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MARION ZIMMER BRADLEY

DOS PARA CONQUISTAR

Ttulo original: Two to Conquer


Traduccin: Mirta Rosenberg
1a edicin: septiembre 1993
1980 by Marin Zimmer Bradley Ediciones B, S.A., 1993
Bailen, 84 - 08009 Barcelona (Espaa)
Printed in Spain ISBN: 84-406-3914-7 Depsito legal: B. 24.409-1993
Impreso por LITOGRAFA ROSES
Cubierta:
Jordi Vallhonesta
Foto cubierta:
THE IMAGE BANK

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Dos para conquistar

NDICE

PRLOGO EL EXTRANJERO .....................................................4


LIBRO PRIMERO LOS HERMANOS DE CRIANZA.......................8
LIBRO SEGUNDO EL LOBO DE KILGHARD ............................84
LIBRO TERCERO EL GEMELO OSCURO...............................142

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Dos para conquistar

A TANITH LEE
Para conmemorar una vieja discusin
que ninguna de nosotras gan, ni perdi,
ni jams lo har.

AGRADECIMIENTOS
A Cinhil MacAran de la SCA por el primer verso de Veinticuatro
Leroni, con la meloda de El baile de Kirriemuir
A Patricia Mathews por haber creado la Hermandad de la Espada y haberla
vestido de rojo.

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Dos para conquistar

PRLOGO EL EXTRANJERO
Paul Harrel se despert, confundido y semiinconsciente, con la sensacin de haber
sobrevivido a pesadillas durante largo tiempo. Cada msculo del cuerpo estaba resentido como
si fuera un dolor de muelas, y tena la cabeza como si sufriera una resaca terrible despus de una
borrachera sensacional. Recuerdos vagos, un hombre con su cara y su propia voz
preguntando: Quin demonios eres t? No sers el diablo, por casualidad? Y no porque l
creyera en el diablo ni en el infierno ni en ninguna de esas cosas inventadas para obligar a la
gente a hacer lo que otros quieren en vez de hacer lo que cada uno considera mejor.
Movi la cabeza y el dolor lo acobard.
Puf! Realmente, me parece que deb de pescar una buena, anoche!
Se estir, intentando darse vuelta, y descubri que estaba acostado con las piernas
extendidas, cmodamente estirado. Eso acab por despertarlo del todo, en un estado de
confusin.
Poda moverse, estirarse: No estaba en la caja de estasis!
Todo haba sido una pesadilla, entonces? La huida de la polica de Alfa, la rebelin
que haba liderado en la cocina, el enfrentamiento final, sus hombres baleados en torno a l,
la captura y el juicio, y finalmente el horror de la caja de estasis que se cerr alrededor de l
para siempre.
Para siempre. sa haba sido su ltima idea. Para siempre.
Indoloro, por supuesto. Incluso placentero, como irse a dormir cuando uno estaba
completamente exhausto. Pero l se haba debatido y haba luchado para detener ese ltimo
instante de conciencia, sabiendo que en efecto sera el ltimo; nunca despertara.
Los gobiernos humanos haban abolido la pena de muerte mucho tiempo atrs. Con
demasiada frecuencia, pocos aos despus de la ejecucin del prisionero, nuevas evidencias
solan demostrar que el condenado haba sido inocente. La muerte converta el error en
irrevocable, lo cual incomodaba a todo el sistema judicial. La caja de estasis mantena al
prisionero alejado de la sociedad, pero siempre poda ser sobresedo y vuelto a la vida. Nada de
prisiones, nada de recuerdos traumticos por la asociacin con criminales reincidentes, nada
de motines en las crceles, ninguna necesidad de consejeros, de recreacin, de rehabilitacin.
Slo haba que encerrarlos en una caja de estasis, dejarlos envejecer naturalmente para que al
final murieran en la inconsciencia, en el olvido... a menos que se demostrara su inocencia.
Entonces, siempre podan sacarlos de all.
Pero, pens Paul Harrel, nadie conseguira probar que l era inocente. Era ms culpable
que el demonio y, lo que es ms, l mismo lo haba admitido y haba intentado con todas sus
fuerzas que lo mataran antes de capturarlo. Adems, se haba asegurado de llevarse diez
policas por delante, para que legalmente no pudieran concederle la opcin de
Rehabilitacin.
El resto de sus hombres, los que no resultaron
muertos, fueron a rehabilitacin dciles como ovejas, para acabar transformados en
esas nadas conformistas que es lo nico que admiten en este estpido mundo. Garitos
domsticos. Fenmenos sin coraje. Y hasta el final, Paul advirti que el juez y sus asesores
legales esperaban que l se desmoronara y suplicara la clemencia del ejecutivo, una
oportunidad de ir a Rehab, para que ellos pudieran meterse en su cabeza con drogas,
reeducacin y lavado de cerebro, con el propsito de convertirlo en un nadie y que siguiera
a los otros marcando el paso a travs de lo que ellos llamaban vida.
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Pero yo no, gracias. Yo no quera jugar a su condenado juego. Al terminar mi turno,


estaba dispuesto a irme, y me fui.
Haba sido una buena vida mientras dur. Se haba burlado de sus estpidas
leyes porque durante aos ellos no alcanzaron siquiera a sospechar que alguien
pudiera transgredir sus leyes salvo accidentalmente o por ignorancia! l haba
tenido todas las mujeres que haba querido, todos los lujos.
Sobre todo mujeres. l no participaba en los juegos estpidos a que las
mujeres solan empujar a los hombres. l era un hombre, y si ellas queran un
hombre en vez de una oveja, tenan que aprender enseguida que Paul Harrel no
jugaba segn sus reglas conformistas y de castrados.
Esa condenada mujer que me ech encima a la polica.
Probablemente su madre le haba enseado que deba gritar si la violaban, o si el
hombre no se pona de rodillas y finga ser un capn, un estpido sin pelotas que permitiera
que una mujer lo arrastrara de la nariz... y que no la tocara salvo cuando ella se lo permita!
Demonios, l saba ms. Eso era lo que las mujeres queran y lo que les gustaba: que un
hombre las tomara sin aceptar un no como respuesta. Bien, ella lo haba descubierto; Paul
no entrara en ese juego, ni siquiera con la caja de estasis pendiendo sobre su cabeza. Ella
probablemente supuso que l gimoteara pidiendo la oportunidad de ir a Rehab... para que
lo convirtieran en un maricn que ella pudiera arrastrar de las pelotas!
Bien, al diablo con ella, se despertar todas las noches de su vida, recordando que al
menos una vez tuvo a un verdadero hombre...
Cuando Paul Harrel lleg a ese punto de sus recuerdos, se sent y observ. No estaba
en la caja de estasis, pero tampoco en ningn lugar que recordara. Todo habra sido una
pesadilla: la muchacha, la rebelin, el combate contra la polica, el juez, el juicio, la caja de
estasis...
Habra estado alguna vez all, habra ocurrido todo eso en el pasado?
En ese caso, quin lo haba sacado?
Yaca sobre un mullido colchn, estaba cubierto con sbanas rsticas pero limpias,
gruesas mantas de lana y edredones de piel. A su alrededor brillaba una luz tenue y rojiza.
Extendi la mano y descubri que la luz entraba a travs de gruesos cortinajes que rodeaban la
cama, que l se encontraba en una alta cama doselada como las que haba visto una vez en un
museo, y que las cortinas que rodeaban la cama filtraban la luz. Cortinas rojas.
Las abri. Se encontraba en una habitacin que nunca haba visto con anterioridad.
No slo se trataba de eso, sino que en su vida haba visto nada que se le pareciera
remotamente.
Una cosa era condenadamente segura; no estaba en la caja de estasis, a menos que una
parte del castigo consistiera en una serie de sueos exticos. Tampoco se encontraba en
ninguna parte del centro de Rehab. En realidad, pens mientras miraba a travs de la alta
ventana de medio punto al sol enorme y rojo que se vea ms all, no estaba en
absoluto en Alfa, ni en Terra, ni en ninguno de los planetas de los Mundos Confederados
que hubiera visitado antes.
Tal vez esto fuera el Valhalla, o algo as. Circulaban viejas leyendas sobre el lugar
perfecto de los guerreros que haban muerto como hroes. Sin duda l haba cado
combatiendo; en el juicio declararon que haba matado a ocho policas y que haba dejado a
otro invlido de por vida. Haba cado como un hombre, no como un conformista con el
cerebro lavado; no haba gemido como un cobarde ni haba suplicado que le dieran la
oportunidad de arrastrarse de rodillas un poco ms en un mundo que no senta el menor
respeto por quienes preferan morir de pie.

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Dos para conquistar

De todas maneras, estaba fuera de la caja, lo cual era un buen punto de partida. Sin
embargo estaba desnudo y todava tena el cabello muy corto, como cuando lo haban
encerrado en la caja. No. Le haban afeitado la cabeza, de modo que haba estado all dentro
un par de meses, porque ahora notaba en la cabeza el suave crecimiento.
Mir alrededor. El cuarto tena el suelo de piedra, con algunas alfombras de piel. No
haba mobiliario salvo la cama y una pesada cmoda tallada de madera oscura.
De pronto, aunque todava le dola la cabeza, record otra cosa: un dolor ardiente,
relmpagos azules rodendolo, un crculo de caras, una cada desde una gran altura, dolor y
despus un hombre. Un hombre con su propia cara y su propia voz preguntndole:
Quin eres t? Eres el diablo, por casualidad?
Viejas leyendas. Si encuentras a un hombre con tu misma cara, si encuentras a tu doble,
tu doppelganger, ests listo; o bien es el diablo o un anuncio de la muerte. Pero l haba
muerto, prcticamente, cuando lo haban encerrado en la caja de estasis. Entonces, qu ms
podan hacerle? De todos modos, eso haba sido un sueo. O no? Acaso, cuando lo
metieron en la caja, lo haban clonado y le haban lavado el cerebro a su clon para que fuera
el ciudadano conformista y respetable que siempre haban deseado que l fuera?
De alguna manera, algo lo haba trado hasta aqu. Pero quin, cundo y cmo? Y,
sobre todo, por qu?
Entonces se abri la puerta y entr el hombre con su mismo rostro.
No era un parecido, como el de hermanos o gemelos. Era l.
Como l, el hombre tena cabello rubio, pero espeso, largo y recogido en una trenza
apretada atada con una cuerda roja. Paul nunca haba conocido a nadie que llevara el pelo de
esa manera.
Nunca haba visto a un hombre vestido como aquel hombre, con prendas de gruesa lana y
cuero, un chaquetn de cuero con tiras sobre una gruesa tnica de lana sin teir, pantalones
de cuero, botas altas. Ahora que Paul estaba en parte destapado, advirti que en el cuarto haca
fro, suficiente fro como para que esas ropas cobraran sentido. A travs de la ventana
descubri una espesa capa de nieve que cubra el suelo. Bien, ya saba que no estaba en Alfa;
si le hubiera quedado alguna duda, las suaves sombras prpuras sobre la nieve y el gran sol
rojo la habran disipado.
Pero ms all de todo eso, estaba el hombre con su misma cara. No era una mera
semejanza ni un parecido que fuera a desaparecer al acercarse. Ni siquiera se trataba de la
imagen que l vea en el espejo, invertida, sino el rostro que haba visto cuando observaba el
vdeo de s mismo, durante el juicio.
Un clon, si alguien aparte de los ricos excntricos pudieran permitirse algo semejante.
Una rplica absoluta e idntica de s mismo, hasta el mentn hendido y la pequea y parda
marca de nacimiento en el pulgar izquierdo. Qu demonios est pasando aqu?
Quin demonios eres t? pregunt.
He venido a hacerte la misma pregunta respondi el hombre del chaquetn de
cuero.
Paul registr la extraeza de las slabas. Sonaban vagamente parecidas al espaol
antiguo, un idioma del que Paul slo conoca unas pocas palabras. Sin embargo, comprendi a
la perfeccin lo que deca el extrao, y eso lo asust ms que cualquier otra cosa que hubiera
ocurrido hasta el momento. Se estaban leyendo los pensamientos.
Diablos espet. T eres yo!
No del todo replic el otro hombre, pero casi. Por eso te trajimos hasta aqu.
Aqu repiti Paul, como si se aferrara a la palabra. Dnde es aqu? Qu
mundo es ste? Y cmo he llegado hasta aqu? Quin eres t?
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El hombre meneo la cabeza, y una vez ms Paul tuvo la pavorosa sensacin de estar
contemplndose a s mismo.
El sol es el sol dijo, y estamos en lo que llaman los Cien Reinos, ste es el reino
de Asturias. En cuanto a qu mundo es ste, lo llaman Darkover, y es el nico mundo que
conozco. Cuando era nio me contaron una fbula acerca de la existencia de otras estrellas
parecidas a nuestro sol, con miles de millones de otros mundos que giraban alrededor de
ellas, como el nuestro, pero siempre sospech que eran historias para asustar a los bebs y
a las nias. Sin embargo, anoche vi y o cosas ms extraas que sa. La brujera de mi padre
te trajo hasta aqu, y si quieres saber por qu debes preguntrselo a l. Pero no pretendemos
hacerte dao.
Paul apenas si atendi a la explicacin. Miraba fijamente al hombre con su rostro, su
cuerpo, sus propias manos, tratando de comprender qu senta por el hombre.
Su hermano. l mismo. l me comprendera.
Las ideas se apiaban en su mente. Al mismo tiempo, envolvindolas, sinti una ira
sbita:
Cmo se atreve a andar por ah con mi cara?
Y luego, con total confusin:
Si l es yo, entonces, quin demonios soy yo?
El otro hombre pronunci la pregunta en voz alta:
Si t eres yo dijo con los puos apretados, entonces, quin soy yo ?
Tal vez eres el diablo, despus de todo contest Paul, con una spera especie de
carcajada. Cmo te llamas?
Bard respondi el hombre, pero me llaman Lobo. Bard di Asturien, el Lobo de
Kilghard. Y t?
Mi nombre es Paul Harrel dijo, mareado.
Era todo esto un sueo raro producido por la caja de estasis? Habra muerto y renacido en
el Valhalla?
Nada de todo esto tena sentido para l. Nada en absoluto.
Siete aos antes...

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LIBRO PRIMERO
LOS HERMANOS DE CRIANZA

La luz se filtraba por cada ventana y cada resquicio del castillo Asturias: esa noche era
de gran celebracin para el rey Ardrin de Asturias, pues iba a prometer a su hija Carlina con su
hijo de crianza y sobrino, Bard di Asturien, hijo de su hermano, don Rafael de High Fens.
Casi todos los nobles de Asturias y algunos de los reinos vecinos haban venido a hacer
honores al compromiso y a la hija del rey, y el patio estaba encendido de brillos: extraos
caballos y bestias de montar que haba que albergar en los establos, nobles ricamente
vestidos, plebeyos que se apiaban para espiar lo que pudieran desde el otro lado de las
puertas y para aceptar las raciones de comida, vino y dulces que las cocinas prodigaban a
todos los asistentes, criados que corran de aqu para all llevando recados autnticos o
inventados.
En lo alto del castillo, en las aisladas habitaciones de las mujeres, Carlina di Asturien
mir con disgusto a los velos bordados y la tnica de terciopelo azul, bordada con perlas de
Temora, que llevara para la ceremonia de compromiso. Tena catorce aos, era una joven
esbelta y plida, de largas trenzas oscuras recogidas detrs de las orejas y grandes ojos
grises que eran su nico rasgo hermoso en un rostro demasiado
pensativo y delgado para ser bello. Tena la piel enrojecida alrededor de los ojos;
haba estado llorando largo rato.
Vamos, vamos la urgi su niera Ysabet. No debes llorar de este modo, chiya.
Mira ese bello vestido; nunca tendrs otro tan bonito. Adems, Bard es apuesto y valiente,
pinsalo, tu padre lo nombr portaestandarte por su valenta en la batalla de Snow Glens. Y,
despus de todo, querida nia, no es como si tuvieras que casarte con un extrao. Bard es tu
hermano adoptivo, criado aqu en la casa del rey desde que tena diez aos. Bien, cuando erais
nios, siempre jugabais juntos, yo cre que lo amabas...
Y lo amo... como a un hermano susurr Carlina. Pero casarme con Bard... no,
aya, no quiero. No quiero casarme con nadie, en absoluto...
Eso es una tontera espet la mujer ms vieja, chistndola, y sostuvo la tnica
bordada con perlas para que la joven se la pusiera.
Carlina se someti como una mueca a quien vistieran, sabiendo que de nada le valdra
oponerse.
Y por qu no quieres casarte con Bard, entonces? Es guapo y valiente. Cuntos
jvenes se distinguen como l antes de cumplir diecisis aos? pregunt Ysabet. Estoy
segura de que algn da ser general de los ejrcitos de tu padre. No pensars mal de l porque
es nedestro, verdad? El pobre muchacho no eligi nacer de una mujer que slo fue un antojo
de su padre, en vez de nacer de su legtima esposa!
Carlina esboz una sonrisa ante la idea de que alguien pudiera decirle a Bard pobre
muchacho.
Su niera le pellizc la mejilla y le dijo:
Bien, eso s que conviene a la noche de tu compromiso: una sonrisa! Deja que te haga bien
los lazos. Tir de las cintas, luego las anud. Sintate aqu, cario, mientras te ato las
sandalias. Mira qu hermosas, tu
madre pidi que hicieran juego con el vestido, cuero azul con perlas! Qu bonita
ests, Carlie, como una flor azul! Deja que te ponga estas cintas en el pelo. No creo que esta
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noche haya una novia ms bella en nueve reinos. Sin duda Bard es digno de ti, tan rubio y t
morena...
Qu lstima replic Carlina con sequedad, que no pueda casarse contigo, ya
que te gusta tanto.
Oh, vamos, l no me querra a m, vieja y marchita como estoy! contradijo
Ysabet, ocupada con as cintas. Un apuesto guerrero joven como Bard debe tener una
novia joven y hermosa, y eso es lo que su padre ha dispuesto. No entiendo por qu la boda no
se celebra tambin esta misma noche.
Porque yo le supliqu a mi madre, y ella habl por m ante mi padre y seor, y l
consinti en que no me casara hasta los quince aos respondi Carlina. La boda se
celebrar dentro de un ao, en el festival del Solsticio de Verano.
Cmo soportas esperar tanto? Que Evanda te bendiga, nia, si yo tuviera un
amante joven y apuesto como Bard me consumira la impaciencia.
La mujer vio que Carlina esbozaba un gesto de disgusto y sigui hablando con mayor
suavidad.
Tienes miedo del lecho matrimonial, nia? Ninguna mujer ha muerto jams por eso,
y no dudo de que te resultar placentero, pero te resultar menos atemorizador desde el
principio, ya que tu esposo ha sido tambin tu compaero de juegos y tu hermano de
crianza.
Carlina mene la cabeza.
No, no es eso, niera, aunque, como te dije, no me interesa el matrimonio. Preferira
pasar mi vida en castidad y haciendo buenas obras con las sacerdotisas de Avarra.
Que el cielo nos proteja! exclam la mujer
con expresin consternada. Tu padre jams lo permitira!
Lo s, aya. La diosa sabe que rogu a mi padre que me evitara este matrimonio y me
permitiera marcharme, pero l me record que yo soy una princesa y que mi deber era
casarme para sellar as alianzas poderosas para el trono. Como mi hermana Amalie, que ya ha
sido enviada a casarse con el rey Lorill de Scathfell. Ms all del Kadarin, pobre chica, sola en
esas montaas del norte, y mi hermana Manila fue casada al sur, en Dalereuth.
Te molesta que ellas se hayan casado con prncipes y reyes, y t tan slo con el
hijo bastardo del hermano de tu padre?
Carlina mene la cabeza.
No, no dijo con impaciencia. S lo que quiere padre: desea que exista un
vnculo fuerte entre Bard y l, para que algn da Bard sea su ms fuerte campen y
protector. No pens en m, ni en Bard. Es tan slo una de las maniobras de mi padre,
destinadas a proteger el trono y el reino!
Bien suspir la niera, la mayora de los matrimonios se celebran por razones
menos dignas que sa.
Pero no es necesario objet Carlina, impaciente. Bard estara satisfecho con
cualquier mujer, y mi padre podra haber encontrado a alguna de sangre noble que contentara
la ambicin de Bard. Por qu forzarme a pasar la vida con un hombre a quien no le importa
que sea yo, Carlina, o cualquier otra, siempre que sea de alta cuna para satisfacer su ambicin,
y que tenga un rostro bonito y un cuerpo dispuesto! Por piedad de Avarra, crees que no
s que hasta la ltima criada del castillo ha compartido su cama? Despus se jactan de ello!
En cuanto a eso replic Ysabet, l no es mejor ni peor que cualquiera de tus
hermanos o de tus hermanos de crianza. No puedes reprochar a un joven porque ande con
mujeres, y al menos sabes por los alardes de ellas que no es invlido ni un invertido.
Cuando est casado contigo, simplemente tendrs que darle en tu cama lo suficiente para
mantenerlo alejado de las otras.
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Carlina hizo un gesto de disgusto ante esta vulgaridad.


Les doy la bienvenida asever, y no les disputar el lugar en la cama de Bard. Sin
embargo, he odo decir algo peor: que l no acepta negativas, que si una muchacha se resiste,
o si l tiene motivos para pensar que se negar, su orgullo es tan grande que pone sobre la
mujer una compulsin, un encantamiento, de modo que ella no pueda rechazarlo y vaya a la
cama contra su voluntad, sin el poder de impedirlo.
He odo decir que algunos hombres tienen ese laran admiti Ysabet con un
esbozo de sonrisa. Es una cosa til, aun en el caso de un joven apuesto y valeroso, pero
nunca he tenido mucha fe en esos cuentos de hechizos. Qu mujer joven necesita ser
hechizada para ir a la cama de un hombre joven? Sin duda, usan ese viejo cuento para
excusarse si las encuentran con la barriga hinchada fuera de poca...
No, aya objet Carlina. S que al menos en un caso es cierto, porque se trata de
mi antigua doncella, Lisarda, una buena chica, y ella me dijo que no pudo impedirlo.
Cualquier sucia dice despus que no pudo evitarlo! espet Ysabet con una spera
carcajada.
No la interrumpi Carlina con furia, Lisarda apenas tiene doce aos, es
hurfana de madre y apenas saba qu deseaban de ella, slo que no pudo elegir, tuvo que
hacer lo que l quera. Pobre, no era ms que una nia; despus llor en mis brazos y me vi
en aprietos para explicar por qu un hombre poda desear a una mujer de esa manera...
Ysabet frunci el ceo.
Me preguntaba qu le habr pasado a Lisarda... murmur.
A m me resulta difcil perdonar a Bard por haber tratado as a una chica joven que
jams le haba hecho dao alguno espet Carlina, todava furiosa.
Bien, bien suspir la vieja niera, los hombres se comportan as de vez en
cuando, y se espera que las mujeres lo acepten.
No veo por qu!
As es el mundo dijo Ysabet, luego se sobresalt y mir el reloj de la pared. Ven,
Carlina, cario, no debes llegar tarde a tu propio compromiso.
Carlina se incorpor y exhal un suspiro de resignacin mientras su madre, la reina
Ariel, entraba en la habitacin.
Ests lista, hija ma?
La reina examin a la joven de la cabeza a los pies, desde las trenzas recogidas debajo de
las orejas hasta las delicadas pantuflas azules bordadas con perlas.
No habr novia ms bonita, al menos en los Cien Reinos. Lo has hecho bien,
Ysabet.
La anciana se inclin en una reverencia, agradeciendo el cumplido.
Slo te falta un toque de maquillaje en el rostro, Carlie, tienes los ojos enrojecidos
coment la dama. Trae la polvera, Ysabet. Carlina, has estado llorando?
Carlina agach la cabeza y no respondi.
No corresponde que una novia derrame lgrimas, y esto es tan slo tu compromiso
declar su madre con firmeza. Con sus propias manos puso un poco de polvo sobre los
prpados de la joven. Ya est. Ahora un toque de lpiz aqu, en las cejas... prosigui,
indicando a Ysabet que preparara el maquillaje. Encantadora. Ven, querida, mis damas
esperan...
Hubo un pequeo coro de exclamaciones admirativas cuando Carlina, con sus atavos
de novia, se uni a las mujeres.
Ariel, reina de Asturias, acompaada por sus damas, tendi la mano a Carlina.
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Esta noche te sentars entre mis damas, y cuando tu padre te llame, te adelantars y
te reunirs con Bard ante el trono explic su madre.
Carlina mir el rostro sereno de su madre y baraj la posibilidad de un ltimo ruego.
Saba que a su madre no le gustaba Bard, aunque por razones equivocadas: simplemente
objetaba a su condicin de bastardo. Nunca le haba gustado que fuera hermano de crianza
de Carlina y de Beltrn. Sin embargo, no era su madre quien haba concertado este
matrimonio, sino su padre. Adems, saba que el rey Ardrin no acostumbraba prestar
demasiada atencin a lo que decan sus parientes femeninas. Su madre slo haba logrado de
l la concesin de que Carlina no se casara hasta que hubiese cumplido los quince aos.
Cuando me llamen para comprometerme gritar y me negar a hablar, responder con
un no cuando pidan mi consentimiento, saldr corriendo del recinto...
Pero en lo ms profundo de su corazn, Carlina saba que no hara ninguna de esas
cosas impropias, sino que pasara por la ceremonia con todo el decoro que corresponda a
una princesa de Asturias.
Bard es un soldado, pens con desesperacin, tal vez muera en combate antes de la
boda; y luego se sinti culpable, porque en un tiempo haba querido a su compaero de
juegos y hermano de crianza. Rpidamente enmend sus pensamientos: tal vez encuentre a
otra mujer con la que desee casarse, tal vez mi padre cambie de idea...
Avarra, diosa piadosa, Gran Madre, compadcete de m, evtame esta boda de alguna
manera.
Furiosa, desesperada, parpade para contener las lgrimas que de nuevo amenazaban
con inundarle los ojos. Su madre se enfadara si los humillaba a todos de este modo.
En una habitacin ms baja del castillo, Bard di Asturien, hijo de crianza del rey y su
portaestandarte, se vesta para su compromiso con la ayuda de sus dos camaradas y
hermanos de crianza: Beltrn, el hijo del rey, y Geremy Hastur, quien, al igual que Bard,
haba sido criado en la casa del rey, pero era el hijo menor del seor de Carcosa.
Los tres jvenes tenan pocas cosas en comn. Bard era alto y de poderosa contextura, ya
convertido en un hombre adulto, con espeso cabello rubio recogido en una trenza de
guerrero en la parte posterior de la cabeza, con los brazos fuertes y los grandes msculos de un
espadachn y un jinete. Superaba en estatura a los otros dos, como un joven gigante. El
prncipe Beltrn tambin era alto, aunque no tanto como Bard, sin embargo todava era
delgado y esbelto como un potrillo, huesudo con la redondez de un muchacho, y en sus mejillas
se vea la pelusa tpica de la primera barba. Tena el cabello corto y rizado, pero tan rubio como
el de Bard.
Geremy Hastur era el menor de los tres, pelirrojo y de rostro delgado, con agudos ojos
grises y la rapidez de un halcn o de un hurn. Llevaba ropas oscuras y sencillas, la
vestimenta de un erudito ms que de un guerrero, y sus modales eran tranquilos y poco
ampulosos.
Ahora levant la vista para mirar a Bard y coment, riendo:
Tendrs que sentarte, hermano de crianza. Ni
yo ni Beltrn alcanzamos a atarte la cuerda roja alrededor de la trenza! Y no puedes
asistir a la ceremonia sin ella!
Desde luego que no asinti Beltrn, empujando a Bard para que se sentara-.
Ya est, Geremy, tala t, tus manos son ms hbiles que las mas o las de Bard. Recuerdo el
otoo pasado, cuando le cosiste la herida a ese guardia...
Bard solt una risita mientras bajaba la cabeza para que sus amigos pudieran atarle la
cuerda roja que simbolizaba su condicin de guerrero probado en el combate y reconocido
por su valenta.
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Siempre cre que eras cobarde, Geremy, que no luchabas y que tenas las manos tan
suaves como Carlina coment. Sin embargo, cuando te vi hacerlo, decid que eras ms
valiente que yo, ya que en tu lugar no hubiera podido hacerlo. Creo que es una lstima que
no haya cuerda roja para ti!
Pero entonces tendramos que dar una cuerda roja a cada mujer que tiene un hijo, o
a cada mensajero que pasa sin ser visto a travs de las filas enemigas observ Geremy, con su
voz calma. La valenta adopta muchas formas. Creo que yo puedo arreglrmelas sin trenza
de guerrero y sin cuerda roja.
Tal vez, en el futuro dijo Beltrn, cuando llegue el da en que yo gobierne sobre
estas tierras... y que largo sea el reinado de mi padre!..., tal vez podamos recompensar otra
forma de valenta adems de la que vemos en el campo de batalla. Qu te parece, Bard? T
sers mi campen entonces, si todos vivimos lo suficiente. De repente frunci el ceo a
Geremy y dijo: Qu te pasa, hombre?
Geremy Hastur mene su cabeza pelirroja.
No lo s dijo. Un sbito escalofro; tal vez, como dicen en las montaas, algn
animal orin la tierra donde estar mi tumba.
Termin de enroscar la cuerda roja alrededor de la trenza de guerrero de Bard, le entreg
la espada y la daga y lo ayud a ponrselas.
Soy soldado, s muy poco acerca de otras clases de valenta dijo Bard.
Visti su bordada capa de ceremonias, de color rojo brillante, para hacer juego con la
cuerda roja enroscada todo a lo largo de su trenza.
Creedme que hace falta ms valenta para enfrentar esta tontera esta noche...
prefiero enfrentarme a mis enemigos espada en mano!
Qu es esta charla de enemigos, hermano de crianza? pregunt Beltrn,
observando a su amigo. Sin duda no tienes enemigos en el saln de mi padre! Ya cuntos
hombres de tu edad se les ha concedido una cuerda de guerrero, y han sido nombrados
portaestandartes del rey en el campo de batalla antes de cumplir los diecisis aos? Y
cuando mataste a don Ruyven de Serris y a su escudero, salvando dos veces la vida del rey
en Snow Glen...
Bard mene la cabeza.
Lady Ariel no me quiere. Si pudiera, impedira mi matrimonio con Carlina. Y est
furiosa porque fui yo, y no t, Beltrn, quien gan renombre en el campo de batalla.
Beltrn mene la cabeza.
Quiz sean simplemente cosas de madre aventur. Para ella no basta con que yo
sea prncipe y el heredero del trono de mi padre, sino que tambin debo tener renombre como
guerrero. O tal vez... prosigui, tratando de bromear, pero Bard advirti que tambin
haba amargura en su voz teme que tu valenta y tu renombre hagan que mi padre piense
mejor de ti que de su propio hijo.
Bien, Beltrn, has tenido la misma enseanza que yo replic Bard, t tambin
pudiste haber ganado la condecoracin de soldado. Es la suerte de la guerra, supongo, o la suerte en el
campo de batalla.
No objet Beltrn. No soy guerrero por naturaleza y carezco de tu talento
para el combate. Todo lo que puedo hacer es comportarme honrosamente y cuidar mi
pellejo matando a cualquiera que intente atacarme.
Bien, creme, Beltrn, eso es todo lo que yo hago dijo Bard entre risas.
Pero Beltrn mene la cabeza con expresin sombra.

