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Crise universitaire ou crise de civilisation? La


crise de Mai 68 en France travers la Revue des
Deux Mondes
Catherine Valenti
UNIVERSITE DE PROVENCE (AIX-MARSEILLE I)

Un paradigma ingombrante
La crise de mai 1968 clate en France comme un coup de tonnerre
dans un ciel serein: rien en effet de ce qui faisait le fond des crises
anciennes nest dcelable dans les mois qui prcdent lexplosion du
printemps.1 La cause immdiate de lvnement Mai 68 est galement
indite puisque, pour la premire fois, la crise a pris naissance dans le
milieu universitaire. Le 22 mars 1968, suite une manifestation antiamricaine contre la guerre du Vietnam qui a vu larrestation de quelques
manifestants, une dizaine dtudiants de Nanterre dcident doccuper la
tour administrative de leur universit et de fonder le Mouvement du 22
mars.2 Dans les semaines qui suivent, la situation saggrave: devant
1

Michel WINOCK, La fivre hexagonale: Les grandes crises politiques 1871-1968,


Paris, Seuil (coll. Points), 1987, p. 327.
2
Le leader de ce Mouvement du 22 mars est ltudiant en sociologie Daniel
Cohn-Bendit.

Crise universitaire ou crise de civilisation? La crise de Mai 68 en France

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lagitation estudiantine persistante, le doyen fait fermer luniversit le 2 mai


1968; chasss de Nanterre, les tudiants grvistes dferlent alors sur Paris et
investissent la Sorbonne le 3 mai. Les premiers affrontements entre les
tudiants et la police ont lieu ce jour-l. A partir du 10 mai, les barricades
fleurissent dans Paris. A la mi-mai, le mouvement tudiant se double dune
crise sociale le pays tout entier est paralys par des grves sans prcdent
dans la plupart des secteurs qui dbouche bientt sur une crise politique.3
lment dclencheur, la crise universitaire retient lattention et
suscite les commentaires de tous les observateurs. La Revue des Deux
Mondes nchappe pas la rgle, et consacre pas moins de neuf articles au
problme de lUniversit entre mai 1968 et dcembre 1969. Fonde en
1829 par Franois Buloz, la Revue des Deux Mondes est lune des plus
anciennes revues culturelles franaises. Revue dart, de littrature,
dhistoire, de philosophie, elle a bnfici pendant les deux premiers tiers
e
du XIX sicle de la collaboration des plus grands crivains romantiques. En
1893, la Revue passe sous la direction de Ferdinand Brunetire. Critique
littraire rput, Brunetire est un conservateur, qui dfend le principe
dune glise catholique forte comme antidote la dcomposition sociale
quil dnonce par ailleurs4. Sous son impulsion, la Revue des Deux Mondes
prend ainsi une orientation nettement conservatrice elle sera ainsi
farouchement anti-dreyfusarde au moment de lAffaire Dreyfus qui est
encore la sienne en 1968; depuis 1962 et lindpendance algrienne, la
Revue sest de plus fortement teinte danti-gaullisme. La crise universitaire
du mois de mai 1968 est loccasion, pour les collaborateurs de la Revue des
Deux Mondes, dexprimer leur rejet du centralisme de la Ve Rpublique
gaulliste, tout en proposant une analyse de la crise, et des solutions pour en
sortir, qui sinscrivent dans la ligne idologique adopte par la Revue
e
depuis la fin du XIX sicle.

Des cadres structurels trop rigides: critique de la


3

Sur Mai 68, voir entre autres C. CASTORIADIS, C. LEFORT et E. MORIN, Mai 68, la
brche, Bruxelles, Complexe, 1988; L. JOFFRIN, Mai 68, histoire des vnements,
Paris, Seuil, 1988; J.-P. LE GOFF, Mai 68, lhritage impossible, Paris, La
Dcouverte, 1998.
4
Michel WINOCK, Le sicle des intellectuels, Paris, Seuil, 1999 [1997], p. 47.

