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CONFIANCE (EN SOI)

Patrick Vignoles
Rseau Canop | Cahiers philosophiques
2009/4 - N 120
pages 25 50

ISSN 0241-2799

Article disponible en ligne l'adresse:

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Pour citer cet article :

-------------------------------------------------------------------------------------------------------------------Vignoles Patrick, Confiance (en soi) ,


Cahiers philosophiques, 2009/4 N 120, p. 25-50. DOI : 10.3917/caph.120.0025

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dossier

La philosophie comme
manire de vivre
CONFIANCE (EN SOI)

Are you going to spend your life saying ought like the rest
of our moralists? Turn your oughts into shalls, man!

G. B.Shaw, Major Barbara, acteIII.

onfiance en soi1: lessai qui porte ce titre pourrait tre le Comment


on devient un homme dEmerson. Mais, pour Emerson, on ne devient
pas un homme la manire de Benjamin Franklin. Parce quon lui reproche
larrogance de lhomme qui a toujours raison, Franklin ajoute lhumilit sa liste
des vertus sociales en donnant ce mot, dit-il, un sens tendu: il renonce
1. Il existe au moins deux traductions franaises rcentes de lessai dEmerson: par Anne Wicke, qui traduit le texte
de 1847 (Essais, Confiance et Autonomie, Paris, Michel Houdiard, 1997), et par Monique Bgot, qui traduit le texte
de 1841 (Confiance en soi et autres essais, Paris, Rivages, 2000, coll. Rivages poche). Le texte avait t traduit
ds 1851 par mile Montgut (Ralph Emerson, Essais de philosophie amricaine, d. Charpentier). Maeterlinck a
prfac une traduction de Self-Reliance par I. Will (M. Mali), sous le titre Confiance en soi-mme (Bruxelles, Paul
Lacomblez, 1894). Il ny aura pas dappels de notes pour les citations de Self-Reliance ou Confiance en soi. Les mots
et les phrases reproduits de langlais sont en italique.

CAHIERS PHILOSOPHIQUES n 120 / dcembre 2009

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La confusion entretenue parfois ad nauseam entre lintellectuel


et le philosophe est bien fonde. Elle ne se justifie pas seulement
par une tradition socratique revisite par les Lumires; elle porte
trace dune nouvelle identit du philosophe et dune redfinition de
la philosophie dont Emerson lAmricain montre exemplairement
dans Confiance en soi quelles rpondent un besoin historique
de lhumanit lpoque de la dmocratie: face au conformisme
rsultant du scepticisme ambiant et de la domination des esprits
par lopinion publique, le philosophe est lintellectuel consquent
qui exhorte lhomme dmocratique restaurer en lui lindpendance desprit qui fonde la libert de parole et daction.

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Patrick Vignoles

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contredire directement les opinions des autres et soutenir les [siennes]


avec trop dassurance, et il remplace toute expression comme absolument,
incontestablement, etc. par: je prsume, je mimagine, il me semble que telle
chose est ainsi ou ainsi, ou: cela me parat ainsi quant prsent2.
lhumilit langagire de Franklin soppose le mode affirmatif de
soi (self-assertive) de lexhortation mersonienne au self-trust. En effet la
vertu qui se dcline dans les formes polies du commerce des opinions se
tire dun souci dautrui qui, sincre ou insincre chez Franklin, cest un
calcul, ou une forme de captatio benevolentiae , devient mpris de soi
quand il drive dune situation de honte et signifie labdication de limperial self. Nous devrions avoir honte davoir honte. La formule capitale de
Self-Reliance, laversion de la conformit, qui est aversion de laversion de
loriginalit cette double ngation fait de laffirmation de soi un renoncement au renoncement de soi et soi , rcuse en son principe un code
de conversation dont les rgles ne relveraient pas tant du respect dautrui
que dune autocensuresocialement correcte. Le conformisme nat du souci
et de la peur de ce que pensent les gens. Pour Emerson, cest un principe:
Qui veut tre un homme doit tre un non-conformiste.
Emerson et Franklin ont rsoudre un mme et double problme thique et
politique ddification: celui de la fabrication des Amricains3 Comment
un individu naturel devient-il un homme libre? et celui du dbat public en
dmocratie Comment lintellectuel doit-il se conduire dans la discussion avec
ses pairs et avec les autres citoyens? La question de lexercice dmocratique
se pose une chelle inoue: Quand, dans le pass, demande Ezra Pound4,
3millions dhommes eurent-ils option de la forme complte de leur gouvernement? Or, si, de lIndpendance 1841, le systme de base des droits et liberts
se consolide, le cadre idologique bouge: linfluence romantique europenne
sest exerce sur les Lumires amricaines et la jeune dmocratie pionnire a
dj une histoire. Du fait de cette exprience, le problme thico-politique ne
peut plus se poser Emerson comme il se posait Franklin ds avant lIndpendance5. On se demande toujours comment des individus libres et gaux
doivent entrer dans le dbat. Mais le problme de linstitution de la dmocratie
se radicalise: faut-il entrer dans le dbat? Faut-il discuter, si lapplication des
rgles de discussion acceptes par tous aboutit un conformisme de pense et
de discours qui retourne contre elle-mme la libert dexpression? Comment
faire entendre sa voix dans un rgime dopinion? Une pense originale peutelle se formuler dans la langue des dbats? Est-elle mme simplement possible
l o rgne en matre absolu la majorit?6
2. Autobiography, IX. Traduit et popularis en France sous le titre Comment on devient un homme, louvrage
est devenu au xixe sicle un classique de lducation de la jeunesse.
3. Lexpression est reprise du titre de Gertrude Stein, The Making of Americans, dont des extraits ont t
traduits par Georges Hugnet sous le titre La Fabrication des Amricains (Paris, d. de la Montagne, 1929).
4. Dans E.Pound, Les Cantos, Cantos amricains, LXVII, Flammarion, coll. Mille et une pages, p.415.
5. Les lignes reproduites plus haut, rdiges en 1784, sont en effet relatives la priode 1730-1740.
6. La mme question inaugurale se pose Thoreau, qui lui apporte dans Walden ou la Vie dans les bois
et les articles donns lAtlantic Monthly, une rponse scessionniste et disobedient diffrente de celle
dEmerson, mais qui contribue, avec la parnse mersonienne, btir un cadre philosophique, dfinir un
champ de discussion intellectuelle sur les moyens et les fins de lexistence politique et sociale des hommes
libres qui continue de produire ses effets dans la culture amricaine.

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CAHIERS PHILOSOPHIQUES n 120 / dcembre 2009

DOSSIER la philosophie comme manire de vivre

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7. P.Hadot, Wittgenstein et les Limites du langage, Paris, Vrin, coll. Bibliothque dhistoire de la philosophie,
p.11.
8. La premire publication dEmerson, Nature, est de 1836. De la dmocratie en Amrique parat en 1835.
9. Voir S.Cavell, Conditions nobles et ignobles, trad. C.Fournier et S.Laugier, d. de lclat, p.77 sq. Les
textes de S.Cavell consacrs Emerson ont t runis sous le titre Quest-ce que la philosophie amricaine?
(Gallimard, coll. Folio essais).
10. En ralit, ainsi que le prcise Amartya Sen dans La Dmocratie des autres (trad. M.Bgot, d. Rivages
poche, coll. Petite Bibliothque, p.12-13), Rawls lui-mme, qui, dans les Collected Papers, fait reposer
la dmocratie sur la dlibration publique et ce quil appelle le concept du dbat en soi, afin dviter den
donner une dfinition trop restrictive par la seule tenue dlections libres intervalles rguliers, autoriserait
un retour Emerson et validerait le projet indissociablement thique et politique, non pas de donner
la parole lhomme amricain, puisquil la et veille jalousement sur son droit, mais de lexhorter faire
entendre sa voix , la voix singulire dun homme qui participe la palabre collective en portant haut et clair
dans les institutions et la socit le verbe dune pense originale et indpendante, et discordante quand le
combat pour la justice et la vrit lexige.

confiance (en soi)

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La rception de lessai dEmerson suivra ici la leon de mthode que Pierre


Hadot dit avoir puise dans les Investigations philosophiques de Wittgenstein:
sil ny a pas le langage, mais des jeux de langage se situant toujours [...]
dans la perspective dune activit dtermine, dune situation concrte ou dune
forme de vie, il faut alors replacer les discours philosophiques dans leur jeu
de langage, dans la forme de vie qui les [a] engendrs, donc dans la situation
concrte personnelle ou sociale, dans la praxis qui les [conditionnent] ou par
rapport leffet quils [veulent] produire7. Cest pourquoi le texte de SelfReliance sera mis en regard de lanalyse tocquevillienne du domaine intellectuel
amricain. Car on ne peut lire le chapitre de Tocqueville sur la mthode
philosophique des Amricains, par exemple, sans voir apparatre en creux la
figure dEmerson ni se convaincre que lthique de la confiance en soi rpond
un besoin de la vie publique amricaine diagnostiqu par Tocqueville. Cet
essai de comprhension contextuelle de Self-Reliance ne produira videmment
pas un compte exact de la pense dEmerson: comparaison nest pas raison,
encore moins connaissance ex datis8, mais comparaison fait sens dans la
mesure o elle invente le modle dintelligibilit de la situation thorique quelle
cre. La lecture de Confiance en soi ambitionne seulement, mais rsolument,
de sinscrire dans lun des plans de ractualisation de la pense dEmerson
par Stanley Cavell9, celui de la rintroduction du souci perfectionniste de soi
et de sa libert dans la conversation philosophique platonicienne sur le
bien do le cadre rawlsien de la discussion rationnelle kantienne sur la
justice lavait, non pas chass in fine (comme on chasse les potes la fin de
La Rpublique), mais techniquement repouss la marge10.
Or, dans la mesure o il relve dhabitus intellectuels dont Emerson
veut affranchir lintellectuel (le scholar), le commentaire par le contexte
amricain serait infidle lesprit et la lettre dEmerson sil devait courtcircuiter la leon de lecture qui ouvre Self-Reliance et qui, conditionnant
demble la rception du texte, nous fait entrer sans prambule dans le
vif de ce quest la confiance en soi. Si, la question rcurrente, qui nest
pas (ou plus) celle du pourquoi lire Emerson, mais celle du comment lire
Emerson, Self-Reliance apporte sur-le-champ rponse, alors cest par l
quil faut entrer: Emerson, sur le seuil, ouvre la porte.