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Algunos hombres son guerreros naturales, otros aprenden a serlo; yo no soy ninguna
de ambas cosas.
Geremy interrumpi, tratando de aligerar el tono de la conversacin.
Pero no es necesario que seas un gran soldado, Beltrn, debes prepararte para
gobernar Asturias algn da, y entonces podrs tener tantos guerreros como quieras, y si
ellos te sirven bien, no importar mucho que t sepas por qu extremo hay que aferrar la
espada. T sers quien mande a todos los soldados, y tambin a todos tus hechiceros. Me
aceptars entonces como uno de tus laranzu?
Us el antiguo trmino por hechicero, y Beltrn sonri y le palme el hombro.
De modo que tendr un hechicero y un guerrero entre mis hermanos de crianza, y
los tres gobernaremos juntos Asturias, defendindola contra sus enemigos, en el combate y
en la hechicera! Pero, por los dioses, que tarde mucho en llegar ese da. Geremy, enva otra
vez a tu paje al patio para ver si ha llegado el padre de Bard a presenciar el compromiso de
su hijo.
Geremy dirigi un gesto hacia el joven que esperaba para llevar sus recados, pero
Bard mene la cabeza.
Ahrrale el trabajo al nio dijo, mientras su
mandbula se endureca. No vendr, y ni siquiera es necesario fingir que pueda
hacerlo, Geremy.
Pero el compromiso es el verdadero vnculo objet Beltrn. Desde el
momento del compromiso, Carlina y t seris cnyuges legales, y ella no podr aceptar a
ningn otro mientras t vivas! Mi madre opina que Carlina es demasiado joven para la cama, y
por eso retrasarn un ao esa parte de la ceremonia. Pero Carlina es tu esposa, y t, Bard,
eres mi hermano.
Lo dijo con una sonrisa tmida, y Bard, a pesar de su expresin impasible, se conmovi.
Probablemente sa sea la mejor parte de todo dijo.
Pero me asombra que don Rafael no venga a presenciar tu compromiso! agreg
Geremy. Sin duda se ha enterado de que fuiste condecorado en el campo de batalla por tu
valenta, que eres el portaestandarte del rey, que mataste a don Ruyven y a su escudero de
un solo golpe... si mi padre se enterara de esas cosas con respecto a m, estara loco de
placer y de orgullo!
Oh, no dudo de que mi padre est orgulloso de m declar Bard, y su rostro se
contorsion en una expresin de amargura extraa para alguien tan joven. Pero l
escucha en todo a lady Jerana, que es su esposa legal, y ella nunca ha olvidado que l traicion
su lecho cuando ella no le dio un hijo durante doce aos de matrimonio, ni tampoco ha
perdonado nunca a mi madre por haberle dado un hijo. Tambin le molest que mi padre
me criara en su propia casa, y me entrenara con las armas y me enseara los modales
cortesanos, en vez de hacerme educar para manejar el arado o para remover la tierra y
cultivar hongos.
Tendra que haberse alegrado de que alguien diera a su esposo un hijo, si ella no poda
hacerlo apunt Beltrn.
Bard se encogi de hombros.
se no es el estilo de lady Jerana! En cambio, se rode de leroni y hechiceras. La
mitad de sus damas de compaa tienen el pelo rojizo y son brujas entrenadas, hasta que
tarde o temprano una de ellas, gracias a un hechizo, cur su esterilidad. Entonces dio a luz a
mi hermano pequeo, Alaric. Cuando mi padre ya no poda negarle nada porque le haba
dado un hijo legtimo y heredero, se las arregl para librarse de m. Oh, Jerana fue muy
amable mientras no tuvo a su propio hijo. Pretenda ser una verdadera madre para m, pero
yo vea que detrs de cada uno de sus besos se ocultaba un golpe! Creo que tema que ocultara
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la luz de su propio hijo, porque Alaric era pequeo y enfermizo, y yo era fuerte y sano, y me
odiaba an ms porque Alaric me quera.
Yo hubiera credo adujo Beltrn que ella estara satisfecha de que su hijo
tuviera un hermano fuerte, un protector, alguien que se ocupara de l...
Quiero a mi hermano dijo Bard. A veces pienso que no hay nadie ms que l
en el mundo a quien le importe si vivo o muero. Desde que Alaric tuvo edad suficiente
para distinguir un rostro de otro, me sonri y me tendi los brazos para que lo subiera a mis
espaldas y me rogaba que lo llevara a dar un paseo en mi caballo. A lady Jerana no le pareca
adecuado que un medio hermano bastardo fuera el compaero de juegos y guardin
preferido de su principito. Ella deseaba que los compaeros de su hijo fueran prncipes e
hijos de nobles! Entonces lleg un momento en el que slo poda ver a Alaric mediante
ardides, y una vez se enfureci porque me escurr sin permiso en el cuarto del prncipe, que
estaba enfermo. Era un nio de cuatro aos, y ella se enoj porque su hermano poda
hacerlo dormir cantndole, y no quera dormir con ella.
El rostro de Bard se haba endurecido en una expresin amarga, concentrada en el
pasado.
Despus, no dej en paz a mi padre hasta que consigui que me enviara lejos. Y l,
en vez de imponerle silencio y de mandar en su propia casa, como debe hacerlo un hombre,
prefiri tener paz en su cama y en su chimenea, de forma que me envi lejos de mi hogar y
de mi hermano.
Beltrn y Geremy quedaron momentneamente acallados por la amargura de Bard.
Despus Geremy lo palme en un brazo y le dijo, con una ternura casi tmida:
Bien, esta noche tienes dos hermanos que estarn a tu lado, y muy pronto tendrs
parientes aqu.
La sonrisa de Bard fue sombra, inflexible.
La reina Ariel no me quiere ms que mi madrastra. Estoy seguro de que encontrar la
manera de volver a Carlina contra m, y tal vez tambin a vosotros dos. No acuso a mi
padre, salvo por escuchar las palabras de una mujer. Que Zandru retuerza mis pies si alguna
vez presto atencin a lo que dice una mujer!
Nadie dira que aborreces a las mujeres, Bard ri Beltrn. Por lo que cuentan
las criadas, es ms bien lo contrario. El da en que te acuestes con Carlina, habr llantos en
toda Asturias!
Oh, en cuanto a eso dijo Bard, haciendo un deliberado esfuerzo por ponerse a
tono con la conversacin alegre, slo presto atencin a las mujeres en un solo lugar, y ya
imaginars cul es.
Sin embargo continu Beltrn, cuando ramos pequeos y estbamos todos
juntos con las nias, recuerdo que siempre escuchabas a Carlina; solas trepar a un rbol al
que nadie se atreva a subir solamente para buscar su gatito, y cuando ella y yo discutamos...
muy pronto aprend a ceder, pues de lo contrario t me aporreabas! Siempre le dabas la
razn.
Oh... Carlina murmur Bard, y su expresin amarga se distendi en una
sonrisa. Carlina no es como las dems mujeres. Yo no pronunciara su nombre junto al de
las otras putas y perras de por aqu! Cuando est casado con ella, Creedme, no tendr tiempo
para el resto! Os aseguro que no tendr que rodearse de hechizos como lo hizo lady Jerana
para lograr que le sea fiel. Desde que llegu aqu, fue amable conmigo...
Todos hubiramos sido amables contigo protest Beltrn, pero t no queras
dirigirle la palabra a nadie y amenazabas con golpearnos...
Sin embargo, Carlina que hizo sentir que la vez hubiera alguien a quien le importaba
si yo viva o mora aleg Bard, y yo no luchara con ella. Ahora tu padre ha decidido
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drmela en matrimonio, que es algo que nunca cre poder conseguir, al ser bastardo de mi
padre, y medio hermano de Alaric, pero tal vez ahora tenga aqu un hogar.
Aunque tengas que soportar a Carlina tambin? se burl Beltrn. Ella no es
precisamente lo que yo elegira como esposa: flaca, morena, poco atractiva... casi preferira
acostarme con el espantajo que ponen en un palo en los campos para ahuyentar a los cuervos!
No espero que su hermano sea consciente de la belleza de Carlina, y adems no la
amo por su belleza.
Geremy Hastur, que tena el cabello rojo y el don del laran de la familia Hastur de
Carcosa, el poder de leer los pensamientos incluso sin las piedras estelares que usaban las
leroni o hechiceras, capt los pensamientos de Bard mientras los tres se dirigan al gran
saln para la ceremonia del compromiso.
En este mundo hay muchas mujeres para acostarse con ellas, pensaba Bard. Pero Carlina
es diferente. Es la hija del rey; casndome con ella, ya no ser un bastardo
y un don nadie, sino el portaestandarte y el campen del rey; tendr hogar, familia,
hermanos, hijos algn da... A una mujer que pueda darme todo esto, le estar agradecido
toda la vida; juro que nunca tendr motivos para, reprocharle a su padre que la haya dado en
matrimonio al bastardo de su hermano.
Desde luego, pens Geremy, sa era una razn suficiente para casarse. Tal vez no quiera a Carlina por s
misma, sino como smbolo de todo lo que ella puede darle. Sin embargo, en el reino se
establecen todos los das alianzas con menos justificaciones que sta. Y si es bueno con
Carlina, seguramente ella estar satisfecha.
Sin embargo sinti inquietud, porque saba que Carlina tema a Bard. l haba estado
presente cuando el rey Ardrin le habl del matrimonio a su hija, y haba odo la exclamacin
consternada de Carlina; tambin la haba visto llorar.
Bien, no haba manera de evitarlo, el rey hara cumplir su voluntad y sin duda era
correcto que recompensara a su portaestandarte, que era tambin su sobrino aunque
bastardo, con honores y un buen matrimonio que lo incorporara a su propia casa: el gesto
confirmara a Bard como campen del trono del rey Ardrin. Tal vez fuera una lstima por
Carlina, pero tarde o temprano todas las jvenes eran entregadas en matrimonio, y podran
haberla casado con algn viejo libertino, con algn cansado guerrero o incluso con algn
bandido brbaro de alguno de los pequeos reinos que estaban ms all del Kadarin, si a su
padre eso le hubiera parecido una buena manera de sellar una alianza con otro reino. En
cambio, la estaba entregando a un pariente cercano, a uno que haba sido su compaero de
juegos y su hermano de crianza y que la haba defendido en la infancia. Carlina se resignara
muy pronto.
A pesar de ello, sus ojos penetrantes advirtieron
los prpados enrojecidos, incluso detrs de la capa de maquillaje. Alz la vista y
mir compasivamente a Carlina, deseando que ella conociera a Bard tan bien como lo
conoca l. Tal vez, si la joven comprenda a su prometido, atenuara su amargura, podra
hacerlo sentir menos excluido, menos descastado entre los dems. Geremy exhal un
suspiro, pensando en su propio
exilio.
Porque Geremy Hastur tampoco haba ido voluntariamente a la corte del rey Ardrin.
Era el hijo menor del rey Istvan de Carcosa, y haba sido enviado a medias como rehn y a
medias como diplomtico, para que lo criaran en la casa del rey Ardrin como smbolo de las
relaciones amistosas existentes entre la casa real de Asturias y la casa de los Hastur de
Carcosa. l hubiera querido ser el consejero de su padre, un hechicero, un laranzu toda su
vida haba sabido que no tena madera de soldado, pero a su padre le haba parecido que
ese hijo te sobraba y lo haba enviado a Asturias como rehn, tal como hubiera podido
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enviar a su hija para que se casara lejos. Al menos, pens Geremy, Carlina no tendra que
irse de casa debido a su matrimonio.
Toda la corte se puso en pie ante la entrada del rey Ardrin. Bard, erguido junto a
Beltrn, escuchando las exclamaciones de los heraldos, descubri que segua observando la
multitud con la esperanza de que tal vez su padre hubiera decidido venir a ltimo momento,
con la intencin de darle una sorpresa. Al advertir lo que haca, desisti y, furioso, se dedic
a mirar hacia delante. Qu le importaba? El rey Ardrin se preocupaba por l ms que su
propio padre, lo haba condecorado en combate, le haba otorgado una rica propiedad y una
cuerda roja de guerrero, y tambin le haba concedido a su hija menor en matrimonio. Con
todo eso, por qu deba preocuparse por su padre, que se
quedaba en casa escuchando el veneno que la sucia bruja de Jerana verta en sus odos?
Sin embargo, me gustara que mi hermano estuviera aqu. Me gustara que Alaric supiera
que soy el campen del rey y su hijo poltico. Ya debe de tener siete aos, ahora...
Cuando lleg el momento, dio un paso al frente, instado por Beltrn y Geremy.
Carlina estaba de pie a la derecha del trono de su padre. A Bard le zumbaban los odos y
apenas oy las palabras del rey.
Bard mac Fianna, llamado Di Asturien, a quien he nombrado mi portaestandarte
declam Ardrin de Asturias, te hemos llamado aqu esta noche para comprometerte con
mi hija menor, la dama Carlina. Dime, Bard, es tu voluntad entrar en mi familia?
La voz de Bard son perfectamente firme; le sorprendi porque interiormente
temblaba. Supuso que era algo similar a entrar en combate: haba algo que te daba seguridad
cuando debas mostrarte firme.
Es mi voluntad, mi rey y seor.
Entonces prosigui Ardrin, tomando la mano de Bard en una de las suyas, y la de
Carlina en la otra, os ordeno que unis vuestras manos ante todos, y que os hagis la
promesa.
Bard sinti la mano de Carlina en la suya; era muy suave, con los dedos tan delgados
que parecan no tener huesos. Estaba helada, y la joven no lo mir.
Carlina dijo Ardrin, accedes a tener a este hombre como esposo?
Ella susurr algo que Bard no alcanz a or. Supuso que era la frase formal de
consentimiento. Al menos ella no se haba negado.
Bard se inclin hacia delante, tal como exiga el ritual, y bes los labios temblorosos de la
joven. Ella estaba temblando. Diablos! La joven le tena miedo? Oli el perfume floral de su
cabello, de algn cosmtico que
se haba puesto en el rostro. Cuando se retir, una punta del rgido cuello bordado de su
vestido le ara un poco la mejilla. Bien, pens, ya haba tenido suficientes mujeres, muy
pronto ella perdera el miedo en sus brazos, siempre lo hacan, aunque ahora pareciera una
mueca rgida. La idea de tener a Carlina en su cama lo mareaba, casi lo desmayaba. Carlina.
Suya para siempre, su princesa, su esposa. Entonces nadie podra volver a llamarlo bastardo, o
descastado. Carlina, su hogar, su amada... suya. Sinti un nudo en la garganta mientras musitaba
las palabras rituales.
Ante los nuestros aqu reunidos, juro casarme contigo, Carlina, y protegerte
siempre.
Oy la voz de Carlina, apenas un murmullo.
Ante los nuestros aqu reunidos... juro casarme con... pero por ms que se
esforz no logr pronunciar su nombre.
Maldita fuera la reina Ariel y sus planes estpidos para librarse de l! Deberan
casarse y acostarse esta misma noche, para que Carlina le perdiera rpidamente el miedo! Al
pensarlo, temblaba. Nunca haba deseado tanto a una mujer. Apret la mano sobre los
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dedos de ella, tratando de tranquilizarla, pero slo percibi que la joven, involuntariamente,
esbozaba un gesto de dolor.
Que por siempre seis uno declar el rey Ardrin
De mala gana, Bard solt la mano de Carlina. Juntos bebieron de una copa de vino que
alzaron hasta sus labios. Ya estaba hecho: Carlina era su prometida. Ahora era demasiado
tarde para que el rey cambiara de opinin. Bard advirti que hasta ese momento haba
sentido que algo se interpondra entre l y su buena suerte, incluso mientras los dos asistan
a la ceremonia de compromiso, que la malignidad de su madrastra, o la de la reina Ariel, se
interpondra entre l
y Carlina, quien significaba para l un hogar, un lugar, honor...
Malditas todas las mujeres! Es decir, todas menos Carlina!
Beltrn le dio un abrazo de pariente y le dijo:
Ahora eres verdaderamente mi hermano!
Y Bard sinti que de alguna manera Beltrn siempre haba estado celoso de su amistad
con Geremy; ahora el vnculo con Beltrn era tan fuerte que Geremy no podra igualarlo.
Beltrn y Geremy haban hecho el juramento de hermandad, con el ritual intercambio de
dagas, antes de salir de la infancia. Nadie, pens Bard con un sbito acceso de
resentimiento, le haba pedido a l que hiciera el juramento de bredin; no a l, bastardo y
descastado. Ahora era el hijo poltico del rey, el esposo prometido de Carlina. El hermano
poltico, aunque no el hermano de juramento, del prncipe Beltrn.
De alguna manera le pareci que era ms alto; al echar un vistazo a uno de los largos
espejos que adornaban el gran saln, le pareci que por una vez se vea apuesto, que era ms
corpulento y de algn modo un hombre mejor del que siempre vea en el espejo.
Ms tarde, cuando los msicos iniciaron la danza, l abri el baile con Carlina. La
danza separaba las parejas y las recombinaba con pasos elaborados, para volver luego a
reuniras; mientras pasaban una y otra vez uno junto al otro, uniendo sus manos y
soltndolas, le pareci que Carlina se mostraba menos reticente a tomar su mano. Geremy
estaba bailando con una de las damas ms jvenes de la reina, una doncella pelirroja
llamada Ginevra. Bard ignoraba su apellido, la joven haba jugado con Carlina cuando
ambas eran nias, y luego se haba convertido en dama de compaa. Bard se pregunt por
un momento si Ginevra comparta el lecho de Geremy. Probablemente, qu
hombre dedicara tanto tiempo y esfuerzo a una mujer si no era as? O tal vez
Geremy todava trataba de conquistarla. Bien, en ese caso, Geremy era tonto. El propio
Bard nunca se ocupaba de doncellas de alta cuna, ya que eran proclives a pedir demasiado en
cuanto a lisonjas y promesas de devocin.
Tampoco se ocupaba especialmente de las bonitas: haba descubierto que prometan
ms pero daban menos. Ginevra era lo bastante vulgar como para mostrarse adecuadamente
agradecida ante las atenciones masculinas. Pero qu haca pensando en esas cosas cuando
tena a Carlina?
O mejor dicho, reflexion con malhumor mientras la conduca a la mesa en busca de
una copa de vino despus de la agitada danza, cuando no tena a Carlina... no todava! Un
ao de espera! Maldicin, por qu habra hecho eso su madre?
Carlina mene la cabeza cuando l hizo el gesto de volver a llenarle la copa.
No, gracias, en realidad no me gusta, Bard... y creo que t ya has bebido lo
suficiente observ con severidad.
l estall.
Preferira tener un beso tuyo antes que cualquier bebida!
Carlina lo mir asombrada, luego su boca se extendi en una pequea sonrisa.
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Bien, Bard, nunca haba escuchado palabras galantes de tu boca. Has estado
tomando lecciones de cortesa de nuestro primo Geremy?
No conozco palabras bonitas se avergonz Bard. Lo lamento, Carlina,
quieres que aprenda el arte de cortejarte? Nunca he tenido tiempo para esas cosas.
Y la parte que no lleg a pronunciar de su idea, con resentimiento: Geremy no tiene otra
cosa que hacer,
aparte de quedarse en casa y aprender a decir cosas agradables a las mujeres, fue
perfectamente audible para Carlina.
De repente la joven pens en Bard tal como haba sido cuando lleg al castillo para ser
criado, tres aos atrs, cuando le haba parecido un gran patn del campo, que se negaba a
utilizar los buenos modales que haba aprendido, ceudo, y que se resista a unirse a todos
los juegos. Incluso entonces era ms alto que cualquiera de los dems, ms alto que la
mayora de los hombres, y de complexin ms robusta. Tena poco inters en cualquier cosa
que no fueran las lecciones de manejo de las armas y se pasaba el tiempo de ocio escuchando
a los guardias que le contaban historias de las campaas de guerra. A ninguno de ellos les haba
cado bien, pero Geremy afirm que estaba solo y se haba preocupado por instarlo a que se
uniera a sus juegos.
De pronto, la joven casi se compadeci del muchacho con el que acababa de
comprometerse. No quera casarse con l, pero tampoco a l le haban consultado, y no cabra
esperar que un hombre rechazara el matrimonio con la hija del rey. l se haba pasado una
parte tan grande de su vida en la guerra o preparndose para la guerra que no era culpa suya
si ignoraba los modales cortesanos de Geremy. Ella hubiera preferido casarse con Geremy...
aunque, tal como le haba dicho a su niera, en realidad hubiera preferido no casarse con
nadie. No porque amara locamente a Geremy, sino simplemente porque era un muchacho
ms amable, y ella senta que lo comprenda mejor. Pero Bard pareca muy desdichado.
Nos sentamos a conversar un rato? O prefieres volver a bailar? pregunt
mientras apuraba las ltimas gotas de la copa, que no deseaba.
Prefiero conversar dijo l. No soy bueno bailando... ni en ninguna de las artes
cortesanas!
Ella volvi a sonreira, mostrndole sus hoyuelos.
Si eres lo bastante gil como para ser buen espadachn, y Beltrn me ha dicho que
nadie te supera, tambin deberas ser buen bailarn. Y recuerda que solamos bailar juntos de
nios, durante las lecciones. Pretendes que crea que has olvidado cmo bailar desde que tenas
doce aos?
Para decirte la verdad, Carlina dijo Bard con tono vacilante, me convert en
hombre a muy temprana edad, cuando todos vosotros todava erais pequeos. Como era
corpulento, siempre sent que mis pies eran todava ms grandes. Me consideraba un
bruto! Cuando fui a la guerra, al combate, sent que mi tamao y mi peso me daban una
ventaja, pero me resulta difcil pensar en m como cortesano.
Algo de su confesin la conmovi intolerablemente. Le pareci que l nunca haba
confiado as en nadie, y que ni siquiera lo haba pensado.
No eres torpe, Bard rebati Carlina. Me pareces un buen bailarn. Pero si te
sientes incmodo, no es necesario que vuelvas a bailar, al menos conmigo. Nos sentaremos un
rato a conversar. Se volvi, sonriente. Tendrs que aprender a ofrecerme el brazo
cuando cruzamos una habitacin juntos. Con ayuda de la diosa, tal vez consiga civilizarte
algn da!
Tienes entre manos una tarea ingente, damisela dijo Bard, y pos levemente la
punta de los dedos sobre el brazo de Carlina.

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Encontraron un asiento doble en un extremo del saln, fuera de la pista de baile, cerca
de algunas personas mayores que estaban jugando a las cartas y a los dados. Uno de los
servidores del rey se acerc a ellos, con la evidente intencin de reclamar una danza con
Carlina, pero Bard lo mir con furia y el hombre descubri que tena algo urgente que
hacer en otra parte.
Bard extendi la mano que crea torpe y roz la sien de Carlina.
Cuando estbamos ante tu padre, me pareci que habas estado llorando. Carlie,
alguien te ha maltratado?
Ella mene la cabeza.
No dijo.
Pero Bard era suficientemente telpata aunque cuando la leronis de la casa lo haba
sometido a prueba, a los doce aos, haba dicho que no tena mucho laran como para
percibir que ella no dira en voz alta la verdadera razn de sus lgrimas, y el joven logr
adivinarla.
Este matrimonio no te complace observ con expresin formidablemente ceuda,
y sinti que ella retroceda una vez ms, tal como lo haba hecho antes, cuando l le haba
apretado la mano.
Carlina agach la cabeza.
No tengo deseo de casarme dijo por fin y llor porque nadie pregunta a una
muchacha si desea ser entregada en matrimonio.
Bard volvi a fruncir el ceo. Apenas daba crdito a sus odos.
Qu hara una mujer, en nombre de Avarra, si no se casara? No querrs quedarte en
tu casa todos los das de tu vida, hasta que seas vieja?
Me gustara tener la posibilidad de hacerlo, si as lo deseara replic Carlina. O tal
vez quiera elegir por m misma con quin casarme. Pero en realidad preferira no contraer
matrimonio. Me gustara ir a una Torre como leronis, tal vez conservar mi virginidad para la
Vista, como lo han hecho algunas viejas doncellas, o tal vez me gustara vivir entre las
sacerdotisas de Avarra, en la isla sagrada, perteneciendo tan slo a la diosa. Eso te parece
extrao?
S admiti Bard. Siempre he odo decir que
el mayor deseo de todas las mujeres es casarse tan pronto como sea posible.
Y as es, en la mayora de los casos, pero por qu las mujeres no podran ser tan
diferentes entre s como t y Geremy? T eliges ser soldado, y l convertirse en un laranzu;
acaso diras que todo el mundo debera preferir ser guerrero?
Con los hombres es diferente acot Bard. Las mujeres no comprenden estas
cosas, Carlie. T necesitas un hogar, nios y alguien que te ame.
Tom la mano de ella y se llev los dedos suaves y pequeos a los labios.
Carlina sinti una sbita furia, mezclada con una corriente de compasin.
Tena ganas de asestarle una furiosa respuesta, pero l la miraba con tanta suavidad, con
tanta esperanza, que reprimi sus pensamientos.
l no tena la culpa; si alguien la tena era su padre, que la haba entregado a Bard como
si fuera la cuerda roja que el joven llevaba anudada en su trenza de guerrero, una
recompensa por su valenta en combate. Por qu inculparlo por las costumbres de la tierra,
que convertan a una mujer en un ttere, en una marioneta de las ambiciones polticas de su
padre?
l percibi parte de sus pensamientos y frunci el ceo mientras permaneca a su
lado, asindole la mano.
No quieres casarte conmigo, Carlie?
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Oh, Bard... suspir ella, y l capt el dolor que haba en su voz no se trata de
ti. De verdad, de verdad, hermano de crianza y futuro esposo, ya que debo casarme, no
preferira a ningn otro. Tal vez algn da, cuando haya crecido, cuando los dos seamos
mayores, tal vez, si los dioses son buenos con nosotros, lleguemos a amarnos como
corresponde a personas casadas. La joven estrech la manaza de l entre sus
dos pequeas manos y agreg: Que los dioses as lo quieran.
Entonces alguien vino a pedirle un baile a Carlina, y aunque Bard se enfurru, ella le
dijo:
Bard, debo hacerlo: una de las obligaciones de la novia es bailar con todos los que la
reclamen, como bien lo sabes, y cada una de las jvenes que estn aqu y que desean casarse
esta noche cree que trae buena suerte bailar con el novio. Ms tarde podremos hablar,
querido.
Bard la dej ir de mala gana y, al recordar su deber, circul por el saln. Bail con tres o
cuatro de las damas de la reina Ariel, como corresponda a un hombre asimilado a la familia
del rey, a su portaestandarte. Pero una y otra vez sus ojos buscaban a Carlina, y el vestido
azul bordado en perlas y el oscuro cabello de la joven lo tranquilizaban.
Carlina. Carlina era suya y advirti que odiaba, violentamente, a cualquier hombre que la
tocara. Cmo se atrevan? Qu se crea ella, alzando los ojos hasta todos los hombres que
bailaban con ella, como si fuera una soldadera cualquiera? Por qu los estimulaba? Por
qu no poda ser pdica y modesta, negndose a bailar con todos salvo con su prometido?
Saba que sus sentimientos no eran razonables, pero le pareca que ella trataba de ganar la
aprobacin y la sonrisa seductora de cada uno de los hombres que la tocaban. Contuvo su ira
mientras la joven bailaba con Beltrn y con su padre, y con el encanecido veterano de sesenta
aos cuya hija haba sido su hermana de crianza, pero cada vez que la vea bailar con algn
joven soldado o guardia de la casa del rey, le pareca que la reina Ariel lo miraba con expresin
de triunfo.
Por supuesto, eso que haba dicho Carlina, que en realidad no deseaba casarse con
ningn hombre, era una tontera de muchacha, l no crea ni una palabra.
Sin duda, abrigaba alguna pasin infantil por algn hombre, alguien que en realidad
no era digno de ella, alguien a quien sus padres no la entregaran; y ahora que estaba
comprometida y que tena edad suficiente para bailar con hombres que no fueran sus
parientes, seguramente lo buscara. Bard saba que si encontraba a Carlina con otro
hombre, lo descuartizara, y en cuanto a Carlina... le hara dao? No. Simplemente,
exigira de ella lo mismo que le habra dado al otro, la hara suya de tal modo que ella nunca
volvera a pensar en otro hombre durante toda su vida. Con mirada celosa, escrut las filas
de guardias, pero Carlina no pareca prestar especial atencin a ninguno, sino que bailaba
cortsmente con todos los que se lo pedan, sin aceptar una segunda danza con ninguno.
Pero no, estaba bailando con Geremy Hastur un poco ms cerca de lo que lo haba
hecho con los dems, se rea con l, cuya cabeza estaba inclinada un poco demasiado sobre la
morena de ella. Estara hacindole confidencias, le habra dicho a l que no deseaba casarse
con Bard? Acaso sera Geremy con quien ella preferira casarse? Despus de todo,
Geremy era un Hastur, descendiente de los legendarios hijos e hijas de Cassilda, la hija de
Robardin, parientes de los propios dioses, o eso decan. Malditos fueran todos los Hastur, los
Di Asturien tambin procedan de un antiguo y noble linaje... por qu habra ella de
preferir a Geremy?
Mientras la furia y los celos lo invadan, cruz el saln hacia la pareja; todava tena
suficiente control como para no interrumpir su danza, pero cuando la msica ces y los
jvenes se separaron, rindose, Bard se dirigi hacia ellos con tanta violencia que empuj a
otra pareja, sin disculparse.
Ya es hora de que vuelvas a bailar con tu futuro esposo, seora dijo.
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Geremy solt una risita.


Qu impaciente eres, Bard, teniendo en cuenta que viviris juntos el resto de vuestra
vida coment, poniendo afectuosamente una mano sobre el hombro de Bard. Bien,
Carlie, al menos sabes que tu futuro esposo est ansioso!
Bard capt el tono de irona en la expresin y dijo furioso:
Mi futura esposa espet acentuando pesadamente las palabras es para ti lady
Carlina, no Carlie!
Geremy lo mir con asombro, sin poder creer que el otro no estuviera bromeando.
A mi hermana de crianza le corresponde indicarme si ya no corresponde que me
dirija a ella con el nombre con el que la he llamado desde que tena el cabello demasiado
corto para trenzrselo replic con afecto. Qu te ocurre, Bard?
Lady Carlina se ha comprometido a ser mi esposa declar Bard con rigidez.
Debes comportarte con ella como corresponde con una mujer casada.
Carlina abri la boca, atnita, y volvi a cerrarla.
Bard dijo con cuidado y paciencia, tal vez cuando seamos verdaderamente
marido y mujer, y dejemos de estar tan slo comprometidos, te permita que me digas cmo
debo comportarme con mis hermanos de crianza, y tal vez no lo permita. Por el momento,
seguir haciendo lo que se me antoje al respecto. Disclpate con Geremy, o no pienses que
volver a mirarte a la cara esta noche!
Bard la observ furioso y apenado. Pretenda que se arrastrara ante este que usaba
sandalias, este hechicero Teneretzu Estaba dispuesta a insultar en pblico a su prometido, a
rebajarlo ante Geremy Hastur? Entonces, era verdaderamente Geremy su amado?
Geremy tambin observaba atnito, sin poder creer en lo que oa, pero el rey Ardrin
le estaba observando, y l se daba cuenta de que ya haba bastantes problemas aquella noche
como para iniciar una pelea, eso no hubiera sido inteligente. Adems, no quera pelear con su
amigo y hermano de crianza. Bard estaba solo all, no contaba con el apoyo de un padre, y
sin duda se senta ofendido ante el hecho de que su pariente ms cercano no se molestara en
cabalgar durante medio da para verle agasajado y casado con la hija del rey, as que intent
no darle mayor importancia.
No necesito que Bard se disculpe, hermana dijo. Por el contrario, soy yo quien
le suplica que me perdone si le he ofendido. Y me est esperando Ginevra. Bard, amigo mo,
quiero que seas el primero en desearnos felicidad. Le he pedido permiso para escribir a mi
padre solicitndole su consentimiento para nuestra unin. Y ella no me ha rechazado, ha
dicho slo que debo pedirle tambin el consentimiento a su padre. Si nuestros mayores estn
de acuerdo, puedo encontrarme dentro de un ao en la misma situacin en que te encuentras
t ahora. O, si los dioses son favorables, quizs en mi propio pas.
Carlina tom a Geremy del brazo.
Sientes aoranza, Geremy? le pregunt con dulzura.
Aoranza? No, supongo que no. Tuve que marcharme de Carcosa antes de que se
hubiera convertido realmente en mi hogar dijo l. Pero a veces, con el ocaso, mi corazn
suspira por aquel lago, por las torres de Carcosa, erigindose contra la puesta de sol; y el
croar de las ranas cuando el sol ya ha desaparecido, un sonido que fue mi primera nana.
Nunca he estado lejos de casa dijo Carlina dulcemente, pero debe de ser ms
triste que la propia tristeza. Soy una mujer y crec sabiendo que, pasara lo que pasase, debera
abandonar mi hogar algn da...
Y ahora dijo Geremy, tocndole la mano,
los dioses han sido buenos, pues tu padre te ha entregado a un miembro de su casa y
no tendrs necesidad de marcharte de tu hogar.
Ella le sonri, perdonando a Bard.
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Creo que si algo puede reconciliarme con este matrimonio es eso.


Sus palabras fueron como sal en una herida abierta para Bard, que estaba escuchando.
La interrumpi con aspereza:
Ve entonces a reunirte con Ginevra. Bruscamente tom a Carlina de la mano para
alejarla de all.
Cuando se apartaron lo suficiente como para que nadie los oyera, la hizo girar
bruscamente para mirarla de frente.
Entonces, le dijiste a Geremy que no queras casarte conmigo? Has estado
contando esa patraa a todos los hombres con los que bailaste, burlndote de m a mis
espaldas?
Oh, no exclam ella, mirndolo con sorpresa. Por qu habra de hacerlo?
Abr mi corazn a Geremy porque es mi hermano de crianza y el hermano de juramento de
Beltrn, y porque pienso en l como si fuera de mi misma sangre, como si hubiera nacido
de mi padre y de mi madre!
Y ests segura de que l es igualmente inocente? l procede de mi tierra, de las
montaas, donde un hombre puede acostarse con su hermana manifest Bard. Y por la
manera en que te toca...
Bard, es ridculo hablar de esto se impacient Carlina. Aunque estuviramos
casados y hubiramos dormido juntos, estos celos no seran apropiados! O acaso cuando
estemos casados piensas desafiar a duelo a todos los hombres que me dirijan la palabra?
Debo tener miedo, acaso, de decir una palabra agradable a mis propios hermanos de
crianza? Estars ahora celoso tambin de Beltrn, o de don Cormel?
Este ltimo era un veterano que haba prestado servicios a su padre y a su abuelo
durante cincuenta aos.
Ante la mirada iracunda de la joven, l baj los ojos.
No puedo evitarlo, Carlina se disculp. Me enerva el temor a perderte. Fue
cruel por parte de tu padre no entregarte a m ahora, ya que haba decidido que nos
casramos. No puedo evitar pensar que se est burlando de m, y que ms tarde, antes de que
compartamos el lecho, te entregar a algn otro que le guste ms, o que pague un precio
mejor por la novia, o cuya posicin le otorgue una alianza ms ventajosa. Por qu habra
de entregarte al hijo bastardo de su hermano?
Ante el dolor que inundaba los ojos de su prometido, Carlina se compadeci. Era tan
inseguro detrs de sus palabras arrogantes? Le cogi una mano.
No, Bard, no debes pensar eso. Mi padre te quiere bien, futuro esposo, te ha ascendido
por encima de mi propio hermano Beltrn, te ha designado su portaestandarte y te ha dado la
cuerda roja... cmo puedes creer que te engaara de esa manera? Pero tendra motivos
para enojarse si tuvieras una estpida pelea con Geremy Hastur el da de nuestra fiesta! Ahora
debes prometerme que no volvers a ser tan tonto y tan celoso, Bard... O yo misma pelear
contigo!
Si estuviramos verdaderamente casados y nos hubiramos acostado protest,
no tendra razones para estar celoso, porque sabra que eres ma sin discusin. Carlina
suplic de pronto, tomando ambas manos de la joven y cubrindolas de besos, la ley
reconoce que somos marido y mujer, esa ley nos permite consumar el matrimonio cuando
queramos. Djame tenerte esta noche y entonces sabr que eres ma y estar seguro de ti!
La joven no pudo evitarlo: retrocedi en un gesto de terror mortal.
Haba ganado un respiro y ahora se le exiga esto como precio para que finalizaran la
escenas de celos. Saba que su gesto lo haba herido, pero de todos modos baj los ojos y dijo:
No, Bard. No quiero... cortar fruta del rbol en flor, y t tampoco deberas hacerlo.
Todas las cosas llegan en el momento apropiado. Se sinti estpida y pusilnime al
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pronunciar el viejo proverbio. Es indecoroso que me pidas eso el da de nuestro


compromiso! aadi.
Dijiste que esperabas llegar a amarme...
En el momento apropiado aadi ella con voz aguda.
ste es el momento apropiado, y lo sabes! replic l. A menos que sepas algo
que yo ignoro, que tu padre pretende jugar sucio conmigo y entregarte a otro, atndome a l
mientras tanto!
Carlina sinti un nudo en la garganta, sabiendo que l realmente lo crea, y sinti
verdadera pena de l.
l advirti su vacilacin, percibi su compasin, y la rode con un brazo, pero ella se
retir con tanta aprensin que Bard la solt.
Es verdad, entonces. No me amas suspir con amargura.
Bard suplic ella, dame tiempo. Te prometo que, cuando llegue el momento, no
te evitar. Pero no... no me dijeron esto, me dijeron que tendra un ao ms... Tal vez cuando
sea mayor...
Te llevar todo un ao resignarte al terrible destino de tener que compartir mi
cama? pregunt l con tal amargura que ella dese ser capaz de no sentir tanto rechazo.
Tal vez contest ella, vacilante, cuando sea mayor no sienta de esta manera. Mi
madre dice que soy
demasiado joven para casarme o acostarme con alguien, entonces quiz cuando sea
mayor...
Eso es una tontera espet l despectivamente. Todos los das se casan doncellas
ms jvenes que t y van a la cama. sa es una treta para reconciliarme con la espera y con la
idea de perderte luego, pero si nos acostamos, mi amor, entonces ningn ser viviente podr
separarnos, ni tu padre, ni tu madre... Te doy mi palabra de que no eres demasiado joven,
Carlina! Djame probrtelo!
La estrech en sus brazos, besndola, aplastando su boca bajo la de l. Ella se debati
en silencio, con tanto pesar que l la solt.
Y si me niego, me hechizars con una compulsin, tal como hiciste con Lisarda,
que tambin era muy joven para estas cosas? objet ella con amargura. Me someters a
un encantamiento para que no pueda negarte lo que deseas de m, para que haga lo que quieres
incluso en contra de mi voluntad?
Bard agach la cabeza, con los labios apretados hasta convertirlos en una delgada lnea
de ira.
As que esa ramera fue a quejarse a ti y te llen la cabeza de sucias mentiras sobre
m?
Ella no minti, Bard; yo le le los pensamientos.
De todas formas, no fue contra su voluntad solt Bard.
Carlina se enfureci de verdad.
No, eso es lo peor, que forzaste su voluntad para que ella no deseara resistirse!
A ti te resultara tan placentero como a ella respondi Bard acaloradamente.
La joven le replic con igual ira:
Y t podras aceptar eso... que yo no fuera Carlina, sino tan slo un deseo tuyo
impuesto a mi voluntad? Sin duda me sometera a ti, incluso de buena gana, bajo el influjo
de esa compulsin, tal como
ocurri con Lisarda! Y al igual que ella, te odiara cada momento durante el resto de mi
vida!
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Creo que no dijo Bard. Creo que tal vez, si te liberas de tus tontos miedos,
llegaras a amarme y a saber que lo que he hecho era lo mejor para los dos.
No replic ella, temblando. No, Bard... te lo suplico... Bard, soy tu esposa.
Una sensacin de culpabilidad la invadi: estaba avergonzada de s misma por intentar
manipularlo de este modo, pero estaba asustada y desesperada. Me usaras como si fuera
una de mis criadas?
l la solt, consternado.
Que los dioses no permitan que te trate con deshonor, Carlie!
Entonces continu ella, aprovechando rpidamente la ventaja, esperars hasta el
momento convenido. Con premura, se apart de l. Te ser fiel. No debes tener miedo de
perderme, pero todas las cosas llegan en el momento oportuno.
Le roz levemente la mano y se alej.
Bard, observndola mientras se perda de vista, pens que ella lo haba tomado por
tonto. No, tena razn: era una cuestin de honor que ella, su esposa, viniera a l por propia
voluntad y sin compulsin. Sin embargo estaba excitado y la furia contribua a sublevar su
mente y su cuerpo.
Ninguna mujer se haba quejado nunca de sus avances! Cmo era posible que esa
condenada moza, Lisarda, hubiera tenido la presuncin necesaria para quejarse de l? A la
muy puta no le haba molestado nada, en realidad l slo le haba dado la oportunidad de
hacer lo que ella deseaba de todos modos! l lo recordaba: s, al principio haba estado
asustada, pero antes de terminar con ella la haba hecho gemir de placer. Qu derecho tena a
cambiar de idea despus y de ir a llorar con Carlina por la prdida de su preciosa irginidad, como si tuviera algn valor en particular? Ella no era una heredera que
debiera conservarla por cuestiones de honor ni de dote!
Y ahora Carlina lo haba excitado y lo haba dejado en estado de necesidad. La furia y el
resentimiento se mezclaban en l. Acaso la muchacha pensaba que l iba a esperar con tanta
paciencia como una criada?
De pronto supo qu deba hacer para vengarse adecuadamente de ambas, de esas dos
condenadas mujeres que lo haban tratado como a un tonto.
Las mujeres eran todas iguales, empezando por su desconocida madre, que lo haba
entregado sin chistar al dinero y a la posicin de su padre. Y lady Jerana, que haba envenenado
la mente de su padre y lo haba echado de su casa. Y esa condenada perra de Lisarda, con sus
gimoteos y sus mentiras a Carlina. Y ni siquiera la propia Carlina estaba libre de la maldad
generalizada de las mujeres!
Con ira, se dirigi hacia las galeras desde donde los criados de mayor rango
observaban los festejos. Vio a Lisarda entre ellos, una muchacha delgada y de aspecto
infantil, con suave cabello castao y el cuerpo esbelto que se redondeaba apenas con las
primeras formas de la adultez.
El cuerpo de Bard se puso tenso de excitacin al recordar.
Ella haba sido virgen, era casi ignorante, estaba asustada, pero bien pronto haba
perdido toda su desconfianza. Sin embargo haba tenido el atrevimiento de ir a quejarse a
Carlina, como si le hubiera disgustado! Condenada muchacha, esta vez le demostrara algo
mejor!
Esper hasta que ella mir en su direccin y entonces le sostuvo la mirada. La vio
estremecerse, esforzndose por desviar sus ojos, pero l penetr, tal como haba aprendido
a hacer, en la mente de ella, internndose all profundamente, por debajo de la voluntad
consciente, buscando la respuesta de un cuerpo a otro cuerpo.