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centralisation et du rgime gaulliste


Les prmisses de la crise tudiante, au tout dbut du mois de mai
1968, sont pour les rdacteurs de la Revue des Deux Mondes loccasion de
critiquer la fois le systme de lEtat providence et le pouvoir gaulliste en
place depuis 1958. La remise en cause de lEtat providence sappuie sur la
dnonciation du jacobinisme qui rgnerait en matre au sein de lUniversit
franaise: la centralisation du monde universitaire est juge
er
particulirement excessive. Ds le 1 mai 1968, dans un article intitul, de
faon significative, Sauvera-t-on lUniversit?, Michel Slanka, prsident
dhonneur de lUnion nationale des tudiants en droit et sciences politiques
organisation conservatrice, dcrit une Universit franaise engourdie
dans les structures centralises quavaient forges la Rvolution et
lEmpire.5 Le systme ducatif franais dans son ensemble est en effet
fortement centralis, et lenseignement suprieur nchappe pas la rgle.
Cest plus lEmpire que la Rvolution toutefois qui a mis en place la
centralisation au sein de lUniversit franaise. La Rvolution avait aboli
les grades universitaires, suscitant par l-mme de multiples abus,
nimporte qui pouvant se parer du titre de mdecin ou de juriste. Cest
Bonaparte qui, ds 1802, a rtabli le monopole des diplms. Mais luvre
dunification stait dessine ds la fin de lAncien Rgime; elle est
paracheve sous le Premier Empire: lorganigramme des facults sera
dsormais homogne sur tout le territoire franais.6 Cent cinquante ans
plus tard, les rdacteurs de la Revue des Deux Mondes ont donc beau jeu de
dnoncer le bonapartisme qui continuerait selon eux dinspirer en France,
travers monarchies et rpubliques, lUniversit tatillonne, emmitoufle dans
son jacobinisme, peuple dans ses bureaux de csarions anarchisants.7
La crise universitaire du printemps 1968 est galement pour eux le
prtexte une vive critique du pouvoir gaulliste. Beaucoup de
collaborateurs de la Revue des Deux Mondes appartiennent en effet cette
5

Michel SLANKA, Sauvera-t-on lUniversit?, dans la Revue des Deux Mondes, 1er
mai 1968, p. 61.
6
Pierre ALBERTINI, Lcole en France XIXe-XXe sicle. De la maternelle
lUniversit, Paris, Hachette (coll. Hachette Suprieur), 1998 [1992], p. 29.
7
Tanguy KENECHDU, Universitaires sans uniforme, dans la Revue des Deux
Mondes, 1er juillet 1968, p. 17.

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partie de la droite franaise pour qui De Gaulle a trahi lAlgrie franaise et


ses partisans. Dans plusieurs des articles consacrs la crise de 1968, la
rfrence la trahison algrienne est explicite: Michel Slanka, voquant
au dbut du mois de juin 1968 la rcente rvolte des jeunes, affirme
clairement la position de lUnion nationale des tudiants en droit et sciences
politiques dont il est prsident dhonneur: Parmi nous, il sen trouvera peu
pour prendre le parti du pouvoir []. Nous navions souvent pas quinze
ans quand nous nous sommes engags pour lAlgrie franaise; elle est
er
notre enfant mort-ne; nous nous en souviendrons.8 Le 1 novembre 1968
encore, un article rdig par un universitaire de la Sorbonne qui a prfr
garder lanonymat stigmatise lautoritarisme de De Gaulle, et la docilit des
dputs gaullistes qui sapprtent voter une loi dorientation rformant
lUniversit sur ordre du prsident de la Rpublique: Les gaullistes
inconditionnels les plus rcalcitrants voteront finalement pour la loi
dorientation sur ordre prsidentiel. Ce processus ressemble fort celui qui
conduisit nagure une majorit Algrie franaise accepter finalement
une capitulation complte devant une poigne de terroristes
rvolutionnaires, par la volont expresse du chef de lEtat.9 La crise de
Mai 1968 met donc en vidence la ligne de partage qui coupe en deux la
socit franaise depuis le dbut des annes 1960: cest galement au
moment de la guerre dAlgrie en effet que les tudiants rvolts du
printemps 1968 se sont forg une conscience politique, mais dans lautre
camp, celui des partisans de lindpendance.10
Par haine viscrale de De Gaulle, les rdacteurs de la Revue des Deux
Mondes, pourtant hostiles au mouvement rvolutionnaire du printemps
1968, rejoignent ainsi les tudiants gauchistes sur un point: la dnonciation
de ltat gaulliste. Tout en rejetant les outrances de certains leaders
8