DOSSIER la philosophie comme manire de vivre

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Dernirement, je lisais quelques vers dun peintre minent, vers pleins


doriginalit et sans rien de conventionnel. Lincipit de Self-Reliance nous
donne immdiatement lire ce quil en est pour Emerson de la lecture dun
texteoriginal and not conventional: un avertissement intrieurdont la vertu
performative est plus dcisive que le contenu dclaratif de la chose lue.
Quels sont ces vers? Peu importe12. Limportant est quils soient dun
peintre. Le peintre qui crit des vers nest pas un pote de mtier, et cest
en quoi son texte est non conventionnel et original puisquil n'est pas dict
par les conventions dun genre ni produit selon les habitus dun mtier.
Lauteur de Self-Reliance lui-mme, voyant , visionneur (seer) et
claireur plutt que penseur spculatif (reflective thinker), se prsente
comme un prosateur ou un pote qui crit de la philosophie en amateur. Le
message est clair: la relation par Emerson de sa lecture dun texte original
et non conventionnel me fait comprendre sur-le-champ que ma lecture
encore venir du texte original et non conventionnel dEmerson doit tre
et sera lexprience cruciale de la confiance en soi dun auteur (le peintrepote, lcrivain-penseur) qui mindique dun mot, dun geste, ma propre
capacit de non-spcialiste tre lauteur self-reliant dun texte original et
non conventionnel. Non seulement il y a une lecture inventive (a creative
reading13) comme il y a une criture inventive (a creative writing), mais la
premire est invitation la seconde. Croire en sa propre pense. Voil
le gnie14. Indulgere genio. Car le gnie est ce privilge de tous qui fait
dmocratiquement de chacun un membre part entire de llite.
Le quoi faire de lintellectuel trouve donc pour ainsi dire a priori rponse
dans lexprience de la lecturecomme rvlation de la puissance dcrire:
(bien) lire un (bon) livre mappelle crire, travailler comme on dit dans
le tout petit monde des intellectuels. Si, cdant la persuasion intrieure
dun texte original et pas conventionnel, je tire la leon de courage et de
sincrit que madresse la page crite par un autre, alors moi aussi je dois
pouvoir publier ma lecture du monde. Je nai pas tant faire de ma vie une
uvre (dart) qu faire de l'uvre (d'art) ma vie, qu' faire mon uvre de
l'ouvrage qu'est ma vie. La vocation de tout homme nest donc pas, ou pas
dabord, comme chez le penseur et lcrivain inous de lextrme modernit (Nietzsche, Joyce) revisits par Rorty15, de se redcrire ou rcrire
aristocratiquement en allant aux confins de la langue de la tribu ou en la
dconstruisant. La premire tche du gnie humain est celle, pour ainsi
dire dmocratique par nature, dcrire dans le langage ordinaire, qui suffit
puisque les mots sont les signes de faits naturels (signs of natural facts)
qui sont eux-mmes des symboles de faits spirituels particuliers (symbols
11. Traduction dulcorante de Why then do we prate of self-reliance? . Emerson crit quil ne faut pas
bavarder, bavasser, jacasser sur le sujet.
12. Les vers en question disparaissent de la version de 1847, mais lincipit est inchang.
13. The American Scholar, in The Complete Prose Works of R.W. Emerson, Ward, Lock & Co, p.332. La
confrence de Harvard (1837) a t traduite par Anne Wicke sous le titre LIntellectuel amricain (d. Michel
Houdiard).
14. Autobiographie, tomeI (1820-1840), trad. R.Michaud, 1914, Paris, A.Colin, p.193.
15. Dans Contingence, Ironie et Solidarit, trad. P.-E. Dauzat, Armand Colin.

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Pourquoi donc alors parler de confiance en soi?11

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16. Selected Essays, Nature, Language, Penguin Classics, p.48.


17. The Complete Prose Works, Experience, op. cit., p.302.
18. [] but far enough from being that truth (Nominalist and Realist , in The Complete Prose Works,
op. cit., p.145).
19. Autobiographie, op. cit., p.167-168.
20. Emerson crit dans Quotation and Originality quil nest pas doriginalit pure. Tout le monde fait des
citations.
21. Franck Lloyd Wright, qui avait bti dans le Wisconsin une glise unitarienne dont les plans exprimaient
le sentiment dunit dominant tout le reste, retrouve le langage dEmerson pour parler de larchitecture
organique dmocratique quil appelle de ses vux: [...] larchitecture organique est une architecture qui
va du dedans vers le dehors, dans laquelle lentit est lidal. (LAvenir de larchitecture, trad. G.Loudire
et M.Bellaigue, Paris, d. du Linteau, 2003, I.Entretien, p.24).

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of particular spiritual facts)16. Il (ne) sagit (que) de dcrire lexprience


ordinaire, le flux des humeurs (moods), la succession des sensations et
des tats mentaux17.
En effet, tant une nature relative-reprsentative, cest--dire, autant que
tout autre homme, ft-il Mose ou Shakespeare, un rayon de la vrit
(ahint of the truth18), jai par nature vocation faire uvre immdiatement,
sans attendre que lexpression de ma propre pense, diffre par paresse,
me revienne, aline sinon altre, sous la plume dun autre, ma honte,
ou aussi bien ma joie lorsque louvrage est un chef-duvre. Nous
vivons comme des animaux dans le sous-sol , crit Emerson19, mais,
srs que nous sommes du droit que nous avons aux tages suprieurs,
nous ny montons jamais. Or, quand Shakespeare ou Milton [...] nous
appellent en haut, nous le sentons et nous le disons cest l mon domaine,
ils ne font que me montrer ce qui me revient. Me voici dans mon lment.
Je les en remercie. Je nai aucune raison dprouver un complexe dinfriorit devant Platon: ma comprhension de Platon prouve que sa propre
pensetait dj la mienne; elle est un assentiment ma pense restitue
par la sienne; et ma joie de comprendre est la joie de la rintgration de
mon domaine. Suum cuique tribuere: ma puissance est mon droit. La
doctrine platonicienne de la rminiscence disait dj lintelligence comme
premier acte de justice distributive naturelle et natale quit.
Puisque le lieu et le mode dmergence de luniversel sont invitablement
singuliers et que cest alors dune intime conviction que surgit toute pense
qui deviendra vrit, celle-l mme quil marrive de recouvrer comme mon
bien en lisant le grand pote ou le grand philosophe (mais aussi le grand
ditorialiste), ma vocation est de publier sans honte la relation prive
ltre qui constitue mon treet ma vrit, ma part de la vrit universelle,
de sertir dans le pome ou lessai le vif clair et lclat de vrit que je
suis. Certes mon originalit est seconde elle est de relation 20 , mais son
texte, mon texte, est une citation de loriginalit vraie de lEsprit. Natifs du
Nouveau Monde ou hritiers dEurope et dAsie, civiliss, primitifs, nous
sommes tous des indignes du Monde des Ides. Exprimer la vrit mienne
est donc mon devoir. Et cest ma ncessit et ma fatalit, parce que luniversel
et, par suite, ce qui participe de luniversel, a pour destin et pour vocation,
qui spanouit en mtier, la publication, la parution. Car le plus intrieur
devient la longue le plus extrieur: livre, tableau, machine21.

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Le droit et le pouvoir dtre soi et de faire uvre sont donc en mme


temps un devoir et une ncessit, cest--dire lunion de la libert et du
destin qui dfinit le caractre dun homme.
Les premires lignes de Self-Reliance donnent ainsi la cl du comment
lire Emerson: non pas le lire, pour commenter son texte, mais pour crire le
ntre. Notre situation est alors paradoxale. Car, linstant mme o il nous
met en tat de le lire, le texte de Self-Reliance nous adresse ds le dbut un
message thrapeutique trangement symtrique de celui qui ne se trouve
qu la fin du Tractatus de Wittgenstein: non pas jeter lchelle aprs y tre
mont, mais jeter lchelle avant dy monter. Il ne faudrait pas seulement
avoir lu Emerson pour ne plus avoir le lire, mais cesser de le lire ds lors
quon se trouve dans la disposition requise pour le lire. Le pacte de lecture
sannule ici en se ralisant. Qui sait lire se doit dtre lu, donc dcrire. Lire et
crire se rciproquent au mme. Lire apprend crire, crire apprend lire.
Et lintellectuel, le scholar, sait lexercice commun de la lecture et de lcriture
comme son identit propre et comme lunit de mthode des humanits.
La protreptique philosophique mersonienne est instantane. Elle tient
dans une provocation penser qui est un appel exercer durgence notre
premier mtier dhomme.
De fait, nous ne nous demanderions pas comment lire Emerson, encore
moins pourquoi le lire, si nous tions assez self-reliant, assez forts, assez
courageux et sincres pour navoir pas besoin de le lire, si chaque intellectuel
tait une figure, non pas du penseur pur (mere thinker), mais de lhomme
pensant (man thinking) quEmerson programme dans LIntellectuel amricain
et quil annonce par son uvre (comme Nietzsche anticipant la venue des
philosophes de lavenir).
Cest pourquoi Emerson sadresse dabord nous en tant que scholars
et, en nous, au public que nous reprsentons dans la pense. Mme tacitement, le discours dEmerson est toujours adress, y compris celui des
livres et des Essais. Les citations mises en exergue de la premire dition
de Self-Reliance (1841) ont disparu de la seconde (1847): la suppression
signifie que le message dabord destin aux lettrs sadresse in fine tout
homme, au lecteur de hasard ou labonn dun cabinet de lecture, et quil
doit donc se lire comme le texte dune confrence publique universelle. Le
dbut de La Loi sur les esclaves fugitifs22 est explicite: Ce qui dhabitude
me proccupe, cest le bien-tre des tudiants ou des savants. [] Et ce
que jai dire est adress eux. Car chaque homme parle principalement
la catgorie avec laquelle il travaille et quil reprsente, plus ou moins
compltement. Et cependant, quand je parle de la classe des tudiants et des
savants , cest une classe qui en quelque sorte inclut toute lhumanit, qui
inclut chaque homme dans le meilleur de sa vie Tout homme nest-il
pas un tudiant? demande Emerson dans LIntellectuel amricain23.
22. S.Cavell, Statuts dEmerson, trad. C.Fournier, d. de lclat, p.95.
23. Les consquences de la position dEmerson en matire de politique universitaire et de dmocratie lcole sont
claires, et ses principes ne sont pas ngociables: jamais, de fait, Emerson ne voudra cautionner une ducation
suprieure prodigue des idiots, mais, renouvelant lambition la fois universaliste et diffrentialiste des Pres
Fondateurs, notamment de Washington, douvrir au centre de lUnion une universit du best genius qui serait le
creuset o viendraient collaborer et sintgrer toutes les diffrences rgionales, ethniques, sociales, etc., Emerson

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DOSSIER la philosophie comme manire de vivre

dfend le (beau) projet dune universit pour tous: la science et la culture sont le bien de tous, de droit, sans
discussion, puisque les hommes sont tous des singularits expressives de luniversalit. Luniversit dmocratique
universelle est la seule universit catholique stricto sensu Or, quen est-il aujourdhui de Yale, de Princeton
et de Harvard? Comment valuer les universits et les centres de recherche, les laboratoires, les acadmies? La
synergie des talents, lintgration de la diversit culturelle, la libre circulation de linformation et de la
connaissance, svaluent pragmatiquement laune de rsultats scientifiques et techniques qui se mesurent euxmmes en termes de gain (de temps, de productivit, de richesse gnrale). Mais que valent ces mmes critres
pragmatiques dvaluation des institutions de lactivit intellectuelle ds lors quon les mesure eux-mmes laune
de luniversel et quon les rapporte un critre thico-politique dducation et de construction de lhumanit?
Que vaut luniversit qui oublie son universalit de principe et de destination pour ne plus travailler qu
augmenter son budget afin de satisfaire les intrts particuliers de ses propres personnels et de ses services, et
ceux, surtout, des puissances prives qui la financent, et qui font de la science et de la pense des marchandises?
On sait que la carotte est un moyen de faire avancer les nes bien plus sr que le bton, que largent est le nerf
de la guerre, etc. Mais de l prsenter comme une loi naturelle de la socit, y compris de sa noosphre
socialement utile, que les vices privs tournent au bien public, ou se figurer (pseudo-)dialectiquement que la
concurrence gnralise des intrts particuliers est une ruse de la raison (universelle) pour btir un monde
libre version philosophique de la main invisible, la Providence conomique selon Adam Smith, qui produirait
comme par enchantement la catallaxie du march et lharmonie sociale? , il y a un pas de clerc que le philosophe
devrait toujours se retenir de franchir, par principe et par mthode. Ou par simple prudence de sceptique devant
la nouvelle langue de bois et les sophismes plus ou moins grossiers de lidologie librale contemporaine.
24. Le conformiste est une figure absurde et pathtique du vellitaire: il veut tre comme les autres parce
quil veut que les autres soient comme lui, mais limpuissance de sa volont le contraint faire comme les
autres parce que le seul moyen dobtenir que les autres soient comme lui est encore de les imiter et de suivre
le mouvement gnral: tout le monde fait comme moi quand je fais comme tout le monde.
25. Cet appel dEmerson au courage est reproduit par Jean-Louis Barrault (Cahiers Renaud Barrault , n94
Le Nouveau Monde, Gallimard, LAmrique dEmerson, p.59).
26. A store of assurance dirait plutt lecapital confiance, et mme lassurance vie, que dcouvre le narrateur
dans Cocorico de Melville: un pur dbordement de confiance en moi et une impression de scurit universelle.
Walden, le matre-livre de Thoreau serait un commentaire vivant de lnergie et de la puissance naturelles autoimmunes que lindividu a pour mission de recouvrer. Chaque homme doit incarner une force totalement irrsistible
(H.T.Thoreau, Je suis simplement ce que je suis, Lettre Harrison G.O. Blake du 2mai 1848, trad. T.Gillybuf,
d. Finitude, p.23). Les figures littraires de lnergie personnelle ou de la force tranquille de la confiance en soi
sont nombreuses dans la littrature anglo-amricaine, le capitaine conradien de Typhon par exemple, mais aussi,
bien que sa force dopposition soit ngative (I prefer not to), le personnage de Bartleby de Melville, dans lequel
Deleuze voit une figure tout fait radicale, et inentamable, de ce quil appelle loriginalit premire. Pour le dire
dans les termes de Thoreau, mieux vaut tre un gant du Dsespoir que demeurer un pygme dsespr.