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Qu importancia tena lo que ella crea que deseaba? Esto estaba all y tambin era
real, y todas las arrogantes ideas de la chica acerca de su inocencia, tan orgullosamente
conservada, no significaba nada ante esta realidad.
La retuvo hasta sentir que los sentidos de la joven se agitaban; observ con distante y
maligno placer cuando ella se dirigi hacia l. Permaneciendo fuera de la vista, la atrajo detrs
de una columna, la bes expertamente y sinti que la respuesta de ella los invada a ambos.
Muy lejos, en un distante rincn de su mente, percibi e incluso vio en los ojos de ella el
pnico de la mente consciente, ahora sometida, su pnico y su horror porque esto estuviera
ocurrindole de nuevo a pesar de sus propios deseos, que su cuerpo estuviera respondiendo a
Bard aunque su voluntad se negara. Bard ri en silencio y le susurr algo; la observ irse, como
una sonmbula, y subir la escalera hasta la habitacin de l, donde, saba, estara esperndolo,
desnuda y anhelante, hasta el momento en que l decidiera subir.
La hara esperar un rato. Eso le demostrara a la chica qu deseaba verdaderamente, la
hara esperar; sus propios sollozos y sus lgrimas le recordaran que ella haba deseado eso
desde el primer momento. Eso le enseara a no ir a quejarse a Carlina, como si l la hubiera
maltratado o como si la hubiera tomado contra su voluntad!
Y si Carlina llegaba a enterarse... bien, ella tambin era culpable. Ella era su esposa, por la
ley y de hecho, y si no reconoca su responsabilidad, no tena derecho a quejarse si l recurra
a otra mujer.
Era entrado el ao, y ya haba comenzado la primera cosecha de heno cuando Bard di
Asturien fue a ver al rey Ardrin a su sala de audiencias.
To le dijo, porque tena este privilegio, ya que el rey era su padre de crianza,
iremos a la guerra antes de la cosecha de manzanas?
El rey Ardrin enrcalas cejas. Era un hombre alto e imponente, de cabello rubio como
la mayora de los Di Asturien, y haba sido muy fuerte, pero unos aos atrs haba sufrido
una herida que le haba dejado paralizado el brazo izquierdo.
Bien dijo, yo esperaba que no, hijo adoptivo. Pero sabes mejor que yo lo que
ocurre en las fronteras, ya que has estado all con los guardias durante los ltimos cuarenta
das. Qu noticias hay?
Ninguna en las fronteras respondi Bard, ya que todo est tranquilo; despus
de Snow Glen no hay posibilidad de rebelin en esa zona. Pero o un rumor mientras
cabalgaba de regreso a casa. Sabas que don Eiric Ridenow, el joven, ha casado a su hija con
el duque de Hammerfell?
El rey Ardrin pareci pensativo, pero se limit a pedir que prosiguiera con su relato.
Uno de mis guardias tiene un cuado que es
soldado mercenario del duque continu Bard. Mat a un hombre por accidente y
fue exiliado durante tres aos, de modo que se puso al servicio de Hammerfell y ha sido
liberado de su juramento de servicio. Mi guardia dijo que cuando su cuado fue a servir a
Hammerfell puso como condicin que no debera combatir contra Asturias; y me resulta
interesante que se lo libere de su juramento precisamente ahora, en vez de hacerlo en el
solsticio de invierno, como es la costumbre.
As, t piensas,..
Creo que el duque de Hammerfell est fortaleciendo su nuevo parentesco con los
Ridenow de Serris explic Bard, al lanzar su ejrcito contra Asturias. Nosotros
podramos esperar algo as para la primavera. Si ataca antes de las nevadas invernales, es porque
espera pillarnos desprevenidos. Adems, Beltrn tiene con sus hombres un laranzu cuyo don
consiste en establecer contacto teleptico con los pjaros centinelas; dijo que aunque no hay
ejrcitos en camino, los hombres se estaban reuniendo en el mercado de Tarquil, que no est
muy lejos de Hammerfell. Es cierto que es poca de feria de contrato, pero el laranzu
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asegur que haba pocos hombres con horquillas y tarros de ordee, y demasiados de a caballo.
Se dira que ms bien son mercenarios. Adems, haba una caravana de bestias de carga en el
camino que viene de la torre de Dalereuth, y t sabes tan bien como yo qu se hace en
Dalereuth. Qu puede pretender el duque de Hammerfell con el fuego perpetuo, sino
atacarnos junto con los Ridenow de Serris?
'El rey Ardrin asinti lentamente.
Estoy seguro de que tienes razn. Bien, Bard, t que has visto este ataque en marcha
contra nosotros, qu haras si estuvieras al mando?
No era la primera vez que formulaba esta pregunta
a Bard. Nunca haba significado nada especial, salvo que su padre adoptivo deseaba ver
si tena buen instinto para las tcticas militares; les habra planteado la misma pregunta a
Beltrn y a Geremy, si hubieran estado presentes, y luego habra recurrido a sus asesores
habituales. No obstante, Bard dedic toda su capacidad a resolver el problema.
Yo los atacara ahora, antes de que renan a sus mercenarios, antes incluso de que
partan de Hammerfell respondi. Sitiara Hammerfell mucho antes de que sospecharan
que estamos al corriente de la situacin. No esperan un ataque contra su pas, simplemente
estn reuniendo mercenarios para enviarlos a ayudar a don Eiric, para que cuando los
Ridenow nos ataquen este verano, como seguramente lo harn, descubramos que su ejrcito
ha aumentado de manera desagradable. Pero si atacamos Hammerfell ahora y lo sitiamos
hasta convencer al duque de que debe prestar juramento y enviarnos rehenes que garanticen
la paz, logrars reprimir a don Eiric y confundir a sus asesores. Adems, si yo estuviera al
mando, enviara algunas tropas al sur, para capturar y destruir el fuego perpetuo antes de que
puedan usarlo en contra de nosotros; tal vez, incluso, para agregarlo a nuestro arsenal. Y
como seguramente estar custodiado por hechiceros, enviara a un par de laranzu con ese
grupo.
Cundo podemos estar listos para marchar contra Hammerfell? pregunt el rey
Ardrin.
Dentro de diez das, seor. Los caballos estarn preparados y reunidos para
entonces, y los hombres estarn en libertad de responder a la llamada de reclutamiento para
la guerra respondi Bard. Pero yo a enviara en secreto, en vez de convocar a los
hombres por medio de las hogueras; ellos pueden tener hechiceros que avisten los fuegos
desde lejos. Entonces podremos atacar Hammerfell diez das despus de que l
sepa que hemos cruzado la frontera. Si nos desplazamos rpidamente, con unos pocos
hombres elegidos, podremos cortar los puentes sobre el Valeron y detener a cualquiera que
pretenda atacarnos; despus enviaremos un destacamento para que sitie el castillo.
El rostro severo del rey Ardrin se ilumin con una sonrisa.
Ni yo mismo hubiera pensado un plan mejor; en realidad, Bard, creo que ni siquiera
se me hubiera ocurrido uno tan bueno. Ahora tengo otra pregunta para ti: si yo conduzco las
tropas hacia el norte, contra Hammerfell, puedes ir al sur a capturar el fuego perpetuo? Puedo
concederte algunos leroni, y tres docenas de jinetes elegidos. T mismo puedes elegirlos,
pero nada ms. Resultar suficiente?
Bard no respondi durante un minuto.
No puedes darme cuatro docenas, seor? dijo despus.
No, necesitar esa docena de jinetes ms para atacar Hammerfell respondi el rey
Ardrin.
Entonces, tendr que arreglarme con tres docenas, seor. Al menos podrn
desplazarse con rapidez cuando sea necesario.
El corazn le lata con fuerza. Nunca antes le haban conferido un comando
independiente.
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El prncipe Beltrn estar al mando de tu grupo... oficialmente seal el rey


Ardrin, pero los hombres te obedecern a ti. Me entiendes, Bard? Debo darle el mando
a Beltrn. Pero le explicar con toda claridad que t eres el asesor militar.
Bard asinti. sta era la simple realidad: un miembro de la casa real deba estar
nominalmente al mando. El rey Ardrin era un experimentado jefe en la guerra, pero l, Bard,
era quien deba cumplir una misin peligrosa y rpida, con una fuerza de ataque pequea y
escogida.
Ir a elegir a mis hombres, seor.
Un momento lo retuvo el rey Ardrin. Llegar el momento en que t, como
hijo poltico mo, estars al mando. Celebro tu valenta, Bard, pero te prohibo que corras
demasiado peligro. Necesito mucho ms tu habilidad estratgica que la fuerza de tu brazo o
tu valor. No te hagas matar, Bard. Tengo los ojos puestos en ti; ya soy demasiado viejo para
ser mi propio general durante ms de un par de aos. Sabes lo que intento decirte.
Bard hizo una profunda reverencia y dijo:
Estoy a tus rdenes, mi rey y seor.
Y llegar el da en que yo ser de los tuyos, pariente. Ahora ve y escoge a tus
hombres.
Puedo despedirme de lady Carlina, seor?
Ardrin sonri.
Por supuesto que s.
Bard, exultante, pens en su buena suerte. Ahora su carrera pareca asegurada y era
posible que, si cumpla con xito esta misin, el rey Ardrin le concediera otro favor: que
pudiera tener a Carlina para el festival del Solsticio de Invierno. O tal vez lograra convencerla
a ella, al menos de que consumaran su matrimonio en esa noche tradicionalmente licenciosa.
Sin duda, cuando fuera el campen y general del rey, ella no lo seguira rechazando!
Tuvo que reconocerlo: estaba cansado de andar con mujeres un da tras otro. Slo
quera a Carlina. Al principio la haba querido solamente como manifestacin de que el rey lo
tena en alta estima, como puerta de entrada para conseguir una posicin y poder dentro del
reino, un poder que un nedestro no tendra de otro modo dentro del reino de Asturias. Pero
cuando ella le haba hablado con tanta amabilidad durante el Solsticio de Verano, Bard
comprendi que sa era la nica mujer que verdaderamente deseaba.
Estaba cansado de ser un mujeriego. Estaba cansado de Lisarda, cansado incluso del
jueguecito que llevaba con ella, logrando que el cuerpo de la muchacha respondiera a pesar de
que ella llorara e insistiera en que lo odiaba. Condenada melindrosa y malcriada, cuando l
haba hecho todo lo posible por darle placer! Pero ahora ya no le importaba. No quera a nadie,
slo a Carlina.
La encontr en los cuartos de costura, supervisando a las mujeres que hacan
almohadones de lienzo, y le hizo una sea para que pudieran hablar en privado. Una vez ms
se sorprendi: por qu habra de desear a esta muchacha poco agraciada cuando haba tantas
otras hermosas a su alrededor? Era tan slo porque se trataba de la hija del rey, porque haba
sido su compaera de juegos en la infancia?
La joven llevaba el cabello trenzado con descuido, como para sacrselo de la cara, pero
aun as tena hilachas del relleno de los cojines; por otra parte, el vestido azul que luca ya se lo
haba visto, le pareci, desde que tena diez aos... o era que se habra mandado a hacer uno
nuevo cuando el viejo le qued estrecho, o estaba demasiado usado?
Tienes hilachas en el pelo, Carlina coment.
Ella se las quit, preocupada, y ri.
No me extraa. Las mujeres estn haciendo acolchados para el invierno, y rellenando
cojines y almohadas; yo debo ocuparme de las plumas mientras las mujeres de mi madre se
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dedican a salar y escabechar las aves para el invierno. Carlina mir los desechos de plumas que
colgaban de sus dedos y agreg: Recuerdas, hermano de crianza, el ao en que t, Beltrn y
yo nos metimos en los depsitos de plumas, y las plumas salieron volando por todo el cuarto de
costura? Yo me sent muy culpable, ya que t y Beltrn recibisteis una paliza... y a m tan slo
me mandaron a mi cuarto sin cenar!
Bard se ri.
Entonces nos toc lo ms liviano, porque prefiero que me castiguen antes que
ayunar. Seguramente Beltrn pens lo mismo. Y todos estos aos he sentido que te llevaste la
peor parte!
Pero la travesura fue ma; t y Beltrn, y tambin Geremy, siempre recibais el castigo
por las travesuras que se me ocurran a m dijo ella. Nos divertimos bastante, verdad,
hermano de crianza?
Claro que s asinti Bard, y le cogi las manos. Pero ahora no te llamara
hermana de crianza, Carlina, mea. Adems, he venido a traerte grandes noticias!
Ella le sonri.
De qu se trata, mi futuro esposo? le pregunt, utilizando las palabras con
timidez.
El rey, tu padre, me ha puesto al mando de las tropas estall l, exultante.
Debo conducir a tres docenas de hombres escogidos para capturar una caravana que trae
fuego perpetuo... Beltrn est nominalmente al mando, pero t sabes, y tambin lo s yo, que
yo soy el verdadero comandante. Debo escoger a mis hombres, y tambin llevaremos leroni.
Oh, Bard, qu maravilloso! exclam ella, excitndose a pesar de s misma al
escuchar las buenas nuevas. Me alegro tanto por ti! Sin duda esto significa que, tal como
esperabas, ascenders de portaestandarte a capitn, y que tal vez algn da estars al mando
de todos los ejrcitos.
Bard respondi, tratando de no demostrar demasiado orgullo.
Sin duda ese da llegar, pero dentro de muchos aos. Sin embargo, esto demuestra
que tu padre sigue pensando bien de m; y se me ha ocurrido, Carlina mea, que si esta
misin tiene xito, tal vez podamos adelantar nuestra boda medio ao, y casarnos para el
Solsticio de Verano.
Carlina trat de contener su involuntario gesto de desagrado. Ella y Bard deban
casarse; era la voluntad de su padre y no haba motivos para que no fueran amigos. Despus
de todo, no haba tanta diferencia entre el Solsticio de Invierno y el Solsticio de Verano. Sin
embargo, a pesar de repetirse este razonamiento, no poda dejar de sentir un incontenible
rechazo.
A pesar de ello, la alegra de Bard ante esa idea era tan intensa que no poda echrsela a
perder.
Eso ser como lo desea mi padre y seor, Bard.
Bard slo percibi el adecuado pudor de una doncella en sus palabras. Apret los dedos
sobre las manos de ella y dijo:
Me dars un beso de despedida, futura esposa?
Cmo poda negrselo? Permiti que la estrechara un poco, sinti sus labios, duros e
insistentes, sobre los de ella, casi asfixindola. l nunca la haba besado antes salvo por los
fraternales y respetuosos besos que se haban dado, ante testigos, durante su compromiso.
Esto era diferente y de alguna manera alarmante, ya que la joven sinti que l intentaba
hacerle abrir los labios; ella no luch, sino que se someti al contacto, asustada y pasiva, y
de algn modo esto result ms excitante para Bard que una pasin violenta.
Cuando se separaron, l le dijo en voz baja, casi como si tuviera miedo de su propia
emocin:
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Te amo, Carlina.
Al percibir el temblor de la voz de su prometido, Carlina se conmovi y experiment
ternura a su pesar. Le roz una mejilla con el dedo y le dijo suavemente:
Lo s, mi futuro esposo.
Cuando l se march, la joven se qued mirando la puerta cerrada, invadida por un
torbellino de emociones. Todo su ser anhelaba el silencio y la paz de la Isla del Silencio, pero
pareca que eso nunca ocurrira, que deba convertirse, de buen grado o por la fuerza, en la
esposa de su primo, de su hermano de crianza, de su prometido, Bard di Asturien. Tal
vez se dijo, tal vez no sea tan malo, cuando ramos nios nos queramos mucho.
Ah, Carlina la llam una de las mujeres, qu debo hacer con esta pieza de
tela? Tiene hilos sueltos en los bordes y hay un gran pedazo roto aqu...
Carlina se acerc y observ la tela.
Tendrs que remendarlo lo mejor que puedas, y si no alcanza para una sbana,
tendrs que usar este extremo para forrar cojines, que luego pueden bordarse con lanas de
colores para ocultar la falla...
Caramba, seora se burl una de las muchachas, no s cmo puedes ocuparte
de esas cosas cuando acabas de recibir la visita de tu amante.
Haba utilizado la inflexin que cambiaba sutilmente el significado de futuro
esposo a concubino, y Carlina se sonroj, sintiendo que la sangre aflua a sus mejillas.
Pero cuando respondi, se control la voz para que sonara tranquila y distante.
Oh, Carlina, cre que te haban mandado aqu a aprender a hilar y bordar y todas las
artes femeninas entre las doncellas de la reina, pero veo que tambin necesitas que te
enseen casta, para que puedas decir futuro esposo con la debida cortesa; si lo dices de
esa manera entre las otras doncellas de la reina, se burlarn de ti por ser campesina.
Bard parti a caballo a la maana siguiente, antes del alba. Era tan temprano que el
cielo del este todava no haba empezado a clarear con el rojo del alba; las cuatro lunas
estaban en el cielo, aunque slo una de ellas casi llena; tres en pequeos cuartos, y luego se
vea el disco plido Mormallor flotando sobre las montaas distantes, detrs de ellos. La mente
de Bard estaba colmada por el recuerdo del tmido beso de Carlina; tal vez llegara el da en
que ella lo besara por propia voluntad, cuando se enorgulleciera de haberse casado con el
portaestandarte del rey, con el campen del rey, tal vez el general de sus ejrcitos... Sus
pensamientos eran gratos mientras cabalgaba a la cabeza de los hombres en su primera
misin al mando, por pequea que fuera.
Al otro lado, Beltrn, vestido de oscuro y envuelto en una gran capa, permaneca
sombro y ceudo; Bard percibi que estaba molesto y se pregunt por qu.
T pareces bastante contento, y tal vez celebres estar al mando de esta misin
gru Beltrn, pero yo hubiera preferido marchar hacia el norte junto a mi padre, donde l
pudiera ver si acto bien o mal... y aqu estoy, enviado a capturar una caravana, como si
fuera el jefe de una banda de bandidos!
Bard trat de decirle a su hermano hasta qu punto
podra ser importante conseguir que el fuego perpetuo procedente de Dalereuth no
llegara a Serris, a fin de impedir que lo utilizaran contra los campos, aldeas y bosques de
Asturias, pero Beltrn slo vea que se le haba negado el privilegio de cabalgar a la derecha de
su padre, a la vista de todos los soldados del ejrcito.
Mi nico consuelo es que t no ocupars all el lugar que me corresponde
gru. Le dio ese puesto a Geremy. Malditos y condenados sean todos los Hastur!
En ese punto Bard comparta el disgusto de Beltrn, y le pareci prudente hacrselo
saber.
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Es verdad: me prometi que tendra a Geremy a cargo de los hechiceros que nos
acompaan, pero en el ltimo momento me dijo que no poda prescindir de Geremy y me ha
dado a tres desconocidos coment, aadiendo su queja a la de Beltrn.
Dirigi la mirada hacia donde cabalgaban los hechiceros, un poco separados de los
hombres que l mismo haba escogido; un laranzu alto, encanecido, con rojos bigotes que le
ocultaban la mitad inferior del rostro, y dos mujeres, una de ellas demasiado robusta para
cabalgar montada en un asno, y una muchacha delgada e infantil, tan envuelta en su capa
gris de hechicera que Bard no pudo distinguir si era bonita o vulgar. No saba nada de esos
tres, ignoraba por completo su capacidad, y se pregunt, con nerviosismo, si estaran
dispuestos a aceptarlo como jefe de la expedicin.
En particular, el laranzu; a pesar de que, al igual que todos los de su clase, cabalgaba
desarmado salvo por una pequea daga que penda de su cintura, un cuchillo pequeo como
el que usaban las mujeres, tena aspecto de haber estado cabalgando en campaas como sta
desde mucho antes de que Bard naciera.
Se pregunt si sa sera tambin la causa de la
aprensin de Beltrn, pero muy pronto descubri que el disgusto del prncipe se deba
a otro motivo.
Geremy y yo nos prometimos que este ao iramos juntos al combate, y ahora ha
preferido permanecer junto al rey...
Hermano de crianza dijo Bard con seriedad, un soldado slo escucha la voz de
su comandante y debe subordinar a ella sus propios deseos.
La voz del prncipe Beltrn fue petulante:
Estoy seguro de que si le hubiera contado nuestro juramento a mi padre ste hubiera
hecho honor a la promesa y hubiera enviado a Geremy en esta expedicin. Despus de todo,
slo se trata de una cuestin bastante estpida: capturar una caravana, algo no mucho ms
importante que capturar a los bandidos que asolan la frontera agreg.
Bard, frunciendo el ceo, comprendi de repente por qu el rey le haba dicho con
tanta firmeza que era l, y no el prncipe Beltrn, quien estaba verdaderamente al mando de
la expedicin; obviamente, el prncipe no captaba la importancia de las caravanas que
transportaban fuego perpetuo!
Si el prncipe no tiene instinto militar, no es raro que mi rey y seor est ansioso por
entrenarme para el mando; si no puede confiar sus ejrcitos a su hijo, al menos podr
confirselos a su hijo poltico... Como no tiene un hijo capaz de convertirse en general de
todos sus ejrcitos, quiere casar a su hija con su propio general, en vez de casarla con un rival
ms all de sus fronteras...
Intent hacer comprender al prncipe Beltrn la importancia de la misin, pero Beltrn
estaba enfurruado.
Me doy cuenta de que quieres que la misin sea importante, Bard, porque eso te
hace sentir ms importante a ti.
Bard se encogi de hombros y abandon el tema.
A media tarde estaban cerca de la frontera sur de Asturias; y durante el descanso para
que los caballos se repusieran, Bard se dirigi hacia donde estaban los hechiceros, un poco
separados del resto. Era lo acostumbrado: casi todos los soldados (y Bard no era una
excepcin) se mostraban cautos con los leroni.
Se le ocurri que el rey Ardrin haba considerado importante esta misin, pues en otro
caso no hubiera enviado con ellos a un hombre experimentado en campaas, sino que les
hubiera encomendado al joven e inexperto Geremy. Sin embargo, Bard se descubri
repitiendo el deseo del prncipe, el deseo de que Geremy, a quien conoca tan bien, estuviera
con ellos en lugar de aquel desconocido. No saba cmo dirigirse a un laranzu. Geremy,
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desde la poca en que todos tenan doce aos, haba recibido lecciones aparte, no clases de
esgrima, de combate sin armas o de manejo de la daga, como el resto de los adoptivos del rey,
sino del oculto dominio de las piedras estelares, los cristales azules de los hechiceros que
daban su poder a los leroni. Geremy haba compartido con ellos las lecciones de tctica y
estrategia militar, de equitacin y de caza, y haba salido con ellos en los turnos de vigilancia
de incendios y en las campaas contra los bandidos. Sin embargo, desde el primer momento,
era evidente que su destino no era convertirse en soldado, y cuando dej de usar espada para
adoptar la daga de los hechiceros, con la excusa de que no necesitaba ms arma que la piedra
estelar que penda de su cuello, un gran abismo se haba abierto entre ellos.
Ahora, mientras Bard miraba al laranzu, que el rey haba enviado con ellos, sinti que se
abra un abismo semejante. Sin embargo, el hombre pareca estar endurecido por las
campaas, cabalgaba como un soldado e incluso manejaba su caballo con estilo militar.
Tena
facciones marcadas, como de halcn, y ojos penetrantes e incoloros, con la dureza gris
del acero templado.
Soy Bard di Asturien se present. No conozco tu nombre, seor.
Gareth MacAran, a ves oraras, vai dom... dijo el hombre, con una leve inclinacin.
Qu te han dicho de esta expedicin, maese Gareth?
Solamente que estaba a tus rdenes, seor.
Bard tena suficiente laran para captar ese levsimo y casi indetectable nfasis puesto en
aquella frase. Interiormente, experiment una clara satisfaccin. As pues, l no era el nico
en creer que Beltrn sera desesperadamente incapaz en las cuestiones militares.
Tienes pjaro centinela? pregunt.
Maese Gareth seal.
Yo participaba en campaas antes de que te engendraran, seor. Si me dices qu
informacin necesitas... respondi claramente, pero con clara reprobacin.
Soy joven, seor, pero no inexperto en campaa replic Bard con rigidez, al sentir
el aguijn del reproche. He pasado casi toda mi vida con la espada, y no estoy
acostumbrado a las cortesas habituales del trato con los hechiceros. Necesito saber en qu
lugar se encuentra la caravana de fuego perpetuo que avanza hacia el sur, para que podamos
atacarla por sorpresa, antes de que tengan oportunidad de destruir su carga.
As que se trata de fuego perpetuo? dijo maese Gareth, con los labios apretados.
Me gustara ver que arrojan al mar todas esas cosas. Al menos, no lo utilizaran para atacar a
Asturias este ao. Melora! llam, y la leronis de mayor edad se aproxim a l.
Bard haba credo, por el cuerpo robusto de la mujer, que se trataba de alguien de ms
edad; ahora, al verla, advirti que era joven aunque corpulenta, de
rostro redondo en forma de luna, con ojos plidos y vagos. Su cabello, de brillante
rojo fuego, estaba recogido con descuido.
Treme el pjaro...
Bard observ la escena con asombro, con una sorpresa que no era nueva para l, pero
que nunca dejaba de experimentar, mientras la mujer quitaba hbilmente la capucha al pjaro
posado en un escabel de su montura. l haba tenido oportunidad de manejar pjaros
centinela; junto a ellos, hasta los ms feroces halcones cazadores parecan dciles pajaritos
domsticos. El largo cuello serpentino se retorci y el pjaro solt hacia Bard un agudo grito
penetrante, pero cuando Melora le acarici las plumas se aquiet lanzando un canto casi
quejoso, ansioso de ms caricias.
Gareth tom el pjaro, mientras Bard retroceda interiormente, asustado por la
proximidad de las feroces garras ante sus ojos. Sin embargo maese Gareth lo manej con la
misma facilidad y soltura con que Carlina hubiera cuidado a sus diminutos pjaros canoros.
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Aqu, precioso... dijo el hechicero, acariciando amorosamente al pjaro. Ve a


ver qu estn haciendo.
Lanz el pjaro al aire y ste se alej agitando sus fuertes alas, girando en crculos cada
vez ms amplios hasta que desapareci entre las nubes.
Melora se acurruc en su montura y cerr sus ojos de mirada perdida. Gareth dijo en
voz baja:
No es necesario que permanezcas aqu, seor. Yo estar en contacto teleptico con
ella y ver cuanto ella descubra a travs de los ojos del pjaro. Despus, cuando volvamos a
ponernos en marcha, te dar mi informe.
Cunto tiempo llevar?
Cmo puedo saberlo, seor?
Una vez ms, Bard sinti que el viejo lo reprobaba.
Se pregunt si el rey Ardrin lo habra puesto al mando por este motivo, para mostrarle
todos los aspectos que deba aprender, adems del combate... incluyendo la apropiada
cortesa que haba que mostrar a un laranzu experto. Bien, aprendera.
Cuando el pjaro haya visto todo lo que necesita ver y est regresando hacia
nosotros, podremos ponernos en marcha dijo maese Gareth. l nos encontrar donde
estemos, pero Melora no puede cabalgar y permanecer en contacto teleptico con el pjaro al
mismo tiempo. Se caera de la montura, y adems no es buena jinete en ningn caso.
Bard frunci el ceo, preguntndose por qu habran mandado con las tropas a una
mujer que apenas poda montar un asno... por no hablar de un caballo!
Porque, seor, es la mejor de todas las leronis de Asturias para establecer contacto
con pjaros centinelas indic maese Gareth. Es un arte de mujeres y ni siquiera yo
mismo soy tan hbil como ella. Puedo establecer con los pjaros un contacto teleptico como
para tocarlos sin que me maten a picotazos, pero Melora puede volar con ellos y ver todo lo
que ellos ven, y luego interpretarlo para m. Y ahora, seor, si me perdonas, no puedo perder
ms tiempo hablando, debo seguir a Melora.
Su rostro se torn inexpresivo, los ojos le giraron en las rbitas. Bard, al mirarle el
blanco del ojo, sinti un escalofro de aprensin. El hombre no estaba all; alguna parte
esencial de su mente estaba lejos, con Melora y el pjaro centinela...
De repente se alegr de que Geremy no les hubiera acompaado. Ya era suficientemente
desagradable ver cmo este desconocido se iba a algn dominio pavoroso al que l no tena
acceso; si se hubiera tratado de su amigo y hermano de crianza, Bard no hubiera podido
soportarlo.
La tercera leronis se haba quitado la capa de montar gris y se haba bajado la capucha;
Bard pudo ver ahora que era una esbelta joven, con un rostro agraciado y remoto, bello y
serio, y el cabello llameante cayendo en rizos. Cuando la joven advirti la mirada de Bard,
se ruboriz y volvi la cabeza, y algo en ese gesto pudoroso le record a Carlina, frgil, casi
fantasmal.
La muchacha estaba conduciendo a su caballo hacia el manantial, despus de dedicar
apenas un vistazo a sus dos colegas, sumergidos en profundo trance y montados en sus
cabalgaduras. Bard desmont y fue a tomar las riendas del caballo de la joven.
Damisela, puedo ayudarte?
Gracias dijo ella, entregndole las riendas.
No lo mir a los ojos; l trat de captar su mirada, pero slo vio que la muchacha se
sonrojaba. Qu bonita era! Bard condujo al caballo hacia el pozo, manteniendo las riendas en
una mano.
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Cuando maese Gareth y la dama Melora vuelvan en s, enviar a dos hombres para que
se ocupen de sus cabalgaduras.
Gracias, seor, ellos tambin estarn agradecidos, pues siempre estn fatigados
despus de un prolongado contacto teleptico con los pjaros. Yo no puedo hacerlo en
absoluto comento la joven. Tena una voz suave, susurrante.
Pero eres una leronis hbil?
No, vai dom, slo una principiante, una aprendiza. Tal vez algn da llegue a serlo
suspir. Por ahora, mi don es ver en los lugares donde no pueden enviar a un pjaro.
Otra vez baj los ojos y se ruboriz.
Y cmo te llamas, damisela
Mirella Lindir, seor.
El caballo haba acabado de beber.
Tienes una bolsa de pienso para tu caballo? pregunt Bard.
Con tu permiso, ahora no, seor. El caballo de una leronis est entrenado para
permanecer quieto durante largo tiempo, sin moverse... Con un gesto seal a las dos
figuras inmviles de maese Gareth y Melora. Pero si alimento al mo, los otros se
agitarn.
Comprendo. Bien, como te parezca terci Bard, recordando que deba ir a ver qu
estaban haciendo sus hombres.
Por supuesto, el prncipe Beltrn deba ocuparse de eso, pero a estas alturas ya haba
empezado a desconfiar de la capacidad de Beltrn, e incluso de su inters por la campaa.
Bien, mucho mejor; si todo sala bien, el crdito sera para Bard.
No permitas que te distraiga de tus obligaciones, seor dijo Mirella tmidamente.
l le hizo una reverencia y se march. Le pareci que la muchacha tena bellos ojos y
una timidez semejante a la de Carlina. Se pregunt si todava sera virgen. Sin duda, lo haba
mirado con inters. l se haba prometido a s mismo que dejara de ser mujeriego, que se
mantendra fiel a Carlina, pero en campaa un soldado deba tomar lo que se le ofreca. Iba
silbando cuando se acerc a sus nombres.
Le complaci mucho cuando, un rato ms tarde, la graciosa Mirella, otra vez envuelta en
su capa gris y con toda modestia, se acerc a l a la vista de sus soldados para hablarle
tmidamente.
Con tu permiso, seor, maese Gareth informa que el pjaro est volando de regreso
y que podemos ponernos en marcha.
Muchas gracias, damisela. asinti Bard, y meticulosamente se volvi hacia el
prncipe Beltrn, esperando rdenes.
Da la orden de partir indic Beltrn con indiferencia, montando l mismo.
Cuando todos los hombres estuvieron en marcha, Bard, que los haba dejado
adelantarse para detectar cualquier detalle incorrecto en ellos, equipo oxidado, un caballo
que diera muestras de haber tropezado con alguna piedra o de estar a punto de perder una
herradura, azuz a su montura para reunirse con los tres leroni.
Qu noticias ha trado tu pjaro centinela, maese Gareth?
El rostro arrugado del veterano laranzu se vea tenso y fatigado. Coma una tira de
carne seca mientras cabalgaba. Melera, a su lado, estaba igualmente exhausta, con los ojos
enrojecidos como si hubiera llorado, y tambin ella estaba comiendo, echndose a la boca
puados de fruta seca con miel.
La caravana se encuentra a unos dos das de marcha hacia all dijo, sealando, a
la velocidad del pjaro. Hay cuatro carros; cont dos docenas de hombres adems de los que
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conducen, y por el aspecto de su equipo, por los caballos y por el estilo de sus espadas, s
que son mercenarios de las Ciudades Secas.
Bard apret los labios, pues los mercenarios de las Ciudades Secas eran los ms feroces
guerreros conocidos, y se pregunt cuntos de sus hombres habran combatido alguna vez
contra sus curiosas espadas curvas y las dagas que usaban en lugar de escudos en la otra
mano.
Advertir a mis hombres respondi.
Entre sus hombres escogidos se contaban varios veteranos de las guerras contra
Ardcarrn. Haba tenido una buena intuicin, pens, al elegir hombres que ya haban
combatido contra las Ciudades Secas. Tal vez pudieran aconsejar a los otros acerca de la mejor
manera de vrselas con ese estilo de ataque y de defensa.
Y otra cosa. Mir a maese Gareth y dijo, frunciendo levemente el ceo:
Eres un veterano de las campaas, seor. No espero que las mujeres sepan esta norma,
pero me ensearon que no corresponda a un soldado comer mientras montaban, salvo en las
ms graves emergencias.
Percibi la sonrisa detrs de los bigotes color cobre del anciano.
Est claro que sabes muy poco del laran, seor, no sabes hasta qu punto agota.
Pregntales a tus cocineros: ellos te dirn que nos han asignado raciones triples y por
razones poderosas. Como en la montura con el propsito de tener la fuerza necesaria para
no caerme de ella, seor, ya que eso sera mucho ms perturbador que comer mientras
cabalgo.
A pesar de lo mucho que Bard odiaba que lo reprendieran, tom nota de la leccin, tal
como haca con todas las cuestiones militares, memorizndola para cuando volviera a
necesitar ese conocimiento. Pero frunci el ceo a maese Gareth y se alej tras dirigirle una
levsima reverencia.
Cabalgando entre sus hombres, les dijo a todos que deberan luchar, cuando llegara
el momento de capturar la caravana, contra mercenarios de las Ciudades Secas; y escuch
durante cierto tiempo los recuerdos de un veterano que haba combatido junto a su propio
padre, don Rafael, aos antes de que naciera Bard.
Hay un truco cuando se combate con los de las Ciudades Secas: hay que vigilar
ambas manos, porque son tan hbiles con esas condenadas dagas pequeas como cualquiera
de nosotros con una espada de verdad, y cuando tienes la espada ocupada, te atacan con la otra
mano para clavarte la daga en las costillas; estn entrenados para combatir con ambas
manos.
Asegrate de advertir de eso a los hombres, Larion dijo Bard, y sigui adelante,
profundamente inmerso en sus pensamientos.
Qu honor sera para l poder capturar el fuego perpetuo intacto y llevrselo al rey
Ardrin! Como la mayora de los soldados, odiaba el fuego perpetuo y lo consideraba un arma
de cobardes, aunque conoca la importancia estratgica que poda tener para incendiar un
objetivo enemigo. Al menos se asegurara de que no lo utilizaran para atacar las torres de
Asturias! Ni tampoco para incendiar sus bosques!
Esa noche acamparon en la frontera de Asturias, en una pequea aldea situada en la
periferia de las Llanuras de Valeron, una tierra de nadie que no deba fidelidad a ningn rey.
Los aldeanos se reunieron sombramente en torno a los hombres de Bard como si prefirieran
negarse a darles autorizacin de acampar all. Despus, al ver a los tres leroni con sus capas
grises, los campesinos esbozaron un gesto de disgusto pero se retiraron.
Estas tierras dijo Bard a Beltrn, cuando desmontaron deberan estar bajo el
dominio de algn seor; es peligrosa su existencia, ya que estn dispuestas a cobijar