Michel SLANKA, La rvolte des jeunes, dans la Revue des Deux Mondes, 1er et
15 juin 1968, p. 326-327.
9
Auteur anonyme, O mne la loi dorientation ?, dans la Revue des Deux
Mondes, 1er novembre 1968, p. 231.
10
Cest lUNEF (Union Nationale des tudiants de France), syndicat tudiant de
tendance communiste, qui a fdr jusquen 1962 les tudiants hostiles la guerre
dAlgrie et favorables son indpendance. Cf. WINOCK, La fivre hexagonale..., p.
333. Sur lhistoire de lUNEF, cf. A. MONCHABLON, Histoire de lUNEF, Paris,
PUF, 1983.

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tudiants, celles notamment de Daniel Cohn-Bendit quil qualifie


dagitateur allemand ou encore de forcen doutre-Rhin, Tanguy
KenecHdu constate, au dbut du mois de juillet 1968, quil aura fallu ce
soulvement populaire tudiant pour qu la fin des fins M. le Premier
ministre11 admette que dans notre universit, tout est repenser.
Jusqualors, quoique multiplies au long des annes, ces annes
orgueilleuses de pouvoir sans partage, les mises en garde ne rencontraient
au gouvernement quhostilit ou jactance.12 Comme dailleurs de
nombreux observateurs de la vie politique franaise, la Revue des Deux
Mondes attribue lexplosion de mai 1968 la trop grande rigidit du
pouvoir gaulliste: si la contestation de lordre tabli a pris alors une
tournure aussi anarchique et aussi violente, cest parce que le rgime en
place ne permettait aucune expression lgale et utile des oppositions ou des
tendances.13 Cette analyse est partage par Raymond Aron; pourtant peu
suspect dantigaullisme, et tout fait hostile lui aussi la rvolution de
Mai 1968,14 le philosophe reconnat nanmoins dans Le Figaro du 5 juin
1968 que le pouvoir fort mis en place par De Gaulle depuis 1968 a jou un
rle non ngligeable dans le dclenchement de la crise: le rgime a
supprim toutes les soupapes de sret.15
Une centralisation excessive, associe un pouvoir gaulliste par trop
rigide, seraient donc les cadres structurels qui, par une pression excessive,
auraient fait vritablement exploser lUniversit franaise au moi de mai
1968. Mais il existe galement des causes conjoncturelles, que les rdacteurs
de la Revue des Deux Mondes ne se font pas faute danalyser en dtail.

Une crise conjoncturelle: crise de civilisation, rvolte des


jeunes et dmocratisation excessive de lUniversit
La crise de Mai 68 a suscit des interprtations multiples, et fait
11

Il sagit de Georges Pompidou, Premier ministre davril 1962 juillet 1968.


Tanguy KENECHDU, Universitaires sans uniforme, dans la Revue des Deux
Mondes, 1er juillet 1968, p. 5.
13
Pierre MARCILHACY, Le chemin de Damas, dans la Revue des Deux Mondes, 15
juillet 1968, p. 162.
14
WINOCK, La fivre hexagonale..., p. 350.
15
Raymond ARON, Le Figaro, 5 juin 1968.
12

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encore aujourdhui lobjet de dbats. Le sens de lvnement, ses causes