confiance (en soi)

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Le problme de la confiance en soi se pose donc en clair lintellectuel


en tant quil se pose obscurment et en tout homme. Car le conformisme
touche aussi bien louvrier que le professeur. Henry par exemple, lanti-hros
de Stephen Crane dans LInsigne du courage, quitte le foyer et sengage
dans larme nordiste pour faire comme les autres. Il ne se demande pas
seulement sil sera lche ou courageux quand il sera au feu; il demande et se
demande si ses camarades se posent comme lui sa question. Conformisme
moral: le cas de conscience est supportable sil se formule en moi dans les
mmes termes que chez les autres et devient un jeu de langage casuistique
mettant en communication les mes faibles24. Ayez le courage de ne pas
adopter le courage dun autre25, demandera Emerson.
L est le problme. En effet, comment reprendre confiance? Comment
se reprendre? Est-ce en faisant quelque chose? Mais quoi? Et quest-ce
donc que cette confiance en soi?
La fin du rcit de Stephen Crane nous claire: Peu peu [], il trouva
la force de tenir son pch distance. Et ses yeux souvrirent enfin. Il
dcouvrit quil tait capable de se rappeler les fanfaronnades de ses premiers
vangiles, et de les juger. Il fut heureux de dcouvrir que dsormais il les
mprisait. Cette certitude [conviction] lui donna une certaine assurance26.

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Parlons plutt de ce qui a confiance,


car cela marche et existe

32

Il se sentait calme et viril, tranquille mais solide, anim dun sang vigoureux 27. [] Il tait un homme.
Comment devient-on un homme? Comment cesser dtre le nain de
soi-mme? En rejetant conformisme et formalisme. Un homme se forme
par transformation ou rformation, qui approfondit, non par conformation,
qui superficialise afin dgaliser: tout se qui se ressemble est la surface
(G. Stein). La guerre est ici loccasion dune exprience intrieure de la
conversion soi comme aversion de laversion de soi en quoi consiste la
conformit. On sobtient donc en sapprofondissant: le soi senracine en
dracinant le moi alin dans ltre-comme-les-autres qui le dracine. Se
trouver veut dire alors se retrouver en de des formations sociales secondaires qui dforment et dfigurent le soi, ltre-soi de ltre--soi, comme
linforme et vert enfant selon Gombrowicz, que les puissances dlevage et
dducation torturent sur le lit de Procuste de la Forme pour larracher
limmaturit, le dpecer de son enfance et le livrer au monde des adultes
infantiles et de la cuculisation gnralise28. On devient ce quon est en
le redevenant. Le processus critique de retour soi nest pas une odysse.
Il serait dialectique si une extranation tait rellement ncessaire. Or
de grands individus chappent cette mthode de la Passion, la longue
patience du ngatif, et montrent que nous aurions pu faire ou que lon
aurait pu nous faire faire lconomie de lalination. La transfiguration de
la vie, la conversion toute profane de lexistence qui mne au salut, nest pas
dpassement, ni sublimation, mais re-naturation de soi: Henry continue
faire la guerre et vivre dans un monde qui nest pas devenu meilleur, mais
qui ne peut plus entamer sa confiance.
Pourquoi donc alors parler de confiance en soi? , demande
Emerson.
La fin du rcit de Stephen Crane prsente in concreto la formule o se
rsume lexhortation de Self-Reliance se ressaisir: Parler de confiance est
une misrable faon extrieure de parler. Parlons plutt de ce qui a confiance,
car cela marche et existe. Le romancier-reporter donne vie ce qui a
confiancecar cela marche et existe, cest--dire la puissance qui ne se
spare pas de lacte, le power. Car le pouvoir cesse linstant mme du
repos, prcise Emerson; il rside dans linstant du passage [transition]
Ma confiance en mes propres powers (facults, capacits) est lexpression
self-reliant lattribution est tautologique sagissant de la puissance de ce qui
nexiste que par soi et qui produit toutes choses lintrieur de soi de la
Nature en train de produire ma vie, mes actes et mes vnements. Car cest
la Nature qui met en moi et me confie sa confiance: elle installe dans mon
individu le principe de confiance, de ce que Cavell nomme la capacit
la confiance. La Nature ou Cause Suprme, que je conjugue au prsent
dans un coin dunivers, le chez-moi modeste et immense o lUn-Tout se

27. Pour He felt a quiet manhood, nonassertive but of sturdy and strong blood.
28. Les pages rjouissantes consacres au cucul gombrowiczien par Alain Roger dans son Brviaire de la
btise (Gallimard, coll. Bibliothque des ides) sont dune acuit et dune prcision revigorantes. Lhumour
est dcidment un cordial puissant.

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DOSSIER la philosophie comme manire de vivre

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29. Je vais et je viens avec une trange libert dans la Nature, devenue partie delle-mme: cette formule
de Thoreau fait partie des textes dauteurs que cite Pierre Hadot dans la Postface de La Philosophie comme
manire de vivre, et dont il crit quils rsument sa pense (Le Livre de poche, coll. Biblio essais, p.277).
30. Sous ce rapport, la figure christique de lhomo americanus de Woodstock et du New Age postindustriel, qui veut tre son propre sauveur et rdempteur, est caricaturalement no-mersonienne.
31. Le dollar, non mentionnable, a lui-mme, en dernire analyse, une haute origine dans la nature morale
et mtaphysique. (Essais politiques et sociaux, Le Scholar, trad. H.Dugard, Paris, A.Colin, p.255).
32. The American Scholar, in Complete Prose Works, op. cit., p.330.
33. Trad. D.Aury, Lausanne, Clairefontaine, p.220-221.

confiance (en soi)

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condense, que je dcline la premire personne du singulier29, est providenceet cration continue: elle procure le self-help au mode potentiellement
autarcique (self-sufficing) que je suis30.
Quoique ce soit peut-tre l encore une misrable faon extrieure de
parler il ne faut pas parler du dehors mais du dedans de la confiance,
saisir intuitivement et intimement le se faisant de ce qui a confiance , on
dira je suis confiance de prfrence jai confiance (en moi) et lon
crira confiance (en soi) parce que, ntant pas une vue de lesprit, une
notion reflective, mais un tat positif (au sens de ltat de marche) ou une
condition de ce qui est luvre ou la manuvre, la confiance est une
auto-confiance non thtique de soi. La confiance en soi est la confiance tout
court. La (self)reliance est alors le rgime normal, sain de lindividu comme
squence active et positive de la Nature. Je poussais dans ce temps-l comme
le bl la nuit, crit Thoreau dans Walden. Il est pathologique et misrable
de perdre confiance (en soi) et de vivre en conformit parce que la perte
de confiance en soi est un mensonge soi contre nature et la dfiance une
dviance, toujours. Pour le dire au moyen dune fausse tymologie, est reliant
celui qui a rpudi le lier en soi-mme, le menteur, qui a donc cess de (se)
mentir en trahissant le texte original de la Nature dont il est la fois une
phrase et lcrivain qui la cite dans le texte et qui lacte dans ses conduites.
Non seulement la finitude nempche pas la plnitude, mais la plnitude
est un tat de finitude heureuse rserv ltre qui, se sachant fini, touche
linfini dans ce mme rapport du fini au fini qui le constitue, dans la
rflexion de soi sur soi, la conscience, qui dfinit lhomme et lui commande
de raliser sans dlai, hic et nunc, la perfection de sa forme.
Mais comment (re)prendre confiance? Non pas en saffairant, mais en
comprenant que la nature inspire confiance travers le nombre incalculable
dexemples de reliance qui nous entourent et servent notre contemplation
et notre action: lastre, linsecte, la feuille darbre, mais aussi le tableau, le
pome, la bche, le dollar mme31 (via lart, la technique et le commerce).
lhomme tudiant en humanit comme lhomme qui tudie les humanits,
la Nature adresse all her placid, all her monitory pictures32. Ainsi le
sourire dHenry dcouvrant que le monde est un monde fait pour lui
est-il conclusivement reliant, comme est reliant sans prmisses le rayon
dor qui pera la sombre cohorte des nuages de pluie33.
La Nature est le principe et le modle de la confiance (en soi) parce
quelle (n) est (que) confiance (de soi en soi): elle dmontre sa self-sufficingness dans toutes ses productions. La Grande Artiste est aussi la Grande
Inconformiste, puisquil ny a rien en dehors delle qui soit pour elle un modle
imiter. Elle espre, elle ttonne, mais elle nhsite pas. Elle nhsite pas

34

tout essayer. Elle enseigne sans mdiation la sagesse et donne une perptuelle
leon dexistence et dcriture: son texte est toujours neuf, original and not
conventional. Donc, en tant moi-mme self-sufficing, je vis selon la nature,
je vis ma vie (ou cite de premire main la Vie) conformment la nature
et ma nature reprsentative; bref je suis un sage. picurien, stocien,
spinoziste? Peu importe la physique ou la mtaphysique de ma sagesse, de
mon acrobatique sagesse dEmerson (Jean-Louis Barrault34), pourvu que
je ne sois pas un pauvre-en-moi ni un pauvre-en-monde. Quand je rejette les
conformismes, je nai plus de parti, de clan, de coterie, je ne suis plus partiel,
fractionnel. Jai pris enfin le parti de vivre pleinement quand je ne suis plus
daucun autre parti. Ou mon parti est le tout comme work in progress le
perfectionnisme est l au sens o lexpression de soi confiante en soi est
une sage Imitation de la Nature, cest--dire de lExpression originale en
soi et absolument confiante en soi de la Self-existence. Quand je me rends
indpendant des autres, je fais comme la Nature, ou plutt je fais, sans la
contrefaire, ce que fait la Nature, qui, nayant pas daltrit, na jamais se
reprendre, revenir soi partir dune alination, surmonter une perte
de soi dans lautre (et les autres) pour se ressaisir.
Pour qui sait ce quest la Nature et qui coute sa leon, pour Spinoza
par exemple, qui saisit lide adquate de la Nature dans lexacte identit
de ltre et de lagir, cest--dire dans la Substance en tant quimplication
ncessaire de lexistence par lessence, pour celui-l le systme intgral des
dpendances, le procs de lhtronomie universelle est, sans paradoxe
aucun, une leon perptuelle dautonomie, dautoactivit souveraine
Mais le conformisme est tenace. Le professeur assis son bureau aura
autant de mal (re)prendre confiance (en soi) que le soldat la guerre. Il
peinera mme davantage. Car, tandis que le penseur bavarde (prates) sur
la confiance en soi, il arrive que lhomme pratique (lui) adresse de loin et
sans bavardage une leon de self-reliance. [] Car un baleinier fut mon
Yale College et mon Harvard (Melville). Lintellectuel na donc pas de
supriorit thique acquise sur le soldat. Seulement voil, en ltat actuel
de la culture humaine, il est le truchement dune communication qui ne
pourrait se passer de lui que si tous les hommes taient dj reliant.
La difficult est l: sadresser un intellectuel qui ne barre pas professionnellement en soi-mme laccs aux hommes quil reprsente et fait vivre
en pense quand il fait ses humanits, et qui soit un vritable fond de
pouvoir du monde.
Or la bonne rception du message mersonien est brouille par lapplication de deux critres scolaires et universitaires de lisibilit donc de
recevabilit des uvres: le critre logique de cohrence des noncs35 et
le critre historique daffiliation des thses. Si lon ignore que la philoso 34. Cahiers Renaud Barrault, op. cit., Boston-Concord, Gallimard, p.27.
35. Cest partir dun tonnement littraire devant lapparente incohrence de certains crits philosophiques
antiques que Pierre Hadot, qui reprend la distinction faite par Newman dans Grammaire de lassentiment entre
les deux espces de lassent , dit avoir eu lide que les uvres philosophiques de lAntiquit ntaient pas
composes pour exposer un systme, mais pour produire un effet de formation et que le philosophe voulait
faire travailler les esprits de ses lecteurs ou auditeurs, pour quils se mettent dans une certaine disposition.
(La Philosophie comme manire de vivre, Le discours philosophique, Le Livre de poche, p.104.)