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descastados y bandidos, y tal vez incluso estn abiertas a algn descontento que podra
establecerse aqu como rey o barn.
Beltrn mir desdeosamente a su alrededor, a los escasos campos de magros cereales,
los huertos con pocos rboles de nueces de mala calidad, algunos de los cuales tenan tan pocas
hojas que los granjeros se haban visto obligados a cultivar hongos en ellos.
Quin se molestara en conquistarlos? Nadie puede pagar tributo aqu. Sin duda
sera un seor muy pobre quien se tomara la molestia de dominar a esta gente! Qu honor
podra recibir un guila al combatir contra un ejrcito de conejos astados?
sa no es la cuestin objet Bard. Lo ms
importante es que algn enemigo de Asturias podra venir aqu y volver a estos
aldeanos contra nosotros, y tendramos enemigos en nuestras propias fronteras. Hablar de
esto con mi seor el rey y tal vez me enve aqu la prxima primavera, para asegurarme de
que si no pagan ningn tributo a Asturias, al menos tampoco acaten la ley de Ridenow de
Serris. T hablars con los hombres para asegurarte de que todo est en orden, o lo hago
yo?
Oh, yo lo har le respondi Beltrn, con un bostezo. Supongo que deben saber
que su prncipe se preocupa de su bienestar. No s gran cosa de cuestiones militares, pero
aqu hay suficientes veteranos que podrn decirme si algo anda mal.
Bard sonri irnicamente mientras Beltrn se alejaba. Beltrn saba muy poco de
tcticas militares, en efecto, pero era un estadista lo bastante hbil para desear que sus
hombres le fueran fieles y leales. Tambin era suficientemente inteligente como para saber
que Bard era el comandante militar de aquella campaa; no podra ser de otro modo. Pero
no pensaba correr el riesgo de que sus hombres lo creyeran indiferente con respecto al
bienestar personal de sus soldados!
Bard observ al prncipe Beltrn ir de un hombre a otro, preguntndoles por sus
caballos, sus mantas, sus equipos y sus raciones. Los cocineros estaban encendiendo el fuego
y algo se guisaba en una marmita. Ola extremadamente bien despus de un largo da de
cabalgata, con un simple almuerzo que consisti en un pedazo de dura galleta y un puado
de nueces.
Desocupado por un momento, descubri que vagaba en direccin al lugar un poco
aislado donde los leroni tenan su campamento. El recuerdo de los ojos de la hermosa
Mirella era como un imn; no poda tener ms de quince aos.
La encontr encendiendo el fuego. Haban armado
una tienda, y a travs de la tela Bard vislumbr el voluminoso cuerpo de la leronis
Melora movindose en el interior.
Bard se arrodill junto a la joven.
Puedo ofrecerte lumbre, damisela')
Le tendi el encendedor alimentado con aceite, que era de uso ms sencillo que la
yesca.
adorable, invadindole la plida nuca.
Te lo agradezco, seor, pero no lo necesito.
En efecto, cuando la joven observ intensamente la lea apilada, con la mano posada
sobre la bolsa de seda que penda de su garganta, donde, supuso Bard, guardaba la piedra
estelar, las llamas aparecieron repentinamente sobre los troncos.
l pos suavemente una mano en la mueca de la joven y susurr:
Si al menos me miraras a los ojos, damisela, yo tambin ardera en llamas.
Ella se volvi un poco hacia l, y aunque no alz los ojos, Bard distingui la curva de
una media sonrisa en las comisuras de los labios.
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De pronto, una sombra se cerni sobre ellos.


Mirella dijo maese Gareth con severidad, ve adentro de la tienda y ayuda a
Melora a preparar los catres.
Ruborizndose, la joven se incorpor rpidamente y se dirigi con premura a la tienda.
Tambin Bard se incorpor, furioso, para enfrentarse al anciano hechicero.
Con todo respeto, te lo advierto, vai dom espet maese Gareth. Vete a hacer
conquistas a otra parte. Ella no es para ti.
Qu te importa a ti, viejo? Es tu hija? O tal vez tu amante, o tu prometida?
pregunt Bard con ira. O has ganado su lealtad por medio de tus hechizos?
Maese Gareth mene la cabeza, sonriendo.
Nada de eso, pero en campaa yo soy responsable de las mujeres que marchan
conmigo, y nadie debe tocarlas.
Salvo, tal vez, t mismo?
Otra vez mene la cabeza y sonri.
No sabes nada del mundo en que viven los leronis, seor. Melora es mi hija; no
quiero que los amoros casuales la toquen, salvo por deseo de ella. En cuanto a Mirella, debe
mantenerse virgen para la Vista, y una maldicin caer sobre cualquiera que la tome, a menos
que ella renuncie por propia voluntad. Te lo advierto, evtala.
Afectado, sintindose como un escolar reprobado ame los ojos del anciano hechicero,
Bard baj la cabeza y mascull:
No lo saba.
No, y por eso te aviso dijo el anciano con amabilidad. Mirella fue demasiado
tmida para decrtelo ella misma. No est acostumbrada a los hombres que no pueden leerle
el pensamiento.
Bard lanz una mirada de resentimiento hacia la tienda. Pens que debera haber sido
la gorda y fea Melora, la hija del viejo, quien se mantuviera virgen para la Vista, porque qu
hombre la deseara, al menos sin taparle la cara con una bolsa de pienso de los caballos? Por
qu la bonita Mirella? Maese Gareth segua sonrindole amablemente, pero de pronto Bard
experiment la extraa sensacin de que el viejo estaba leyndole los pensamientos.
Vamos, vamos, seor dijo maese Gareth con una sonrisa amable, ests
prometido con la princesa Carlina. No es digno de ti fijarte en una simple leronis. Duerme solo
esta noche, y tal vez suees con la mujer
de alta cuna que te espera en casa. Despus de todo, no puedes tener a todas las mujeres
sobre las que se posan tus ojos vagabundos. No seas tan malhumorado!
Bard solt un juramento ahogado y se alej. Saba que no deba enojar a un laranzu de
quien poda depender el destino de la campaa, pero la voz del hombre, que pareca hablarle
a un muchacho inexperto, lo enfureca. Qu le importaba eso a maese Gareth?
El criado encargado de atender a los oficiales haba preparado para ellos un tercer
campamento pequeo, separado de los otros. Bard fue a probar la comida preparada para
los hombres haba aprendido que no deba tomar su propia comida mientras los hombres y
los caballos no hubieran sido correctamente atendidos para pasar la noche, y a
inspeccionar los caballos; despus regres para encontrarse con que Beltrn lo esperaba.
Pareces de mal humor, Bard. Qu te ocurre?
Condenado y viejo pjaro carroero gru Bard. Temeroso de que toque a
sus preciosas doncellas leroni, cuando no hice ms que ofrecerle fuego a una de ellas!
Beltrn solt una risita.
Bien, es un cumplido, Bard. Sabe que siempre consigues lo que deseas con las
mujeres! Despus de todo, lo nico que ocurre es que tu reputacin te ha precedido, nada
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ms, y l teme que ninguna doncella pueda resistirte ni conservar su virginidad en tu


presencia.
Expresado de esta forma, Bard empez a recuperar un poco de autoestima y a dejar de
sentirse como un escolar castigado.
En cuanto a mcontinu Beltrn, me parece mal llevar mujeres en las campaas...
es decir, buenas mujeres. Supongo que cualquier ejrcito debe tener soldaderas, aunque a m
no me gustan esas mujeres. Si
debo tener mujeres cerca, prefiero las que parecen lavarse con mayor frecuencia, y no
solamente cuando la lluvia las pilla al aire libre. Pero las buenas mujeres en una campaa son
una tentacin para los libertinos y una molestia para los castos, que dedican todos sus
pensamientos al combate.
Bard asinti, admitiendo que las palabras de Beltrn eran acertadas.
Y lo que es ms, si hay mujeres, los hombres discutirn por ellas; y si no las hay,
se volvern locos por ellas aadi. Cuando llegue el da en que est al mando de los
ejrcitos de mi padre, prohibir que las leroni acompaen a los soldados. Hay suficientes
laranzu, y creo que los hombres son mejores en esa habilidad; las mujeres son muy timoratas
y no tienen lugar dentro de un ejrcito... como Carlina o alguno de nuestros hermanos
pequeos! Qu edad tiene ahora tu hermanito?
Debe de tener ocho aos ahora le respondi Bard. Nueve para el Solsticio de
Invierno. Me pregunto si me habr olvidado... No he regresado a casa desde que mi padre
me envi aqu como hijo adoptivo.
Beltrn le palme el hombro con gesto comprensivo.
Bien, sin duda tendrs autorizacin para ir a tu casa antes del Solsticio de Invierno.
Si el combate contra Hammerfell termina antes de que la nieve obstruya los
caminos, as lo har. Mi madrastra no me quiere, pero no puede impedir que vaya a casa.
Sera bueno ver que Alaric todava me quiere.
Pens para sus adentros que tal vez le pedira a su padre que asistiera a su boda. El rey
Ardrin no casaba a cualquiera de sus hijos de crianza di catenas!
Se quedaron hablando hasta tarde, y cuando finalmente se durmieron, Bard estaba contento. Pens un poco, lamentndose, en la bonita
Mirella, pero despus de todo, lo que haba dicho maese Gareth era cierto: l tena a Carlina y
pronto estaran casados. Beltrn tena razn, despus de todo. Las mujeres virtuosas no
tenan un lugar en los ejrcitos del rey.
A la maana siguiente, tras una breve conferencia con maese Gareth y Beltrn,
dirigieron sus pasos hacia el vado del Molino de Moray. Nadie vivo saba quin haba sido
Moray, aunque las leyendas del campo lo convertan en cualquier cosa: desde un gigante
hasta un domador de dragones. Pero an haba un molino en ruinas cerca del vado y un
trecho corriente arriba se ergua un molino todava en funcionamiento.
Una barrera de peaje cerraba el camino, y cuando los hombres de Bard llegaron hasta
ella, el guardin de la barrera, un hombre gordo y canoso, sali para decir:
Por orden del seor de Dalereuth, este camino queda cerrado, seores mos. He
jurado no abrirle a nadie que no le pague tributo, si no tiene un salvoconducto extendido por
el propio seor que le permita circular dentro de sus fronteras.
Bien, por todos los infiernos de Zandru... empez a decir Bard, pero el prncipe
Beltrn adelant su caballo, irguindose ante el hombre enfundado en su delantal de
molinero.

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Estoy perfectamente dispuesto a pagar con una cabeza el peaje al seor de Dalereuth
manifest. Estoy seguro de que apreciar la cabeza de un hombre insolente como t.
Rannvil... indic, haciendo un gesto, y uno de los jinetes desenvain la espada. Levanta
la barrera, hombre, no seas estpido.
El hombre, con los dientes castaeteando, se acerc al mecanismo que franqueaba el
paso por el camino. Desdeosamente, Beltrn le arroj algunas monedas.
Aqu est tu tributo. Pero si este camino est otra vez cerrado cuando regresemos...
puedes creerme, har que mis hombres derriben esta cerca y que luego pongan tu cabeza
sobre ella, para espantar a los cuervos!
Cuando pasaron, Bard oy que el hombre grua algo y se inclin en su caballo para
cogerlo del hombro.
Sea lo que fuere, dilo en voz alta para que todos te oigamos!
El hombre levant la vista, con expresin empecinada y furiosa.
No tengo por qu entrometerme en las disputas de mis superiores espet. Vai
dom, por qu debo sufrir porque vosotros, los nobles, no sabis respetar vuestras propias
fronteras? Lo nico que me importa es hacer funcionar mi molino. Pero no volveris por
aqu, ni por ningn otro sitio. No tengo nada que ver con lo que os espera en el vado.
Ahora, si as lo quieres, cbrete de honores matando a un hombre desarmado!
Bard lo solt y se incorpor.
Matarte? se extra. Por qu? Gracias por tu advertencia, te hemos pagado
bien.
Observ al hombre que se alejaba hacia el molino, y aunque haba sido soldado desde
los catorce aos, frunci el ceo y de pronto se pregunt por qu las cosas deban ser as.
Por qu un noble poda exigir a su antojo ser soberano de su propia tierra? Eso tan slo daba
trabajo a los mercenarios.
Tal vez, pens, toda esta tierra debera tener un nico gobernante y paz en sus
fronteras, desde los Hellers hasta el mar, y los hombrecitos como ste podran cosechar sus
tierras y trabajar en sus molinos en paz... y
yo podra, vivir en las propiedades que el rey me ha dado, con Carlina...
Pero ahora no haba tiempo de pensar en eso. Llam urgentemente a maese Gareth,
alzando una mano para detener a sus hombres.
He tenido una advertencia, algo nos espera en el vado, pero no veo nada. Tu pjaro
te ha advertido de algo, o alguna de tus mujeres ha visto algo gracias a los hechizos?
Maese Gareth dirigi un gesto a Mirella, envuelta en su capa, y le habl en voz baja.
Mirella extrajo su piedra estelar y fij la vista en ella.
Al cabo de un breve momento dijo, con voz baja y neutra:
En el vado no hay hombres ni bestias esperndonos, pero reina la oscuridad y hay
una barrera que tal vez no podamos pasar. Debemos tener mucho cuidado, hermanos.
Maese Gareth levant la vista, y sus ojos se encontraron con los de Bard.
Ella posee la Visin dijo. Si existe una oscuridad que ella no pueda penetrar, eso
significa que realmente debemos tener cuidado, seor.
Pero el vado era un remanso de paz bajo la luz del sol, surcado por ligeras ondas con
reflejos carmeses. Bard frunci el ceo, intentando asegurarse de lo que tenan delante. No
vea nada, no haba seales de una posible emboscada, no se mova ni una rama al otro lado
del vado, donde un sendero ascenda entre gigantescos rboles. De hecho aqul era un buen
lugar para tender una emboscada.
Si no puedes ver ms all del vado con la magia de la Visin dijo, no puede
pasar el pjaro guardin al otro lado y ver si se esconde all alguna emboscada?
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Maese Gareth asinti.


Por supuesto; el pjaro es un animal y no tiene nada que ver con la magia de una
mente ejercitada. La nica magia relacionada con el pjaro es la habilidad que Melora y yo
tenemos para mantenernos en contacto con la criatura. Melora llam, deja ir al pjaro
guardin.
Bard observ cmo el feroz pjaro se elevaba muy por encima del vado, volando en
crculos. Al poco rato, maese Gareth se agit, pareci despertar y le hizo seas a Melora,
quien extendi la mano para que se posara el pjaro, que volva haciendo crculos; le acarici
las plumas y le dio golosinas antes de cubrirle la cabeza con la capucha. Maese Gareth dijo:
No hay nadie, ni hombre ni animal, escondido ms all del vado; no hay criatura
viviente en leguas, slo la pastora de un rebao de conejos astados. Sea lo que fuera lo que
nos espera en el vado, vai dom, no es una emboscada de hombres armados.
Bard y Beltrn intercambiaron una mirada.
No podemos quedarnos aqu todo el da debido a un terror que nadie puede ver
decidi Beltrn finalmente. Opino que debemos cruzar el vado pero t, maese Gareth,
qudate atrs, pues debemos mantenerte en reserva por si te necesitamos. He visto a
hechiceros que incendiaban bosques enteros en el camino de ejrcitos en marcha, y supongo
que podra haber algo as ms all del vado. Debemos andar con cautela. Bard, dars la orden
de seguir adelante a los hombres?
A Bard se le eriz la piel. Un par de veces antes ya haba experimentado la misma
reaccin en presencia del laran; l mismo tena muy poco, pero de alguna manera poda
percibirlo. Saba que exista un talento que poda detectar el uso del laran; tal vez, si lo
hubieran entrenado, podra haberlo tenido. Podra haber sido til, despus de todo.
Siempre haba credo que Geremy, entrenado como laranzu, era de algn modo
menos hombre, menos soldado que l mismo y Beltrn. Ahora, al observar a maese
Gareth, advirti que ese trabajo poda tener sus propios peligros y terrores, aunque un
laranzu fuera a la batalla desarmado.
Eso, en s mismo, ya. poda ser bastante aterrador, pens Bard, quien apoy la mano en
la empuadura de su espada para tranquilizarse.
Se volvi hacia los hombres y orden:
Formad filas de cuatro!
No poda obligar a un hombre solo a avanzar hacia un terror desconocido. Cuando los
hombres obedecieron, agreg:
Grupo dos, adelante.
Acto seguido se puso a la cabeza del grupo.
Se le volvi a erizar la piel mientras avanzaba, y su caballo agit la cabeza en seal de
protesta cuando puso una pata en el vado; pero las aguas estaban tranquilas.
Avanzad lentamente, manteneos juntos! orden Bard.
Por encima de ellos, en el lmite de su campo visual, distingui un atisbo de
movimiento. Pens que maese Gareth ya haba hecho regresar al pjaro centinela... Un
rpido vistazo le confirm que el pjaro de Melora estaba posado, encapuchado y quieto, en
la montura de la mujer.
Entonces, los vigilaban desde lejos. Habra alguna manera de defenderse de eso?
Se encontraban ahora en medio del vado, en la parte ms profunda. El agua, que
remolineaba alrededor de los cascos de los caballos, llegara a la altura de los muslos de un
hombre alto.
No hay nada aqu, seor; podemos decirles a los otros que vengan observ uno de
sus soldados.
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Bard mene la cabeza. Senta en su interior ese cosquilleo que presagiaba peligro, cada
vez ms intenso, de modo que apret los dientes y se pregunt si rechazara la comida,
antojadizo como una mujer embarazada...
Oy que maese Gareth gritaba, hizo girar el caballo en medio de la corriente.
Atrs! grit. Regresad...
Las aguas se alzaron, agitadas, en torno a los caballos, y de repente el pacfico vado se
convirti en un espumoso torrente que ruga, una corriente desatada que engulla y
arrastraba.
Sinti que su caballo se tambaleaba bajo su cuerpo como si atravesara un ro de montaa
al que el deshielo de la primavera hubiera llenado de rpidos furiosos.
Aguas embrujadas!
Tir de las riendas, tratando de calmar a su cabalgadura, que se agitaba y relinchaba
aterrada, sostenindola firmemente ante la amenaza que poda arrastrarlos corriente abajo. A
su alrededor, todos los integrantes del grupo luchaban con las monturas enloquecidas de
miedo ante la sbita transformacin de las tranquilas aguas, ahora salvajes. Maldiciendo,
luchando contra su aterrado caballo, Bard logr finalmente controlarlo y conducirlo hasta la
orilla. Vio a uno de sus hombres caer de la montura, lanzado al torrente. Otro caballo se
tambale y Bard extendi una mano y aferr las riendas, tratando de controlar a su propio
caballo con una sola mano.
Sostenedlos! En nombre de todos los dioses, con firmeza! Regresad a la orilla!
grit. No os separis!
La sorpresa fue lo peor; su caballo estaba acostumbrado a los ros y los vados de
montaa. De haberlo sabido, quiz Bard hubiera podido manejar la situacin. Atenazando
al caballo con las rodillas, instndolo cuidadosamente a avanzar por las aguas que ahora le
llegaban al pescuezo, consigui conducirlo
hasta tierra firme, donde se dedic a coger las riendas de los otros a medida que
llegaban. Un caballo se haba roto una pata; estaba tendido y coceaba, gimiendo como una
mujer en el torrente, hasta que se ahog. Bard maldijo, con un nudo en la garganta. La
pobre criatura nunca haba hecho dao a nadie, y haba padecido una muerte terrible.
No haba rastros del jinete. Otro caballo haba cado, y su jinete, tras saltar al agua, haba
conseguido ponerlo en pie; aunque el animal renqueaba, logr conducirlo a la orilla. El
hombre se sumergi y grit, casi ahogado, y otro hombre, que se arroj desde la orilla, lo cogi
y consigui sacarlo.
Bard vio salir del agua al ltimo hombre y luego solt una exclamacin de pavor y
pesar, pues de nuevo las aguas fluan calmas y tranquilas ante ellos; el pacfico y normal vado
del Molino de Moray.
De modo que eso era lo que quera, decir el hombrecito...
Con pesar, calcularon sus bajas. El caballo que se haba quebrado la pata yaca ahora
inmvil y sin vida; y no haba rastros de su jinete. O estaba ahogado en el fondo de la
corriente o haba sido arrastrado por el torrente y su cuerpo emergera a la superficie corriente
abajo. Otro hombre haba conseguido salvarse, pero su caballo estaba invlido e intil; un
tercer caballo haba derribado a su jinete y ganado la orilla, pero el hombre yaca inconsciente
y su cuerpo se encontraba casi en la orilla, lamido por el agua. Bard indic a uno de los
soldados que lo arrastrara a tierra firme y examin al tacto la gran herida que el hombre
presentaba en la cabeza. Era posible que no volviera a recobrar la conciencia.
Bard bendijo cualquier intuicin premonitoria que lo haba instado a enviar tan slo a
unos pocos soldados a cruzar la corriente. Si no, hubiera perdido media docena de hombres, en
vez de dos y dos caballos, y tal vez tendran ahora ms invlidos o heridos. Pero llam a
maese Gareth y le dijo con voz sombra:
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As que esto era lo que se ocultaba en esa oscuridad que tu muchacha no poda
penetrar!
El hombre mene la cabeza, suspirando.
Lo siento, vai dom... Somos psquicos, no hechiceros, y nuestros poderes no son
infinitos. Puedo aventurarme a decir en nuestra defensa que sin nosotros tus hombres
hubieran entrado al vado completamente inadvertidos?
Es verdad admiti Bard, pero qu hacemos ahora? Si el vado est hechizado
contra nosotros ;ya hemos desactivado la trampa, o volver a actuar en el momento en que
volvamos a meternos en el agua?
No sabra decirlo, seor. Pero tal vez la Vista de Mirella nos ayude respondi, al
tiempo que indicaba a la muchacha que se acercara.
Le dijo algo en voz baja y una vez ms la joven mir fijamente su piedra estelar, para
decir finalmente con voz neutra, hechizada:
No veo nada... hay una sombra sobre el agua...
Bard maldijo, irritado. Entonces, el hechizo todava estaba all, esperndolos.
Crees que podremos cruzar el vado ahora que estamos sobre aviso? pregunt a
Beltrn.
Tal vez. Si los hombres saben a qu deben enfrentarse... bien, todos ellos son
soldados escogidos y buenos jinetes. Pero probablemente maese Gareth y las leroni sern
incapaces de cruzar, y sin duda no podr hacerlo la que va montada en el asno...
Somos leroni entrenados, seor intervino maese Gareth, correremos los mismos
riesgos que el ejrcito, y mi hija y mi hija adoptiva me seguirn donde vaya. No tienen miedo.
No dudo de su valor replic Bard con impaciencia, sino de su habilidad como
jinetes. Adems, ese pequeo asno se ahogara con la primera ola. No quiero ver ninguna
mujer muerta por accidente, pero adems tambin la necesitaremos cuando haya combate.
Adems, antes de que tomemos una decisin, no puedes lograr que no nos espen?
Con impaciencia, hizo un gesto en direccin al pjaro centinela que volaba en crculos
por encima de sus cabezas.
Har lo que pueda, seor, pero creo que nuestros hechizos sern ms necesarios
para contrarrestar a las aguas embrujadas del vado respondi maese Gareth.
Bard asinti, reflexionando. Como comandante, deba dar el mejor uso posible a sus
guerreros, y ahora adverta que tambin deba ahorrar la fuerza de los leroni de su ejrcito
para usarlas con el mayor provecho.
Acaso el rey Ardrin me puso al mando para que tuviera oportunidad de liderar no slo
a los soldados, sino tambin a los hechiceros?
An urgido por la necesidad de tomar decisiones, pens con nerviosismo que esto
significaba algo bueno para su futuro.
Si es que... pens, ya ms serio... si es que consigo cumplir con esta misin
aparentemente simple sin perder a todos sus hombres en el vado embrujado!
Maese Gareth, esto es tu especialidad. Qu me aconsejas?
Podemos intentar un contrahechizo con las aguas, seor. No puedo garantizar nada.
No s a qu debemos enfrentarnos ni cules pueden ser sus poderes, pero haremos todo lo
posible por aquietar la corriente. Tenemos un punto a nuestro favor: interferir de este modo
con la naturaleza exige un poder tremendo, y no podrn sostenerlo durante mucho tiempo.
La naturaleza siempre tiende a normalizarse; las aguas
siempre buscan su correcto fluir, y por eso la fuerza natural del agua trabaja a nuestro
favor, mientras que ellos deben luchar en contra de esa fuerza natural. Por eso, tal vez no
nos resultar difcil lograr un contrahechizo.
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Que los dioses quieran que tengas razn dijo Bard, pero aun as, advertir a los
hombres que estn preparados para enfrentarse a los rpidos.
Se dirigi hacia los soldados, hablando primero con unos y luego con otros, e indic
al hombre que haba perdido el caballo que tomara el otro, cuyo jinete haba muerto. Despus
se acerc a Beltrn.
Cabalga a mi lado, hermano de crianza... no quisiera tener que decirle a mi rey y
seor que falleciste en los rpidos por mi culpa! Si murieras en combate, creo que l podra
soportarlo... pero yo no querra ser responsable si no fuera as!
Beltrn se ri.
Consideras que eres mejor jinete que yo, Bard? No lo creas! Me parece que te ests
excediendo en tu autoridad. Yo, y no t, estoy al mando de esta expedicin!
Pero lo dijo rindose, y Bard se encogi de hombros.
Como quieras, Beltrn, pero en nombre de Dios, cuida dnde te metes. Mi caballo
es ms grande y ms pesado que el tuyo, porque es necesario un caballo grande para cargar mi
peso. Recuerda que slo podr quedarme montado.
Gir y se encamin hacia maese Gareth.
Doa Melora no puede cruzar de ningn modo el vado en ese pequeo asno, y
menos an si tu encantamiento falla. Puede montar un caballo?
Soy su padre, no su mentor ni el amo de su destino respondi maese Gareth.
Por qu no se lo preguntas a la dama en persona?
Bard apret los dientes.
No acostumbro hacerles preguntas a las mujeres cuando hay un hombre superior a
ellas. Pero si insistes, bien, damisela, puedes montar? En ese caso, tu padre llevar a doa
Mirella con l en su caballo, ya que es ms liviana que t, y t montars el caballo de ella, que
parece suficientemente fuerte.
Preferira confiar en los encantamientos de mi padre y en los mos propios declar
Melora con firmeza. Crees que abandonara a mi pequeo asno, permitiendo que se
ahogara?
Oh, maldicin de maldiciones, mujer estall Bard. Si puedes montar un
caballo, uno de mis hombres conducir a tu asno. Supongo que el animal sabr nadar!
Debes hacer todo lo posible por montar, Melora intervino maese Garethy
Wbitefur tendr que arreglrselas nadando. Estoy seguro de que puede arreglrselas mejor
que t en el vado. Mirella, nia, dale tu caballo a Melora y monta delante de m en el mo.
La joven lo hizo con agilidad, aunque los hombres que observaban tuvieron una visin
de sus piernas largas y torneadas, enfundadas en medias rayadas rojas y azules, cuando
Mirella trep detrs el anciano laranzu y se acomod, tras lo cual se alis la falda y se aferr al
hombre.
El mismo Bard ayud a montar a la robusta y desmaada Melora en el caballo de
Mirella. Melora montaba, se dijo Bard despiadadamente, como un saco de patatas arrojado
sobre la montura.
Sintate un poco ms erguida, te lo imploro, vai leronis, y sostn las riendas ms
tirantes le indic, y luego suspir. Creo que ser mejor que cabalgue a tu lado y lleve a tu
caballo de las riendas.
Sera de desearcoment maese Gareth, pues
ella tendr que concentrarse en el contrahechizo, y tambin sera amable de tu parte que
pidieras a uno de tus hombres que guiara al asno de Melora, ya que de lo contrario ella estar
preocupada por l.
Uno de los veteranos rompi a rer.
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Doa Melora dijo, si puedes idear un hechizo que aquiete estas aguas, yo
mismo llevar a tu pequeo asno en mi montura, como si fuera un beb!
Ella solt una risita. Gorda y desmaada como era, tena sin embargo una voz muy
dulce y una risa adorable.
Me temo que lo asustaras ms que los rpidos, seor. Creo que si lo llevas de las
riendas se las arreglar de algn modo para nadar, siguiendo la cola de tu caballo.
El veterano busc una gruesa cuerda y sujet las riendas del asno a las de su propio
caballo.
Bard cogi las riendas de Melora, pensando que era una lstima que no se tratara de
la bonita Mirella, y volvi a or la dulce risita de Melora. Se pregunt, inquieto, si podra
leerle el pensamiento, pero desech la idea. No era momento de pensar en mujeres, con un
vado encantado por cruzar y una batalla inminente.
Por amor de todos los dioses, maese Gareth, enva tu contrahechizo.
La pesada figura de Melora permaneca inmvil sobre su caballo. Una expresin
absorta, concentrada, se instal en el rostro de maese Gareth. El rostro de Mirella estaba
cubierto por la capucha, de modo que slo era visible su pequea barbilla. Bard observ a los
tres leroni, sintiendo en la espalda ese cosquilleo que significaba que haba poderoso laran en
las cercanas... ;Cmo poda definirlo?
Silencioso, sintiendo una curiosa reticencia a quebrar el silencio temeroso con una
palabra o un grito,
Bard dirigi a los hombres un gesto para que avanzaran. Todava abrumado por esa
sensacin de estremecida intensidad que flotaba en el ambiente, tir de las riendas de su
caballo, instndole a avanzar. El animal agit la cabeza y relincho con inquietud, recordando
lo que haba ocurrido cuando se haba metido antes en el vado.
Tranquilo, tranquilo lo calm Bard en voz baja, pensando:
Lo comprendo, yo me siento del mismo modo...
Pero l era un ser humano pensante, no un animal, y no se entregara al miedo ciego,
irracional. Instado por su voz y por sus manos, el animal entr al vado, y Bard, por seas,
indic a sus hombres que le siguieran.
No ocurri nada... Pero tampoco haba ocurrido nada la otra vez, es decir, no hasta que
llegaron al centro de la corriente. Bard azuz a su montura, aferrando las riendas del caballo de
Melora y mirando hacia atrs. Detrs de l vena maese Gareth, con Mirella aferrada a su
cintura y, detrs, los hombres y el prncipe Beltrn cubriendo la retaguardia.
Todos estaban ya en el agua y Bard sinti que se le tensaba la piel de la cara. Si el
encantamiento todava funcionaba, caera sobre ellos ahora, barrindolos como un torrente.
Se afirm en la montura, sintiendo ese cosquilleo, cada vez ms intenso, que era su
manera personal de advertir el funcionamiento del laran, hasta que se hizo tan tangible que
casi distingui la interaccin entre el hechizo puesto sobre el vado y el contrahechizo. Su
caballo pareca avanzar por un laberinto de densas malezas, aunque no haba all nada
concreto.
Entonces, de pronto, desapareci... simplemente se esfum, se desvaneci; el vado flua
silencioso e inocente, una vez ms slo agua. Bard solt el aliento y azuz a su caballo con
un golpe de talones. Los primeros jinetes se encontraban ya llegando a la otra orilla, y l
detuvo a su caballo all, en medio de la corriente, vigilando a los jinetes que cruzaban para
llegar a la otra orilla.
Por ahora, al menos, los leroni haban conseguido disipar el encantamiento que los
otros hechiceros haban invocado contra ellos.