profondes, se drobent toujours semble-t-il lanalyse: Les journes
tumultueuses de mai-juin 1968 en France gardent encore une partie de leur
nigme. Passes au peigne fin de lanalyse critique, historique, politique, elles
chappent une pleine intelligibilit.16 Dans un article publi dans la Revue
franaise de science politique en juin 1970, soit deux ans aprs les faits, Philippe
Bnton et Jean Touchard ne dnombrent pas moins de huit interprtations
diffrentes de lvnement: entreprise volontaire de subversion, crise de
lUniversit, accs de fivre de la jeunesse, crise de civilisation, conflit de
classes traditionnel, mouvement social de type nouveau, crise politique,
voire enfin un simple enchanement fortuit de circonstances.17 En labsence
dexplication unicausale, les rdacteurs de la Revue des Deux Mondes
reprennent leur compte certaines de ces interprtations. Lhypothse de la
crise de civilisation est formule ds le mois de juin 1968 par Michel
Slanka. Il dcrit en effet une vritable crise de socit qui dpasse de loin la
simple crise universitaire: ce sont toutes les valeurs de la civilisation
occidentale qui, depuis quelques annes, seraient remises en cause. La
civilisation sest libre dun certain nombre de valeurs de rfrence, de
jalons; ce faisant, elle a perdu sa route.18 Et lauteur de mentionner plemle la crise de la famille, la dislocation du mariage et laugmentation des
divorces, la fin de lautorit parentale, lglise catholique abandonnant
dans le mme temps son rle de gardienne des valeurs traditionnelles:
Vatican II a donn libre cours des critiques et autocritiques en tous
genres, qui nont fait que discrditer la religion.19 Les catholiques
conservateurs de la Revue des Deux Mondes nont que peu got semble-til laggiornamento de lglise catholique: au mois de juillet 1968, Pierre
Marcilhacy affirme que la rvolution du mois de mai nest rien dautre
que la continuation dun grand mouvement de contestation dont
lexpression la plus clatante a t, sur le plan mondial et philosophique, le
16

WINOCK, Le sicle des intellectuels..., p. 701.


Philippe BNTON et Jean TOUCHARD, Les interprtations de la crise de mai-juin
1968, dans la Revue franaise de science politique, juin 1970.
18
Michel SLANKA, La rvolte des jeunes, dans la Revue des Deux Mondes, 1er et
15 juin 1968, p. 325.
19
SLANKA, La rvolte des jeunes.
17

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concile de Vatican II.20 La crise du modle autoritaire dans lglise,
dans la famille, lcole nest pas une spcificit franaise: Une
libralisation des murs et des esprits a suivi un peu partout la prosprit
des annes soixante []. Mais, selon ses habitudes, la France a suivi cette
volution gnrale par un sursaut brutal, une crise quasi
rvolutionnaire.21
Lhypothse dune rvolte des jeunes qui nest dailleurs pas
contradictoire avec celle dune crise de civilisation est galement
avance dans les colonnes de la Revue des Deux Mondes, notamment
travers un article ponyme de Michel Slanka. Selon ce dernier, si
lincomprhension entre gnrations est une des constantes de lhistoire,
cette nouvelle rvolte des cadets contre leurs ans est sans doute bien
diffrente de celles qui lont prcde: la conscience de classes, apparue
e
au cours du XIX sicle, il oppose lide dune conscience de gnrations,
qui se serait rvle loccasion de la crise de 1968.22 Dans les annes
1960, la population franaise est une population jeune, au sein de laquelle
ceux qui bnficient dune formation suprieure sont de plus en plus
nombreux. Or lUniversit franaise, centralise et rigide, navait t
prvue que pour un nombre limit dindividus: elle na pas su rsister la
vague dmographique qui a dferl sur elle depuis la fin de la Seconde
Guerre Mondiale.23 Objectivement, et sous leffet du baby-boom, les
effectifs de lenseignement suprieur sont en effet en progrs constant
depuis le dbut des annes 1960. On compte 500.000 tudiants en 1968,
contre 250.000 en 1963: en cinq ans seulement, leur nombre a donc t
multipli par deux.24 Dautre part, lamlioration du niveau de vie a permis
lallongement de la scolarit, ainsi que laccs massif des enfants des
classes moyennes lenseignement suprieur.25
Les rdacteurs de la Revue des Deux Mondes prennent soin de prciser
20

Pierre MARCILHACY, Le chemin de Damas, dans la Revue des Deux Mondes, 15


juillet 1968, p. 161.
21
WINOCK, La fivre hexagonale..., p. 359.
22
Michel SLANKA, La rvolte des jeunes, dans la Revue des Deux Mondes, 1er et
15 juin 1968, p. 323.
23
SLANKA, La rvolte des jeunes.
24
Christine FAUR, Mai 68 jour et nuit, Paris, Gallimard, 1998, p. 28.
25
WINOCK, La fivre hexagonale..., p. 331.