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DOSSIER la philosophie comme manire de vivre

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36. An Adress Delivered Before the Senior Class in Divinity College, Cambridge (1838), in Selected Essays,
op. cit., p.111.
37. Fate, in Selected Essays, op. cit., p.362.
38. La Loi sur les esclaves fugitifs, op. cit., p.103.
39. Traduire Self-Reliance par Confiance et Autonomie (A. Wicke, op. cit.) et the duty par le Devoir
(M. Bgot, op. cit.) reflte le (louable) souci de retrouver Kant en Emerson.
40. Emerson, qui reconnat en Whitman the free and brave thought quil associe toujours au self-trust, tient
Leaves of Grass pour the most extraordinary piece of wit and wisdom that America has yet c ontributed
(Lettre du 21juillet 1855).
41. Autobiographie, tomeI, op. cit., p.221.
42. On tend aujourdhui traduire reliance par dpendance. Le reliant est en effet dpendant de lobjet de
sa confiance et le self-reliant est dpendant de soi, cest--dire indpendant des autres. Lindpendance est
auto-dpendance, addiction naturelle de soi soi.

confiance (en soi)

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phie vise produire dans lesprit un real assent, et non pas seulement un
notional assent, une conviction ou foi vritable dans la vrit dun nonc
au lieu de la seule admission logique dun texte, alors il faut sans aucun
doute spargner toute lecture dEmerson.
Car on peut toujours dbusquer des contradictions et des hrsies dans un
discours qui affecte de mpriser la logique et qui, se fondant sur limpression
quun seul et mme divin auteur a crit tous les livres, puise linspiration
toutes les sources et dans toutes les poques. Par exemple, o trouver le
point de cohrence du subitisme revendiqu du caprice Whim! et
une exaltation du devoir I ought! 36 tout droit sortie, semble-t-il,
de la Critique de la raison pratique? Comment concilier ce quEmerson
appelle the grandeur of duty37 , la sublimit du devoir, qui est une
objection au voyage puisque dans les heures viriles nous sentons
quil est notre place l o je dois je suis, l o je suis je dois , avec
la critique, certes modre on ne peut jamais ter de soi la pense whig
dun destin fait de ncessits matrielles et de devoirs traditionnels ,
que fait Emerson des Je Dois conservateurs au nom du perfectibilisme
des Je Peux dmocrates38? La tentation est forte didentifier Emerson la
nouvelle figure du sceptique esquisse par Montaigne dans lApologie
de Raimond Sebond: un philosophe imprmdit et fortuit. On verra
comment et jusquo il convient dy cder.
Mais pourquoi vouloir tout prix que la conception mersonienne
transcendantaliste de la libert traduise en amricain le concept kantien de
lautonomie39 alors que pour Emerson, qui axiomatise dans ses dictations ce
que chante Walt Whitman40, cest dans la dpendance (spinoziste?) du self
lgard dune nature panthistique, moniste les professeurs dAllemagne41
issus de Kant y liront la confusion du caractre sensible et du caractre
intelligible ou lillusion dialectique de leur identit dans ltre quil faut
chercher le positif de la libert et lindpendance que dtaille Gertrude
Stein dans La Fabrication des Amricains, lorsquelle distingue entre les
caractres dpendants avec indpendance et les caractres indpendants
avec dpendance42? La libert kantienne subirait plutt chez Emerson
le sort inkantien que rserve la Statue de la Libert le terroriste de Paul
Auster dans Lviathan, roman qui porte en exergue la phrase dEmerson,
Tout tat actuel est corrompu: faire exploser le monument-symbole de
la libert pour rveiller la conscience de la libert.
Emerson terroriste?

DOSSIER la philosophie comme manire de vivre

36

Si lexigence de lecture pose par Emerson ds les premires lignes de SelfReliance doit saccorder notre condition de scholar non encore self-reliant,
il faut alors adopter un critre pragmatique de consquence intellectuelle.
Comme Nietzsche (et aussi Marx), Emerson veut tre consquent, cest--dire
penser en fonction de son temps et en vue de son temps, apporter au besoin
de lpoque une rponse consquente et qui a des consquences. La dfinition
du philosophe moderne comme intellectuel et de lintellectuel moderne comme
philosophe devient: tre une consquence de son poque dans la pense
et avoir par la pense des consquences sur son poque. Par la pense,
cest--dire par la seule puissance allocutoire et perlocutoire dune parole
singulire, original and not conventional, celle de Nietzsche en Europe et celle
dEmerson en Amrique, autrement dit par le mouvement naturel dune
pense idiosyncrasique qui nagit que de se tenir dans la sphre de la pense,
et non par le mouvement violent, activiste, dune pense qui travaille
sortir de soi dans une action matrielle de masse Marx en Asie.
Sil ny a donc pas dacting out rvolutionnaire de la pense dans la
praxis, lissue dune pense qui se dbarrasse des contraintes logiques, ou
que lenthousiasme transcendantaliste porte lembrasement, est cependant
rigoureusement pratique. Pour Emerson, crit Dewey43, la perception
tait plus puissante que le raisonnement; les opinions changes dans les
conversations prfrables aux chanes de raisons; la surprise de laccueil
plus probante que les conclusions des preuves dmonstratives. Pour
Dewey, le perfectionnisme prpare lavnement du pragmatisme. Car en
portant sa nime puissance (to its nth power) lexpression potique
et religieuse de la foi idaliste dans lhomme en tant que mthode, plan of
arrangement, Emerson aurait montr que le vritable philosophe doit tre
un praticien plutt quun penseur (a maker rather a reflector). La dernire
phrase dExprience corroborerait parfaitement cette interprtation: Le
roman, pour la ralisation duquel le monde existe, sera la transformation
du gnie en puissance pratique 44.
Penser en consquence de son poque tient dans cette note dEmerson:
La racine et la semence de la dmocratie, cest la doctrine qui dit: Juge par
toi-mme. Leffet invitable de cette doctrine cest disoler lhomme de parti
et de faire de tout homme un tat45. Et penser pour avoir des consquences
sur son poque est dclar dans Self-Reliance: Il est ais de voir quune
plus grande confiance en soi doit oprer une rvolution dans les rapports
entre les hommes et dans toutes leurs fonctions; dans leur religion, dans
leur instruction, dans leurs objectifs, leurs modes de vie; dans la manire
dont ils sassocient, dans leurs proprits, leurs spculations.
Ce qucrit Paul Auster de laction de son Fantme46 sapplique alors,
mutatis mutandis, au message dEmerson et sa rception: Il voulait simple 43. Traduction dun extrait de Characters and Events consacr Emerson. Le texte de Dewey est reproduit avec
dautres contributions (W. James, G.Santayana, etc.) dans M.Konvitz et S.Whicher, Emerson, A Collection
of Critical Essays, Prentice-Hall, Inc., coll. A Spectrum Book.
44. Essais choisis, Exprience, trad. H.Mirabaud-Thorens, Paris, Alcan, 1912, p.51-52.
45. Autobiographie, op. cit., p.179.
46. P.Auster, Lviathan, trad. C.Le Buf, Paris, Le Livre de poche, p.282-283.

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Mais il se trouve que nous sommes grgaires

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47. De la dmocratie en Amrique, tomeI, I, II, 7, Vrin, p.199. Acheve en 1834, la premire partie de
louvrage est publie en janvier1835.
48. YTC (pour Yale Tocqueville Collection), in De la dmocratie en Amrique, tomeII, II, I, 1, op. cit., p.14.
Les citations suivantes de la Dmocratie tant, une exception prs (qui sera signale), extraites de ce mme
contexte, nous ny renverrons plus.
49. A. de Tocqueville, uvres, tomeI, Cahier non alphabtique I, Conversation avec M.Livingston,
Greenburgh sur lHudson, 7juin 1831, Gallimard, coll. Bibliothque de la Pliade, p.31.

confiance (en soi)

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ment que lAmrique ft un examen de conscience et se corriget. [] Au fond,


il ne faisait quarticuler ce que beaucoup ressentaient dj et, du moins dans
certains cercles, il se trouvait des gens pour exprimer ouvertement leur soutien
son action. Ses bombes navaient fait de mal personne, soutenaient-ils, et
si ces explosions de rien du tout obligeaient les Amricains repenser leurs
vies, eh bien, ce ntait sans doute pas une si mauvaise ide.
Obliger les Amricains repenser leurs vies: telle est bien la provocationexplosive et le programme consquent dEmerson dans Confiance
en soi. Cest pourquoi Tocqueville, dans De la dmocratie en Amrique
propose aux scholars que nous sommes mieux quune prothsede lecture
ou une bquille de commentaire; il donne lire en ngatif le motif central
de lappel dEmerson la self-reliance: un imprieux besoin spirituel de
refondation de la dmocratie amricaine.
Je ne connais pas de pays, crit Tocqueville, o il rgne en gnral
moins dindpendance desprit et de vritable libert de discussion quen
Amrique47. Tocqueville, qui sjourne en Amrique en 1831-1832, nexprime pas ici une opinion isole. Il constate un fait observ par dautres qui
ont voyag en Amrique (John Stuart Mill). Or le systme dmocratique
amricain, qui se fonde sur lgalit des droits et la libert individuelle, pose
en principe que chaque homme a le droit de juger par lui-mme et dexprimer
librement son opinion. Donc, si lobservation de Tocqueville est juste et que
rgne en Amrique le conformisme de pense que fustige Emerson, le fait
contredit le principe. Pourquoi? Cest ce que Tocqueville explique.
Dans la socit dmocratique amricaine, lindpendance naturelle de la
pense est reconnue et garantie. Cest pourquoi, si les Amricains font peu de
philosophie, ils ont cependant une certaine mthode de pense philosophique
qui leur est commune tous: Chaque Amricain nen appelle qu leffort
individuel de sa raison. Les Amricains sont ainsi cartsiens sans le savoir:
Descartes, quils nont pas lu mais que leur tat social les dispose suivre,
est le plus grand dmocrate48 puisque sa mthode est fonde sur lide
de lgalit des intelligences. Il suit du principe dgalit des esprits quen
Amrique lesprit daucun homme na droit dempire sur aucun autre et que
les croyances et doctrines du pass ne rgissent pas le prsent. La religion
mme borne les prtentions des glises et ne tyrannise plus lme puisque le
protestantisme annonait dj que la socit tait devenue trs dmocratique.
Descartes tait dailleurs protestant par ses mthodes.
Or le systme politique de lgalit, qui favorise en principe le penser par
soi-mme et qui en procde, le ruine en fait49. Un des inconvnients mon
avis de la socit amricaine, remarque Tocqueville quand il rencontre Edward
Livingston, cest le peu desprit intellectuel qui y rgne.