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Hasta entonces, en esta campaa, el clima se haba mantenido agradable. Pero ahora,
con los ltimos fulgores del da, el cielo se oscureci con densas nubes y al anochecer la nieve
empez a caer, suavemente pero con persistencia; primero fueron unos escasos copos densos
y hmedos; luego muchos, duros y pequeos, que caan sin cesar con estpida persistencia.
Melora, otra vez montada en el asno, se envolvi en su capa gris y se ech una manta sobre la
cabeza. Los soldados, uno a uno, extrajeron bufandas, tapabocas y gruesas capuchas, y
cabalgaron, sombros e irritados.
Bard saba qu estaban pensando. Por tradicin, la guerra era una cuestin estival; en
invierno todos, salvo los locos o los desesperados, se quedaban en sus casas, junto a la
chimenea. Una campaa invernal comportaba grandes peligros. Los hombres podan decir, y
con razn, que aunque haban jurado servir al rey Ardrin, esto trascenda lo acostumbrado y
lo correcto, y cabalgar de este modo bajo una tormenta de nieve que bien poda convertirse
en una cellisca no era lo acostumbrado, y por lo tanto el rey no tena derecho a exigirlo.
Cmo poda Bard asegurarse su lealtad? Por primera vez dese no estar al mando,
sino cabalgando hacia el norte, hacia Hammerfell, a la derecha del rey, como portaestandarte
del soberano. El rey poda lograr la lealtad de sus tropas, usar su influencia y su poder
personales para exigir una fidelidad que trascenda
lo acostumbrado. l poda hacer promesas a los hombres y cumplirlas.
Bard fue penosamente consciente de que slo tena diecisiete aos, de que slo era el
sobrino bastardo del rey y su hijo de crianza, de que haba sido ascendido por encima de
oficiales experimentados.
Probablemente, entre los hombres escogidos que haba seleccionado para esta misin,
haba algunos que esperaban verlo cometer algn terrible error del que no podra recuperarse.
El rey lo habra puesto al mando slo para que no pudiera responder a la responsabilidad, a fin
de demostrar que era un guerrero inmaduro y poco experimentado? A pesar de su triunfo y de su
ascenso en el campo de batalla de Snow Glen, l era tan slo un muchacho. Podra cumplir
esta misin? Esperaba el rey que fracasara, para poder negarle as a Carlina? Qu le
esperaba si fracasaba? Lo degradaran, lo enviaran de regreso a su casa en desgracia?
Se adelant para reunirse con maese Gareth, quien se haba envuelto la parte inferior
de la cara con una bufanda de punto, gruesa y de color rojo, colocada debajo de su capa gris.
No puedes hacer nada con este tiempo? le pregunt Bard con aspereza. Se
trata de una cellisca, o es tan slo una nevada pasajera?
Exiges demasiado a mis poderes, seorrespondi el otro. Soy un laranzu, no un
dios; no me corresponde controlar el tiempo.
Un rastro de humor arque una comisura de su boca en un gesto pcaro.
Creme, maese Gareth, si tuviera poder sobre el clima, lo usara para mi propio beneficio.
Tengo tanto fro como t, y estoy tan cegado por la nieve como t, mientras que mis huesos son
ms viejos y sienten ms el fro.
Bard, odiando tener que confesar su ignorancia, dijo:
Los hombres se estn quejando y temo un motn. Una campaa invernal... mientras
reina el buen tiempo, no les molesta. Pero ahora...
Maese Gareth asinti.
Lo comprendo. Bien, tratar de ver hasta dnde se extiende esta tormenta, y si
saldremos de ella pronto; aunque la magia climtica no es mi don especial. Slo uno de los
laranzu'in de su majestad tiene ese don, y maese Robyl fue hacia el norte, a Hammerfell,
con el rey; le pareci que all sera ms necesario, en el lmite norte de los Hellers, donde las
nevadas son ms intensas. Sin embargo, me esforzar al mximo. Cuando Bard se volvi,
el hombre aadi: No te preocupes, seor. La nieve puede dificultarnos el avance, pero no
tanto como lo dificultar a la caravana que transporta el fuego perpetuo; tienen que empujar
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bajo la nieve todos esos carromatos, y si la nieve se hace muy profunda no podrn moverse en
absoluto.
Bard advirti que tendra que haber pensado en eso. La nieve inmovilizara los
carromatos y vagones de la caravana, mientras que los jinetes del grupo escogido todava
estaban en condiciones de avanzar y de combatir. Ms an, si era cierto que se haban
contratado mercenarios de las Ciudades Secas para custodiar la caravana, stos estaban
acostumbrados a un clima clido, y la nieve los confundira.
Cabalg entre sus hombres, escuchando sus rezongos y protestas, y les record lo que
maese Gareth le haba sealado. Aunque la nieve sigui cayendo e incluso se hizo ms densa, esta
idea pareci animarlos un poco.
Sin embargo, las nubes y la nieve se hicieron cada vez ms densas, y despus de
intercambiar algunas palabras con Beltrn, ambos decidieron dar temprano la seal de
detenerse. No se ganaba nada forzando a los hombres, que se mostraban descontentos, a
seguir adelante a travs de la misma nieve que inmovilizara a su presa.
La cabalgata bajo la nieve haba dejado a los hombres fatigados y desalentados, y
algunos hubieran comido algunos bocados de comida fra y se hubieran acostado envueltos
en sus mantas de inmediato, pero Bard insisti en que se encendieran hogueras y se preparara
comida caliente, sabiendo que esto levantara la moral de los hombres ms que cualquier otra
cosa.
Con sus hogueras encendidas sobre losas, con lea proporcionada por los rboles
cados de un huerto abandonado afectado por la plaga arbrea de la temporada anterior,
el campamento se vea alegre, y uno de los hombres extrajo una pequea flauta y empez a
tocar gimientes y viejas endechas ms antiguas que el mundo.
Las dos jvenes dorman en la tienda que compartan, pero maese Gareth se uni a los
hombres alrededor del fuego y, despus de un rato, a pesar de sus protestas de que no era
bardo ni juglar, accedi a contarles el cuento del ltimo dragn.
Bard estaba sentado junto a Beltrn entre las sombras de las llamas, comiendo frutos
secos y escuchando la historia de cmo el ltimo dragn haba muerto a manos de un
hombre perteneciente al linaje de Hastur, y cmo, al percibir con el laran de las bestias que el
ltimo de su raza haba muerto, cada una de las aves y bestias de los Cien Reinos haban
soltado un gemido agudo, hasta las banshees se lamentaron por la desaparicin de la ltima de
las serpientes sabias... y el hijo de Hastur, erguido junto al cadver del ltimo dragn de
Darkover, haba jurado no volver a cazar ningn ser vivo por deporte.
Cuando maese Gareth concluy su relato, los soldados aplaudieron y pidieron ms,
pero l mene la cabeza, alegando que era un anciano que haba estado cabalgando todo el
da, y que se iba a dormir.
Muy pronto el campamento estuvo oscuro y silencioso; tan slo el pequeo ojo carmes
del fuego, cubierto de hojas verdes en previsin de la necesidad de preparar el potaje caliente
de la maana, siseaba y vigilaba bajo su cobertor. Alrededor del fuego, unos tringulos
oscuros marcaban el sitio donde los hombres estaban tendidos envueltos en sus mantas, bajo
las lonas impermeables extendidas en ngulo y destinadas a protegerlos de la nieve que caa
todava, como carpas en miniatura sostenidas por una horquilla, y que daban cobijo a tres o
cuatro hombres cada una, acurrucados muy juntos para compartir las mantas y el calor
corporal.
Beltrn estaba tendido junto a Bard, con aspecto curiosamente infantil y pequeo, pero
Bard yaca despierto, observando el fuego y las rfagas de nieve de un blanco plateado que
parecan plidas flechas al caer ante la luz.
En algn sitio no muy lejano, el enemigo estaba inmovilizado, con sus pesados
carromatos sepultados en la nieve y las bestias de carga agitadas.
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Me gustara que Geremy estuviera con nosotros, hermano de crianza murmur


Beltrn suavemente, a su lado.
Bard ri en silencio.
Tambin lo deseaba yo, al principio. Ahora ya no estoy tan seguro. Tal vez dos
muchachos inexpertos al mando sean suficientes, y tenemos suerte de contar con la sabidura y
la experiencia de maese Gareth. Por otra parte, Geremy, como laranzu inexperto, acompaa a
tu padre, que es un comandante experimentado. Tal vez tu padre pens que si marchbamos
los tres juntos se parecera demasiado a una excursin de caza como las que solamos hacer
juntos cuando ramos nios...
Recuerdo cuando los tres ramos pequeos y marchbamos juntos dijo Beltrn
. Solamos acostarnos juntos, mirar el fuego y hablar del da en que
seramos mayores y marcharamos juntos a la guerra, al mando, en la verdadera guerra y
no en nuestros combates ficticios contra los rebaos de cabras... Le recuerdas, Bard?
Bard sonri en la oscuridad.
Lo recuerdo. Qu grandes guerras y campaas preveamos, cmo someteramos
todo este territorio, desde los Hellers hasta la costa del Carthon, y ms all de los mares.
Bien, parte de lo que sobamos se ha cumplido; aqu estamos en campaa, y en la guerra, tal
como decamos cuando ramos nios y apenas sabamos por qu extremo debamos empuar
la espada...
Y ahora Geremy es un laranzu que cabalga con el rey, y slo piensa en Ginevra, y
t eres el portaestandarte del rey, ascendido en batalla y prometido a Carlina, y yo...
El prncipe Beltrn exhal un suspiro en la oscuridad.
Bien continu, sin duda algn da sabr qu har de mi vida, o si no lo s, mi
padre el rey me revelar mi destino.
Oh, t exclam Bard, rindose. Algn da el trono de Asturias ser tuyo.
Eso no es cuestin de risa replic Beltrn, y su voz son sombra. Saber que
llegar al poder sobre la tumba de mi padre, por su muerte. Amo a mi padre, Bard, y sin
embargo a veces creo que me volver loco si debo estar a su lado esperando para poder hacer
algo verdadero... Ni siquiera tengo derecho a salir del reino en busca de aventuras, como
podra hacerlo cualquier otro sbdito.
Bard percibi que el joven se estremeca.
Tengo mucho fro, hermano de crianza coment Beltrn.
Por un momento, a Bard le pareci que Beltrn no era mayor que su propio hermanito,
que haba llorado
colgado de su cuello cuando tuvo que marcharse hacia la casa del rey.
Con torpeza, palme el hombro de Beltrn en la oscuridad.
Ven, toma un poco ms de la manta, yo no siento el fro tanto como t, nunca he
sido friolero. Trata de dormir. Tal vez maana tengamos una batalla entre manos, una
verdadera batalla, no uno de esos combates ficticios que tanto nos gustaban. Debemos estar
preparados.
Tengo miedo, Bard. Siempre estoy asustado. Por qu t y Geremy nunca tenis
miedo?
Bard solt una breve carcajada.
Qu te hace pensar que no tenemos miedo? No s nada en cuanto a Geremy, pero
yo he tenido tanto miedo como para mojarme los pantalones como un beb, y sin duda
volver a tenerlo. Slo que no tengo tiempo para hablar de eso cuando me est ocurriendo, y
cuando ya ha pasado no tengo deseos de contarlo. No te preocupes, hermano de crianza.
Recuerdo que lo hiciste muy bien en Snow Glen.
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Entonces, por qu mi padre te ascendi a ti y no a m?


Bard se incorpor en la oscuridad y lo mir fijamente.
Todava te pica esa pulga? Beltrn, amigo mo, tu padre sabe que ya tienes cuanto
necesitas. Eres su hijo y su legtimo heredero, cabalgas a su lado, todos te reconocen como
alguien que est al borde del trono. Me promovi a m porque soy su hijo de crianza y un
bastardo. Antes de poder ponerme por encima de sus hombres, para comandarles, deba
convertirme en alguien a quien pudiera designar legtimamente, y no poda hacerlo sin
darme algn reconocimiento especial. Ascenderme fue un medio que l deseaba usar como
estrategia, un signo de su amor o de alguna consideracin especial. Por el fro viento
arremolinado del tercer infierno de Zandru, yo lo s aunque t lo ignores! Eres tan tonto
como para estar celoso de m, Beltrn?
No respondi Beltrn lentamente, en la oscuridad. No, supongo que no,
hermano de crianza.
Despus de un rato, escuchando la silenciosa respiracin de Beltrn en la penumbra,
Bard se durmi.
A la maana siguiente todava nevaba, y el cielo estaba tan encapotado que a Bard se
le encogi el corazn mientras observaba a los hombres que, sombramente, se ocupaban de
los caballos, cocinaban una gran marmita de potaje y se preparaban para la marcha, ensillando
sus caballos.
Escuch rumores y murmullos acerca de que el rey Ardrin no tena derecho a
enviarlos en campaa durante el invierno, que esta incursin era idea de su hijo adoptivo,
que ignoraba lo adecuado y lo correcto.
Quin haba odo hablar de una campaa como sta con el invierno ya encima?
Vamos, muchachos los inst Bard. Si los de las Ciudades Secas pueden cabalgar
en un clima as, nos quedaremos atrs nosotros y los dejaremos que transporten fuego
perpetuo para lanzarlo contra nuestras aldeas y nuestras familias?
Los de las Ciudades Secas pueden hacer cualquier cosa rezong uno de los
hombres. Ahora pensarn cosechar en primavera! La guerra es un asunto de verano!
Precisamente, como creen que nos quedaremos abrigados en casa, piensan que es
buen momento para
atacarnos discuti Bard. Queris quedaros en casa y dejarlos a sus anchas?
S... por qu no quedarnos en casa y dejarlos que vengan contra nosotros? Defender
nuestras casas de un ataque es una cosa gru un robusto veterano, pero salir a buscar
problemas es otra muy distinta!
Pero a pesar de que protestaban y rezongaban, no se produjo ningn motn ni actitud de
rebelda abierta. Beltrn permaneca plido y silencioso y Bard, al recordar la conversacin
de la noche anterior, advirti que el joven estaba aterrado. Le resultaba muy fcil pensar en
Beltrn como en alguien menor que l, aunque en realidad slo haba medio ao de diferencia
entre ambos; Bard siempre haba sido ms desarrollado que sus hermanos de crianza, el ms
fuerte, siempre el ms hbil con la espada, luchando y cazando, su lder incuestionable.
De modo que busc el momento de comentar con Beltrn su temor de que los hombres
se amotinaran, y le pidi que fuera con ellos y tratara de sondearlos mientras cabalgaban.
Eres su prncipe y representas la voluntad del rey. Puede llegar el momento en que
no me obedezcan, pero no creo que estn dispuestos a desafiar al hijo de su rey sugiri
cautelosamente.
Beltrn, mirando a Bard con furia despus de todo, deba aceptar las rdenes de
Bard?, acab asintiendo y fue a cabalgar primero junto a uno de los hombres, luego junto
a otros, para formularles preguntas y hablar con todos.
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Bard lo observ, pensando que tal vez, al ocuparse de los hombres, Beltrn olvidara su
miedo. Adems, acaso ese gesto de preocupacin personal por parte del prncipe lograra
aquietar la rebelin de los soldados.
La nieve segua cayendo. Ya cubra una parte de las patas de los caballos y Bard empez
a preocuparse seriamente por la posibilidad de que no pudieran seguir avanzando. Le pidi a
maese Gareth que soltara a los pjaros centinelas, pero recibi la respuesta que en parte ya
esperaba de que los pjaros no volaran en medio de la tormenta.
Pjaros sensatos gru Bard. Tambin a m me gustara quedarme quieto!
Bien, hay alguna manera de averiguar a qu distancia de nosotros se encuentra la caravana, y
si la alcanzaremos hoy?
Consultar con Mirella; por eso est con nosotros, para poder utilizar la Vista
respondi maese Gareth.
Bard observ a Mirella, montada en su caballo en medio de la nieve que caa, con el
cabello cobrizo brillante entre los espesos copos que blanqueaban sus trenzas. La joven miraba
fijamente su cristal. La plida luz azul que se reflejaba sobre su rostro pareca ser la nica
luminosidad en aquel da oscuro; la luz azul y la llama de su cabello cobrizo. Estaba envuelta en
bufandas y en la capa, pero todas las prendas no conseguan ocultar la esbelta gracia de su
cuerpo, y Bard descubri, una vez ms, que su propia mente se demoraba, prendado de la
belleza de la joven.
Sin duda, era la muchacha ms hermosa que haba visto en su vida; comparada con ella,
Carlina era delgada y plida.
Sin embargo, Mirella estaba completamente fuera de su alcance, era una mujer sagrada,
una leronis, una virgen prometida a la Vista, y haba pavorosos relatos acerca de lo que poda
ocurrirle a la virilidad de cualquier hombre que asaltara la virginidad de una leronis en
contra de la voluntad de ella. l se dijo que, por medio de su don, podra asegurarse de
que no fuera contra la voluntad de la muchacha, que podra obligarla a ir de buen grado a su
lecho...
Pero eso convertira a maese Gareth en su enemigo. Maldicin, en el mundo haba
suficientes mujeres! Adems, l estaba comprometido con una princesa y de todos modos
ste no era momento apropiado para estar pensando en mujeres de ninguna clase.
Mirella suspir y abri los ojos, mientras la luz azul s haca ms tenue sobre su rostro.
La mirada de la joven se pos en l, tmida, seria, tan directa que Bard se pregunt,
avergonzado, si la joven podra haber ledo sus pensamientos.
No estn lejos, vai dom se limit a decir ella, con voz neutra. A tres horas ms
all de esas montaas seal, pero las montaas de las que hablaba resultaban invisibles
bajo la densa nieve. Han acampado porque ha cado ms nieve all, y ms espesa, y sus
carros no pueden moverse. Estn enterados hasta los ejes de las ruedas, y los animales de
tiro no consiguen moverlos. Uno se rompi una pata, y los otros, mientras estaban uncidos,
salieron de estampida y se cocearon entre s casi hasta matarse. Si seguimos avanzando como
hasta ahora, llegaremos all poco despus del medioda.
Bard fue a transmitir la noticia a sus hombres y vio que la novedad no disminua el
enfurruamiento.
Eso significa que deberemos luchar en nieve profunda. Adems, qu haremos con
la caravana cuando la capturemos, si sus bestias de tiro no pueden marchar? inquiri
speramente un viejo veterano. Sugiero que acampemos aqu y esperemos que la nieve se
derrita, as todo nos resultar ms fcil. Si no pueden moverse, sin duda nos esperarn!
Nos quedaremos sin provisiones y sin pienso para los caballos objet Bard, y
es una ventaja combatir cuando nosotros podemos decidirlo. Vamos, dirijmonos all tan
pronto como sea posible!
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Siguieron avanzando, mientras la nieve continuaba cayendo. Bard observ a los leroni
vestidos de gris,
frunciendo el ceo. Por fin se adelant y pregunt maese Gareth:
Cmo protegeremos a las mujeres durante combate, seor? No podemos
prescindir de un hombre para que las defienda.
Ya te lo dije antes respondi maese Gareth Estas mujeres son leroni entrenadas.
Saben cuidar de s mismas. Melora ya ha estado antes en combate, y aun que Mirella no, no
temo por ella.
Sin embargo, los hombres con quienes combat remos estn acompaados por
mercenarios de las Ciudades Secas arguy Bard. Si llegan a tomar prisioneras a tu hija y a
tu hija adoptiva, sean o no leroni, le pondrn cadenas y las vendern en algn burdel de
Daillon.
No temas por nosotros, vai dom dijo suavemente Melora, que cabalgaba cerca de
ellos, montada en su asno. Se llev la mano a la pequea daga que llevaba a la cintura, debajo
de la capa. Mi hermana y yo no caeremos en manos de los de las Ciudades Secas con vida.
Su tono reposado y tranquilo provoc un escalofro a Bard. Curiosamente, el tono le
resultaba familiar. Tambin l saba que con cada combate deba enfrentarse con la muerte
o con algo peor, lo haba sabido desde muy joven, y el tono de la voz de Melora le record
sus primeras batallas. Descubri que estaba sonrindole a la mujer, una sonrisa tensa,
espontnea.
Que la diosa no permita que lleguemos a eso, damisela. Pero ignoraba que haba
mujeres capaces de tomar estas decisiones, ni de ser valientes en la guerra.
No es valenta explic Melora con su dulce voz, sino que temo ms a las
cadenas y a los burdeles de Daillon que a la propia muerte. Me han enseado que la muerte
es la puerta de entrada a otra vida mejor,
y la vida no tendra sentido para m si fuera una ramera encadenada en Daillon. Adems,
mi daga es muy afilada, de modo que podra poner fin a mi vida rpidamente, sin mucho
dolor. Creo que tengo bastante miedo del dolor, pero no de la muerte.
Oh exclam l, frenando su caballo para cabalgar a la par del asno de Melera,
debera usarte para alentar a mis hombres, dama Melora. No saba que las mujeres fueran
capaces de semejante valenta.
Descubri que estaba preguntndose si Carlina sera capaz de hablar de este modo en
camino a una batalla. No lo saba. Nunca se le haba ocurrido preguntrselo.
Ahora pens que haba conocido a muchas mujeres ntimamente desde que tena
quince aos. Sin embargo, de repente le pareca que en realidad saba muy poco de cmo
eran las mujeres. Haba conocido sus cuerpos, s, pero nada ms; no se le haba ocurrido que
alguna mujer poda resultarle interesante, salvo para copular con ella.
A pesar de todo, recordaba que, cuando todos ellos eran nios, l haba hablado con
Carlina tan libremente como con cualquiera de sus hermanos de crianza, haba pasado
mucho tiempo con ella, se haba enterado de cules eran sus comidas favoritas, los colores
que ms le gustaban para sus vestidos y cintas, haba conocido su miedo a los bhos y los
insectos nocturnos, su disgusto por el potaje de nueces y la torta de semillas, cmo se
aburra cuando deba pasar largas horas cosiendo, el desagrado que le causaban los vestidos
de color rosa y los zapatos con tacones muy altos; la haba consolado por las callosidades
que aparecieron en sus dedos a consecuencia de tocar el rryl y el arpa alta, y la haba ayudado
con sus lecciones.
No obstante, al convenirse en un hombre, cuando empez a pensar en las mujeres en
trminos de lujuria,

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se haba alejado de Carlina y no saba en qu clase de mujer se haba convertido


aquella nia.
Y lo que ahora le pareca peor, en realidad no le haba importado; slo haba pensado
en ella como su futura esposa. ltimamente haba pensado mucho en acostarse con ella,
pero por algn motivo no se le haba ocurrido conversar con su prometida, simplemente
conversar con ella como lo estaba haciendo con esta extraa leronis, poco agraciada y de
suave voz.
Resultaba inquietante: no tena particular inters en acostarse con aquella mujer. En
realidad, la idea ms bien le repela: era gorda, tan desmaada y vulgar; era una de las pocas
mujeres que haba conocido que no despertaba en lo ms mnimo su virilidad.
No obstante, deseaba seguir hablando con ella; de manera extraa, se senta ms prximo
a ella de lo que se haba sentido durante muchos aos con cualquier persona, salvo con sus
hermanos de crianza. Mir hacia delante, hacia donde cabalgaba Mirella, silenciosa, distante y
encantadoramente hermosa. Como antes, sinti la sbita agitacin del deseo, y acto seguido
volvi a mirar a la slida y desmaada Melora, a horcajadas sobre su asno como si fuera otra
vez la despiadada comparacin un saco de patatas.
Por qu, se pregunt, la bella Mirella no poda tener una voz tan suave y mostrarse
tan clida y amistosa como esta otra? Por qu l no poda cabalgar a su lado mientras ella lo
miraba con inters y comprensin? El cabello de Melora era casi del mismo color que el de
Mirella, y detrs de sus mejillas regordetas, de luna llena, se atisbaba la misma estructura
sea delicada.
Bien, vosotras dos os parecis mucho. Es ella tu hermana o medio hermana?
No respondi Melora, pero somos parientes; su madre es mi hermana mayor.
Tengo otra hermana que tambin es leronis... todos nosotros tenemos el don del laran. No
eres t el hijo de don Rafael di Asturien? Bien, entonces, mi hermana menor, Melisendra, es
una de las damas de tu madrastra; fue a servir a doa Jerana tres estaciones atrs. Nunca la
has visto all?
No he estado en mi hogar desde hace muchos aos replic Bard sucintamente.
Ah, eso es triste observ ella con clida comprensin, pero Bard prefiri
abandonar este tema.
Has estado antes en combate y por eso pareces tan serena y sin temor?
Bien, s, estuve junto a mi padre en la batalla de Snow Glen, con los pjaros
centinelas. Vi cuando te entregaron el estandarte del rey.
No saba que haba mujeres all, ni siquiera entre los leroni.
Sin embarg, yo te vi repiti ella. Y no era la nica mujer presente. Haba un
destacamento de renunciantes, las mujeres que hacen el juramento de la Hermandad de la
Espada, y tambin ellas lucharon con valenta. Si hubieran sido hombres, hubieran ganado
honores y los elogios del rey, igual que t. Cuando los enemigos quebraron el flanco sur e
irrumpieron con sus hachas, ellas los contuvieron con los escudos hasta que los jinetes a las
rdenes del capitn Syrtis llegaron a auxiliarlas. Dos resultaron muertas y una perdi una
mano, pero defendieron el flanco al que estaban asignadas.
Bard hizo una mueca de disgusto.
He odo hablar de las renunciantes. No saba que el rey Ardrin pudiera
condescender a utilizarlas en una batalla! Ya es suficientemente malo que compartan con los
hombres la vigilancia de los incendios. No creo que el lugar de una mujer est en el campo
de batalla!
Tampoco yo admiti .Melora. Pero tampoco pienso que el lugar de un hombre
est en el campo de batalla, ni tampoco lo cree as mi padre. l preferira quedarse en casa,
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tocando la lad y el rryl, usando las piedras estelares para curar a los enfermos y extraer
metales de la tierra. Pero mientras haya guerra, debemos luchar como lo ordena nuestro rey y
seor, maese Bard.
Bard sonri amablemente.
Las mujeres no comprenden estas cosas. La guerra es un asunto de hombres y los
hombres nunca son tan felices como cuando estn en combate, creo, pero las mujeres deberan
quedarse en casa, para componer canciones y curar nuestras heridas.
Verdaderamente piensas que la ocupacin de un hombre es luchar? pregunt
Melora. Bien, pues yo no, y espero que llegue el da en que los hombres estn tan alejados
de la guerra como t deseas que estn todas las mujeres.
Soy un soldado, damisela aleg Bard. En un mundo de paz femenina, no
tendra lugar ni ocupacin. Pero si amas tanto la paz, por qu no les dejas la guerra a los
hombres, que pueden disfrutar con ella?
Porque no conozco muchos hombres que verdaderamente gocen de ella le replic
ella animosamente.
Yo s, damisela
De verdad ? No ser que, en resumidas cuentas, nunca has tenido muchas
oportunidades para otras cosas? pregunt Melora. Hubo una poca en que todas estas
tierras estaban en paz, bajo el gobierno de los reyes Hastur; pero ahora tenemos un centenar
de pequeos reinos, que luchan ao por medio porque no pueden ponerse de acuerdo. De
verdad piensas que as debe ser el mundo?
El mundo marchar como quiera, dama Melora, y no como t o yo deseemos
respondi Bard, sonriendo.
Pero el mundo marcha segn el ritmo que le imprimen los hombres. Sin duda los
hombres podran hacerlo marchar de otro modo, si tuvieran suficiente valor.
l le sonri. En realidad, ahora le pareca bonita, con sus ojos animados, su rostro
redondo de luna llena arrugado como la crema fresca. Advirti que, a su manera, ella tena una
presencia clida y sensual; sin duda no gemira como esa estpida mueca, Lisarda, sino que
le hablara animadamente.
Sera un mundo mejor si de ti dependiera, dama Melora. Tal vez sea una lstima que
las mujeres no tengan parte en las decisiones que configuran a nuestro mundo.
Beltrn se acerc a l. Disculpndose, Bard fue a reunirse con el prncipe.
Maese Gareth dice que estn acampados ms all de aquel bosque inform.
Deberamos detenernos aqu y dejar que descansen los caballos y que los hombres coman
bien. Despus, ya que una de las mozas tiene el don de la Vista, podramos averiguar cul es
la mejor manera de atacarles.
Muy bien asinti Bard, y dio las rdenes necesarias para que los hombres se
dispusieran en crculo, atentos a cualquier posible ataque, ya que no era imposible que los de
las Ciudades Secas, al saber que estaban detenidos en un lugar para atacar, salieran a su
encuentro para tomar la iniciativa.
Es posible dijo Beltrn, aunque no es probable. Por as decirlo, la nieve les
gusta todava menos que a nosotros. Adems, tienen que defender la caravana. Desmont
y busc un saco de pienso para alimentar a su caballo. Veo que estabas cortejando a
una de nuestras leroni. Sin duda debes de ser un mujeriego incorregible para encontrar
en tu corazn una palabra dulce para esa vaca! Qu estpida parece!
Bard mene la cabeza.
Oh, es bastante atractiva, a su manera, y su voz resulta muy dulce. A pesar de lo que
se pueda decir de ella, est muy lejos de ser estpida.
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Al verte, empiezo a creer que el viejo proverbio es cierto, aquel que asegura que
todas las mujeres son iguales con la luz apagada! respondi Beltrn con una risa
sardnica. Desde luego, eres capaz de arrimarte a cualquier cosa con faldas. Ests tan
desesperado por tener compaa, que anhelas poseer a una leronis gorda y fea?
Te doy mi palabra de que no anhelo poseerla espet Bard, exasperado. En
este momento, slo pienso en la batalla que nos espera en esa colina, y si deberemos
enfrentarnos tambin con fuego perpetuo y hechicera. Fui corts con ella porque es la hija
de maese Gareth, nada ms. En nombre del cielo, hermano de crianza, presta atencin a
nuestra misin, no a mis desdichas con las mozas!
Su casco penda de la montura. Lo cogi, se lo ajust en la cabeza con una cinta de
cuero y quit del medio meticulosamente su trenza de guerrero.
Sin prisa, Beltrn imit su ejemplo. Tena el rostro plido y por un momento Bard
sinti simpata por l, al recordar la conversacin de la noche anterior; pero ahora no
dispona de tiempo para eso.
Cabalg hacia atrs para revisar las filas y el equipo de los hombres. Mientras tanto,
diriga una palabra a cada uno. Senta el estmago tenso, como siempre que se preparaba para
el peligro.
Nos acercaremos tanto como podamos a la cima de la colina sin que nos descubran, y
esperaremos all hasta que maese Gareth nos d la seal. Entonces cargaremos sobre ellos tan
rpido como podamos, tratando de tomarlos por sorpresa.
Si es que todos sus laranzu'in estn dormidos! gru uno de los hombres.
Si nos estn vigilando por medio de pjaros centinelas o hechicera, tal vez no
podamos sorprenderlos totalmente admiti Bard. Sin embargo, no pueden saber de
antemano cuntos somos, ni con cunto esfuerzo lucharemos. Recordad, soldados, que son
mercenarios de las Ciudades Secas, y esta guerra no significa nada para ellos. Adems, la
nieve es nuestra mejor aliada, ya que esos hombres no estn acostumbrados a ella.
Tampoco nosotros mascull un hombre desde las filas. Los hombres cuerdos no
combaten bajo la nieve!
Prefieres que este fuego perpetuo llegue a destino? Si ellos son capaces de
transportar fuego perpetuo en invierno, nosotros bien podemos capturarlo arguy Bard
con aspereza. Muy bien, soldados, basta de charla por ahora, ellos pueden ornos y quiero
sorprenderlos dentro de lo posible. Se adelant hacia maese Gareth y le dirigi unas breves
palabras: Trata de ver cuntos hombres estn custodiando los carros.
Maese Gareth seal a Mirella.
Ya lo he hecho, seor. No puede contar ms de cincuenta; es decir, aparte de los
conductores, que tal vez llevarn armas, pero que seguramente estarn ocupados con las
bestias.
Bard asinti. Llam con un gesto a dos hombres experimentados, los mejores jinetes
de todo el grupo.
Vosotros dos, antes de que carguemos, debis cubrirnos con los escudos y cabalgar
hacia el principio de la caravana; soltad las bestias y tratad de espantarlas en estampida hacia
atrs, hacia el resto de la caravana.
Eso crear mayor confusin. Id con cuidado, pueden disparar flechas.
Los soldados asintieron. Eran hombres hbiles, veteranos de muchas campaas, y cada
uno de ellos llevaba una cuerda roja alrededor de la trenza de guerrero. Uno de ellos se puso
el casco y sonri, aprestando la daga que llevaba pendiendo del cinturn.
Para este trabajo, sta es mejor que una espada coment.
Maese Gareth dijo Bard, ya has llevado a cabo tu parte, y la has realizado bien.
Puedes quedarte aqu con las mujeres. En cualquier caso, no es necesario que nos acompaen
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en la carga. Si nos lanzan hechizos, sers necesario para invocar un contrahechizo de su