Crise universitaire ou crise de civilisation? La crise de Mai 68 en France

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quils ne sont pas fondamentalement hostiles cette dmocratisation de


lenseignement suprieur. Claude Rousseau et Claude Polin, deux agrgs
de philosophie assistants la Sorbonne, affirment dans un article de fvrier
1969, quil ne sagit pas, pour remdier aux problmes de lUniversit,
dexclure le plus grand nombre de laccs la culture.26 Et les auteurs
prennent grand soin, quand ils dplorent laccroissement des effectifs
tudiants, de toujours prciser quils ne raisonnent pas en termes de classes
sociales: lengorgement des facults de lettres serait d daprs eux
lafflux dun nombre sans cesse grandissant dindividus sans aucun got
pour la culture, sans aucune aptitude pour elle, mais uniquement
proccups, quelle que soit leur origine sociale, de passer les rites
initiatiques ncessaires leur promotion sociale, ou au maintien de leurs
statuts sociaux.27 Au mois de mars 1969, un autre rdacteur de la Revue
des Deux Mondes, qui a pris le pseudonyme de Ponocrats,28 explique que
la dmocratisation relle consisterait donner tous les enfants la
formation qui correspond leurs aptitudes, sans que joue la discrimination
sociale; dans une note de bas de page, il reconnat nanmoins que le taux de
russite des enfants de la bourgeoisie est meilleur mais, ajoute-t-il, la
vulgarisation de lenseignement dune part, le rle diminu de la famille
dans lducation dautre part, jouent en faveur de lgalit.29
Toutefois, malgr les dngations de leurs auteurs, ltude
smantique des diffrents articles consacrs par la Revue des Deux Mondes
au problme de lUniversit laisse apparatre des prjugs sociaux plus ou
er
moins inconscients. Le 1 novembre 1968, protg sans doute par son
anonymat, le professeur de Sorbonne qui livre son point de vue se montre
particulirement virulent dans sa critique du systme scolaire franais,
accusant en particulier lenseignement secondaire de laisser dferler sur les
26

Claude ROUSSEAU et Claude POLIN, La rforme de lUniversit du point de vue des


disciplines de culture, dans la Revue des Deux Mondes, 1er fvrier 1969, p. 345.
27
ROUSSEAU et POLIN, La rforme de lUniversit..., p. 344. Cest nous qui
soulignons.
28
Dans une note la fin de son article, lauteur rappelle que Ponocrats tait le prcepteur
du Gargantua de Rabelais. Il avait choisi au dpart le nom dpistmon, prcepteur de
Pantagruel, mais y a finalement renonc car ce pseudonyme tait dj trs employ.
29
PONOCRATS, Le rle social de lUniversit, dans la Revue des Deux Mondes,
1er mars 1969, p. 517-518.

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facults une masse dtudiants qui nont pas les capacits ncessaires
pour en tirer profit et qui nont pas reu dans lenseignement secondaire la
formation indispensable: de faon significative, il qualifie cette masse
de proltariat de sous-dvelopps intellectuels.30 Si lauteur ne sen
prend en thorie quaux capacits intellectuelles de ceux quil stigmatise,
lemploi du terme de proltariat nest pas neutre. Quelques lignes plus
bas, le mme rdacteur affirme clairement que lentre massive dtudiants
dans lenseignement suprieur entrane une invitable dgradation du
niveau des tudes: ainsi sera bientt constitu selon lui le proltariat de rats
e
et de filles dont Barrs, ds le dbut du XX sicle, prvoyait lavnement.31
On retrouve ainsi, dans les articles traitant du problme universitaire,
le discours et les thmes traditionnels de la Revue des Deux Mondes en
particulier, et de la droite conservatrice en gnral: lhostilit la
centralisation jacobine, tendance structurelle de lUniversit franaise
e
depuis le dbut du XIX sicle, et le refus de la dmocratisation conjoncturelle
de lenseignement suprieur, patent depuis le dbut des annes 1960.
Pourtant, en rponse ce constat unanime, les rponses proposes diffrent
sensiblement selon les rdacteurs.