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Dune part, quand lhomme dmocratique se compare individuellement


tous ceux qui lenvironnent, il sent quil est lgal de chacun deux. Mais
quand il se compare au grand corps form par lensemble de tous, le ratio
sinverse: il est aussitt accabl de sa propre insignifiance et de sa faiblesse.
En dautres termes, dans une socit o on ne voit que soi et tous, lindividu
est indpendant lgard de chaque autre et il est dpendant lgard de tous.
La mme galit qui fait son bonheur fait aussi son malheur en le livrant isol
et sans dfense laction du plus grand nombre. Le jugement individuel tend
ainsi se conformer au jugement collectif: une opinion publique se forme.
Dautre part, lgalit sociale des individus trouve sa traduction politique
dans le systme du suffrage universel. L encore, lhomme dmocratique est
tout lorsquil se rapporte lui-mme et considre avec fiert que son avis de
citoyen pse sur les destines de ltat. Mais sa voix sanonyme et sannule, ou
1 . Et un nouveau
presque, dans le dcompte des voix; elle vaut 1 sur n ou
n
despotisme apparat: la majorit, qui vit dans une perptuelle adoration dellemme, a toujours politiquement raison et la minorit toujours politiquement
tort. Se disant alors et croyant lui-mme que lopinion majoritaire est juste
(puisque la majorit fait loi), lhomme dmocratique tend sy conformer et
devient homme de parti: pour exister, pour compter, il faut gagner les lections ou tre du ct de ceux qui les gagnent, voler au secours de la victoire
sil le faut50. Le plus grand nombre est arithmtiquement le matre. Ce qui
ne compte pas est frapp dinsignifiance, et ce qui est insignifiant est comme
sil nexistait pas.
De quelque nature quil soit, le despotisme aboutit toujours ce terrible
rsultat, que celui qui ne veut pas parler51 ou qui refuse de parler comme tout
le monde ou sur ordre du Souverain, qui voit dans la fantaisie et le nonsense
une faon unconformist de se distinguer, dexister en tant quindividu, na plus
dautre choix que de disparatre, de svanouir devant un pouvoir par lui
cr mais qui lui fait face ou se tient au-dessus de lui et autour de lui. Or, que
vaut un systme dmocratique dans lequel le citoyen s'obtient par annulation
de l'homme, par mortification du moi ?

38

50. La rponse rousseauiste lobjection de la tyrannie de la majorit la volont gnrale, qui se dclare dans
le vote majoritaire de la loi, est par l mme connue comme la volont de tous et de chacun, les minoritaires
devant reconnatre alors quils se sont tromps dans leur analyse de la volont gnrale (Du contrat social,
LivreIV, chap. ii) , non seulement natteindrait pas vraiment sa cible, qui nest pas de droit public, mais de
psychologie politique et sociale quoi quelle en ait, malgr ses immenses prtentions thoriques, la rationalit
pratique est ici hors sujet , mais elle conforterait plutt ironiquement la thse tocquevillienne dun nouveau
despotisme dmocratique, puisque le problme est justement de devoir penser, dune part, que lon est dans
lerreur, dans son tort quand on ne vote pas pour ou comme la majorit, comme si le fin mot du civisme
tait le conformisme et surtout de devoir croire, d'autre part, que lon ne voulait pas vraiment, en tant que
citoyen, ce que lon a rellement voulu en tant que sujet libre au moment o lon a vot avec la minorit.
Pourquoi donc la volont gnrale ne pourrait-elle jamais se trouver dans la vrit, dans lopinion vraie dun
seul contre tous?
51. Ainsi disparat Alice dans De lautre ct du miroir, lorsque la Reine Rouge lui signifie que, puisquelle
prtend vouloir dire des choses qui ne veulent rien dire (ou ne rien vouloir dire comme il faut, dans les rgles),
alors elle ne veut plus rien dire elle-mme, que son existence mme ne veut plus rien dire, en effet, devient
littralement insignifiante. la diffrence du Dominique de Fromentin, gentilhomme bourgeois qui aimait
se confondre avec la multitude des inconnus, cest par un mcanisme qui lui chappe de facto alors quil
en est le matre de jure, que le citoyen des grandes dmocraties devient une quantit ngative.

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DOSSIER la philosophie comme manire de vivre

En somme, contrairement ce que pensait Hutchinson, lAmrique na pas


toujours eu plus craindre dun seul pour sa libert que de tous les autres
runis parlant dcemment et librement.
La contradiction entre le fait et le principe nest donc pas dans le principe mais elle sexplique par lui: la libert nest pas supprime par lgalit,
mais lapplication galitariste du principe dgalit a pour effet de gommer la
diversit des esprits, de faire (se) taire les voix singulires, ou de les amener
se fondre dans la vox populi. Or cette action du principe de corruption de
lindpendance individuelle de la pense est constante. On ne peut donc
pas sattendre ce que des individus appartenant la socit dmocratique
amricaine prennent en aversion le conformisme et usent de leur libert de
penser pour sauver la libert de la pense. Par consquent, sauf miracle, le
dissenter ne peut plus tre une voix dAmrique52.

52. Un fragment recueilli par Ezra Pound dans les Cantos dit que nul homme public jusque 1850/nexprima
doute qt. limmacule/nature du gouvnement par/majorit. (op cit., Cantos amricains , LXVII,
Flammarion, coll. Mille et une pages, p.417).
53. H.James, Carnet de famille, trad. C.Raguet-Bouvart, Paris, Rivages, coll. Bibliothque trangre,
p.326. Extrmement beaux sont Emerson, Thoreau, Hawthorne et tutti quanti. (La Scne amricaine,
VIII, Concord et Salem, trad. J.Pavans, d. de la Diffrence Littrature, coll. Latitudes p.349).
54. Tocqueville, qui ne pouvait pas avoir lu Emerson (et qui cite un autre Emerson), voque Channing et
dautres crivains sociaux.

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Emerson, que Henry James appelait la merveille de Boston53 , est


pourtant une telle voix. Que Tocqueville ait ou non entendu cette voix,
sa mthode ne lui permettait pas de la divulguer54. Dune part, une tude
positive-objective du systme politique et social de la dmocratie en Amrique
lui interdisait de se faire le porte-parole ou le reprsentant dun courant
de pense qui traverse le systme, et dans lequel Tocqueville et peut-tre
identifi une forme de raction aristocratique lesprit public amricain.
Dautre part, lorsque John Stuart Mill salue la parution du deuxime volume
de De la dmocratie, il reproche prcisment Tocqueville, pour reprendre
les termes de la presse de lpoque, une gnralisation des faits (generalizing the facts) qui le conduit trop loin (too far) dans les dductions et
le fait tomber dans lesprit de systme quand il dtaille les aspects de la
culture amricaine.
La radioscopie tocquevillienne donne le ngatif de ce que les occultistes
appelleraient une photographie transcendantale: la figure dEmerson
sy rvle et se lve pour ainsi dire du texte comme le Fantme ncessaire
et consquent du Lviathan amricain de lgalit.
Premirement, lhomme amricain perdant confiance en son propre
jugement et devenant conformiste, on comprend pourquoi, thmatiquement, la confiance en soi est le centre de gravit de la parnse mersonienne. Si lon suit Tocqueville jusquau bout, il ne suffit pas dexhorter
les Amricains rvaluer leur systme afin quils y trouvent des raisons

confiance (en soi)

Il est ais de voir quune plus grande confiance en


soi doit oprer une volution dans les rapports entre
les hommes et dans toutes les fonctions

40

de le rformer. Dune part, lopinion publique les tient en respect. Dautre


part, le caractre national amricain, joint aux conditions gographiques et
conomiques du pays55, engendre une forme desprit, lesprit industriel
(Tocqueville) qui, mme si ses effets surprennent et doivent le voyageur
europen, nest ni barbare ni sans avenir: la croyance dmocratique en
la perfectibilit (indfinie) de lespce humaine et le got amricain pour
les applications pratiques de la science favorisent le progrs. Vue sous cet
angle, la critique mersonienne du conformisme ne veut pas affaiblir mais
au contraire fortifier lAmrique et la soustraire aux normes dune autre
culture, mme si lapport europen, anglais en particulier, est ncessaire
la formation du caractre national56. La culture amricaine tant encore
inventer, fonder, il faut donc rveiller la confiance en soi de lAmrique
pionnire. La self-reliance et le self-sufficing de lhomme libre ne sauraient
se confondre avec la suffisance et lautosatisfaction du self made man (ou
sy borner)57.
Cest en quoi la rclamation mersonienne de la confiance (en soi)
comme disposition foncire (rooted) de ltre humain est consquente avec
son poque. Car le principe de confiance est restaurer en ce qui na pas
confiance (en soi): lAmricain.
Deuximement, un fait considrable, ou son cho, ferait comprendre
pourquoi Emerson veut avoir par la pense des consquences sur son poque.
Tocqueville observe que, sil a fallu une guerre dIndpendance meurtrire
et des conflits de vieilles nations pour la conqute des nouveaux espaces,
les Amricains sont parvenus la dmocratie sans rvolution dmocratique
violente. Dun ct, cest une chance: ils nont pas connu la terreur rvolutionnaire. Ce qui na pas t fait nest plus faire: la dmocratie est solidement
tablie et les institutions sont bonnes. Mais de lautre, lAmrique na pas
eu lutter pour smanciper sur place des anciens despotismes, comme un
peuple ou une nation forgs par une histoire millnaire. Sa libert nest pas
proprement parler le fruit dune libration. Les migrants ont quitt un
monde ancien (la France, lAngleterre) quils nont pas eu dtruire pour
fonder le nouveau. LAmrique, certes, plonge ses racines dans lEurope,
et laventure de sa fondation est tributaire des antagonismes politiques et
idologiques imports sur le sol amricain. Mais la dmocratie amricaine
nest pas ne de lagonie et du renversement des monarchies europennes.
Elle est une invention. La libert et lgalit sont donc des ides neuves
en Amrique. Lacquis est ici un donn, une vidence. La Dclaration
dIndpendance constate et pose les droits naturels, mais, la diffrence
du Prambule de la Constitution franaise, elle ne dit pas, ne dclare pas,
55. Dans son Histoire des ides au xixesicle, Bertrand Russell cite Charles A.Beard et son livre admirable,
Une interprtation conomique de la Constitution des tats-Unis: La Constitution tait essentiellement
un document conomique cr pragmatiquement pour favoriser quatre intrts particuliers [...] : largent,
les services publics, les usines, le commerce et la marine marchande. (IIIe partie, section A, chap. xxi, trad.
A.-M. Petitjean, Gallimard, coll. Bibliothque des ides, p.207.)
56. Dans Sincrit et Authenticit (5. Socit et authenticit, Grasset, coll. Le collge de philosophie,
p.137 sq.), Lionel Trilling montre ce que doit au modle anglais la self-reliance: LAnglais croit en lAnglais,
crit Emerson.
57. Le modle mersonien de l'homme libre amricain se situe aux antipodes du type caricatural de Yankee
dont un rpublicain ultraconservateur comme Th. Roosevelt se fera le chantre dans L'Idal amricain.