brujera, pero seras intil en combate.
Seor intervino el laranzu, s muy bien cul es mi papel en combate. Y tambin
lo saben mi hija y mi hija de crianza. Con todo respeto, seor, ocpate de tus soldados y deja
lo dems en mis manos.
Bard se encogi de hombros.
Es entonces responsabilidad tuya, seor. No tendremos tiempo de ocuparnos de ti
cuando comience el combate.
Sus ojos se cruzaron con los de Melora y de repente le perturb la idea de que ella
entrara en lo ms denso del combate desarmada, salvo por su daga, y montada en su
pequeo asno. Pero qu poda hacer? Ella haba dejado perfectamente claro que no
necesitaba en absoluto la proteccin de Bard.
No obstante, la mir preocupado, sintiendo que su temor por ella creca. Lata en su
interior, como un ser vivo, un terror irracional y salvaje. Vio la carne de ella cortada, separada
de sus huesos, la vio encadenada, arrastrada, mientras los bandidos de las Ciudades Secas se
aprovechaban de su cuerpo mutilado, vio a su hermano de crianza Beltrn alcanzado por una
espada. Se
escuch gemir de terror. Uno de los hombres, desde las filas, solt un grito agudo y
estridente, de absoluto pnico.
Ah, no... Mira cmo vuela, ese demonio...
Bard levant la vista y descubri la oscuridad que se cerna sobre ellos, con garras,
terrible, bajando cada vez ms. Oy el grito de Mirella, las llamas llovieron sobre ellos y l
se encogi al sentir el aliento del fuego...
De pronto volvi a la realidad: no haba olor a quemado.
Mantened las filas, soldados grit. Es una ilusin, un espectculo para asustar a
los nios. Nada peor que los fuegos artificiales del Solsticio de Verano! Vamos, soldados,
esto es lo mejor que pueden hacer contra nosotros? Si pudieran, provocaran un verdadero
incendio en el bosque, pero esto no quema a nadie. Nadie arder entre toda esta nieve!
Adelante! grit, sabiendo que la accin era el mejor sistema para derrotar los
espejismos. A la carga! Bajad la colina, hombres!
Espole a su caballo, sinti que parta al galope, lleg a la cima de la colina y mir
hacia abajo, donde por fin avist los carros. Haba cuatro, y vio a sus hombres que llegaban
a galope tendido para cortar las riendas de las bestias de tiro y azotarlas con grandes ltigos.
Bramando, los animales huyeron al galope; uno de los carros se balance y cay, para
acabar estrellado.
Un mercenario de las Ciudades Secas, un hombre alto y plido, con cabello rubio
largo y suelto, se irgui con una gran lanza, apuntando al caballo de Bard. ste se agach
y descarg un mandoble de su espada. Por el rabillo del ojo vio que Beltrn atropellaba a
otro con su caballo, y el hombre se tambale, cay y grit bajo los cascos de la montura de
su hermano de crianza. Despus perdi de vista a Beltrn al recibir el ataque simultneo de
tres mercenarios de las Ciudades Secas.
Nunca consigui recordar aquella batalla: slo el ruido, la sangre derramndose sobre
la nieve, el fro que cortaba el aliento y la incesante nevada.
En algn momento, su caballo tropez y l cay y se encontr luchando a pie. No tena
idea de la cantidad de hombres que haba derrotado, y tampoco saba si los haba matado o
si simplemente los haba dejado fuera de combate. En otro momento vio a Beltrn acosado
por dos enormes mercenarios. Corri a travs de la nieve, sintiendo que se le empapaban las
botas, desenvain la daga y dio cuenta de uno de los hombres; despus la batalla volvi a
separarles. Ms tarde se encontr de pie en el primer carromato, gritando a sus hombres que
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se reunieran y tomaran los carros; a su alrededor crecan los ruidos del combate, el
entrechocar de las espadas y las dagas, los gritos de los heridos y de los caballos agonizantes.
Despus todo qued en calma y Bard vio a sus hombres que se acercaban a los carros
a travs de la nieve, reunindose en torno a ellos. Descubri con alivio que Beltrn segua
erguido, a pesar de que la sangre manaba sobre su rostro. Envi a uno de sus hombres a contar
los muertos y los heridos, y fue a inspeccionar los carromatos en compaa de maese Gareth.
Pens lo estpido que se sentira si aquellos barriles llegaran a contener frutos secos para las
cocinas del ejrcito, en vez del fuego perpetuo que le haban prometido.
Subi a uno de los carromatos y con prudencia levant la tapa de un barril. Olfate el
olor acre y amargo, y asinti sombramente. S, era fuego perpetuo, aquella maligna
sustancia que, una vez encendida, segua incendiando todo lo que tocara, ardiendo sobre la
ropa, sobre la carne y sobre los huesos... En la naturaleza, eso no ocurra normalmente; era
producto de la brujera.
l y sus hombres haban tenido suerte: probablemente los mercenarios de las Ciudades
Secas pensaron que no se encendera bajo la nieve. O tal vez no les haban dicho qu
transportaban. A veces se usaban flechas con la punta sumergida en fuego perpetuo para
arrojarlas contra los caballos en el campo de batalla; una treta indigna de soldados, ya que
los caballos, enloquecidos por la quemadura, corran desesperadamente y sin gobierno,
haciendo ms dao que un incendio.
Orden a media docena de hombres sin heridas de gravedad que custodiaran los
carromatos, agregando que deban obedecer a maese Gareth. Vio entonces con alivio que
Melora estaba indemne, aunque tena el rostro manchado de sangre.
Un hombre se lanz contra m, y lo apual. Es su sangre, no la ma explic ella
suavemente.
Bard orden a otros tres soldados que reunieran a los caballos sueltos. De los
mercenarios de las Ciudades Secas que no haban huido, los que sufran heridas graves
recibieron una muerte rpida. Los que todava podan cabalgar, o correr, haban escapado.
Estaba a punto de hacer el inventario final de cuntas bestias de carga quedaban
pues no podran mover los carros sin ellas, cuando oy un sbito alarido detrs de l, y
Bard se encontr frente a un mercenario que corra a atacarlo premunido de espada y daga.
Evidentemente, el hombre haba estado oculto detrs de los carromatos. Sangraba
copiosamente de una herida en la pierna, pero par la estocada de Bard y lanz su daga
contra l. Bard logr zafarse, soltando la espada y desenvainando de un manotazo su propia
daga. Ambos hombres se unieron en un abrazo mortal,
debatindose, girando, con las dagas en ristre, rozando la garganta de Bard. Con su mano
libre, la de la espada, Bard hizo saltar ambas dagas, cogi la suya al vuelo y la clav con fuerza
entre las costillas del hombre. 1 mercenario aull, todava debatindose, y muri.
Estremecido, todava aturdido por el golpe del sorpresivo ataque, Bard recogi su
espada y la envain; despus se agach para recuperar la daga del cuerpo del hombre, pero
estaba atascada en una de las vrtebras. Por ms que tir, el arma se neg a salir.
Enterradle con ella resolvi finalmente, con una carcajada triste. Que la lleve
consigo a los infiernos de Zandru. A cambio, tomar su daga.
Recogi el arma del mercenario de las Ciudades Secas, una daga bellamente
ornamentada con hoja de metal oscuro y empuadura de cobre con gemas verdes engarzadas.
Bard la mir apreciativamente.
Era un hombre valiente coment, y envain la daga en su cinturn.
Tardaron el resto del da en reunir todos los carros y las bestias de tiro, y sepultar a los
tres hombres que haban perdido. Haba otros siete heridos de diferente gravedad; Bard
saba que uno de ellos no lograra sobrevivir el largo camino de regreso a Asturias en
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invierno. Maese Gareth tena una herida en el muslo, pero afirm que probablemente
estara en condiciones de montar al da siguiente.
Y sin un momento de tregua, con despiadado silencio y justicia, la nieve sigui cayendo.
El breve da de otoo se convirti en noche muy temprano. Los hombres de Bard revisaron
los carros en busca de las mejores provisiones y prepararon un banquete. Una de las bestias de
tiro se haba quebrado una pata, y uno de los hombres, que tena experiencia como carnicero,
la mat y la descuartiz adecuadamente, para prepararla asada. Los mercenarios de las
Ciudades Secas llevaban adems
mucho vino, el licor dulce, pesado y traicionero de Ardcarrn, y Bard autoriz a sus
hombres para que bebieran todo lo que quisieran, ya que el pjaro centinela y la Vista de
Mirella haban confirmado que no haba enemigos en los alrededores. Todos se sentaron para
entonar canciones belicosas y se jactaron de lo que haban hecho en combate, y Bard se sent y
los observ.
Melora, de pie detrs de l, envuelta en su manto gris, coment:
Me pregunto cmo pueden reunirse de esta manera, a rer y cantar, despus de un
da de matanza y sangre, cuando algunos de sus amigos, e incluso sus enemigos, yacen
muertos.
Oh, damisela, no me digas que tienes miedo de los espectros de la muerte. Crees
que los muertos nos rodean, celosos porque los vivos se divierten?
Ella mene silenciosamente la cabeza.
No. Pero para m ste es un momento de duelo.
T no eres un soldado, seora. Para un soldado, cada batalla a la que sobrevive
constituye una ocasin de regocijo por seguir con vida. Y por eso festejan, y cantan, y
beben, y si estuviramos en un ataque del ejrcito completo, no en una misin aislada como
sta, tambin se entregaran al placer con las soldaderas, o con las mujeres de la poblacin
ms cercana.
Al menos no hay poblaciones cerca, que podran sufrir el pillaje y las violaciones...
coment ella, estremecindose.
Pero, damisela, si los hombres se enfrentan al peligro de muerte, porque as es la
guerra, por qu las mujeres tendran que ser inmunes a la suene? La mayora de las mujeres
lo aceptan con bastante tranquilidad observ Bard, riendo, y advirti que ella no se rea ni
desviaba la mirada, como habra hecho la mayora de las mujeres, fingiendo consternacin o
sintiendo autntico pesar ante sus palabras.
Supongo que as es; la excitacin, el alivio de estar con vida y no muerto, la
conmocin general de la batalla... se limit a decir con suavidad Melora. No lo haba
pensado. Yo no lo hubiera aceptado tranquilamente si hubieran triunfado los de las
Ciudades Secas, sin embargo. Me alegra que no haya sido as; me alegra mucho estar todava
con vida.
Melora estaba de pie tan cerca de l que Bard percibi el leve perfume de su cabello y
su capa.
Tena miedo agreg ella, de que si la batalla no nos favoreca, yo no fuera capaz
de matarme, y de que llegara a aceptar... la esclavitud, la violacin antes que la muerte. La
muerte me pareci muy horrible mientras vea cmo fallecan los hombres.
l se volvi y le cogi una mano; ella no protest.
Me alegra que todava ests con vida, Melora le dijo Bard en voz baja.
Tambin yo respondi ella, en voz igualmente baja.
l la abraz y la bes, sorprendindose de la suavidad de aquel cuerpo redondeado y
aquellos pechos plenos contra su propio cuerpo. Sinti que ella se entregaba completamente al
beso, pero enseguida se apart un poco.
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No, te lo ruego, Bard. No aqu, ni de esta manera, con todos tus hombres alrededor.
No te rechazara, te doy mi palabra de eso, pero no quiero que sea as; me han dicho... que no
est bien...
Bard la solt de mala gana.
Podra amarla con mucha facilidad, pens. No es bonita, pero es tan clida, tan dulce...
Y de repente lo invadi toda la excitacin que haba acumulado durante el da. Sin
embargo, saba que ella tena razn. Donde no haba mujeres accesibles para los dems
hombres, era absolutamente contrario a las costumbres y a la decencia que el comandante
disfrutara de una mujer. Bard era un soldado y saba muy bien que no deba concederse
privilegios que sus hombres no pudieran compartir.
La buena voluntad de ella empeoraba an ms las cosas. Nunca antes se haba sentido
tan prximo a una mujer.
Sin embargo exhal un profundo suspiro de resignacin.
La suerte de la guerra, Melera. Tal vez... algn da...
Tal vez asinti ella con suavidad, mientras le entregaba la mano y lo miraba a los
ojos.
A l le pareci que nunca haba deseado tanto a una mujer. Junto a ella, todas las
mujeres que haba conocido parecan nias; Lisarda no era ms que una chiquilla jugando a
las muecas, e incluso Carlina le resultaba infantil e inmadura. No obstante, para su propia
sorpresa, no senta deseos de seguir delante con la cuestin o de forzarla. Saba perfectamente
que poda someterla a una compulsin, para que ella, sin que los hombres la descubrieran,
acudiera a la cama de Bard cuando todos durmieran en el campamento. No obstante, la idea
misma lo colmaba de repulsin. La quera tal como era, toda ella, desendolo por propia
voluntad. Saba que si slo posea si cuerpo, todo lo que la haca ser Melora desaparecera.
Su cuerpo, despus de todo, slo era el de una mujer gorda y desmaada, joven pero ya
floja y estirada. Si la senta como una mujer infinitamente deseable era por algo ms, y
durante un momento qued perplejo y alz la mirada.
Me has sometido a un hechizo, Melora? le espet.
Ella alz las manos para acariciar el rostro de Bard. Los dedos regordetes se cerraron
alrededor de las mejillas de l con gran ternura y lo mir directamente a los
ojos. Al otro lado del fuego, los hombres entonaban una cancin picaresca:
Veinticuatro leroni fueron a Ardcarrn, Y cuando regresaron ya no podan usar su
laran...
Oh, no, Bard respondi Melora muy suavemente. Es tan slo que nos hemos
tocado, t y yo; hemos sido honestos el uno con el otro, y eso es algo poco frecuente entre
un hombre y una mujer. Te quiero bien; me gustara que las cosas fueran diferentes, que
estuviramos en algn otro lugar esta noche.
Ella se inclin un poco y roz los labios de Bard con los suyos, muy levemente, no con
deseo sino con una ternura que lo conmovi ms que la pasin ms salvaje.
Buenas noches, mi querido amigo.
l le apret los dedos y luego la dej ir. Mientras Melora se alejaba, la observ con un
pesar y una tristeza que eran nuevos para l.
Vinieron todos los caminantes,
ya no caba all ni un alfiler;
Y vimos cmo lo hacan, colgados
de las vigas.
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Veinticuatro granjeros, cargando saco


de nueces,
separarlos no consiguieron.
Parece que se estn divirtiendo coment Beltrn detrs de l. Tienen algunos
versos nuevos que nunca haba odo ri. Recuerdo cuando nuestros tutores nos
azotaron por copiar esos versos obscenos en el cuaderno de Carlina.
Bard, contento de tener otra cosa en qu pensar, respondi:
Recuerdo que les dijiste que eso demostraba que las nias no deban aprender a leer.
Pero sin duda yo hubiera preferido dejar la lectura para las mujeres, que no tienen
nada ms que hacer agreg Beltrn, aunque se supone que tendr que firmar documentos
de estado y cosas as.
Se inclin sobre Bard; su aliento era dulce y alcohlico y Bard se dio cuenta de que el
joven haba estado bebiendo, tal vez incluso un poco ms de lo aconsejable.
Es una buena noche para emborracharse coment Beltrn.
Cmo est tu herida?
Herida! Un cuerno! ri Beltrn entre dientes. Mi caballo se desboc
galopando colina abajo, y yo me deslic de la montura y me golpe la cara contra la silla de
montar. Me sangr la nariz, y por eso combat con sangre en el rostro. Supongo que tena un
aspecto aterrador.
Se desliz dentro de la tienda de Bard, que tena el extremo abierto hacia el fuego, y se
sent all. La tela impermeable los protega de la nieve.
Al fin parece estar amainando.
Tendremos que averiguar si alguno de los hombres sabe guiar carromatos y manejar
las bestias de tiro.
Beltrn solt un tremendo bostezo.
Ahora que todo acab, creo que podra dormir durante diez das. Mira, todava es
temprano, pero la mayora de los hombres estn tan borrachos como monjes el da del
Solsticio de Invierno.
Y qu otra cosa esperas que hagan, si no hay mujeres a mano?
Beltrn se encogi de hombros.
No les niego su placer, Bard. Pero entre t y yo, casi me alegra que no haya
mujeres. Recuerdo que
despus de la batalla de Snow Glen, un grupo de soldados jvenes me arrastr a un
burdel de la ciudad... Hizo un mueca de disgusto. No me gustan esos juegos.
Yo mismo prefiero compaeras de lecho bien dispuestas, no mujeres mercenarias
coincidi Bard, aunque, despus de una batalla como sta, no s si reconocera la diferencia.
Sin embargo, interiormente saba que no estaba diciendo la verdad. Esta noche deseaba
a Melora, y aun cuando tuviera para elegir a las ms bellas cortesanas de Thendara o de
Carcosa, hubiera seguido prefiriendo a Melora. La hubiera preferido tambin a Carlina?
Descubri que no deseaba pensar al respecto. Carlina era su futura esposa, algo muy distinto.
No has bebido lo suficiente, hermano de crianza observ Beltrn, quien le entreg
una botella.
Bard se la llev a los labios y bebi largamente, contento de sentir que el fuerte vino
haca ms difusa la conciencia de que Melora y l se haban deseado mutuamente, que l,
sorprendido de s mismo, la haba dejado ir. Lo habra despreciado ella, considerndolo
un muchacho inexperto que tema imponer su voluntad a una mujer? Estara burlndose
de l? No, l podra apostar toda su virilidad a que Melora era honesta.
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Uno de los hombres estaba tocando el rryl. Llamaron a gritos a maese Gareth, para que
fuera a cantar para ellos, pero quien se acerc silenciosamente desde la tienda fue Melora.
Mi padre os ruega que lo disculpis dijo. Sufre mucho dolor debido a su
herida, y no puede cantar.
No quieres venir a compartir nuestro vino, seora? le preguntaron, pero con
tono muy respetuoso.
Melera mene la cabeza.
No, pero le llevar una copa a mi padre, si me lo permits. Tal vez eso lo ayude a
dormir. Yo y mi pariente debemos cuidar de l, y por eso no beberemos. A pesar de ello, os
lo agradezco.
Sus ojos buscaron a Bard, sentado en las sombras del otro lado del fuego, y a l le
pareci percibir en ellos una tristeza nueva.
Crea que su herida no era grave dijo Bard.
A decir verdad, tambin yo dijo Beltrn, aunque he odo decir que a veces los
de las Ciudades Secas ponen alguna clase de veneno en la hoja de sus armas. Sin embargo,
nunca he odo decir que alguien muriera por esoUna vez ms bostez profundamente.
Los hombres reunidos alrededor del fuego cantaron una balada tras otra. Por fin el
fuego se extingui y fue cubierto, y los hombres, en grupos de dos, tres o cuatro para
defenderse del fro, se acostaron envueltos en sus mantas.
Silenciosamente, Bard se dirigi a la tienda que compartan las mujeres, donde ahora
tambin se encontraba el hombre herido.
Cmo est maese Gareth? pregunt, agachndose ante la entrada.
La herida est muy inflamada, pero l duerme ahora susurr Mirella, arrodillada
en la entrada. Te agradezco tu preocupacin.
Est ah Melora?
Mirella lo mir con ojos grandes y graves, y l supo repentinamente que Melora
haba confiado en ella. O acaso la ms joven le habra ledo los pensamientos a la otra?
Est durmiendo, seor respondi Mirella, vacilando. Luego aadi
rpidamente: Llor hasta dormirse, Bard.
Sus miradas se cruzaron con simpata y calidez. Ella le roz levemente la mano. l
descubri que tena un nudo en la garganta.
Buenas noche, Mirella.
Buenas noches, amigo mo se despidi ella suavemente, y l advirti que la joven
no estaba utilizando la palabra con ligereza.
Colmado de una extraa mezcla de amargura y calor, Bard se alej, de regreso hacia la
hoguera del campamento y el oscurecido toldo que comparta con Beltrn.
En silencio se desat las botas, el cinturn del que penda su espada, y se quit tambin
la daga que llevaba a la cintura.
Eres bredin de un bandido de las Ciudades Secas, Bard ri Beltrn en la
oscuridad. Ya que habis intercambiado las dagas...
Bard sostuvo la daga en la mano.
Dudo que alguna vez combata con ella, pues es demasiado liviana para m, pero est
maravillosamente ornamentada, labrada con cobre y gemas, y es un verdadero trofeo de
guerra; por eso la usar en las grandes ocasiones y provocar la envidia de todo el mundo.
Guard el arma en el bolsillo de la tienda. Pobre diablo, l tiene ms fro que nosotros
esta noche.
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Se tendieron uno junto al otro. Bard pensaba en la mujer que haba llorado hasta
dormirse, al otro lado del campamento. Haba bebido lo suficiente como para ahogar parte
de su dolor, pero no todo.
No tuve tanto miedo como crea dijo Beltrn en la oscuridad. Ahora que todo ha
terminado, ya no parece tan aterrador...
Siempre es as respondi Bard. Despus, todo resulta sencillo, incluso
estimulante... y todo lo que uno quiere es un trago, o una mujer, o ambas cosas...
Yo no replic Beltrn. Creo que en este
momento una mujer me dara asco, preferira beber con mis camaradas. Qu tienen
que ver las mujeres con la guerra?
Ah, bien, todava eres joven le dijo Bard afectuosamente, tomando la mano de su
hermano de crianza.
Sin saber si la idea era suya o de Beltrn, un pensamiento fugaz cruz por su cabeza:
Me gustara que Geremy estuviera, con nosotros...
Al borde del sueo, record las noches en que los tres juntos haban dormido de esta
manera, durante las excursiones de caza, durante la vigilancia contra incendios: los
tentativos e infantiles experimentos a oscuras; recuerdos placenteros, amables, que
atenuaban la herida y su dolor por Melora. Tena amigos y camaradas fieles, hermanos de
crianza que lo queran bien.
Prcticamente dormido, casi soando, sinti que el cuerpo de Beltrn se aproximaba al
suyo y que el joven susurraba:
Yo... yo tambin te hara el juramento de lealtad, hermano de crianza... Quieres que
intercambiemos nuestros cuchillos?
Bard, bruscamente despierto por la consternacin, se qued mirndolo con fijeza y
rompi a rer.
Por la diosa! exclam brutalmente. Eres ms joven de lo que cre, Beltrn!
Todava crees que soy un muchacho que busca su placer con un compaero? O supones
que porque eres el hermano de Carlina te tomar en lugar de ella?
No poda parar de rerse.
Bien, bien... quin hubiera pensado... que Geremy Hastur es todava tan joven como
para permitirse libertades con sus compaeros!
La palabra que utiliz era ms brutal, de la peor jerga del ejrcito, y en la oscuridad
escuch la consternada y avergonzada exclamacin de Beltrn.
Bien, ignoro qu prefiere Geremy, Beltrn, pero a m no me gustan esos juegos
infantiles. No puedes comportarte como un hombre?
Incluso en la oscuridad Bard advirti que Beltrn se haba ruborizado. El muchacho se
ahog, casi sollozando, y se incorpor para sentarse.
Maldito seas, bastardo hijo de una ramera! Juro que te matar por esto, Bard... le
espet con un sollozo de ira.
Cmo, del amor al odio con tanta celeridad? se burl Bard. Todava ests
borracho, bredillu. Vamos, hermanito, eso es tan slo un juego, algn da crecers y lo
dejars atrs. Acustate y vuelve a dormirte ahora, no seas tonto aconsej amablemente,
ya que la sorpresa haba cedido. Todo est bien.
Pero Beltrn estaba muy erguido en la oscuridad, con el cuerpo rgido de furia.
T te burlas de m, t...! mascull entre dientes. Bard mac Fianna, te juro que
las rosas crecern en el noveno infierno de Zandru antes de que t logres llevarte a Carlina a
la cama!
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Se levant y se alej a grandes zancadas, tras calzarse bruscamente las botas, Bard,
consternado, se qued mirndolo.
Repentinamente supo, como iluminado por un destello de la nieve que caa
suavemente, que haba cometido un grave error. Debera haber recordado lo joven que era
Beltrn en realidad. Tendra que haberlo rechazado con mayor suavidad. Lo que el
muchacho haba pedido, sin duda, era tan slo proximidad y afecto, y eso era lo mismo que
haba deseado Bard. No tendra que haber insultado la virilidad de Beltrn. Sinti un sbito
impulso de levantarse y correr tras su hermano de crianza, de disculparse por haberse
burlado de l y zanjar as la disputa.
Pero el recuerdo del insulto que le haba lanzado Beltrn lo inmoviliz.
Me llam hijo de ramera, Bard mac Fianna, no Di Asturien, como me corresponde ahora
por derecho.
Aunque en su interior saba que Beltrn simplemente le haba soltado el primer insulto
que se le haba ocurrido, lo que la injuria tena de verdadero lo hera de manera
insoportable. Furioso, apretando los dientes, volvi a acostarse. Por l, que el prncipe
Beltrn durmiera en los carromatos o entre los caballos!
La noche del Solsticio de Invierno, Ardrin de Asturias celebr su victoria sobre el
duque de Hammerfell.
El invierno era inusualmente benigno y la gente acudi desde muy lejos. El hijo del
duque estaba all; lord Hammerfell lo haba enviado para que creciera en la corte de
Asturias... al menos eso se deca. Todos saban, incluso el nio, que era un rehn para
garantizar la paz entre Hammerfell y Asturias. No obstante, el rey Ardrin, que era un
hombre amable, presentaba al muchacho como su hijo adoptivo, y saltaba a la vista que lo
trataban muy bien y que le ofrecan lo mejor, desde tutores y gobernantes hasta lecciones de
esgrima e idiomas, la educacin adecuada para un prncipe. La misma educacin, pens Bard,
mirando al nio vestido con su elaborado atavo festivo, que l mismo haba recibido, junto
a Geremy Hastur y el prncipe Beltrn.
Sin embargo dijo Carlina, me da lstima ese nio, al que tan pequeo alejaron de
su hogar. T eras mayor, Bard. Ya tenas doce aos, y eras tan alto como un hombre. Cuntos
aos tiene el pequeo Garris... ocho o nueve?
Ocho, creo respondi Bard, pensando que su propio padre podra haber venido, o
si quera, podra
haber enviado a su hijo legtimo, el pequeo Alaric. No poda alegar el mal tiempo como
excusa, y Alaric ya tena edad suficiente como para enviarlo a otra casa a ser educado.
Te gustara bailar otra vez, Carlina?
Creo que todava no contest la joven, abanicndose.
Llevaba puesto un vestido verde, apenas poco ms adornado que el que haba usado en el
Solsticio de Verano, para el compromiso; a Bard le pareci que el color no le sentaba bien
porque le daba una apariencia plida y demacrada.
Geremy se acerc a ellos.
Carlie, todava no has bailado conmigo. Vamos, Bard, ya has tenido lo tuyo, y
Ginevra no est aqu. Ha ido a pasar la fiesta con su madre, y no estoy seguro de que regrese.
Su madre ha tenido una disputa con la reina Ariel...
Es una vergenza que seas tan chismoso, Geremy! exclam Carlina, quien le
propin un golpecito juguetn con su abanico. Estoy segura de que mi madre y lady
Marguerida se reconciliarn muy pronto, y Ginevra regresar con nosotros. Bard, ve a bailar
con alguna de las damas de mi madre. No puedes quedarte toda la noche de pie a mi lado!
Hay muchas damas ansiosas de bailar con el portaestandarte del rey!
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La mayora no quiere bailar conmigo. Soy demasiado torpe! dijo Bard


enfurruado.
Sin embargo, no podemos pasarnos toda la noche aqu. Ve y baila con lady Dar. Es
tan torpe que a su lado resultars tan gracioso como un chieri, y ella ni se dar cuenta si la
pisas, pues es tan gorda que no ha tenido relacin directa con sus pies desde hace veinte
aos...
Y t me reprochas que sea chismoso, Carlie? Geremy solt una risita y tom del
brazo a su hermana de crianza. Vamos a bailar, breda. De modo que ya le das rdenes a
Bard como si fuera tu esposo?
Bien, prcticamente lo es explic Carlina con una risita. Creo que ya tenemos
el derecho de darnos rdenes mutuamente!
Dedic una alegre sonrisa a Bard y se alej del brazo de Geremy.
Al quedarse solo, Bard no sigui el consejo de Carlina, ni fue a ofrecerle una danza a la
desmaada lady Dar. Se dirigi a la mesa y se sirvi una copa de vino. El rey Ardrin y un grupo
de consejeros se encontraban all, y amistosamente hicieron lugar para que Bard se uniera a
ellos.
Que tengas un buen festival, hijo de crianza.
Lo mismo para ti, pariente dijo Bard.
Slo en privado llamaba padre adoptivo al rey.
He estado explicando a lord Edelweiss lo que me contaste acerca de la gente que
vive cerca del Molino de Moray dijo el rey. Que tantas personas vivan sin un seor
apropiado implica el caos y la anarqua. Cuando llegue el deshielo de primavera, creo que
deberemos marchar y poner las cosas en orden all. Si cada aldea reclama ser independiente
y hacer sus propias leyes, habr fronteras en todas partes y nadie podr cabalgar medio da
sin tener que someterse a leyes diferentes.
El muchacho tiene una buena cabeza sobre los hombros coment Lord
Edelweiss, un hombre canoso vestido como un petimetre.
Y Bard oy que deca a sus espaldas:
Es una lstima que tu hijo mayor no muestre ese mismo talento para la estrategia y la
habilidad militares. Espero que al menos tenga alguna habilidad como estadista, ya que de lo
contrario este otro muchacho tendr el reino en sus manos antes de los veinticinco aos.
Bard es el devoto hermano de crianza de Beltrn; son bredin aleg el rey Ardrin
rgidamente. En manos de Bard, no hay nada que temer por Beltrn.
Bard se mordi un labio, preocupado. l y Beltrn apenas si se hablaban desde la
secuela de aquella batalla; esta noche, Beltrn no le haba hecho ningn regalo por el Solsticio
de Invierno, aunque Bard meticulosamente haba enviado al prncipe un huevo de su mejor
halcn de caza, para que fuera empollado en la halconera del palacio. Era un regalo bien
pensado, que en una situacin normal habra provocado el deleite y el efusivo
agradecimiento de su hermano de crianza. En realidad, pareca que Beltrn lo estaba
eludiendo.
Una vez ms, Bard maldijo su propia necedad por haber discutido con Beltrn.
Resentido por su frustracin, por la obligatoria separacin de Melora pues l saba que ella
lo haba deseado tanto como l a la joven, haba ofendido a Beltrn porque el muchacho
era el objeto ms a propsito para descargar su furia. Pero en cambio, tendra que haber
aprovechado la oportunidad para fortalecer su vnculo con el joven prncipe. Caramba,
echaba de menos la vieja intimidad! Bien, al menos Beltrn todava no haba envenenado a
Geremy en su contra. Al menos eso esperaba. Resultaba difcil adivinar lo que ocurra detrs
del rostro sombro de Geremy, y aunque tal vez se tratara tan slo de que Geremy echaba de
menos a Ginevra, a Bard eso le resultaba difcil de creer. No estaban comprometidos, y en
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realidad Ginevra no tena un origen lo bastante aristocrtico para convertirse en la pareja del
heredero de los Hastur de Carcosa.
Tal vez esta noche buscara a Beltrn, le pedira disculpas y explicara a su hermano de
crianza por qu se haba mostrado tan brusco con l. Su orgullo ultrajado se rebel ante la
simple idea. Pero una disputa seria y no zanjada con el prncipe podra perjudicar su
carrera, y si algunos de los consejeros del rey ya estaban preguntndose si Bard no se
encontrara peligrosamente prximo al trono despus de todo, l era el hijo mayor del
hermano del rey, entonces sera mejor que se asegurara de que Beltrn no lo considerara
una amenaza.
Pero antes de que pudiera llevar a cabo su decisin, una voz dijo amablemente a sus
espaldas:
Que tengas un buen festival, don Bard.
Bard se volvi para enfrentarse con el anciano laranzu.
Lo mismo para ti, maese Gareth. Seoras agreg, haciendo una reverencia a
Mirella, que estaba encantadora con su vestido de gasa azul plido, y a Melora, que llevaba un
vestido escotado de color verde, con un collar alto. Como el vestido era tan suelto como el de
una embarazada y ella era corpulenta, sin duda pareca estar esperando un beb, pero el color
resaltaba la tonalidad de su piel clara y haca brillar su cabello rojo. No bailas, maese
Gareth?
El anciano mene la cabeza con una sonrisa de pesar:
No puedo.
Bard advirti que se apoyaba en un grueso bastn.
Un recuerdo, seor agreg el laranzu, de aquel combate con los de las
Ciudades Secas.
Pero esa herida tendra que haber sanado hace mucho coment Bard,
preocupado.
El otro se encogi de hombros.
Me parece que la daga estaba envenenada; si el veneno no hubiera estado diluido por
los combates anteriores, habra perdido la pierna dijo maese Gareth. La herida nunca se
cur por completo, y ahora empiezo a pensar que no se curar nunca. Ni siquiera el laran ha
bastado. Pero no me ha impedido asistir al festival agreg para dejar de lado cortsmente el
tema.
El joven hijo del duque de Hammerfell se acerc y dijo con timidez:
Lady Mirella querr bailar conmigo?
Ella mir a su guardin pidindole permiso Mirella era demasiado joven para bailar
pblicamente, salvo con parientes, pero evidentemente maese Gareth consideraba al
mozalbete demasiado pequeo como para que representara una amenaza; era obvio que
ambos eran unos nios. Hizo un gesto de aprobacin y los dos se alejaron. El muchacho ni
siquiera era tan alto como Mirella, por lo que ambos formaban una pareja bastante atpica.
Me hars el honor, Melora? le pregunt Bard a Melora.
Maese Gareth enarc ligeramente las cejas ante el uso informal del nombre de la joven,
pero ella respondi.
Encantada. Y ofreci la mano a Bard.
Ella probablemente era, pens Bard, varios aos mayor que l, y le sorprenda que
an no se hubiera casado ni comprometido.
Al cabo de un momento, mientras bailaban, le plante la pregunta.
Estoy comprometida con la Torre de Neskaya respondi Melora. Estuve un
tiempo en Dalereuth, pero nos pusieron a fabricar fuego perpetuo, y yo opino firmemente
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que los leroni deben mantenerse neutrales en las guerras. De modo que estoy destinada a
Neskaya, cuyo celador ha jurado permanecer neutral durante todas las guerras entre
Dominios.
Me parece una mala eleccin dijo Bard. Si nosotros debemos luchar, por que
eximir a los leroni del combate? Ya de por s no llevan armas, ni siquiera en combate. Por
qu habran de vivir en paz mientras todos los dems luchamos por nuestras vidas?
Alguien debe empezar a luchar por la paz dijo
Melora. He hablado con Varzil y me parece un gran hombre.
Bard se encogi de hombros.
Un idealista ilusionado, nada ms. Quemarn la Torre de Neskaya sobre vuestras
cabezas, y siempre seguirn haciendo la guerra. Slo espero, seora, que t no sufras la
cada.
Tambin yo lo espero asinti ella, y ambos guardaron silencio mientras bailaban.
Ella era singularmente gil y se mova con tanta levedad como una brisa.
Eres muy bella bailando, Melora le coment Bard. Qu extrao: la primera vez
que te vi, no me pareciste en absoluto hermosa.
Y ahora que te miro, advierto que eres un hombre apuesto respondi ella. No s
qu habrs odo acerca de las leroni... Yo soy telpata y no me fijo mucho en las personas, en
su aspecto fsico. Ni siquiera saba si eras rubio o moreno cuando habl contigo en
campaa. Y ahora, eres el portaestandarte del rey y un hombre apuesto, y todas las damas
me envidian porque no sueles bailar con frecuencia con ninguna de ellas.
En cualquier otra mujer, pens Bard, esas palabras hubieran resultado
insoportablemente coquetas y provocativas. Pero Melora las pronunci con sencillez, como
podra haber comentado cualquier otra cosa.
Bailaron en silencio, mientras la antigua simpata volva a establecerse entre ambos.
En un rincn apartado del saln, l la estrech en sus brazos y la bes. Ella suspir y acept
el beso, pero despus, lamentndolo, se apart.
No, querido mo dijo con gran suavidad. No vayamos tan lejos como para no
poder separarnos como simples amigos.
Por qu no, Melora? S que sientes lo mismo
que yo, y ahora nada nos lo impide como sucedi despus de la batalla...
Ella lo mir directamente.
Lo que podramos haber hecho, de haberse dado la oportunidad, acalorados todava
por la excitacin y el peligro del combate, es algo diferente; ahora, framente, t y yo sabemos
que no sera adecuado. Ests aqu con tu futura esposa, y la princesa Carlina ha sido muy
bondadosa conmigo. No le pisara el ruedo del vestido ante sus propios ojos. Bard, sabes que
tengo razn.
l lo saba, pero su orgullo ultrajado le impeda reconocerlo.
Qu hombre, salvo un usador de sandalias, puede desear ser amigo de una mujer?
espet, lleno de ira.
Oh, Bard! suspir ella, meneando la cabeza. Creo que eres dos hombres! Uno
es despiadado y cruel, especialmente con las mujeres... y no le importa cunto dao haga!
El otro es el hombre que yo he visto, y al que amo... aunque no compartir la cama contigo,
ni hoy ni ninguna otra noche agreg con firmeza. Pero anso de todo corazn, por el
bien de Carlina, que sea siempre ese hombre que yo conozco el que le muestres a ella. Porque
a se, lo querr toda la vida.
Le apret levemente una mano, se alej de l y se perdi con rapidez entre la multitud
de bailarines.
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Bard qued solo, con las mejillas en llamas de indignacin, y trat de seguir la figura
de la mujer ataviada de verde a travs de la multitud, pero ella se haba ocultado de manera tan
completa como si hubiera desaparecido del saln.
Bard sinti ese cosquilleo que le revelaba que haba laran en uso, y se pregunt si ella se
habra rodeado de un manto de invisibilidad, ya que saba que algunos leroni podan hacerlo.
Su furia y su orgullo herido se desataron.
Aquella mujer gorda y estpida probablemente habra arrojado sobre l un hechizo
para que la deseara, porque sin duda ningn hombre lo haba hecho. Bien, que se arreglara
con Varzil de Neskaya, maldito fuera, y esperaba que incendiaran la torre sobre sus cabezas.
Volvi a la mesa y con ira bebi otra copa de vino, y otra, y otra, sabiendo que estaba
emborrachndose, consciente de que el Ardrin, que era abstemio, no lo aprobara.
Y tampoco Carlina: cuando la joven volvi a reunirse con l, haba desaprobacin en
su voz.
Bard, has estado bebiendo ms de lo conveniente.
Vas a convertirme en un marido regaado incluso antes de la boda? le respondi
l con aspereza.
Oh, querido, no me hables en ese tono dijo ella, sonrojndose hasta el escote de
su vestido verde. Pero mi padre se enojar tambin. Sabes que aborrece que alguno de sus
oficiales jvenes beba tanto que luego no pueda comportarse correctamente.
He hecho algo inadecuado? le pregunt l.
No admiti ella, sonriendo un poco, pero promteme que no bebers ms,
Bard.
A ves oraras, domna concedi l, pero slo si aceptas bailar conmigo.
Era otra vez una danza de pareja y, con la libertad concedida a una pareja
comprometida, l pudo abrazarla estrechamente, no a la distancia decorosa que se requera
de las dems parejas.
Bard advirti que Geremy haba recibido el privilegio de bailar con la reina Ariel, desde
luego a una distancia ms que respetuosa. Beltrn (probablemente a instancias de Carlina)
estaba bailando con la desgarbada lady Dar. Tambin ella bailaba grcilmente, era habitual
que damas tan robustas se movieran con tanto donaire?
Maldicin, no volvera a pensar en Melora ahora! Por lo que a l concerna, si quera
poda bailar con los amigos de los infiernos de Zandru!
Vengativamente, estrech an ms contra s a Carlina, advirtiendo el cuerpo delgado y
huesudo que tena en sus brazos. Un hombre podra araarse contra esos huesos!
No tan fuerte, Bard, me haces dao... protest la joven. Adems, no es adecuado...
l la solt, arrepentido.
No querra hacerte dao por nada del mundo, Carlie. A cualquier otra persona s,
pero nunca a ti.
La danza termin. El rey y la reina, con todos los seores y damas de ms edad de la
corte, empezaron a retirarse, para que su presencia no inhibiera las diversiones de los ms
jvenes. El rey se ocup de que el joven hijo del duque de Hammerfell fuera llevado por su
gobernanta, y de que la bonita Mirella saliera debidamente custodiada por maese Gareth.
Luego Ardrin pronunci un pequeo discurso, desendoles a los ms jvenes un alegre
festival y autorizndoles a bailar hasta el amanecer si queran.
Carlina permaneca junto a Bard, sonriendo a sus padres que se retiraban.
El ao pasado yo tambin me retir a medianoche, junto con los viejos y los nios.
Supongo que este ao piensan que, como novia prometida, no corro ningn peligro, ya que
tengo a mi futuro esposo para protegerme.
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Su sonrisa era alegre.


