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MATERIA. XIII COLLOQUIO


INTERNAZIONALE ROMA 7-8-9
GENNAIO 2010.
Actas dirigidas por Delfina Giovannozzi
y Mario Veneziani. Leo S. Olschki
Editore, Florencia, 2011.

Fsica
prenewtoniana
El concepto de materia
hasta la Revolucin Cientfica

l xiii Colloquio Internazionale del


Lessico Intellettuale Europeo dedicado a Materia se celebr del 7 al 9
de enero de 2010 en la Universidad de
Roma. De acuerdo con una tradicin que
se remonta a 1976, el instituto organiza
con cadencia trienal encuentros internacionales en torno a una palabra clave de la tradicin filosfica y cientfica
occidental (Experientia, Ratio, Machina,
Natura, etctera). En esta ocasin se ha
indagado la polisemia del trmino materia, concepto clave en la ciencia y la filosofa occidental hasta el advenimiento
de la Revolucin Cientfica. Se va repasando con mirada crtica el desarrollo de
esa idea desde el pensamiento griego hasta Newton, pasando por el helenismo, el
gnosticismo, la filosofa cristiana, el mundo medieval y el Renacimiento. No solo.
El lector se hallar con valiosas aportaciones de Galileo, Descartes, Gassendi,
Spinoza, Leibniz o el propio Newton, con
ramalazos finales en la ilustracin francesa, kantismo y filosofa de la naturaleza de Schelling y Hegel.
El trmino procede del latn materia,
cuya raz difiere de la del trmino filosfico griego hyle, que se supone traduce.
Por su etimologa remite a la sustancia
de la que est hecha la mater, es decir, el
tronco de rbol, considerado matriz generadora de retoos y, adems, material de
construccin. Platn, que emplea la palabra khora, solo utiliza el trmino hyle
en su sentido de madera de construccin.
Es Aristteles quien impone el uso de

94 INVESTIGACIN Y CIENCIA, enero 2013

hyle en el sentido filosfico que se vertebrar en el hilemorfismo.


Para Platn existe un mundo de realidades inmutables y universales que el
intelecto solo puede conocer y de las
cuales participan las cosas sensibles, que
son su copia. La hiptesis de la existencia
de formas inteligibles entraa un doble
problema, formulados en el dilogo Parmnides: el de la participacin de formas
inteligibles entre s y el de su participacin por objetos sensibles. A la solucin
del primero se dedica El Sofista. Y para
resolver el segundo, Platn introduce en
el Timeo el demiurgo y la khora. Compete al demiurgo establecer un orden matemtico en la khora. En este ltimo dilogo se dice que la khora es un principio y
posee existencia en s misma. Aqu reconoce que las cosas sensibles son visibles
y perceptibles por los sentidos; pertenecen, pues, al mbito de la opinin; en
cambio, las formas inteligibles son invisibles e inaccesibles a los sentidos; son
aprehendidas por el intelecto al trmino
de un acto de inteleccin; pueden constituir objeto de una enseanza. Materia
y khora son una y la misma cosa.
Aristteles critica la khora en el marco
de un estudio consagrado al lugar (tpos)
en el captulo primero del libro iv de la Fsica. Una crtica que result decisiva, pues
a partir de entonces ya solo se hablar de
hyle. Se trata de algo ms que una mera
sustitucin terminolgica. Con ella nacer
una nueva concepcin filosfica que impregnar la ciencia antigua y medieval.

Hyle indica para Aristteles un conjunto


de cosas diversas en nmero, especie y
gnero. Sus significados principales son
sustrato del cambio (en especial, del cambio sustancial), realidad indeterminada;
potencia de contrarios; causa material, materia sensible, materia inteligible, materia
generable y corruptible, materia susceptible de solo movimiento local y principio
de multiplicacin.
La escuela peripattica elaborar su
fsica en torno a la distincin entre materia prima y materia secunda. La materia
prima era el sustrato a partir del cual
se generaban los cuerpos naturales; no
exista por s sola. Se trataba de mera
potencia para convertirse en cuerpo natural cuando recibiera una forma sustancial, producindose as las propiedades y
cualidades de sustancias corpreas. Por
materia secunda entendan los cuerpos
sensibles, compuestos y empricamente
accesibles. Constituidos a partir de los
elementos y sus propiedades, sus ltimos
componentes eran la materia prima y la
forma sustancial.
Para adentrarse en la importancia
concedida a la cuestin y a su grado
de desarrollo, los lxicos y diccionarios
ofrecen un riqusimo arsenal. O las enciclopedias de Arnold de Sajonia, Bartolomeo y Vincent de Beauvais, que se
proponen ofrecer una descripcin y una
explicacin del mundo tomando en consideracin las nuevas fuentes filosficas
y cientficas disponibles. Los tres viven
en una poca en que circulan las traducciones latinas de textos cientficos rabes,
as como la Fsica de Aristteles y los
cuatro primeros libros de su Metafsica.
Arnold de Sajonia maneja muchas obras
cientficas rabes; mezcla extractos del
Timeo con obras traducidas de Aristteles. Aunque a veces confunde la fuente
(el Liber de quinque substantiis, de Aristteles, con el Liber de quinque essentiis,
de Al-Kindi). Su enciclopedia se divide
en cinco libros; el captulo 7 del primer
libro, que trata De caelo et mundo, lleva
por ttulo De hyle.
Tambin en la primera mitad del siglo xiii, el franciscano Bartolomeo Anglico realiz sus estudios en Pars, antes de
ser enviado a Magdeburg en 1231, donde
compuso, hacia 1240, De proprietatibus
rerum. Ingls de nacimiento, formado en
Pars y ejerciente en Alemania, dispuso
de numerosos contactos, fuentes y textos
nuevos que consult para redactar su enciclopedia. Consagra entero el libro 10 de
esta a la materia y a los elementos. Reco-