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DOSSIER la philosophie comme manire de vivre

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58. A.de Tocqueville, De la dmocratie en Amrique, I, II, 7, op. cit., p.200.

confiance (en soi)

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parce quelle ne le sait pas, ce quil en cote de les conqurir dans lhistoire.
Si la libert nest pas faire ou prendre, elle est refaire ou reprendre.
Parce quil manque la libert la libration qui lui donne prix et se facture
en sang vers, il faut pour ainsi dire librer ce qui nat libre de lhabitude
et de la facilit dtre libre, de lide nave que la libert naturelle est une
proprit qui ne se peut perdre.
Il ny a donc pas de rvolution dmocratique faire en Amrique, mais
la dmocratie amricaine doit faire sa rvolution, faire rvolution sur soi
et retourner son principe, se penser enfin. Ne pouvant tre extrieure,
ne pouvant pas venir du dehors lAmrique dmocratique est comme une
immense le dUtopie au milieu de lhistoire , ni se contenter damender
techniquement le systme, par exemple la mcanique des suffrages, la composition des jurys, ladministration fdrale, la rvolution sera intrieure,
intellectuelle et morale. En effet, la majorit, crit Tocqueville, trace un
cercle formidable autour de la pense: le despotisme dmocratique laisse
le corps et va droit lme, alors que le monarchique pour arriver
lme frappait grossirement les corps58. Cest donc au plus profond dellemme et partir dun examen de conscience de lhomme amricain que
la dmocratie amricaine ressaisira sa propre fondation dans la libert
individuelle de la pense. La refondation est ici ce quelle veut toujours
tre, pour le meilleur et pour le pire: fondation de ce qui fonde. Comme
en rpons Tocqueville, Emerson appelle ainsi lhomme amricain faire
la rvolution de la dmocratie en lui-mme afin de rveiller la libert qui
sest oublie, engourdie dans lgalit.
Puisque le revival est une rvolution culturelle, il est normal qu'Emerson
sadresse lintellectuel, cest--dire adresse celui-ci un message quil destine
tous. La confiance (en soi) du scholar est le moyen, le truchement de cette
rvolution. Elle est cette rvolution par le verbe. Car ce nest pas non plus
par la lettre de la loi que lAmricain retrouvera lesprit de ses institutions,
russira laccord de la libert et de lgalit. La vraie rvolution est toujours
retour sur soi, rflexion, mditation qui a le sens d'un recommencement.
LAmrique a besoin de pense, de sagesse, de philosophie: est-ce le vieil
Europen ou lAmricain venir qui sent obscurment cela en chaque
Emerson? Cest en ralit lhomme universel, qui nest jamais daucun pays
particulier, ou qui est toujours le Premier Homme dun Nouveau Monde. Le
destin de lAmrique et de lAdam amricain, ici, est paradigmatique.
En tout tat de cause, la critique du conformisme (de la prire, des livres,
du voyage, etc.) qu'exprime, entre autres confrences, articles et addresses, un
essai tel que Confiance en soi, doit produire dans les individus ltat desprit
et lhumeur qui changeront tout: laversion individuelle de laversion sociale
de loriginalit, state of mind et mood restaurateurs de lindpendance desprit
qui est la condition thique de toute vraie rforme politique et sociale au
sens o, pour Emerson, le remaker on a pu traduire ce terme par refaiseur est un restorer. Car le refaire nest pas ici pjoratif: lhomme, en
tant que rformateur, est pour Emerson un remaker de tout ce que lhomme

DOSSIER la philosophie comme manire de vivre

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59. Man The Reformer, traduit sous le titre Lhomme rformateur (H. Dugard, Armand Colin. Rnovateur,
Refondateur , R-inventeur , rendraient peut-tre mieux la pense que met Emerson dans ce mot:
Reformer.) La thse donne videmment prise une lecture conservatrice du perfectionnisme emersonien
qui lexpose la critique, dans la mesure o celui-ci pourrait jouer dans le dbat lanc par Avishai Margalit avec
La Socit dcente un rle cible analogue celui que Rawls assigne dans sa Thorie de la justice (50.) au
perfectionnisme nietzschen. Catherine Audard, par exemple, dans Quest-ce que le libralisme? (Gallimard,
coll. Folio essais), prsente a minima Emerson comme un tenant de lindividualisme moral ngatif. Le
malentendu touchant linterprtation et lapprciation de la critique mersonienne de la dmocratie viendrait
en partie de la tentation europenne, et surtout bien franaise, moins ridicule, sans doute, que le dsir de
particule des bourgeois gentilhommes, mais trangement paradoxale, nostalgique peut-tre, dadopter
sur la dmocratie un point de vue qui est celui du sentiment et des valeurs aristocratiques. Mme en se plaant dun point de vue rpublicain litiste (excellenticiste), quel sens peut-il bien y avoir reprocher la
dmocratie de ne pas tre une aristocratie? Aux yeux du Comte de Mirabeau, qui sindigne de la passivit du
Congrs en la matire, lOrdre de Cincinnatus, socit dofficiers qui recre une noblesse hrditaire sur le sol
amricain, ternit la rputation du peuple qui vient de donner lexemple de la rvolution la plus tonnante,
la seule peut-tre quavoue la philosophie. Et le pire est que cette socit reoit en son sein, mais sans titre
de noblesse hrditaire, tous ceux que leur mrite ou lclat de leur service aura distingus, Washington par
exemple: comment celui-ci, premier citoyen et bienfaiteur dun peuple quil a rendu libre, lui qui se montra
si grand quand il voulut redevenir un simple particulier, a t-il pu vouloir se distinguer de ce peuple?
(Considrations sur lordre de Cincinnatus, ou Imitation dun pamphlet anglo-amricain, 1815, Paris,
Chaignieau). Le manque aristocratique est un symptme de la faiblesse de la dmocratie, laquelle a besoin,
non pas dune restauration aristocratique, mais dun approfondissement dmocratique de la dmocratie. Ce
nest pas daristocratie que la dmocratie a besoin, cest de plus de dmocratie.
60. La comparaison avec Sade se justifierait par un emploi analogue du scandale comme instrument pdagogique. Dans Confiance en soi, Emerson ne syllogise videmment pas le crime, le viol, le meurtre, partir
du droit naturel, mais un esprit de consquence rvolutionnaire comparable celui du Marquis implique
de recourir la provocation morale, de choquer la conscience pour faire prendre conscience. Par exemple,
la libert individuelle impliquant le droit absolu tre soi-mme, donc sincre, la morale publique nest pas
fonde me reprocher de ne pas tre philanthrope par conformisme et de garder en poche mes dollars quand
la misre me sollicite, ce qui ne mempche pas de flchir Je lavoue avec honte, ose crire Emerson
et donner une pice (Confiance et Autonomie, trad. A.Wicke, op. cit., p.33). Autre scandale (ibid., p.31):
le parfait exemple de self-reliance, est lassurance insolente de ladolescent nonchalant le jeune qui
semble toujours avachi , qui regarde du coin de lil les adultes, les parents et les amis des parents, qui
les jauge et les juge sans indulgence, qui na quune ide en tte, celle denvoyer promener lexprience des
vieux et leurs leons de morale, et qui, soudain cest en quoi ce capricieux, cet incohrent mme, est
consquent quitte la table du repas de famille, au grand dam de ses ans, parce quil sent immdiatement,
dinstinct, que les modles de conduite que la famille et la socit lui proposent sont ceux dune vie fatigue
et quils ne sont pas dicts par autre chose que la rsignation, la peur et la lassitude. Sartre ne dira pas autre
chose lorsque, dans Les Chemins de la libert (Lge de raison), il prsentera lge adulte comme lge de
la rsignation (entre autres morales prouves).

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a fait, et par l mme un restorer de ce quil a dfait ou englouti sous ce quil


a bti: Pourquoi lhomme est-il n sinon pour tre un Rformateur, un
Re-crateur de ce que lhomme a cr? (What is a man born for but to be
a Reformer, a Re-maker of what man has made []?)59.
Self-Reliance, quon lit juste titre comme une nouvelle Dclaration
dIndpendance de lhomme amricain, fait entendre cet appel toujours dactualit: Amricains, encore un effort si vous voulez tre dmocrates!60
La critique du conformisme vise donc la restauration en lhomme de ce
qui est la condition de sa pense et de son action, sa conditio dans tous les
sens du mot latin, commencer par celui de fondation. Si la libert fonde
la morale et la politique dmocratiques modernes, il faut que ce fondement
soit solide, donc que ce qui est libre croie en sa libert. Car la dmocratie
nest elle-mme reliant que si chacun de ceux qui ont droit de parole parle
librement, fait entendre sa propre voix et a donc confiance en soi. Or ce qui
est reliant est reliable. Le confiant est fiable (et viable), cest--dire fort. La
dmocratie doit croire en elle-mme parce que le problme de la dmocratie,
la preuve a contrario par le xx e sicle, est dtre reliant et reliable, de croire
et davoir foi en soi comme dtre fiable et crdible, capable dinspirer et de

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confiance (en soi)

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propager luniverselle confiance de lhomme en lhomme. Donc une socit


de dmocrates confiants sera quelque chose de fiable et fort si la perte de
self-government individuel qui affaiblit en son principe le self-government
de la dmocratie elle-mme est corrige en profondeur.
Ce qui est lordre du jour en 1850 et aujourdhui encore, en Amrique
et dans le monde, est la rvolution dmocratique de la dmocratie, et non
pas le renversement du systme de lgalit au nom de lhonneur perdu
dun individu aristocratique aspirant vivre dans une solitude hautaine et
la domination lointaine des masses. Car ce nest pas le principe dgalit
qui est en cause, mais leffet pervers dune application galitariste qui fait
se retourner le principe contre lui-mme.
Retournons maintenant la question principale.
Si la condition de la self-reliance est ralise, alors il nest pas question de
quitter la discussion mais, partir dune retraite en soi-mme, dy (r)entrer
avec le courage et la sincrit de la conviction. Ainsi la discussion politique
deviendra-t-elle philosophique: un dialogue confiant dhommes confiants
en leur puissance de dire la vrit se substituera la mcanique du dbat
conforme des opinions conformes. La plus importante consquence politique
de lthique de la self-reliance se tirerait dun fait psychologique lmentaire:
lon ne peut avoir confiance dans ce qui na pas confiance (en soi) et lon
ne peut faire confiance si lon na pas confiance (en soi). La confiance est
communicative et mutualiste: la confiance (en soi) est confiance (en lautre)
et la confiance (en soi) de lautre est le gage de sa propre confiance en moi.
La socit la meilleure possible, ou la plus loigne de Big Brother et des
utopies ngatives, repose en vrit sur la base morale la plus ordinaire,
qui est dailleurs un poncif de la politique librale comme de lthique des
marchands: ce qui a confiance inspire confiance et fait confiance, fait foi
et donne sa foi. Or je fais confiance et lon me fait confiance si je me fais
confiance, autrement dit si je suis moi-mme reliant et reliable, bref si je
connais dexprience ltat de confiance, si je vis en confiance.
La confiance (en soi), dont le principe et le modle sont procurs par
la Self-Existence minemment self-reliant de la Nature, est ainsi le sol et le
socle, le fondement le plus solide de la confiance commune et partage par
les hommes de la culture dmocratique: cest de l quil faut (re)partir. Et si la
confiance (en soi) est la condition de lindpendance et de la libert du sage,
la socit dmocratique sera une communaut dhommes sages parce que
libres et indpendants: cest l quil faut arriver. Tous grands, tous suprieurs.
Car lhistoire a jug, et rendu sa copie. Les dmocraties (dites) populaires ont
dvoil le secret psychologique du totalitarisme comme systme dalination
et de dmission collective: la peur gnralise de soi dindividus rabougris,
tous petits, tous infrieurs, qui, nayant pas confiance en eux-mmes, se
mfiaient les uns des autres et qui, se mentant eux-mmes, mentaient tous
en supposant que tous vivaient dans le mensonge et la crainte. Contre-exemple
parfait de ce que doit tre une rvolution dmocratique comme aversion
de laversion de loriginalit novlangue et langue de bois sont seulement
des symptmes , le honteux systme de la honte tait faible, presque aussi
faible que son homologue collectiviste fasciste, parce quil tait galement
unreliant et unreliable, et conformist tous les tages.