Verdaderamente, Bard saba que las diversiones del Solsticio de Invierno a veces
suban de tono. En efecto, el ruido aumentaba en cuanto se retiraban los mayores y los nios;
se beba ms, haba ms juegos y
alardees y besos, y las danzas se hacan ms salvajes y menos decorosas. A medida que
la noche avanzaba hacia el alba, ms y ms parejas se deslizaban a la galera y hacia los
pasillos laterales del castillo. En una ocasin Bard y Carlina, al pasar bailando ante el largo
corredor, vieron una pareja tan estrechamente abrazada, tan ntimamente, que Carlina desvi
la mirada con rapidez. Pero Bard la condujo en direccin a las galeras.
Carlina, ya ests comprometida conmigo. Creo que todas las parejas comprometidas
ya se han alejado. La abraz ms estrechamente contra su pecho. Sabes lo que deseo de
ti, mi futura esposa. Es el Solsticio de Invierno, estamos prometidos... por qu no hacerlo
todo ahora, ya que las leyes lo permiten?
Su boca se cerr sobre la de Carlina, y cuando ella se retorci para librarse y poder
respirar, Bard dijo con un murmullo denso:
Ni siquiera tu padre podra protestar!
Bard, no, no rog ella suavemente.
l percibi el pnico que creca dentro de ella, a pesar de que la joven hablaba en voz
baja, tratando desesperadamente de calmarse.
Me he resignado a este matrimonio, Bard. Honrar el deseo de mi padre, te lo
prometo. Pero no ahora.
l percibi que ella se esforzaba al mximo para no demostrarle su pesar y su repulsin,
y eso le produjo un dolor profundo.
Dame tiempo, Bard. No... no ahora, esta noche.
A l le pareci or otra vez las palabras amenazantes que le haba espetado Beltrn:
Las rosas crecern en el noveno infierno de 7.andru antes de que t te acuestes con
Carlina!
Entonces Beltrn ha cumplido su amenaza? espet Bard.
Tambin Melora le haba rechazado, a pesar de que
apenas cuarenta das antes lo haba deseado. Melora era telpata; sin duda deba conocer
su discusin con Beltrn, y saba que Beltrn poda envenenar la mente de su padre, el rey, en
contra de Bard; una relacin con un cortesano que haba perdido el favor real no le hara
ningn bien a Melora... Beltrn haba puesto a Melora en su contra, y tambin a Carlina,
ahora...
No s de qu hablas, Bard. Has discutido con mi hermano? dijo Carlina con voz
temblorosa.
Si as fuera, eso cambiara tu opinin acerca de m? le pregunt con amargura.
Entonces t tambin eres como las dems mujeres, capaz de burlarte de m como si yo no
tuviera ninguna virilidad! Eres mi futura esposa... por qu te alejas de m como si yo
pretendiera violarte?
Acabas de decir que no quieres herirme replic ella, mirndolo fijamente con una
amargura tan grande como la de l. Eso se mantiene solamente cuando yo accedo a todo
lo que pretendes de m? Crees que no sera una violacin porque soy tu futura esposa? Te
amo como hermana de crianza y como amigo y, con la ayuda y la misericordia de la diosa,
ha de llegar el da en que te ame como el esposo al que me ha entregado mi padre. Pero ese
momento no ha llegado todava; me prometieron que me daran tiempo hasta el Solsticio de
Verano. Bard, te lo ruego, sultame!

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Para que tu padre tenga suficiente tiempo como para cambiar de opinin acerca de
m? Para que Beltrn pueda envenenarle contra m y para hacer que te entregue a su propio
amante?
Cmo te atreves a decir eso de Geremy! replic ella, furiosa, y por algn motivo
ese nombre dispar las ltimas barreras de contencin de la ira de Bard.
As que te muestras celosa de su honor...! Ese ombredin, ese medio hombre...
No hables de ese modo de mi hermano de crianza orden ella, enardecida.
Hablar como me d la gana, y ninguna mujer me lo impedir le espet l.
Bard, todava estas borracho; es el vino quien habla, no t.
La furia lo inund, haciendo desaparecer sus ltimos vestigios de autocontrol. Haba
permitido que Melora se marchara por respeto a Carlina! Cmo se atreva la joven a
rechazarle ahora, como si l no significara nada para ella? No permitira que ofendieran su
virilidad dos veces la noche del Solsticio de Invierno, por culpa de los caprichos de una
condenada mujer!
La arrastr hasta la galera, aferrndola con tanta fuerza que Carlina grit, y apret sus
labios contra los de ella, ignorando los esfuerzos que ella haca por liberarse.
Una mezcla de deseo y furia lo invadi; por segunda vez, una mujer que deseaba y ante la
cual se senta con derecho a ella lo haba rechazado, y esta vez Bard no se sometera
dcilmente a sus deseos. Le impondra su voluntad! Maldicin, era su esposa y esta noche
l la poseera, de buen grado si ella lo prefera, pero en cualquier caso la poseera!
Ella se debati en sus brazos, cada vez ms aterrada, y eso lo excit de manera casi
insoportable.
Bard, no, no rog ella, sollozando. No as, no as... oh, por favor, por favor...
l la abraz con ferocidad, consciente de que le estaba haciendo dao con su
violencia.
Ven a mi cuarto, entonces! No me obligues a forzarte, Carlina!
Cmo era posible que fuera tan indiferente al torrente de deseo que lo invada? De
alguna manera, deba lograr que ella lo sintiera. Quera que ella lo deseara tan
ferozmente como l la deseaba a ella, que igualara su propio deseo y su propia
necesidad, y aqu estaba ella luchando y debatindose contra l como si fuera una nia a la
que nunca nadie haba besado y ni siquiera supiera lo que l anhelaba!
Una mano se pos sobre el hombro de Bard, y con violencia lo separ de Carlina.
Bard? Ests borracho o completamente fuera de ti? pregunt Geremy,
mirndolos con pesar.
Carlina se cubri el rostro con las manos, sollozando de alivio y de vergenza.
Maldito seas, cmo te atreves a interferir, t, medio hombre...!
Carlina es mi hermana de crianza replic Geremy. No permitir que la violen en
una fiesta, aunque se trate de su futuro esposo. Bard, en nombre de todos los dioses, ve a
lavarte la cara con agua helada, disclpate con Carlina, y no hablaremos ms del asunto! La
prxima vez, deja de beber cuando todava seas capaz de controlarte.
Maldito seas...
Bard avanz sobre Geremy con furia, con los puos apretados. Beltrn lo sujet desde
atrs.
No, no lo hagas, Bard. Carlina, t no deseabas esto, verdad?
No, no lo deseaba solloz ella.
Es mi futura esposa! aleg Bard con ira. No tena derecho a rechazarme de
este modo! Desde luego, nadie la ha odo gritar pidiendo auxilio! Con qu derecho
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suponis que ella desea que la libris de m? Le gustaba bastante, hasta que vosotros llegasteis
a interferir.
Ests mintiendo dijo Beltrn con ira. Porque todo el mundo que tiene un
vestigio de laran en este saln habr percibido sus gritos! Me ocupar de que mi padre se
entere de esto! Condenado bastardo, tratando de tomar por la fuerza lo que nunca podra
tener voluntariamente...!
Bard desenvain la daga con gesto brusco. Las gemas verdes centellearon bajo la luz.
T, entrometido sodomita, no pretendas interferir en algo de lo que no sabes
absolutamente nada! mascull entre dientes. Aprtate de mi camino...
No! Geremy le aferr la mueca. Bard, ests completamente loco! Blandir
un arma en el Solsticio de Invierno, ante tu prncipe? Beltrn, est borracho, no hagas caso
de lo que dice! Bard, ve y tranquilzate, y te doy mi palabra de honor de que el rey no se
enterar de esto...
Entonces t tambin ests contra m, t, sucio amante de muchachos, t y tu amante
aull Bard, y salt sobre el otro.
Geremy se apart, tratando de evitar el ataque de la daga, pero Bard, fuera de s de ira,
se lanz sobre Geremy y ambos cayeron al suelo, debatindose. Geremy se retorci, asiendo
su propia daga.
Bard, no... hermano de crianza, no lo hagas suplicaba sin cesar.
Pero Bard ni siquiera lo oa, y Geremy supo que ahora debera luchar en serio, pues
de lo contrario Bard lo matara.
Haban luchado otras veces, de nios, pero nunca con armas verdaderas en la mano.
Bard era ms fuerte que l. Geremy tir una estocada hacia arriba, tratando de sacar la daga del
medio, de interponer su rodilla entre l y el arma de Bard, que descenda. Sinti que su cuchillo
entraba en el brazo de Bard, rasgando el cuero y lastimando la piel, y al momento siguiente la
daga de Bard penetr profundamente en su muslo, cerca de la ingle. Grit agudamente de
dolor, y sinti que la pierna se le adormeca.
De pronto, una docena de hombres del rey los apartaron y Bard, repentinamente
sobrio debido a la marea de adrenalina, como si le hubieran echado un cubo de agua helada,
mir fijamente a Geremy, que se retorca en convulsivos espasmos de dolor en el suelo.
Por los infiernos de Zandru! Bredu... suplic, dejndose caer de rodillas junto a
su hermano de crianza; pero saba que Geremy no poda orlo.
Carlina sollozaba en brazos de Beltrn.
Escolta a mi hermana hasta sus habitaciones y busca a sus doncellas; despus ve a
despertar a mi padre orden Beltrn a uno de los soldados. Yo me hago responsable.
Cay de rodillas junto a Geremy, apartando a Bard con un empujn brusco.
No lo toques, t! Ya has hecho suficiente! Geremy, bredu, mi amado hermano...
hblame, te lo ruego, hblame... Solloz y Bard percibi la angustia de su voz.
Pero Geremy no poda or a nadie.
Uno de los soldados asi a Bard con brusquedad y le quit la daga.
Envenenada observ, una daga de las Ciudades Secas.
Y Bard, horrorizado, record por primera vez esa noche que era la daga que haba
conseguido en aquel combate. Una herida leve producida por una daga de las Ciudades
Secas, envenenada como sta, haba hecho que maese Gareth quedara lisiado, probablemente
de por vida. Y l, en su ira, haba herido profundamente a Geremy en la ingle. Consternado,
demasiado horrorizado para hablar, dej que los soldados se lo llevaran y lo pusieran bajo
arresto.
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Pas cuarenta das bajo arresto en sus habitaciones, y nadie se acerc a l. Tuvo mucho
tiempo para lamentar su falta de templanza, su ira de borracho; pero tambin haba veces en
que acusaba a Carlina de todo.
Los soldados le llevaban comida a sus habitaciones, y ellos le dijeron que durante una
semana Geremy haba sido presa del delirio, debatindose entre la vida y la muerte; pero
haban mandado llamar a un laranzu de Neskaya, quien le haba salvado la vida y tambin
la pierna. Pero haban odo decir que la pierna, envenenada por la ponzoa, se haba
marchitado y encogido, y que probablemente Geremy no pudiera volver a caminar sin ayuda.
En una helada oleada de pnico, Bard se pregunt qu haran con l. Blandir armas en el
festival del Solsticio de Invierno ya era un crimen; herir a un hermano de crianza, incluso en
un juego, constitua un delito grave. Beltrn le haba roto la nariz a Bard en una
oportunidad, durante uno de sus juegos, y sus tutores lo haban azotado severamente, fuera
o no prncipe. Luego lo haban obligado a disculparse durante la cena, ante todos los miembros
de la casa real, y el rey le haba pedido que diera a Bard como multa, su mejor halcn y su
mejor capa. Bard todava conservaba la capa.
Trat de sobornar al soldado que lo custodiaba para que llevara clandestinamente un
mensaje a Carlina. Si ella intercediera por l... la princesa era su nica esperanza. Lo menos
que poda esperar era un ao de exilio y la cancelacin del favor del rey. No podran anular
su matrimonio con Carlina, pero s interponer algunos obstculos. Si Geremy hubiera
muerto, Bard habra tenido que soportar al menos tres aos de exilio y una multa como
compensacin para la familia de Geremy; pero Geremy no haba muerto. Sin embargo el
soldado se neg de pleno, alegando que el rey haba prohibido que transmitieran mensajes de
l.
Completamente solo, librado a sus propios recursos, Bard experiment tanta amargura
que ese sentimiento acab por disipar sus remordimientos. Todo era culpa de Melora: si la
joven no lo hubiera rechazado, l no habra descargado toda su ira y su frustracin en Carlina, le hubiera concedido
el medio ao ms que ella deseaba, hasta el momento previsto. Melora lo haba atrado y
despus lo haba rechazado, la maldita coqueta!
Y despus Carlina! Le haba dicho que lo amara como esposo, y despus lo haba
frustrado de esa manera! Y cmo se haban atrevido Geremy y Beltrn a interferir, malditos
ombredin Beltrn estaba celoso, maldito fuera, porque Bard lo haba rechazado, de modo
que haba llamado a su amante para que luchara... Era culpa de ellos! Bard no haba hecho
nada malo!
La furia hizo desaparecer su remordimiento hasta el da en que, mientras la suave
lluvia primaveral mojaba los tejados del castillo y se acercaba el deshielo, dos soldados
entraron a su habitacin.
Vstete con tus mejores ropas, don Bard indicaron, el rey te conceder audiencia.
Bard se visti meticulosamente con sus ropas de gala, se afeit y se trenz el cabello,
para enroscar la cinta roja en torno a su trenza de guerrero. Tal vez cuando el rey la viera
recordara que Bard le haba servido bien, y durante mucho tiempo. Saba que si hubiera
matado o mutilado al hijo del rey, nada podra haberlo salvado; sera afortunado si lo
condenaran a una muerte rpida en vez del descuartizamiento. Pero Geremy era simplemente
un rehn, el hijo de los enemigos del rey...
No, Geremy era el hijo de crianza del rey y su propio hermano de crianza. Nada lo
salvara.
Entr en la sala de audiencia del rey con paso desafiante, erguido, mirando desde arriba
a todos los que estaban en el recinto. Carlina estaba all, entre las damas de la reina, plida y
demacrada, el cabello recogido en un moo tenso, con los ojos enormes y asustados.
Beltrn pareca furioso, desafiante, y se neg a mirar a Bard a los ojos.
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Bard busc a Geremy. All estaba, apoyado en unas muletas, y Bard advirti que la
pierna herida estaba calzada con una pantufla en vez de una bota, y que Geremy no la apoyaba
en el suelo.
Sinti que se le formaba un nudo en la garganta. No hubiera querido hacer dao a
Geremy. Maldicin, por qu Geremy no se haba quedado al margen del asunto, por qu
haban insistido en interferir en algo que ocurra solamente entre Bard y su futura esposa?
Bien, Bard mac Fianna, qu tienes que decir en tu favor? dijo el rey Ardrin.
El nombre de un bastardo... el nombre de su madre desconocida, no el Di Asturien con
que lo llamaban en la corte, le doli.
Bard se arrodill ante su padre de crianza.
Slo esto, pariente: yo no busqu la pelea, sino que ellos me obligaron. Por otra
parte, te he servido durante cinco aos, y creo que te he servido bien. Con tu propia mano
me condecoraste en Snow Glen y me diste una cuerda roja, y he capturado fuego perpetuo
para tus ejrcitos. Quiero bien a mi hermano de crianza y nunca le hubiera hecho dao
voluntariamente; no saba que la daga estaba envenenada, lo juro.
Miente intervino Beltrn desapasionadamente, pues bromeamos acerca de que se
haba convertido en bredin de uno de las Ciudades Secas, y l haba odo que la dama Melora,
la leronis, haba dicho que la herida de su padre estaba envenenada.
Olvid que no se trataba de mi daga protest Bard con ira. Lo admito,
pariente, no deb blandir mi arma durante el festival. Hasta ese punto soy culpable, pero
Geremy fue quien me oblig a pelear... Te dijo el prncipe Beltrn que simplemente estaba
celoso?
Fue Geremy quien desenvain la daga primero? pregunt el rey.
No, pariente respondi Bard, agachando la cabeza, pero juro que yo no saba
que la daga estaba envenenada, lo haba olvidado. Adems, estaba borracho; si ellos son
justos, te dirn que era as, y que me obligaron a pelear pues me pusieron las manos encima
de manera brusca. Yo desenvain la daga en defensa propia. No quera que me azotaran
como a un lacayo, y ellos eran dos!
Geremy pregunt el rey: t y Beltrn le pusisteis las manos encima a Bard
primero? Exijo toda la verdad de este asunto, y slo la verdad.
Lo hicimos, to admiti Geremy, pero l le haba puesto las manos encima a
Carlina de una manera que ella no deseaba, y Beltrn y yo no podamos permitir que la
forzara ni que la violara.
Es verdad eso, Bard? pregunt el rey, mirndolo con sorpresa y desagrado. No
me lo haban dicho. Estabas tan perdido como para maltratar a Carlina en estado de
embriaguez?
En cuanto a eso contest Bard, sintiendo que su furia le haca abandonar toda
cautela, Carlina es mi futura esposa, y ellos no tenan ningn derecho de interferir.
Beltrn ha exagerado todo esto porque est celoso... quiere entregar a Carlina a su bredu
Geremy, para que eso los acerque an ms! Est celoso porque yo he demostrado ser mejor
con la espada y en la guerra, y tambin con las mujeres... Y no porque l sepa qu hacer con
una mujer cuando est a solas con ella! Dnde estaba Beltrn cuando te defend en Snow
Glen, to?
Supo que sus ltimas palabras haban atravesado las defensas del rey, porque Ardrin de
Asturias esboz una mueca de dolor y mir con furia a su hijo, y luego pase la mirada sobre
sus dos hijos de crianza.
Padre intervino Beltrn, no te das cuenta de que l pretende arrebatarte el
reino de las manos, tomar a Carlina lo quiera ella o no, ganar la lealtad de tus ejrcitos a tus
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espaldas? Si fuera todava tu sbdito leal y obediente, acaso hubiera blandido su arma en el
festival del Solsticio de Invierno?
En cualquier caso, no cabe duda de que he criado a un cachorro de lobo para que
mordiera mi mano. No era suficiente para ti, Bard, que Carlina estuviera comprometida
contigo y que hubiera sido tuya a su debido tiempo?
Segn todas las leyes de este reino, Carlina es ma protest Bard, pero el rey lo
interrumpi alzando una mano.
Basta. Presumes demasiado. Un compromiso no es un matrimonio, y ni siquiera el
hijo de crianza del rey puede ponerle las manos encima a la hija del rey, si ella no lo desea.
Has transgredido demasiadas leyes de esta corte, Bard; eres un agitador. No permitir que
haya en esta casa ningn transgresor de las leyes ni un mutilador de parientes. Te irs de
aqu. Te dar tu caballo y tu espada, y tu arco de caza y tu armadura, y una bolsa con
cuatrocientos reales de plata, y as recompenso los servicios que me has prestado en el
pasado. Pero te declaro proscrito dentro de Asturias. Te doy tres das para que abandones
este reino; y despus de eso, si alguien te ve dentro de las fronteras de Asturias durante siete
aos, a contar desde el Solsticio de Invierno, ninguna ley te proteger. Cualquier hombre
podr matarte como a un animal, sin ser culpable de derramamiento de sangre, sin derecho a
disputas de familia ni a dinero de compensacin que deba pagarse a tus parientes porque te
hayan herido o matado.
Bard qued atnito ante la severidad del castigo. Haba esperado perder su lugar en la
corte... el rey no hubiera podido hacer otra cosa. Hubiera aceptado con
ecuanimidad la sentencia habitual de un ao de exilio; incluso se haba preparado,
pensando en la severidad del rey, para la posibilidad de un exilio de tres aos. Tambin
haba estado seguro de que cuando el rey hubiera tenido que marchar a la guerra, lo perdonara
y lo habra llamado nuevamente a la corte. Pero siete aos de exilio eran demasiados!
Es un duro castigo, vai dom protest, arrodillndose ante el rey. Te he servido
bien y fielmente, y ni siquiera he acabado de crecer. Merezco entonces este tratamiento?
El rostro del rey Ardrin era ptreo.
Si eres lo suficiente maduro para comportarte como un hombre, y un hombre
malvado, sin duda tambin lo eres para sufrir el castigo que yo impondra a un hombre as.
Algunos de mis consejeros me han considerado demasiado compasivo, porque no he
ordenado tu muerte. He situado un cachorro domstico cerca de mi corazn y me
encuentro con un lobo que me muerde los talones! Te declaro lobo y proscrito, y te
ordeno que te marches de esta corte antes del atardecer y de este reino dentro de tres
das, antes de que cambie de opinin y decida que no quiero que un hombre as siga con
vida. Quiero bien a tu padre, y preferira no mancharme las manos con la sangre de su hijo...
Pero no abuses de eso, Bard, porque si veo tu cara dentro de las fronteras de Asturias en el
trmino de siete aos, sin duda te matar como el lobo que eres.
Ni en siete aos, ni en siete veces siete aos, tirano! exclam Bard, irguindose de
un salto y arrojando a los pies del rey la cuerda roja que el soberano le haba otorgado en
combate. Que todos los dioses quieran que nos encontremos en combate mientras ests
defendido solamente por tu hijo y su digno y amado sodomita! Y t hablas de transgredir la
ley? Qu
ley es ms fuerte que la que une a un hombre y su esposa? T, seor, ests quebrantando
esa ley!
Dio la espalda al rey y se dirigi a grandes pasos hacia el sitio donde se encontraba
Carlina, entre las mujeres.
Y t qu dices, esposa ma? Al menos t demostrars ser justa, dentro de la ley, y
me seguirs al exilio como debe hacerlo una esposa?
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Ella alz los ojos hacia el joven, y su mirada fue fra y sin lgrimas.
No, Bard, no lo har. Un proscrito no tiene derechos, ni ninguna proteccin de la
ley. Hubiera cumplido la voluntad de mi padre y me habra casado contigo, pero en una
oportunidad le rogu que me evitara este matrimonio, y ahora me regocijo de que haya
cambiado de opinin; y t sabes por qu.
En el pasado me dijiste que podras amarme...
No lo interrumpi ella. Pongo a Avarra por testigo: cre que tal vez cuando yo
fuera mayor y t quiz ms sabio, si la diosa tena piedad de nosotros, algn da podramos
llegar a amarnos tal como corresponde a las personas casadas. Hubiera sido ms sincero decir
que esperaba que eso ocurriera, no que crea que sin duda ocurrira. Hubo una poca en la
que te quise mucho, como amigo y hermano de crianza. Pero has traicionado y destruido
ese sentimiento.
El rostro de Bard se contrajo en un gesto de desprecio.
As que eres como todas las mujeres, perra! Y yo que te crea diferente, por encima
de todas las dems!
No, Bard, yo... intervino.
Pero el rey Ardrin la silenci con un gesto.
Basta ya, muchacha. No es necesario que sigas hablando con l. De ahora en
adelante, no significa nada para ti. Bard mac Fianna agreg, te doy tres das para que
salgas de mi reino. Despus de ese lapso, te someto a la condena de un proscrito: ningn
hombre, mujer o nio puede darte albergue o refugio, comida ni bebida, fuego ni lea,
ayuda ni consejo. Y durante siete aos, si se te encuentra dentro de las fronteras de este reino,
sers muerto como un lobo por la mano de cualquier hombre, y tu cadver ser entregado a
las bestias salvajes sin que reciba ninguna sepultura ni duelo pblico. Ahora, vete.
La costumbre exiga que el proscrito se arrodillara ante el rey, demostrando as que
haba aceptado su sentencia. Tal vez, si el rey Ardrin le hubiera impuesto la condena
acostumbrada, Bard se hubiera arrodillado; pero era joven y orgulloso, y estaba arrebatado
por la furia y la frustracin.
Me ir, ya que no tengo alternativa le espet. Me has declarado lobo... y lobo
ser a partir de hoy! Te dejo a merced de aquellos a quienes has elegido por encima de m, y
regresar cuando no puedas impedrmelo. En cuanto a ti, Carlina... Sus ojos buscaron a la
muchacha, y sta se aterroriz. Te juro que te conseguir algn da, lo quieras o no. Eso te
lo juro yo, Bard mac Fianna, yo, el lobo!
Gir sobre sus talones y sali del gran saln. La puerta se cerr de golpe detrs de l.
Pero adonde irs? pregunt don Rafael de Asturias a su hijo. Qu planes
tienes, Bard? Eres demasiado joven para abandonar las tierras de tu propio reino, solo y
proscrito. El padre de Bard se retorci las manos. Seor de la Luz, qu infortunio!
Bard mene la cabeza con impaciencia.
Lo hecho, hecho est, padre dijo, y gemir no mejorar las cosas. Me han tratado
injustamente; el rey, tu hermano, no me demostr justicia ni piedad, por una pelea que yo
nunca dese. Mi nica alternativa es volver la espalda a la corte de Asturias y buscar mejor
fortuna en otra parte.
Ambos se encontraban en la habitacin que haba sido la de Bard desde que su padre
lo haba trado a aquella casa, para criarlo junto con su hijo legtimo; por amabilidad y por
cario, don Rafael haba mantenido el cuarto preparado para Bard, aunque el joven no haba
puesto un pie all desde que tena doce aos. Era el cuarto de un muchacho, no el de un
hombre, y no haba all muchas cosas que Bard deseara llevarse al exilio.
Vamos, padre dijo, casi con afecto, al tiempo que pasaba su mano sobre el
hombro de Rafael, no vale la pena lamentarse. Aunque el rey se hubiera
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mostrado generoso conmigo y tan slo me hubiera expulsado de la corte por esa
condenada locura del Solsticio de Invierno, tampoco habra podido quedarme aqu: lady
Jerana no ha cambiado con respecto a m. Ahora apenas si logra disimular su regocijo porque
me han sacado de su camino, de una vez por todas. Hizo una mueca feroz. Me pregunto si
cree que yo intentara apropiarme de la herencia de Alaric, tal como el rey lleg a pensar que
yo podra hacer con Beltrn. Despus de todo, en el pasado, el hijo mayor sola ser preferido
al hijo legtimo. Vamos, padre, me dirs que nunca se te ha ocurrido que yo poda
mostrarme descontento al ver que Alaric era el preferido, y que podra tratar de
apoderarme de lo que legalmente es suyo?
Don Rafael di Asturien mir con seriedad a su alto hijo. Rafael era un hombre que haba
pasado apenas la flor de la edad, tena hombros poderosos y el aspecto del hombre activo y
musculoso que se ha ablandado en el retiro.
Y lo haras, Bard?
No respondi ste; y se dedic a hacer girar entre sus dedos una capucha de
halcn que l mismo haba hecho a los ocho aos. No, padre... crees que no tengo honor,
por culpa de esta pelea que tuve con mis hermanos de crianza? Eso fue una locura, una
locura de borracho, algo muy parecido a la locura comn, y si pudiera reparar lo que hice...
pero ni siquiera el seor de la Luz puede hacer que el tiempo retroceda, o deshacer lo que ya
ha ocurrido. En cuanto a Alaric j su herencia... Padre, hay muchos hijos bastardos que
crecen como descastados, sin nombre salvo el de madre deshonrada, y ninguna mano de
hombre que les gue, sin ninguna fortuna excepto la que puedan arrebatar al mundo con el
trabajo de sus manos, o convirtindose en bandidos. Pero t me criaste en tu pro
casa, y desde la infancia tuve buenos compaeros. Me educaron bien y luego me
criaron en la casa del rey, cuando lleg el momento de que aprendiera las habilidades de la
madurez.
Con una timidez sorprendente en el arrogante y joven guerrero, Bard extendi los
brazos y abraz a su padre.
Podras haber tenido paz en tu cama y junto a tu chimenea si hubieras estado
dispuesto a colocarme como aprendiz de un herrero o de un granjero o de algn comerciante.
En cambio, tuve caballos y halcones, me criaste como hijo de un noble. Por eso soportaste
disputas con la mujer con la que te habas casado legalmente. Crees que podra olvidarlo, o
que pretendo tener ms que esa generosidad, quitndole algo al hermano que siempre me ha
llamado hermano, y nunca bastardo ? Alaric es mi hermano, y yo lo amo; sera ms que
ingrato, no tendra honor si pusiera una mano sobre lo que por derecho le corresponde. Y si
por algo lamento mi disputa con ese usador de sandalias de Beltrn, es porque de alguna
manera puede haberte daado, a ti o a Alaric.
No me has hecho ningn dao, hijo murmur don Rafael, aunque me resultar
difcil perdonar a Ardrin por lo que te ha hecho. Cuando mancha tu lealtad, mancha
tambin la ma, y hace que me pregunte lo que nunca me he preguntado antes: si l es el
legal rey de estas tierras. En cuanto a hacer algn dao i Alaric... se interrumpi, se ri y
agreg: T mismo puedes preguntrselo. Creo que est tan contento e que ests en casa
que agradecera cualquier cosa que se haya hecho regresar.
Mientras hablaba, se abri la puerta y un nio muy pequeo, de alrededor de ocho aos,
entr en la habitacin. Bard dej las alforjas que estaba preparando.
Bien, Alaric, slo eras un niito cuando me marche a la corte del rey, y ahora... ya casi
tienes edad suficiente para tener tus propias espuelas y honores!
Abraz al nio y lo levant en brazos.
Djame ir contigo al exilio, hermano mo pidi el nio con ferocidad. Padre
quiere que vaya a educarme a la casa de ese viejo rey! Yo no quiero servir a un rey que ha
exiliado a mi hermano!
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Vio que Bard rea y meneaba la cabeza, e insisti:


S montar, puedo ir contigo como paje, incluso como tu escudero, ocuparme de tu
caballo y cargar tus armas...
No, no, muchacho respondi Bard, mientras dejaba al nio en el suelo. No
necesitar paje ni escudero en los caminos que ahora debo recorrer; t debes quedarte y ser
un buen hijo para nuestro padre mientras dure mi exilio, y eso significa que debes convertirte
en un buen hombre. En cuanto al rey, si eres tranquilo y razonable y hablas en voz baja, eso
le gustar ms que si eres valiente y dices todo lo que piensas; es un tonto, pero es el rey y
debes obedecerlo por ms que te parezca tan estpido como el asno de Durramn.
Pero, adonde irs t, Bard? insisti el nio. Escuch a los hombres que
gritaban tu sentencia de exilio en las encrucijadas, y dijeron que nadie poda darte comida ni
fuego ni ayuda...
Llevar comida para tres das ri Bard, y antes de que transcurra ese tiempo
estar lejos de Asturias, en tierras donde nadie respeta las sentencias ni la justicia del rey
Ardrin. Tengo dinero y un buen caballo.
Te convertirs en un bandido, Bard? pregunt el muchacho, y Bard mene la
cabeza.
No, solamente en un soldado. Hay muchos seores que necesitan un hombre
experto.
Pero dnde? Lo sabremos pregunt el muchacho, y Bard solt una risita y le
respondi con el fragmento de una vieja balada:
Ir hacia el sol poniente, Hada donde se hunde ms all del mar; La condena del
proscrito ser mi suerte Y todos los hombres de m huirn.
Querra ir contigo suspir el muchacho, pero Bard volvi a menear la cabeza.
Cada hombre marcha hacia su propio destino, hermano, y tu camino conduce hacia
la casa del rey. El hijo del rey ya es adulto, pero hay all un nuevo adoptivo, Garrs de
Hammerfell, que tiene tu misma edad, y sin duda seris hermanos de crianza y bredin, y por
eso, sin duda, te ha mandado llamar.
Por eso intervino don Rafael, curvando sardnicamente la boca, y para
asegurarse de que yo he comprendido que su disputa es contigo y no conmigo. Bien, si
prefiere pensar que olvido tan rpido, que as sea. En cuanto a ti, Bard, podras cabalgar
hasta la frontera y ponerte al servicio de El MacAran. l es quien defiende El Haleine
contra los ataques procedentes de todos lados, y tambin hay bandidos y ese tipo de
gentuza que bajan de las montaas Venza, sin duda estar contento de contratar una buena
espada.
Haba pensado en eso dijo Bard, aunque est cerca de Thendara, y hay Hastur all.
Alguno de los parientes de Geremy podra declarar una disputa de sangre, y tendra que
protegerme las espaldas noche y da. Prefiero estar lejos de las tierras de los Hastur durante
algunos aos.
Se mordi un labio y se qued mirando el suelo con fijeza. Ante sus ojos danzaba la
imagen de Geremy, plido y demacrado por la enfermedad, con la pierna invlida
encogida. Maldito Beltrn, que haba arrastrado a Geremy a esa pelea! Si tena que herir a
un hermano de crianza, por qu no podra haber sido aquel con quien verdaderamente
tena una disputa? Un enfrentamiento tonto, pero un enfrentamiento al fin; en cambio,
Geremy y l casi nunca haban cambiado una palabra airada, y ahora, por mano de Bard,
Geremy estaba lisiado de por vida. Apret los dientes y descart mentalmente el recuerdo.
A lo hecho, pecho.