ge la corriente agustiniana (De genesi ad


litteram y De genesi contra Manicheos),
donde encuentra la descripcin del caos
formado por mezcla de los cuatro elementos. Apoyado en el Timeo, concebir as la
materia como una privatio. Se inspira,
adems, en los atomistas. Bartolomeo
adopta una postura eclctica. Ms proclive al aristotelismo que al platonismo,
considera la materia como una mezcla de
los cuatro elementos (agua, tierra, fuego
y aire). En buena medida, la ciencia aristotlica vena mediatizada por el pensamiento rabe. Pero tambin en el mundo
hebreo el tema de la materia fue debatido
entre autores procedentes de Espaa, Provenza e Italia. Para todos ellos, la materia
formaba parte de la creacin.
Sabido es que la naturaleza de la materia del firmamento y de los cuerpos
celestes fue determinante para el asentamiento de la ciencia moderna. En la
primera mitad del siglo xiv, Jean Buridan
se plante ya si el cielo tena materia,
en su comentario al De caelo de Aristteles. Pregunta singular a primera vista,
por cuanto las estrellas y los planetas son
cuerpos naturales, objetos de percepcin
y, por tanto, dotados de materia. En el
lenguaje aristotlico eran ousiai, sustancias. Apoyndose en su principio de
economa, segn el cual en la naturaleza no se pone nada intilmente, Buridan
afirma que la materia celeste es materia
simple. Galileo retomar la cuestin.
Y el problema cesar de ser tal cuando
la nueva astronoma y la nueva fsica hayan reunificado la divisin del universo en regin celeste y regin terrestre y
abran el camino a una nueva concepcin
de la materia.
En la segunda mitad de 1500, la fsica aristotlica adquiere un alto grado
de sistematizacin en los escritos de catedrticos eminentes de universidades
europeas, que quieren liberarla de cierto
escolasticismo decadente. En 1590 aparece la publicacin pstuma de los De rebus
naturalibus libri de Jacopo Zabarella,
titular desde 1563 de lgica en la Universidad de Padua y desde 1568 hasta su
muerte de filosofa natural. De 1596 son
los Libri ad scientiam de natura attinentibus de Francesco Piccolomini, profesor
tambin de Padua. En 1596 se editan los
De principiis rerum naturalium de Francesco Vimercati, mdico de la mujer de
Francisco I y profesor de La Sorbona. A
1553 se remonta el De rerum naturalium
principiis de Simone Porzio. Aunque no
pueda considerarse un aristotlico orto-

doxo, a ese elenco puede agregarse Girolamo Cardano, quien al abordar en su


De subtilitate (1550) los principios de la
sustancia corprea, se demuestra deudor
de la fsica escolstica.
Hasta la primera mitad de los aos
treinta del siglo xvii, Marin Mersenne
se adscribe a la visin aristotlico-escolstica del trmino materia. Pero da un
cambio brusco, que ser caracterstico de
un tiempo, en la segunda mitad de ese
decenio. Asume la doctrina cartesiana.
Materia es extensin y cuerpo fsico. Spinoza proclama su materialismo ateo en
el que Dios coincide con una naturaleza
entendida como mera extensin. Spinoza
afirma, tras los pasos de Descartes, que
la sustancia corprea no consiste en las
cualidades secundarias o sensibles (dureza, blandura, etctera), sino en la mera
extensin: la materia es indefinidamente extensa, no es mltiple, sino en todas
partes una y la misma.
Tambin la nocin de materia aparece a menudo en los escritos de Leibniz,
con diferentes sentidos. Al final de su
vida, Leibniz utiliza la nocin de materia vinculndola con su metafsica monadolgica, pero antes, en su juventud,
se esforz por cohonestar el aristotelismo escolstico con su dinmica, la nueva
ciencia de la fuerza, el movimiento y la
sustancia corprea. La filosofa mecnica que le haba atrado en un comienzo
era la de Thomas Hobbes, expuesta en De
corpore (1655), en particular su concepto
de fuerza. Para cualquier filsofo que sostuviera que la esencia del cuerpo era la
extensin, o la extensin y la impenetrabilidad, la idea maestra era la de fuerza.
En el verano de 1676 descubre Leibniz el
principio de igualdad de causa y efecto,
una suerte de principio de conservacin
que declara que la capacidad de realizar
un trabajo se conserva y no aumenta en
la naturaleza. Podemos explicarlo todo
en trminos de tamao, forma y movimiento; detrs de esas nociones geomtricas se esconde la verdadera concepcin
de materia como fuerza pasiva.
En sus Questiones Philosphicae, Isaac
Newton aborda una serie de cuestiones sobre los tomos y el vaco. El primer grupo
de cuestiones se agrupa bajo el epgrafe
sobre la materia prima, y el segundo
grupo bajo el epgrafe sobre los tomos.
Aqu la expresin materia prima emplea
los trminos peripatticos, pero les otorga un sentido distinto. Materia ser extensin y resistencia.
Luis Alonso

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