derrance et dpreuves,
arrive auprs de lui. Uta-Napishtim lui relate lpisode du dluge :
Shuruppak, sur les bords de lEuphrate, les dieux (Anu en tte) ont
dcid dexterminer tous les hommes en faisant sabattre le dluge. Le
dieu Ea a choisi de sauver un couple dhumains ; il a demand UtaNapishtim de dmolir sa maison, de construire un bateau recouvert
dun toit, dabandonner ses richesses et dembarquer bord toutes les
espces vivantes sa porte. Bientt, un bateau compos de six ponts et
de sept tages est difi : cest le dluge. Addad, dieu de lOrage, Nergal,
dieu des Enfers et Ninurta, dieu de la Violence, sont de la partie.
Temptes et tnbres sabattent et dvastent la terre durant six jours et
sept nuits, tel point que mme les dieux sont terrifis.
Ctait le silence
tous les tres vivants
staient changs en argile.

Auparavant, Uta-Napishtim tait de


nature humaine ;
maintenant quUta-Napishtim et sa femme
deviennent comme nous, les dieux,
et quUta-Napishtim demeure au loin,
lembouchure des fleuves !
4 Traduction de Ren Labat, Les Religions du Proche-Orient asiatique, Arthme Fayard-Denol,
1970.

30

Groupe Eyrolles

Au septime jour, les lments se sont apaiss. Le bateau chou sur le


mont Nisir y resta sept jours. Aprs avoir envoy plusieurs oiseaux en
reconnaissance, Uta-Napishtim ne vit pas revenir son corbeau. Pour
remercier les dieux, il offrit des sacrifices. Le dieu Enlil fut trs en
colre en constatant quil restait un homme et son pouse, mais il se
laissa malgr tout inflchir par Ea et les bnit :

La mythologie msopotamienne

Chapitre 1

Ainsi sexplique limmortalit dUta-Napishtim, une immortalit


laquelle Gilgamesh ne peut accder. Uta-Napishtim suggre Gilgamesh de ne pas dormir pendant sept jours et six nuits pour tenter de
devenir immortel, mais Gilgamesh sendort. Avant quil ne rentre chez
lui, Uta-Napishtim accepte de lui expliquer comment obtenir la plante
capable de lui donner la vie ternelle. Gilgamesh russit sen emparer.
Hlas, tandis quun jour il sarrte pour se baigner, un serpent passe et
emporte la plante, ne laissant Gilgamesh que ses larmes pour pleurer.
Le hros tente de se rendre au royaume des Morts. Il rencontre lme
de son ami Enkidou qui lui confirme lamre ralit : le corps redevient
poussire.

Groupe Eyrolles

Gilgamesh, de retour chez lui Uruk, terminera ses jours comme un


sage et sera vnr comme tel aprs sa mort.

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