Les solutions la crise: libralisation et slection


Certains auteurs proposent de remdier au centralisme universitaire
en libralisant purement et simplement lUniversit. Ds le dbut du mois
de mai 1968, Michel Slanka nonce ainsi une solution clairement librale
aux problmes du monde universitaire. Il propose ladoption de la
dcentralisation, seule capable selon lui de rintroduire dans le systme
lindpendance et la vie.32 Dune part, les universits seraient en partie
privatises; dans les conseils des facults sigeraient professeurs et
tudiants, mais aussi des reprsentants des divers ordres professionnels ou
30
Auteur anonyme, O mne la loi dorientation?, dans la Revue des Deux
Mondes, 1er novembre 1968, p. 231.
31
Auteur anonyme, O mne la loi dorientation?..., p. 232. Sur Barrs, voir
notamment Zeev STERNHELL, Maurice Barrs et le nationalisme franais, Paris, A.
Colin, 1972, [rd. Bruxelles, Complexe, 1985].
32
Michel SLANKA, Sauvera-t-on lUniversit?, dans la Revue des Deux Mondes,
1er mai 1968, p. 64.

Crise universitaire ou crise de civilisation? La crise de Mai 68 en France

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des principales professions ouvertes par les enseignements.33 Il sagirait


par l douvrir largement lUniversit sur lextrieur, et notamment sur le
monde du travail dont elle serait par trop dconnecte. Cette privatisation
partielle passerait galement par le recours des fonds privs pour financer
la recherche: et lauteur de citer lexemple des Etats-Unis et de lAllemagne
fdrale, o des fondations prives accordent frquemment des crdits la
er
recherche universitaire.34 Dans un article du 1 juillet 1968, un autre
rdacteur de la Revue des Deux Mondes, Tanguy Kenechdu, voque quant
lui le modle anglais, et glose longuement sur ce qui lui parat constituer
le mot-clef du systme universitaire britannique: la libert.35 Cest ce
modle que Michel Slanka et Tanguy Kenechdu souhaiteraient voir
import en France.
Le corollaire logique dune dcentralisation aboutie serait de ne
laisser au ministre de lducation nationale quun simple rle de
coordination du fonctionnement gnral des universits. Il ne serait pas
exempt cependant de toute responsabilit financire: il lui appartiendrait
de fournir des moyens, faisant ainsi office dintendant et traduisant en
consquences matrielles les orientations de principe choisies par les
diverses universits.36 Il faudrait enfin achever la dcentralisation en
crant des tablissements denseignement suprieur diversifis, les
diffrentes rgions franaises nayant ni les mmes besoins ni les mmes
possibilits; chaque universit devrait tre adapte ces facteurs rgionaux,
pour fournir chaque rgion des cadres forms leurs particularits, et qui
pourront de ce fait sintgrer plus rapidement dans lactivit rgionale.37
Sur cette dernire question, celle de lutilit professionnelle de
lenseignement dispens lUniversit, tous les rdacteurs de la Revue des
Deux Mondes ne partagent pas le point de vue de Michel Slanka et Tanguy
Kenechdu. Claude Rousseau et Claude Polin, sils sont attachs eux aussi
aux liberts universitaires, refusent la subordination de lUniversit aux
33

SLANKA, Sauvera-t-on lUniversit?.


SLANKA, Sauvera-t-on lUniversit?, p. 65.
35
Tanguy KENECHDU, Universitaires sans uniforme, dans la Revue des Deux
Mondes, 1er juillet 1968, p. 10.
36
SLANKA, Sauvera-t-on lUniversit?..., p. 65.
37
SLANKA, Sauvera-t-on lUniversit?.
34

122 3Catherine Valenti


intrts conomiques.38 Leur article fait au contraire lloge de la culture
considre comme un ordre dactivit intellectuelle qui se suffit entirement
elle-mme.39 La culture na donc pas proposer de dbouchs; les seuls
quelle puisse offrir sont lenseignement et la recherche.40 Et les deux auteurs
dappeler de leurs vux la gnralisation dinstituts spcialiss o la culture
soit librement pratique, indpendamment de toute exigence utilitaire et
dimpratifs idologiques.41 Claude Rousseau et Claude Polin terminent
leur analyse en plaidant pour le maintien du systme traditionnel, celui qui
lie lUniversit la culture et na pas dobjectif intress.42 Cette culture
dsintresse toutefois ne peut concerner tout le monde: pour que le modle
traditionnel continue tre viable, il faut donc instaurer la slection.
Slection: le terme revient de faon rcurrente sous la plume des
rdacteurs de la Revue des Deux Mondes, aux yeux desquels elle apparat
comme une manire de panace. La slection semble constituer en effet
pour eux la solution-miracle tous les problmes rencontrs par
lUniversit franaise, et notamment larrive massive dtudiants qui fait
clater les cadres et les structures de la vieille institution. A propos de la
slection, on retrouve lopposition habituelle entre droite et gauche,
partiellement brouille sur dautres points par lanti-gaullisme exacerb des
rdacteurs de la Revue des Deux Mondes. La question de la dmocratisation
de lUniversit, cest--dire de lingalit des chances, est devenue en
France une composante essentielle du dbat universitaire depuis le milieu
des annes 1960.43 En 1967, lannonce par le gouvernement de
linstauration dune procdure de slection lentre des facults pour la
rentre 1969 a sans doute beaucoup fait pour prparer la mobilisation
tudiante du printemps 1968: la rigueur annonce du gouvernement
heurtait de front la pousse de la demande sociale de diplmes et jouait
38