DOSSIER la philosophie comme manire de vivre

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Emerson sadresse dans Self-Reliance aux intellectuels pour leur parler


de la confiance en soi dans un langage et sur un ton destins leur faire
recouvrer la confiance (en soi) dont ils ont besoin pour faire en eux-mmes
et initier dans le public quils reprsentent la rvolution perfectionniste qui,
enracinant lhomme dmocratique dans lhomme reprsentatif, conditionne
toute rforme progressiste.
Somme toute, Emerson opre un retour Descartes dont lAmrique
a besoin: un retour la mthode du plus grand dmocrate dune part;
un retour la mditation exemplaire du man thinking galement confiant
(en soi) dans le doute et dans la certitude, dautre part. Il faut en effet avoir
sacrment confiance en soi pour crire la premire Mditation de Descartes,
tre extraordinairement solide et sr de soi pour oser le doute hyperbolique
et tenter le diable sceptique sans y succomber.
Car entre Emerson et Franklin, le diffrend culturel amricain qui se
traduisait par deux conceptions opposes de lusage public de la raison et
deux pdagogies de lestime de soi soulve, en ralit, le problme philosophique radical du doute et de la certitude. Franklin renonce au dogmatisme
pour dcouvrir les vertus dune langue des dbats traduisant lincertitude des
opinions. Prenant lhomme amricain l o Franklin le laisse, Emerson veut
lui rendre son honneur en lui enjoignant de surmonter son doute dhomme
qui a honte et qui demande pardon (timid and apologetic) afin quil puisse
se raffirmer comme un individu sr de lui-mme et de sa vrit, au risque
de choquer les bonnes murs. Le savant Franklin irait du dogmatisme au
scepticisme, le penseur Emerson du scepticisme au dogmatisme.
Mais la logique des positions est en ralit plus complexe. Dun ct, le
dogmatisme nest pas ruin par les formes sceptiques de langage que Franklin
adopte cyniquement pour maquiller des opinions arrtes et feindre la tolrance.
Franklin serait plutt un porte-parole et mme le porte-voix dune opinion
publique essayant de dguiser ou refouler le despotisme de la majorit
quelle reflte et qui lui renvoie son image. La biensance dialectique exige
seulement de Franklin quil ait lastuce et lhabilet de mettre les formes
lorsquil est confront dintransigeants quakers. De lautre, le scepticisme
dEmerson va vraiment trouver sa solution dfinitive dans le sentiment moral
que reflte la self-reliance. Cest l un argument constant de la prdication
dEmerson.
Si Tocqueville est fond dire que le scepticisme prpare la dmocratie, la
rvolution culturelle mersonienne de la dmocratie implique alors le dpassement du scepticisme de lhomme frileux et timor: le scepticisme est
une premire condition et posture philosophique anti-sectaire de lexistence
dmocratique, mais il nest pas la sagesse dfinitive de lhomme dmocratique,
le dernier mot de sa libert. Seule une thique librale de la confiance (en soi)
et de la self-assertiveness, de lassurance et de lauto-affirmation publiques de
lhomme priv pourra soustraire la vie dmocratique aux effets pervers de
lgalitarisme.
61. Montaigne, ou le Sceptique, trad. M.Bgot, d. Rivages poche, coll. Petite Bibliothque, p.188.

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La goutte deau qui contrebalance la mer61

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62. Statuts dEmerson, trad. C.Fournier, op. cit., p.87.


63. Montaigne, ou le Sceptique, op. cit., p.188.
64. A.Bain, Les motions et la Volont, trad. P.-L. Le Monnier, Paris, Alcan, 1885, XI, 5, p.198.
65. Sextus Empiricus, Esquisses pyrrhoniennes, trad. P.Pellegrin, Paris, Seuil, coll. Points essais, I, 11
[23-24], p.69.

confiance (en soi)

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Mais comment et en quel sens la confiance (en soi) est-elle un scepticisme


surmont? Il faut maintenant tayer lhypothse dun scepticisme pens et
compens (et rcompens), pes et surpes.
Deux fragments dEmerson lesquisseront.
Le premier, extrait dExperience: Si jai dcrit la vie comme un flot
dhumeurs, je dois prsent ajouter quil y a en nous cela, qui ne change pas,
et qui ordonne [ranks] toutes les sensations et les tats desprit. La conscience
est en chaque homme une chelle coulissante [a sliding scale] qui lidentifie
tantt la Cause Premire et tantt la chair de son corps; vie sur [above]
vie, en des degrs infinis62.
Deuximement, Montaigne, or the Skeptic: La dernire solution dans
laquelle se perd le scepticisme se trouve dans le sentiment moral, qui ne
renonce jamais sa suprmatie. Toutes les dispositions [moods] peuvent
tre essayes de faon sre, et leur poids accord toutes les objections:
le sentiment moral, avec facilit, pse plus lourd que [outweighs] toutes, et
mme quune seule. Cest la goutte deau qui contrebalance la mer [the drop
which balances the sea]63.
Entre la consciousness psychologique du premier extrait et le moral sentiment du second la distinction est modale. La goutte deau qui fait reculer
la mer nest pas lchelle coulissante qui mesure le flot de la vie
intrieure. Ce qui transcende et transfigure dit plus que ce qui configure et
qui monte et descend mesure. Mais si lon postule, avec Bain, que lacte
rflchi sous sa forme la plus simple est ce quon appelle valuation de
soi-mme64, donc que le psychologique est dj axiologique, alors on dira que
lune et lautre instances marquent de concert le point de rebroussement du
scepticisme vcu. Au sein mme de lexprience, de lexprience de lexprience
ou de sa rflexion intrieure, se dcouvre le power du retour soi et de la
restauration du capital confiance (en soi). La puissance invincible tout le
pyrrhonisme du sentiment moral et la rgulation tranquille des vcus par la
conscience agissent naturellement en nous, avec force et prcision mais sans
calcul logique ni pese des arguments, et nous amnent pour finir suspendre
la suspension du jugement. Afin de vaincre le scepticisme, la raison, une raison
de Montaigne ou une raison d'Emerson, na pas se convaincre, puisque la
conscience, doucement, srement, se persuade.
Mais si lpoch mme est intimement dpasse par la conscience et
surpasse par le sentiment moral (ou la foi), sa mise en cong congdie
alors lthique passive et le conformisme social et politique du scepticisme
ancien, par exemple celui que dveloppe Sextus Empiricus: vivre en
observant les rgles de la vie quotidienne sans soutenir dopinions parce
que nous sommes incapables dtre inactifs65 est un prcepte ou rgle
de vie (conduct of [in] life) qui nest pas logiquement rfut, mais mentalement refoul par un assentiment autre chose quaux impressions

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immdiates et aux mouvements naturels. Le scepticisme compens et surpes


dEmerson est aussi radical que le scepticisme des Anciens, en quoi il rompt
avec le scepticisme mitig de Hume, mais le power moderne de la foi ou
de la croyance qui contrarie labandon sceptique-antique la ncessit
des affects et la force des tendances, dans le moment mme o lon y
cde, comme la tradition des lois et des coutumes, ce pouvoir moral
est rigoureusement radical and total66.
Un bon scepticisme est un scepticisme mort. Mais la diffrence des
scepticismes dcole, le scepticisme vcu, toujours vaincu et toujours renaissant, est, lui, vivant et bien vivant, comme un valet de comdie. Dune
part, il rentre par une porte quand le devoir, son matre, est sorti par une
autre. Dautre part, la conscience mime et parodie les tres, les actes, les
vnements, les situations. Le dispositif scalaire du psychisme est mobile.
Paramtrable linfini, le mtre de la vie intrieure sajuste aux tats desprit, aux affects, aux moods quil ajuste67; il suit mesure quil le projette le
droulement du film quil nen a jamais fini de monter. Cest aussi pourquoi
le sentiment moral voil le matre , et non pas la conscience psychologique
seule, reprsente la solution dernire o se perd le scepticisme; le devoir
triomphe ds quil parat parce quil arrte la projection du film et indique
la sortie: agir, faire quelque chose. Le scepticisme est renvers, changed
par la conscience, mais cest au sens o the change dsigne la renverse de
la mare. Le devoir, principe de lespce dattraction lunaire exerce par la
pense sur la mer des modifications? Les vues superficielles que nous
nommons scepticisme68 seraient plutt comme les eaux bibliques: elles
souvrent miraculeusement sur le passage des Tables pour se refermer aussitt
derrire elles. La conscience est une technique et le sentiment moral est une
magie: le tout fait une alchimie, et mon tout est un homme.
La self-reliance est alors le produit subtil dune conversion ou dune
rversion, immanente lexprience mme, du scepticisme psychologique
en un dogmatisme moralqui le surpasse et le surpse (outweighs)

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66. Un examen prcis de la varit mersonienne du scepticisme ncessiterait une tude plus solide que ces
remarques faites loccasion de deux courtes citations dEmerson. Mais, sajoutant dautres convergences,
lanalyse ici esquisse rejoint dj deux des quatre ides prsentes par S.Cavell dans Emerson, Coleridge,
Kant, la deuxime leon du cycle de confrences intitul En qute de lordinaire (Berkeley, fvrier1983): lide,
premirement, que le romantisme peut en partie se comprendre comme la tentative de surmonter la fois le
scepticisme et les ripostes philosophiques au scepticisme, lide, deuximement, que notre vie quotidienne
peut se comprendre comme lexpression dun scepticisme au travail (in La Pense amricaine contemporaine,
trad. A.Lyotard-May, PUF, coll. Philosophie daujourdhui). Il faudrait engager une relecture psychologique
dlibrment htrodoxe de la philosophie kantienne de la moralit, qui mettrait au jour les ressorts subjectifs empiriques secrets du sentiment moral et de llan romantique vers le devoir ( Devoir! grand nom
sublime) pour montrer comment lassimilation du texte de la raison pratique au for intrieur, cest--dire le
procs dintriorisation des rgles de lordre social qui fabrique le surmoi (la loi morale grave au fond de nos
curs), inaugure dans Kant (dans lme mme dEmmanuel Kant) le transcendantalisme anglo-amricain. Une
tude systmatique, obsessionnelle mme, du terrain psychologique des morales et des philosophies morales
des aires culturelles de la christianit, qui irait plus loin que les critiques schopenhauerienne et bergsonienne
de labsolutisme moral, qui ferait mme exprs daller trop loin, serait une provocation dautant plus salubre
que la pense kantienne du devoir hante jusqu Darwin, menaant dhypothquer la recherche scientifique des
origines du sens moral (par exemple dans le chapitreIII de La Descendance de lhomme).
67. Pour Aristote (Mtaphysique, livreI, 1, 1053 b), ce qui mesure est mesur par ce quil mesure: la science
et la perception qui mesurent le connu et le senti sont plutt mesures que mesures, puisquelles se
rglent sur la nature de leur objet.
68. A.Bain, Les motions et la Volont, op. cit., p.188.

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DOSSIER la philosophie comme manire de vivre

lintellectuel de lpoque dmocratique, Emerson remmore un


prceptede mthode: chercher le permanent dans le changeant (to look
for the permanent in the mutable71). Pour sinstaurer ou se restaurer, et
surtout pour ne pas se dfaire, le dialogue philosophique et le dbat poli 69. Emerson serait dcidment plus kantien que Kant, un ultra du kantisme. Sur cet aspect, voir S.Cavell,
Rflexion sur Emerson et Heidegger (in numro spcial de Critique, Les Philosophes anglo-saxons par
eux-mmes, aot-septembre 1980, p.719 sq.).
70. R.Descartes, Les Passions de lme, II, 147.
71. Montaigne, or, the Skeptic, op. cit., p.334.

