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Universalis_Article publi par Encyclopaedia Universalis

UNIVERSAUX, philosophie
La question des universaux est pose (mais non rsolue, par dessein
exprs de l'auteur) dans l'Introduction (Eisagog) de Porphyre (iiie s.) la
Logique d'Aristote : les genres et les espces existent-ils rellement ou
sont-ils de pures conceptions de l'esprit ? Par le biais de cet opuscule,
connu des mdivaux ds le ixe sicle, ceux-ci ont eu d'emble quelque
connaissance de l'un des points principaux de la mtaphysique antique :
l'opposition entre le platonisme et l'aristotlisme propos de l'existence ou
de l'inexistence des formes (ou ides). Mais, s'ils se sont saisis avidement
de ce problme, ils l'ont trait de faons diffrentes selon les poques,
selon le niveau et la nature des connaissances dont ils disposaient.

la fin du xie sicle, certains matres exposaient la dialectique in re, c'est-dire que pour eux les universaux taient des choses ; d'autres, in voce :
ils pensaient que c'taient seulement des mots ; parmi ces derniers se
trouve Roscelin, un des matres d'Ablard. Celui-ci, dans ses deuximes
Gloses sur Porphyre, dmontre que les universaux sont des mots
(voces) : ils sont en effet des prdicats (dans des propositions du type :
Socrate est un homme ), et seul un mot peut l'tre ; une chose, non
(outre qu'une chose ne peut exister en d'autres, comme l'espce dans les
individus, ou

le

genre

dans

les

espces). Ses

dernires Gloses

prciseront sa doctrine, en distinguant le son (vox), qui est une chose, et


la signification ; il dira alors que les universaux sont des mots (sermones),
mais il ne variera jamais dans son refus d'y voir des choses : il est le
premier grand reprsentant de ce qu'on appellera le nominalisme. cette
thorie appuye sur la grammaire et la dialectique on peut opposer, au
xiie sicle encore, celle d'autres matres, tels que Bernard de Chartres ou
Guillaume de Champeaux, pour qui les universaux existaient rellement
(ralisme). Dans son Metalogicon (i, 17), Jean de Salisbury dresse la liste
des doctrines des universaux soutenues jusque vers le milieu du sicle ;
elles sont nombreuses, mal connues de nous, mais se ramnent pour la

plupart l'un ou l'autre des deux grands courants qu'on a dits ; selon
certaines, en outre, les universaux sont des penses (intellectus).

Par la suite, la problmatique volua ; l'tude de la question se fonde alors


sur la connaissance de l'uvre entire d'Aristote, notamment de sa
psychologie et de sa mtaphysique. Ainsi Thomas d'Aquin voit dans les
genres et les espces des prdicables en tant qu'on les dit, qu'on les
attribue (aspect logique), et des universaux en tant qu'ils sont dans
plusieurs sujets (aspect mtaphysique) ; disciple d'Aristote, il leur refuse
l'existence relle hors des choses d'o l'esprit les tire par abstraction. On
voit que cette solution du problme est irrductible au nominalisme et au
ralisme

des xie

et xiie sicles. De mme, quand le nominalisme

rapparatra au dbut du xive sicle avec Guillaume d'Ockham, ce sera


sous un visage nouveau : critiquant comme ralistes les principales
solutions proposes en son temps, niant qu'aucun universel soit une
substance existant hors de l'me , Guillaume pose que l'universel est
une intention de l'me (intentio animae [conception]) apte tre attribue
un grand nombre de sujets , ou, rciproquement, qu' une intention de
l'me est dite universelle parce qu'elle est un signe attribuable plusieurs
sujets ; et les mots sont subordonns cette intention. C'est ici le
concept de signe qui porte le poids de la doctrine : paralllement aux
spculations sur la connaissance intellectuelle, l'analyse de la signification
avait t longuement labore par les grammairiens et les logiciens, si
bien que cette rsurgence du nominalisme nous ramne des conditions
mthodologiques voisines de celles du xiie sicle, mais selon une science
de contenu diffrent.

Victor Cousin avait sans doute tort de faire de la question des universaux
le fond de la pense philosophique mdivale ; il est vrai cependant qu'y
tait plus ou moins clairement implique une problmatique qui, labore
dans l'Antiquit grecque, est reste capitale pour la mtaphysique
ultrieure. Mais le Moyen ge l'a traite sa manire, en fonction des
sciences qui chaque moment imprimaient un style particulier la
rflexion philosophique : ainsi les spculations sur le mode d'tre des
genres et des espces ne constituent ni l'essence ni la totalit de la
philosophie mdivale, mais, par leurs divers aspects, elles en expriment
fidlement l'allure et le devenir.

Auteur: JEAN JOLIVET


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