LUniversit nest pas plus au service dintrts conomiques quelle nest au


service dtudiants ou de professeurs; ROUSSEAU et POLIN, La rforme de
lUniversit..., p. 341.
39
ROUSSEAU et POLIN, La rforme de lUniversit..., p. 342.
40
ROUSSEAU et POLIN, La rforme de lUniversit..., p. 345.
41
ROUSSEAU et POLIN, La rforme de lUniversit..., p. 346.
42
ROUSSEAU et POLIN, La rforme de lUniversit..., p. 347.
43
Cf. Jacques VERGER (dir.), Histoire des Universits en France, Toulouse, Privat,
(coll. Bibliothque historique Privat), 1986, p. 375.

Crise universitaire ou crise de civilisation? La crise de Mai 68 en France

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douloureusement avec le phantasme le plus douloureux de la condition


tudiante, celui de lchec et de llimination.44 Les tudiants en rvolte
du mois de mai 1968 sont en effet les premiers stigmatiser lUniversit
comme lun des hauts-lieux de la reproduction sociale et culturelle.45
Le thme de la slection est repris tout au long de lanne 1969
dans les articles de la Revue des Deux Mondes qui traitent de lUniversit.
Plusieurs mois aprs la crise, le sujet est plus que jamais dactualit. Dans
un article sur le rle social de lUniversit, Ponocrats pose le dilemme
suivant: soit lon conserve, malgr laugmentation du nombre dtudiants,
une proportion normale de diplms, au risque de dcevoir une foule de
jeunes gens que lon aura entretenu dans de faux espoirs; soit lon cre
autant de diplmes que dindividus, et les diplmes en question nauront
plus aucune valeur.46 Face cette alternative, la solution porte un nom,
honni aujourdhui, cela sappelle la slection47. Cest au nom du rejet de
lhypocrisie que Ponocrats se refuse faire croire tous les enfants quils
sont aptes tous les niveaux dtudes. Deux mois plus tard, le mme
Ponocrats livre un article directement consacr cette fois la slection
dans lUniversit. Il est conscient ce faisant de briser un tabou, le terme
mme de slection tant frapp dinterdit: Qui parle de slection est
souponn dtre oppos la dmocratisation, hostile la diffusion des
connaissances, malthusien et sans doute li dobscurs complots de
mandarins ou de tyrans.48 Or Ponocrats affirme dfendre le principe de la
slection au nom du progrs indispensable de la nation et de la lutte contre
les ingalits sociales: si lon veut instaurer une galit des chances
vritable entre enfants de la mme gnration, il convient de pratiquer une
slection, une srie de choix, qui permettront daiguiller chacun vers le rle

44

VERGER (dir.), Histoire des Universits en France..., p. 380.


Sur cette question de la reproduction des lites, cf. Pierre BOURDIEU
Claude PASSERON, La Reproduction. lments pour une thorie du
denseignement, Paris, Minuit, 1970.
46
PONOCRATS, Le rle social de lUniversit, dans la Revue des Deux
er
1 mars 1969, p. 514-515.
47
PONOCRATS, Le rle social de lUniversit..., p. 519.
48
PONOCRATS, La slection dans lUniversit, dans la Revue des Deux
1er mai 1969, p. 304.
45