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Rcapitulons
confiance (en soi)

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tant nous pse le devoir qu la fin il nous crase? , mais qui ne labolit
jamais sans retour. Lapplication de la loi universelle de la compensation
donne un scepticisme (r)compens quon connat, non par raison, mais par
exprience lorsque, rempli de doutes, y compris sur soi, on garde cependant
sans raison confiance en soi. La sant mentale est une compensation, dans
tous les sens du terme. Leitmotiv mersonien de la compensation: tout est
double ou symtrique dans la nature.
La confiance (en soi) est donc ltat psychologique et moral de certitude sans cesse ressuscit de la rflexion de ltat intellectuel de doute
qui dcouvre au sceptique que la conscience (de soi) comme condition de
possibilit transcendantale de lexprience69 implique et enveloppe (pour
quil se dveloppe en elle) linconditionn du devoir comme principe dimpossibilit transcendant de lempirisme ou du relativisme moral. Ainsi
vit-on avec et contre le scepticisme dont on ne veut pas au rythme dune
ondulation squence qui fait dire de temps autre: Cest la vie. Disons
quon fait avec le scepticisme et que la reliance du moi (self) est une espce
de morale provisionnelle indlibre ou de mdecine naturelle, a store of
assurance pour reprendre lexpression de Stephen Crane.
De fait, on est confiant (en soi) parce quon a la confiance en soi-mme
comme un principe actif de bonne nature. La self-reliance peut alors tre dite
cartsienne en ce quelle ne prcde pas proprement parler le doute ni ne
le suit mcaniquement; videmment, puisquelle est toujours l, un fond de
bonne nature. Accompagnant le doute comme la certitude, elle est un mood
premier, une humeur naturelle, de lexistence indpendante, voire la tonalit
fondamentale de la libert en tant que puissance illimite que rien narrte que
lhabitude, la fatigue, la dfaite. La confiance en soi pourrait presque figurer
dans la liste cartsienne des motions intrieures dont le jeu constitue dj
un premier pharmakon et viatique (naturel) de lhomme aux prises avec les
passions de son me. La disposition intrieure de la confiance (en soi) dnoterait mme, travers le caprice et linsouciance des enfants et des jeunes gens,
comme dans la joie secrte du veuf de Descartes70, la prsence impense en
tout homme de la capacit dtre et de rester soi-mme que procure le sentiment
de la libert, cest--dire pour Descartes la gnrosit, donc la passion dun
pouvoir individuel (intrieur) qui ne se connat pas toujours lui-mme et que
les puissances sociales (extrieures) de mise en conformit qui le reconnaissent
en principe sentendent rendre mconnaissable en fait.

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tique ont besoin de la confiance (en soi) dhommes srs de rien, qui savent
quils ne savent pas mon tat de doute est le fait qui signale mon droit (
parler) , mais dont lincertitude mme se reprend pour solliciter la voix
de la conscience, rveiller le daimn et consulter le Matre Intrieur qui
dcide les indcis: mon tat de certitude est le fait qui signifie mon devoir
(de dire et de me faire entendre). Le scepticisme empirique et le dogmatisme
pratique sont les deux moments constitutifs du moi souverain.
Et lindividu libre des Temps Modernes, Emerson rappelle un principe
de mditation: la vie nest pas de la dialectique (life is not dialectics72) si
la dialectique doit tre une tactique dvitement de la vie qui fait que la
raison spuise force de produire les alibis et faux-fuyants dune condition
incertaine o gt cependant on ne sait quelle grandeur transphysique indductible. la critique de la conviction comme autodtermination abstraite
de la subjectivit73, lobjection-rponse dEmerson ne serait pas un argument logique mais un fait psychologique et moral qui est aussi le trait de
culture que Gertrude Stein consigne dans son Autobiographie de tout le
monde: Aprs tout, on nest pas lev en chrtien on est lev penser
en chrtien74. Dans une culture du moi profond qui a pris le tournant
expressiviste75 et qui cde au charme de la complaisance envers soimme (Bain), on napprend pas comment on devient un homme; on essaie
de (re)devenir tant bien que mal, avec les moyens du bord et lestime,
vue, celui quon est. Et l, il ny a pas de recette, pas de truc.
tre soi est donc exercer son pouvoir dapparatre (en public) ce quon est
(en priv). Car, pour lUnitarien repenti Emerson, un homme est un homme
un, en dautres termes une vivante expression de la vrit qui emprunte,
dans LIntellectuel amricain, le masque de la fable antique de lHomme
qui se divise en hommes (divided Man into men), savoir quil ny a quun
homme, ltre-homme de lHomme, que tout un chacun est lUn-homme et
que les hommes uniques sont chacun lUnique fait homme (that there is One
man)76 que morcelle et ne cesse de diviser davec soi, dmietter en tches, en
fonctions, rles, postes, la moderne division du travail. tre entier, intgre et
intgral: ce power est la libert individuelle en tant que mthode de la nature
pour lhomme. Et ltat desprit de lhomme qui exerce ce pouvoir se nomme
confiance (en soi). Cest elle qui dfinit lhumeur dmocratique, la bonne
humeur de lhomme libre. Reliance dit ce qui nous relve, sans commentaire
ni machine critique, sans faons (ni chichis spculatifs), de la drliction77.
72. Experience, op. cit., p.293.
73. Pour apprcier a contrario la pense dEmerson, supposer que lopration ait quelque pertinence: Hegel,
Principes de la philosophie du droit , 138 et 140c.
74. G.Stein, Autobiographie de tout le monde, trad. M.-F. de Palomera, Seuil, 1978, p.239.
75. Voir Charles Taylor, Les Sources du Moi, III, Seuil, passim.
76. The Complete Prose Works, op. cit., p.329.
77. La confiance en soi ne sapprend pas, ou elle se connat et sexerce sans apprentissage, comme la joie qui nous
inonde certains jours et qui est sans raison, heureuse en effet quoique properly enough. La self-confiance est sans
mthode parce quelle est mthode, et mthode sans discours de la mthode. Lenthousiasme transcendantaliste
nest pas une maladie, mais au contraire le comble de la sant ou du bien-tre. De ltat dallgresse (glee) qui
sempare delle et qui est comme un chant sans accompagnement et non appris, Emily Dickinson ne dit pas autre
chose: Je ne sais pas faire les pointes: Nul ne ma enseigne;/ Mais dans mon esprit, bien souvent,/ Je sens quune
joie me possde [...] Nul ne sait que je sais cet art/Si simple dcrire; Aucun placard ne mannonce: / Mais cest
plein comme lOpra. (Pomes, 326, trad. Guy Jean Forgue, Aubier, coll. Domaine amricain, p. 89).

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CAHIERS PHILOSOPHIQUES n 120 / dcembre 2009

DOSSIER la philosophie comme manire de vivre

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78. La vie sans principes , trad. S.Rochefort-Guillouet, in Cahiers de lHerne n 65, d. de lHerne,
p.123.
79. Au sens dfini par Will Kymlicka dans Le Sujet dsengag (Libraux et Communautariens, PUF, coll.
Philosophie morale, p.275 sq.).

confiance (en soi)

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Et elle se dit dans un texte qui montre sans embarras philosophique ce qui
ne peut pas sexpliquer, mais seulement se prononcer et scrire, ou scrier,
quand socialement et politiquement cen est trop: je suis, jexiste pour
autant que je pense et que cest moi et non pas un autre qui pense ma
pense.
Essai de libertate dont lpoque du libralisme dmocratique a besoin,
Self-Reliance peut et doit se lire comme la contribution original and not
conventional dun Amricain self-reliant au rveil en Amrique (et pas
seulement en Amrique) de la Libert des Modernes. Maintenant quon
a instaur la rpublique, la res-publica, crit Thoreau, il est grand temps
de soccuper de la res-privata, de ltat priv pour ainsi dire78 Pour
Emerson, la rforme de lune et la rforme de lautre sont insparables; elles
forment le cercle vertueux dune seule et mme rvolution: la restauration
de lhomme priv est la condition du ressourcement et du progrs de ltat
dmocratique et libral qui cre et recre sans cesse son tour les conditions
dpanouissement de lindividu. Il ne sagit pas de commencer par la chose
publique pour soccuper seulement ensuite de lexistence prive, encore
moins de faire le misanthrope ou dadopter la mode sauvage, de quitter le
dbat public et se retirer dans les bois pour recouvrer une vie dhomme
libre: la fuite est faiblesse; se rfugier dfinitivement en soi-mme nest pas
spanouir, cest se replier et bientt rtrcir. La tche est de raffirmer sa
puissance et sa libert dans la dmocratie pour raffirmer la puissance et
la libert de la dmocratie.
Dans le dbat des libraux et des communautariens, Emerson est alors
libral79 dans la mesure o le soi est antrieur ses fins et o il a fondamentalement le droit de se dgager de son encastrement (embeddedness)
social et politique comme de se dsengager ou de renoncer ses engagements
antrieurs. L est le point, largument dominateur dEmerson, si la vie relle
est une succession changeante dtats et quune uvre ou une action vritable
doit tre la pense et lexpression sincres de cette vie relle, alors il ny a
pas de raison de ne pas changer davis, de ne pas rviser ses engagements et
adhsions; cest mme l une condition du progrs personnel. La fidlit
soi nest pas soumission aux opinions et croyances passes, et lhomme vrai
est lhomme sincre, qui ralise son tre actuel en suivant la pense quil
pense, lui, et non pas celle que pensent les autres travers lui. Ou plutt la
vraie fidlit soi est dtre incessamment soi, non seulement dpouser son
propre devenir et le devenir se caractrise par le changement, le passage
dun contraire lautre , mais dassumer pleinement la responsabilit
dune vie vraiment vivante, que les vcus, les tats passs, nimmobilisent
pas. Errare humanum est, diabolicum perseverare. Quand on a chang,
pourquoi faire croire quon na pas chang? Cest ridicule, puril. Lhomme
consquent est l'homme qui assume ses incohrences, ses sautes dhumeur,
ses zigzags existentiels. Il est tout sauf un entt, un opinitre born, but.

Patrick Vignoles,
Professeur de philosophie Lyon

CAHIERS PHILOSOPHIQUES n 120 / dcembre 2009

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La cohrence obtenue par une reconstruction a posteriori de soi est un


dni de ralit, la projection formelle et factice, thtrale, dun idal du moi
fantasm, une lgende quon tente dsesprment daccrditer par des poses
vertueuses, un mensonge soi et aux autres, bref une hypocrite et vilaine
compositio vultus. Pour Franklin, honesty is best policy. Mais justement,
o est lhonntet, sinon dans lhonneur dtre soi, et dtre un soi-mme
pas comme un autre? Une grande me, lit-on dans Self-Reliance, na rien
faire de [l] esprit de cohrence. Autant se proccuper de son ombre sur
le mur. Jespre, dit encore Emerson, que cest la dernire fois que nous
entendons parler du conformisme et de la cohrence.
Mais Emerson est aussi communautarien dans la mesure o le soi ne peut
pas sapparatre lui-mme sans que surgisse avec la forme indtermine
de lautodtermination la ncessit pratique de dterminer cette forme par
le choix dun contenu dobligation encastr dans le tableau des devoirs
qui sont ceux de la vie commune, et dont laccomplissement sans allgeance
ni suivisme ne souffre plus alors hic et nunc le moindre dlai. Ne plus dire
Je dois faire, mais Je vais faire. Turn your oughts into shalls, man.
Si Je dois, alors je dois faire; or je dois; donc je fais. Or, il y a toujours
faire. Il y a tellement faire. Dans une dmocratie forte et ramene la
libert individuelle de la pense qui la fonde, non seulement lthique de
la responsabilit ne soppose pas lthique de la conviction, mais elle la
prsuppose: mon intime conviction est ce qui, mimpliquant sans rserve,
minterdit de fuir la responsabilit publique de moi-mme, de mes paroles
et de mes actes80. Linconformisme dmocratique militant dEmerson est
tout sauf lanticonformisme anarchisant dun ennemi des lois.
Emerson aura t le penseur consquent dun individualisme consquent.

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80. Dans son Histoire de la philosophie amricaine, H.W. Schneider oppose la qualification traditionnelle
des transcendantalistes comme philosophes de la dmocratie la caractrisation historique dEmerson
comme libral (trad. C.Simonnet, Gallimard, chap. v, p.228-229). Il semble plus juste de dire quEmerson
veut la fois ramener la dmocratie au principe de la libert individuelle qui la fonde et sans lequel son
systme se mue invitablement en un systme despotique, et rappeler le libralisme lordre de lgalit qui
le fonde et lui donne sens, et sans lequel il ne peut que donner naissance un ordre de domination injuste
et immoral. Self-reliance and embodied intersubjectivity, the exaltation of the individual and the
search for a perfect community: louvrage de Christopher Newfield, The Emerson Effect, Individualism
and Submission in America, prend acte dune dualit et dune tension qui sont la structure, lossature de
la politique amricaine, pour dgager la double aspiration constitutive du paradoxe de lindividualit selon
Emerson: a simultaneous total assertion of the self and celebration of the regenerate Americanus
(The University of Chicago Press, p.26-31.)

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DOSSIER la philosophie comme manire de vivre