et Jeansystme
Mondes,

Mondes,

124 3Catherine Valenti


qui lui convient le mieux, en fonction de ses aptitudes et de ses gots.49
Lengorgement des universits franaises napparat pas Ponocrats
comme lexpression dune richesse en cerveaux, mais comme le rsultat
dune erreur daiguillage. Do la ncessit de placer, aux diffrents
niveaux du cursus universitaire, des portes de sortie permettant chacun
de terminer ses tudes au moment o il aura atteint le maximum de ses
aptitudes. Une fois de plus, Ponocrats dnonce lhypocrisie du systme en
place qui pratique une slection qui ne dit pas son nom: la slection par
lchec. Bien que la slection quil propose ne consiste pas, selon lui,
sparer la fine fleur du rebut, le systme idal tel que le dfinit Ponocrats
est cependant porteur de diffrences sociales: Par la dmocratisation de
lenseignement il faut viser donner chacun ses chances et russir
compenser le dsavantage au dpart de certains enfants (famille pauvre,
famille loigne dune ville etc.); mais il serait absurde denvisager de
donner tous la mme formation.50
Si les conservateurs de la Revue des Deux Mondes ont os briser le
tabou de la slection, il ne sont pas alls jusqu noncer crment leurs
prjugs sociaux. Ceux-ci apparaissent cependant en filigrane travers les
solutions quils proposent pour lUniversit: tous rvent dun systme
universitaire litiste, reposant sur la slection dun petit nombre dtudiants
privilgis, seuls aptes comprendre les beauts de la culture pratique
pour elle-mme. Cette Universit idale a exist en France: cest celle de la
Belle poque. Or dans les annes 1960, la culture pure nexiste plus,
e
moins en tout cas quau dbut du XX sicle. Valry Larbaud, ou Gide, ont
reprsent cette espce des bourgeois cultivs, trouvant laccomplissement
de leur vie dans le souci des belles-lettres. Mais il y a de moins en moins de
jeunes rentiers, soupire Ponocrats, nostalgique dune poque rvolue.51
Dans la France de laprs baby-boom et des Trente Glorieuses, il nest
plus de retour en arrire possible.
En dcembre 1969 se termine la srie darticles consacrs par la
Revue des Deux Mondes la question universitaire. Lauteur, Pierre
Boyanc, dresse le constat dune Universit en ruines. Aprs la reprise en
49

PONOCRATS, La slection dans lUniversit..., p. 305.


PONOCRATS, La slection dans lUniversit. Cest lauteur qui souligne.
51
PONOCRATS, Le rle social de lUniversit..., p. 512.
50

Crise universitaire ou crise de civilisation? La crise de Mai 68 en France

125

main du pays par De Gaulle, la toute fin du mois de mai 1968, et le razde-mare gaulliste aux lections des 23 et 30 juin 1968, le gouvernement
franais a pourtant dcid dadopter une vaste loi de rforme de
lUniversit franaise. Vote lAssemble nationale le 10 octobre 1968
par 444 voix contre 0 (et 39 abstentions), la loi Faure dorientation du
nom du nouveau ministre de lducation nationale repose sur un principe
qui aurait d satisfaire les collaborateurs de la Revue des Deux Mondes:
celui de lautonomie des universits.52 Pour Pierre Boyanc toutefois, la loi
dorientation a confondu dcentralisation et atomisation:53 la cration de
six cents UER54 na fait que fractionner les universits sans remettre
vritablement en cause la centralisation du systme. Lautonomie trouve en
effet ses limites dans lorganisation centralise de ltat, incarne par le
ministre de lducation nationale qui continue dfinir les programmes et
rpartir les crdits.55 Texte de compromis, la loi dorientation a mcontent
la plupart des partenaires sociaux. Elle constitue pourtant le cadre dans
lequel lUniversit franaise a fonctionn bon gr mal gr partir de 1969.
Le vu de Pierre Boyanc na pas t entendu, lui qui pensait quavant de
rformer, au petit bonheur, les institutions, il conviendrait, pour reprendre
le titre dun ouvrage fameux dErnest Renan, quune rforme intellectuelle
et morale montre les chemins suivre.56

52

VERGER, Histoire des Universits en France..., p. 386.


Pierre BOYANC, LUniversit en ruines, dans la Revue des Deux Mondes, 1er
dcembre 1969, p. 529.
54
Units dEnseignement et de Recherche.
55
VERGER, Histoire des Universits en France..., p. 387.
56
BOYANC, LUniversit en ruines..., p. 534.
53