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Era demasiado tarde para lamentarse. Pero senta que dara los diez mejores aos de su
vida por ver otra vez entero a Geremy y por sentir la mano de su hermano de crianza en la
suya.
Trag saliva con dificultad y apret los dientes con determinacin.
Haba pensado cabalgar hacia el este y ponerme al servicio de Edric de Serris.
Cmo me gustara luchar contra el rey Ardrin! Tal vez eso le enseara que es mejor tenerme
como aliado que como enemigo!
No puedo aconsejarte, hijo mo respondi don Rafael. Menos an puedo darte
rdenes. Eres mayor y pronto estars fuera del alcance de mi palabra; tienes que abrirte
camino solo en el mundo durante siete aos. Pero te lo ruego: pasa los aos de exilio lejos de
Asturias, y no hagas la guerra contra nuestro pariente.
No haba pensado en eso dijo Bard. Pero si me uno a las filas de los enemigos
del rey Ardrin, l te considerar su enemigo tambin; en cierto sentido, Alaric es un rehn
que garantiza mi buena conducta. No puedo enfrentarme a l en combate mientras sea el
padre de crianza de mi hermano, a quien amo.
No slo eso seal don Rafael. Siete aos, a tu edad, slo te llevarn a la
plenitud de tu adultez. Cuando regreses... y cuando hayan pasado siete aos estars en
libertad de regresar, puedes hacer la paz con
Ardrin y procurarte una carrera honorable en tu tierra de nacimiento.
Bard solt una risotada.
Ardrin de Asturias har las paces conmigo cuando la loba de Alar deje de roer el
corazn de su vctima, y cuando los kyorebni, en pleno invierno, procuren alimento a los
conejos astados al borde de la inanicin. Padre, mientras vivan Beltrn y Geremy, yo nunca
hallar paz aqu, aunque Ardrin haya muerto.
No puedes estar seguro de eso observ don Rafael. Algn da Geremy
regresar a sus propias tierras y el prncipe Beltrn puede morir en combate. Adems,
Ardrin no tiene otro hijo. Si Beltrn muriera sin hijos, Alaric sera el siguiente heredero del
trono, y creo que el rey lo sabe, y por eso llama a Alaric para educarlo en su casa, para que
tenga la crianza apropiada de un posible prncipe.
La reina Ariel todava est en edad de concebir dijo Bard. Todava puede darle
otro hijo al rey.
Aun si as fuera, el nuevo rey no tendra ningn resentimiento contigo, y tal vez se
alegrara de tener un pariente, aunque nedestro, tan hbil para la guerra como t.
Bard se encogi de hombros.
Que as sea. Por tu bien, por el de mi hermano y el de ese posible aspirante al trono,
no har la guerra contra el rey Ardrin, aunque me reconfortara enfrentarme a l en
combate, o arrasar Asturias y tomar a Carlina mediante la fuerza de las armas.
Tan bella es la princesa Carlina? pregunt Alaric, con los ojos muy abiertos.
Bien, en cuanto a eso, supongo que todas las mujeres son muy semejantes cuando
se ha apagado la lmpara. Pero Carlina era la hija del rey y fue mi hermana de crianza, yo la
quera mucho; adems, estaba comprometida conmigo, y segn todas las leyes es mi
futura esposa. Contrara todas las leyes y la justicia que algn otro hombre pueda
llevarse a la cama a mi futura esposa!
Una vez ms la amargura lo invadi: furia contra Carlina, que se haba negado a
seguirlo al exilio como deba hacerlo una futura esposa; furia contra Beltrn y contra Geremy,
que se haban metido entre ellos; furia contra Melora, quien le haba obligado a acercarse a
Carlina con tal sentimiento de frustracin que le hizo perder su autodominio, beber
demasiado y ponerle las manos encima de aquella manera...
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Tal vez le hagas un gran servicio a algn rey de otra parte, y tal vez l te entregue a
su hija... apunt el pequeo Alaric.
Bard ri.
Y la mitad de su reino, como dicen las viejas leyendas? Supongo que ocurren cosas
an ms extraas, hermanito.
Tienes todo lo que necesitas? le pregunt su padre.
El rey Ardrin, maldito sea, me pag bien respondi Bard. Yo sal furioso,
demasiado airado como para reclamar lo que me haba otorgado, y entonces un lacayo se
acerc a m, jadeante y acalorado, con todas las cosas que el rey me haba prometido: un corcel
castrado, dorado, de las llanuras de Valeron; una espada y una daga que bien podran ser
herencia familiar de los Hastur; la coraza de cuero que us en el campo de batalla de Snow
Glen, y una bolsa con cuatrocientos reales de plata. Cuando las cont descubr que adems
haba agregado cincuenta res de cobre. De modo que no puedo decir que me haya pagado
mal por mis aos de servicio... en realidad, no podra haber sido ms generoso, incluso con
uno de sus capitanes que se retirara despus de veinte aos de servicio! Me pag para
echarme, que Zandru lo azote con sus escorpiones! Me gustara devolvrselo todo, dicindole
que como me quit a mi legtima esposa no sera ms que un rufin si aceptara dinero y
bienes a cambio de ella. Sin embargo... se encogi de hombros. Debo ser prctico. Ese
gesto no me devolvera a Carlina, y necesitar el caballo, la espada y la armadura cuando me
marche de Asturias...
Se interrumpi cuando se abri la puerta para dar paso a una mujer joven, de cuerpo
lleno y dos largas trenzas cobrizas que le caan sobre los hombros. Por un momento, al
echarle el primer vistazo, a Bard le pareci estar viendo a Melora; pero no, esta mujer era
ms delgada y mucho ms joven. Tena el mismo rostro redondo, los mismos grandes ojos
grises, de mirada vaga.
Mi seor, lady Jerana me ha enviado a preguntar si debe preparar algo antes de que
se marche tu hijo dijo la joven con timidez. Si Bard mac Fianna necesita algo, debe
hacerlo saber de inmediato, a m o a ella, para que podamos buscar lo pedido en la despensa y
tenerlo listo.
Necesitar alimentos de viaje para tres das, y agradecera un par de botellas de
vino. No molestar ms a la seora.
Sus ojos se demoraron en las facciones y en el cuerpo femenino, que le resultaban
familiares y al mismo tiempo sutilmente desconocidos. La muchacha pelirroja era ms bonita
que Melora, ms esbelta, ms joven, pero despertaba en Bard la misma sutil combinacin de
resentimiento y deseo que ya haba experimentado por Melora.
Ya ves observ don Rafael, mi esposa no tiene mala voluntad para contigo,
Bard; est ansiosa por asegurarse de que no sufrirs penurias durante tu exilio. Tienes
suficientes mantas? No te convendra llevar tambin uno o dos cazos para cocinar?
Pretendes convencerme del amor de lady Jerana, padre? De ninguna manera!
Bard ri. Como el rey, no le duele darme cosas para que me marche, y con la mayor
rapidez posible! Pero me aprovechar de su generosidad: una o dos mantas no me vendrn
mal, y tal vez una tela impermeable para cubrir mi equipaje. Me traers t esas cosas,
damisela? Eres nueva entre las damas de compaa de mi seora madre?
Melisendra no es dama de compaa, sino hija adoptiva de mi esposa seal don
Rafael, adems de ser pariente tuya: es una MacAran, y a esa familia perteneca tu madre.
Es as? Bien, damisela, entonces conozco a tu pariente respondi Bard, ya que
maese Gareth vino como laranzu a combatir por el rey Ardrin, y tambin lo hizo tu
hermana Melora, y tu parienta Mirella...
El rostro de la joven se ilumin rpidamente con una sonrisa.
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De verdad? Melora es mucho ms hbil que yo como leronis, me hizo saber que
ira a Neskaya. Y cmo est mi padre, seor?
La ltima vez que lo vi, en el Solsticio de Invierno, estaba bien respondi Bard,
aunque supongo que sabes que qued lisiado en la batalla que hubo cerca del Molino de
Moray, debido a una herida producida por una daga envenenada de uno de las Ciudades
Secas; y todava caminaba con ayuda de un bastn.
Me envi una carta asinti la joven. Melora la escribi, y en ella hablaba bien
de tu valenta... agreg, y de pronto baj la vista y se sonroj.
Me alegra que Melora piense bien de m dijo Bard con reposada cortesa. Sin
embargo, interiormente arda de furia. Melora, que lo haba rechazado a pesar de todas sus
bellas palabras de amistad! Luego aadi: Si tus parientes piensan bien de m, damisela,
eso me alegra, porque se me ha ocurrido dirigirme a El Haleine y ponerme al servicio de
El MacAran.
Pero El MacAran no necesita soldados mercenarios, seor respondi la joven, ya
que ha firmado un pacto con los Hastur y con Neskaya, y todos han jurado mantener la
paz dentro de sus fronteras y no hacer la guerra fuera de ellas. Puedes ahorrarte el trabajo de
viajar hasta all, seor, pues no contratarn mercenarios que vengan del otro lado de sus
fronteras.
Bard enarc las cejas. De modo que los Hastur de Thendara y de Hali estaban
extendiendo su influencia hasta El Haleine?
Te agradezco la advertencia, damisela. Tal vez la paz sea una buena noticia para los
granjeros, pero siempre perjudica a un soldado.
Pero intervino Melisendra con sonrisa ingenua, si hay paz durante un tiempo
largo, llegar el da en que los hombres puedan hacer algo mejor con sus vidas que
guerrear... ^ los hombres como mi padre pueden hacer cosas mejores con su talento que
arriesgar la vida, desarmados, en medio del combate!
Don Rafael intervino, y de algn modo se le vea levemente disgustado.
Ve con tu seora, muchacha, y hazle conocer los deseos de mi hijo. Dile que se marchar
a la puesta del sol.
Cmo, padre, ests tan ansioso por librarte de m? pregunt Bard. Pretendo
dormir esta noche en la casa de mi padre. No volver a verla, ni a ti tampoco, durante siete
largos aos!
Ansioso por librarme de ti? Dios no lo permita exclam don Rafael, pero slo
tienes tres das para marcharte de Asturias.
Slo tardar un da en llegar a la frontera, si es que marcho hacia el norte, hacia el
Kadarin seal Bard, pues si El Haleine est en manos de los Hastur, ese lugar queda
vedado para m. As pues, me marchar a los Hellers, y ver si lord Ardis necesita un
mercenario que sea adems un conductor de hombres. O piensas que tus dignos parientes
pueden enviar asesinos para emboscarme en el camino mientras me marcho de Asturias,
seor?
Don Rafael se detuvo a reflexionar.
Sinceramente, espero que no. Sin embargo, si tienes una disputa de sangre con
Geremy y con el prncipe... alguno de ellos puede tratar de asegurarse de que no volvers para
hacer las paces con Ardrin dentro de siete aos. Yo ira con gran cautela, hijo mo, y no me
demorara hasta el ltimo momento.
Tendr cuidado, padre le prometi Bard, pero tampoco me escurrir al exilio
como un perro apaleado, con la cola entre piernas! Pasar la ltima noche en la casa de mi
padre.
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Sus ojos se posaron largamente en los de Melisendra. La muchacha se ruboriz y trat


de desviar la mirada, pero Bard retuvo sus ojos, mantenindola bajo esa compulsin. Maese
Gareth le haba advertido que permaneciera lejos de Mirella como si fuera un escolar
desobediente, y Melora se haba burlado de l, lo haba atormentado, para acabar
rechazndolo finalmente.
Retuvo la mirada de Melisendra hasta que la joven se retorci, con el rostro carmes, y
logr por fin romper el contacto visual y salir corriendo de la habitacin, con la cabeza gacha.
Entonces Bard se ri y se inclin hacia Alaric:
Vamos, elegirs lo que quieras entre mis arcos y flechas y entre todos mis juguetes.
Ya soy un hombre y no los necesitar... ya quin podra drselos, ahora que me marcho,
ms que a mi propio hermano? Qudate a revisar estas cosas y a elegir entre ellas, y yo te
dir qu hars en la casa del rey, cuando ests all como su hijo de crianza.
Ms tarde, despus de que el nio se marchara con los brazos llenos de balones y arcos
de caza y cosas as, Bard se qued de pie junto a la ventana, sonriendo con placer al pensar en
lo que ocurrira. La joven Melisendra vendra. No sera capaz de resistir la compulsin que
le haba impuesto. Malditas fueran todas las mujeres, que crean poder burlarse de l,
rechazarlo y convertirlo, con sus caprichos, en algo menos que un hombre! Entonces
sonri, no con sorpresa, sino con una especie de codicia satisfecha, cuando oy los pasos
leves en la escalera.
Ella entr lentamente en la habitacin, con paso tardo.
Oh, dama Melisendra salud l con una sonrisa que revelaba sus blancos
dientes, qu ests haciendo aqu?
Ella levant la vista para observarlo, con sus ojos grandes, grises y vagos, ligeramente
asustada.
Bien... no lo s respondi con voz temblorosa. Pens... me pareci que tena que
venir...
Con una sonrisa perezosa, l extendi una mano, la abraz y la bes, oprimindola
con brusquedad. Bajo su mano sinti el corazn de ella que lata apresuradamente, y supo
que la joven estaba aterrada y confundida.
Tendra que haber intentado esto con Carlina, entonces no hubiera tenido problemas;
l no le hubiera hecho dao y su prometida no hubiera protestado. Haba sido un estpido.
De alguna manera haba credo que por alguna razn Carlina deba compartir el tormento
que lo invada, que lo deseara tanto como l la deseaba a ella. Y todava la deseaba, con
una devastadora turbulencia en la sangre, una sed que ninguna otra mujer poda saciar: ella
era suya, su esposa, la hija del rey, la seal y el smbolo de todo lo que l haba conseguido,
de su honor, de sus logros. Y el
rey Ardrin se haba atrevido a interponerse entre ellos!
Las manos de Bard se posaron en las cintas de la tnica interior de la joven, forzando
su paso hacia dentro. Ella no opuso resistencia, en un silencio aterrado, como si fuera un
conejo astado en manos de una banshee.
La joven gimi un poco cuando la mano de Bard se cerr sobre el pezn. Sus pechos eran
plenos, no como el magro seno de Carlina; sta era una cerda, una cerda gorda como Melora...
como Melora, que se haba burlado de l y haba jugado con sus emociones! Bien, sta no
hara lo mismo!
La arrastr a la cama, manteniendo la misma presin sobre su cuerpo y su mente. Ella
no se debati, ni siquiera cuando l la arroj sobre el lecho para levantarle la falda. Sigui
gimiendo suavemente, pero l no la oy, sino que se arroj sobre ella. Ella grit una vez.
Despus permaneci tendida, en silencio, temblando, sin llorar siquiera. Bien, saba que no

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deba hacerlo. Su mismo terror lo excitaba, como le haba ocurrido con Carlina. Esta mujer
no se le resistira, sta saba que no deba hacerlo!
Se apart de ella y rod en la cama, agotado, exhausto y triunfante. Por qu
lloriqueaba ella? Lo haba deseado tanto como l; y l le haba dado todo lo que en realidad
deseaba una mujer, una vez que se atravesaba toda esa tontera de las bellas palabras y los
halagos. l supona que deba acceder a esos remilgos con una esposa. Record, con una
sbita oleada de dolor, cmo l y Melora se haban sentado junto al fuego del campamento,
a hablar. l no haba deseado someterla a ninguna compulsin, y por eso Melora se haba
burlado de l. Bien, esta mujer no tendra oportunidad de hacer lo mismo! De todas maneras,
todas eran unas rameras, y l ya haba tenido bastante de
ellas. No provocaban ningn problema... por qu una muchacha de buena cuna habra
de ser diferente? Todas tenan lo mismo bajo las faldas, verdad? Simplemente, lo que difera
era el precio: las putas exigan dinero, y las mujeres nobles bellas palabras, halagos y el
sacrificio de la propia virilidad de Bard.
Y entonces, de pronto, se sinti mortalmente asqueado y exhausto. Iba al exilio,
estara muchos aos lejos de su hogar, y se vea obligado a malgastar tiempo y energa
pensando en las mujeres! Malditas todas ellas!
Melisendra an yaca dndole la espalda, y los sollozos la estremecan. Maldita
tambin! No le hubiera ocurrido lo mismo con Carlina. Ella lo amaba, hubiera aprendido a
amarlo, haban sido amigos desde la infancia; l le hubiese demostrado que no quera hacerle
dao... Tendra que haber sido Carlina. Qu estaba haciendo all con aquella condenada
zorra, en la cama? Lo habra impulsado alguna confusa idea de venganza contra Melora? El
cabello rojo, lacio sobre la almohada, por algn motivo lo colm de pesar. Maese Gareth se
habra enojado, maese Gareth habra advertido que Bard mac Fianna no era un muchacho
que poda ser espantado de la mujer que deseaba. Pero los sollozos de la joven lo llenaban
de inquietud.
Extendi hacia ella una mano vacilante.
Melora dijo, no llores.
Ella se dio vuelta y lo mir. Sus ojos hmedos parecan enormes en el rostro plido.
No soy Melora dijo. Si le hubieras hecho esto a ella, sin duda te hubiera
matado con laran.
No, pens l. Melora lo haba deseado, pero por sus propias y quijotescas razones
haba preferido frustrarlos a ambos. Esta otra... cmo se llamaba?... Melisendra, eso era.
Haba sido virgen. l no lo haba previsto; saba que casi todas las leroni tenan el privilegio
de escoger los amantes que se le antojaran. Dese que hubiera sido Melora. Ella
hubiera respondido a su propio deseo. En cambio, Melisendra slo haba sido un cuerpo
inerte y poco dispuesto en sus brazos. Sin embargo... A pesar de todo, eso tambin resultaba
excitante, saber que l le haba impuesto su voluntad, que ella no poda convertirlo en un
tonto como haba hecho Melora.
No te preocupes espet l. Ya est hecho. Maldita sea, deja de llorar!
Ella se esforz por reprimir sus sollozos.
Por qu ests tan enfadado conmigo, ahora que has obtenido lo que queras?
Por qu hablaba como si ella no lo hubiera deseado? Haba advertido cmo lo haba
mirado; Bard simplemente le haba dado la oportunidad de hacer lo que en realidad deseaba...
sin necesidad de experimentar esos estpidos escrpulos que haban impedido que Melora
llegara a estar en sus brazos!
Mi seora se enfadar musit ella. Y qu har, primo, si me has dejado
embarazada?
l le arroj las ropas.
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No tiene nada que ver conmigo resolvi. Me marcho al exilio; a menos que
ests tan loca de amor por m como para seguirme, disfrazada de hombre, como las doncellas
de las antiguas baladas, que seguan a sus amantes ataviadas con ropas masculinas, como
pajes... No? Bien, damisela, entonces no sers la primera ni la ltima que tenga un bastardo
de los Di Asturien... O te consideras mejor que mi propia madre? Si quedas embarazada,
estoy seguro de que mi padre no permitir que ni t ni el beb muris de hambre en medio del
campo.
Ella lo observ fijamente, con los ojos muy abiertos, enjugndose las lgrimas que an
le baaban el rostro.
Oh susurr, no eres un hombre, eres una bestia!
No ri l con amargura. Nadie te lo ha dicho? Soy un proscrito, un lobo. El rey
as lo ha dicho. De verdad esperabas que me comportara como un hombre?
Ella recogi sus ropas y escap, y l oy sus sollozos que se apagaban a medida que la
joven descenda la escalera.
Volvi a echarse sobre la cama. Las sbanas conservaban el perfume del cabello de ella.
Maldicin, pens con amargura, tendra que haber sido Carlina...
Sin Carlina soy un proscrito, un bastardo, un lobo...
La furia, el orgullo y la nostalgia lo invadieron.
Todo hubiera sido tan diferente contigo... Carlina, Carlina!
Se march a media maana, tras despedirse con un abrazo de su padre y de Alaric, con
gran dolor; pero era joven, y saba que se encaminaba al mundo, en busca de aventuras.
No poda permanecer triste durante mucho tiempo. Tal vez los dems lo llamaran exilio,
pero para un joven con experiencia militar tambin exista la aventura y la esperanza de
obtener beneficios, y adems podra regresar al cabo de siete aos.
Mientras cabalgaba, la bruma se disip y el clima mejor. Tal vez se encaminara
hacia las Ciudades Secas, a ver si el seor de Ardcarrn necesitaba una espada de alquiler, un
guardaespaldas que hablara la lengua de Asturias y del pas occidental, alguien que
instruyera a sus guardias en el uso de la espada y que lo defendiera de sus enemigos. Sin
duda deba de tener muchos enemigos. Por algn motivo, eso le record la cancin subida
de tono que haban cantado sus soldados:
Veinticuatro leroni fueron a Ardcarrn
y cuando volvieron ya no podan usar su laran.
Todas ellas, pens, deban de ser como Mirella, leroni mantenidas vrgenes para la Vista.
Se pregunt por qu debera ser de ese modo. Por qu solamente una virgen poda ejercer esa
forma de laran") l lo ignoraba casi todo del laran, salvo que deba temerlo. Sin embargo
todo podra haber sido diferente, l podra haber sido elegido, como Geremy, para convertirse
en un laranzu, para portar una piedra estelar en la batalla, en vez de una espada.
Silb algunas estrofas ms de la balada, pero el sonido se extingui al perderse en los vastos
espacios. Anhel tener algn amigo o pariente que lo acompaara, incluso un criado. O una
mujer: Melora, cabalgando a su lado en su asno, y que hablara con l de la guerra, de la tica y
de las ambiciones, con aquella confianza que nunca haba establecido con ninguna mujer
viviente, ni con ningn hombre... No. No pensara en Melora. Cuando pensaba en ella
evocaba su brillante cabello rojo, y eso le haca recordar a Melisendra, inerte, debatindose
en sus brazos.
Carlina. Si Carlina hubiera accedido, como corresponda a una esposa, a seguirlo al
exilio, hubiera cabalgado a su lado, rindose y conversando como cuando ambos eran nios.
Y cuando desmontaran para acampar por la noche, l la abrazara suavemente y la envolvera
en las mantas con suma ternura. Lo perturbaba pensar en eso. Despus se sinti embargado por
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la ira, al pensar que el rey Ardrin no perdera tiempo para entregarla a algn otro hombre, tal
vez a Geremy Hastur. Salvajemente, dese que Carlina gozara bien de Geremy, invlido con su
pierna marchita... pero la idea lo atormentaba. Carlina entregndose a Geremy como no lo
haba hecho con l!
Malditos todos ellos! Y, de todos modos, qu le importaban las mujeres?
Se detuvo a medioda para refrescar su caballo. Lo at a un rbol de vainas plumosas y
extrajo galleta y pasta de carne de sus alforjas, para comer mientras el caballo pastaba la
hierba nueva de la primavera. Tena comida para varios das... Doa Jerana se haba
mostrado generosa con las provisiones. No se arriesgara a comprar comida ni forraje para
su caballo hasta haber cruzado las fronteras de Asturias. Llenara sus botellas de agua en los
arroyos en vez de hacerlo en los pozos de las poblaciones; estaba sentenciado al exilio, y
todos tendran derecho a negarle cualquier ayuda. En realidad, no tema que lo mataran, pues
el rey Ardrin no haba puesto precio a su cabeza; mientras se mantuviera fuera del alcance
de los parientes de Geremy, que podran declararle una disputa de sangre, tena poco que
temer. Sin embargo, se senta muy solo, y no estaba acostumbrado a ello. Le hubiera gustado
contar con alguna compaa, incluso con la de algn criado.
Record que, en una oportunidad, Beltrn y l haban seguido aquel mismo camino, en
una salida de caza. Tendran entonces alrededor de trece aos, y algunos problemas que
haban surgido en la casa les haba hecho considerar la posibilidad de fugarse, de viajar hasta
las Ciudades Secas y buscar all trabajo como mercenarios. Aun cuando saban que no iba en
serio, todo el asunto haba sido muy real para ellos. Eran buenos amigos entonces. Una
repentina tormenta de nieve los haba obligado a buscar refugio en un granero medio derruido
y haban compartido las mantas y conversado hasta muy tarde, y antes de dormir se haban
hecho mutuamente el juramento de bredin, tal como suelen hacerlo los jvenes. Por qu, en
nombre de todos los dioses, se habra peleado con Beltrn por una tontera? Haba sido por
aquella condenada Melora; Bard estaba resentido por la
negativa de la mujer, y eso le haba hecho discutir con su hermano de crianza. Por qu
una mujer deba entrometerse en las relaciones entre hombres? Ninguna de ellas vala lo
suficiente! Y como Melora lo haba rechazado, l haba disputado con Beltrn y haba dicho
cosas imperdonables, y como resultado estaba aqu... Aunque ya era demasiado mayor para
esos juegos de muchachos, tendra que haber recordado los largos aos de amistad con
Beltrn, que era su hermano y su prncipe. Bard se cubri el rostro con las manos y, por
primera y ltima vez desde su infancia, llor al recordar los aos de cercana entre ambos y al
pensar que Beltrn se haba convertido en su enemigo y Geremy sera un invlido toda su
vida.
El fuego se extingui, pero Bard yaci all exhausto, con la cabeza entre las manos,
enfermo de dolor, desesperado. Qu se haba apoderado de l para que dejara de lado su
ambicin, la amistad, la vida que l mismo se haba construido, todo por una mujer? Y
ahora tambin haba perdido a Carlina. El sol se puso, pero Bard no logr incorporarse, ni
lavarse la cara, ni volver a montar. Dese haber muerto en la batalla del Molino de Moray,
que la daga de Geremy hubiera cumplido su cometido.
Estoy solo. Siempre estar solo. Soy el lobo que me declar mi padre adoptivo. La mano
de cualquier hombre es mi enemiga y soy el enemigo de cualquier hombre.
Nunca antes haba sido tan consciente del significado de la palabra proscrito, ni
siquiera cuando haba estado ante el rey escuchando su sentencia.
Por fin, exhausto, se durmi.
Cuando despert, emergiendo bruscamente del sueo como un animal salvaje y
sintiendo la piel del rostro tensa por la sal de las lgrimas secas, las ltimas lgrimas
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mas de su infancia, supo repentinamente que haba dormido demasiado: alguien estaba
cerca de l. Desenvain la espada incluso antes de haber abierto los ojos del todo, y se
incorpor de un salto.
El alba haba teido el paisaje de gris, y Beltrn, envuelto en una capa azul con
capucha, con una espada desenvainada en la mano, se ergua de pie ante l.
Entonces no ests satisfecho con haber logrado mi exilio espet "Bard. Te
pareci que siete aos no bastaban para hacerte sentir seguro, Beltrn?
Estaba enfermo de odio y de debilidad... La noche anterior haba llorado hasta dormirse
por haber peleado con un hermano de crianza que hubiera podido matarlo mientras l
permaneca sumido en el sueo?
Qu valiente eres, mi prncipe, ya que te consideras capaz de matar a un hombre
dormido. Pensaste acaso que siete aos no te bastaban para librarte de m?
No hablar contigo, Lobo mascull Beltrn. T elegiste retrasar tu salida del reino
en vez de partir a toda prisa; ahora la sentencia pesa sobre ti, y cualquier hombre puede
matarte impunemente. Mi padre prefiri mostrarse piadoso contigo, pero yo no te quiero en mi
reino. Tu vida es ma.
Ven por ella espet Bard y corri hacia Beltrn con la espada en ristre.
Eran contrincantes igualados. Haban recibido las mismas lecciones, las del mejor
maestro de armas de todo el reino, y siempre haban practicado juntos; conocan los puntos
dbiles del otro demasiado bien. Bard era ms alto y tena mayor alcance; sin embargo,
nunca haban combatido con armas verdaderas, sino tan slo con las romas espadas de
prctica. Y constantemente, ante los ojos de Bard flotaba aquella condenada noche del
Solsticio de Invierno, cuando haba luchado contra Geremy y lo haba mutilado de por
vida. No deseaba matar a Beltrn y le resultaba imposible pensar que su hermano de crianza, a
pesar de lo sucedido, quisiera matarlo.
Por qu, en nombre de Zandru, por qu?
Slo para poder entregarle a Geremy su hermana, para que Carlina sea viuda antes de
convertirse en una mujer casada?
La idea lo enfureci; traspas la guardia de Beltrn y, luchando como un poseso, logr
hacerle saltar la espada de la mano.
El arma cay a cierta distancia.
No quiero matarte, hermano de crianza. Permite que me marche en paz de este reino.
Si dentro de siete aos todava ests dispuesto a matarme, te retar a duelo y luchar
limpiamente contigo entonces.
Si te atreves a herirme mientras estoy desarmado, tu vida no valdr nada en ninguna
parte de los Cien Reinos!
Entonces, ve a recoger tu espada, volver a demostrarte que no eres contrincante
para m! gru Bard. O acaso crees, muchachito, que te convertirs en mi igual si me
matas?
Beltrn fue a recoger su espada con lentitud. Cuando se agach para levantarla, se oy el
estrpito de cascos, y un caballo se dirigi hacia ellos a galope tendido.
Cuando la montura se detuvo bruscamente entre ambos, Bard dio un paso atrs y
descubri asombrado que el jinete era Geremy Hastur, plido como la muerte. Geremy
desmont precipitadamente y permaneci en pie, sostenindose de la cincha de su montura,
incapaz de permanecer erguido sin apoyo.
Os lo ruego... Bard, Beltrn... jade. Slo la muerte zanjar esta disputa entre
vosotros? No hagis esto bredin. Yo nunca volver a caminar; Bard debe marcharse proscrito
al exilio durante media vida. Te lo ruego, Beltrn... si me quieres, deja las cosas como estn.
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No te metas, Geremy ladr Beltrn con la boca tensa en una mueca de disgusto.
Esta vez, Geremy, te juro por el honor de mi padre y por el amor que siento por
Carlina, que la pelea no fue culpa ma; Beltrn pretenda matarme mientras yo dorma, y
cuando lo desarm, no quise matarlo intervino Bard. Si puedes infundirle a este tonto
alguna sensatez, en nombre de Dios, hazlo, y deja que me marche en paz.
No te odio, hermano de crianza sonri Geremy. Estabas borracho, fuera de ti, y
yo creo, aunque el rey no comparta mi opinin, que habas olvidado que ya no llevabas la
misma vieja daga con que cortabas la carne de nio. Beltrn, no seas idiota, envaina esa
espada. He venido a despedirme, Bard, y hacer las paces contigo. Ven y dame un abrazo,
pariente.
Extendi los brazos y Bard, con la vista nublada por las lgrimas, fue a abrazar a su
hermano de crianza. Cuando lo bes en ambas mejillas, se sinti de nuevo al borde de las
lgrimas. Luego el mundo se disolvi en furia y odio, al ver por encima del hombro que
Beltrn corra hacia l con la espada en ristre.
Traidor! Condenado traidor! grit mientras se desprenda del abrazo de Geremy
y se volva, con la espada centelleando bajo la luz.
Con dos mandobles desarm a Beltrn, y mientras oa el grito de horror y dolor de
Geremy, atraves el corazn de Beltrn. Sinti que el cuerpo de su contrincante se
derrumbaba contra su espada y caa.
Geremy tambin haba cado, golpendose con violencia la pierna disminuida, y yaca
gimiendo en el suelo.
Los cristoforos cuentan que su Portador de Pecados tambin fue traicionado por su
hermano de crianza mientras se daban un abrazo de parientes se enfureci Bard. No
saba que fueras cristoforo, Geremy, ni que pudieras hacerme una jugarreta semejante. Te
cre.
Sinti que su boca se curvaba como a punto de llorar, pero se mordi la lengua con
fuerza para no delatarse.
Geremy se mordi los labios y se debati para incorporarse.
Yo no te he traicionado. Aydame a incorporarme, hermano de crianza. Te lo juro,
Bard.
Bard mene la cabeza.
No me engaars dos veces le respondi con amargura. Conspiraste con
Beltrn para conseguir tu venganza?
No asegur Geremy. Asindose de las bridas, consigui levantarse con
dificultad. Lo creas o no, Bard, he venido aqu en un intento de hacer las paces. Estaba
llorando. Beltrn est muerto?
No lo s respondi Bard.
Se agach para ver si el corazn de Beltrn lata. Al comprobar que no haba ningn
signo de vida, mir el cuerpo de Beltrn con desesperacin y luego a Geremy.
No tuve alternativa declar.
Lo s dijo Geremy, y su voz se quebr. l te habra matado. Por piedad de
Avarra, cmo hemos llegado a esto?
Bard apret los dientes, preparndose a desenterrar su espada del cuerpo de Beltrn.
Lo hizo y limpi la hoja en la hierba antes de envainarla. Geremy segua llorando, sin hacer
ningn esfuerzo por disimular sus lgrimas.
No s qu le dir al rey Ardrin dijo finalmente. l estaba a mi cuidado. Siempre
fue el ms joven de todos nosotros... Fue incapaz de proseguir.
Lo s respondi Bard. Mucho despus de que todos llegramos a ser hombres,
l era todava un
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nio. Tendra que haberme imaginado... Se interrumpi.


Cada hombre debe recorrer el camino de su propio destino. Bard, odio pedirte esto,
pero no puedo caminar solo. Pondrs el cuerpo de Beltrn sobre su caballo, para que pueda
llevarlo de regreso al castillo? Si tuviera conmigo algn servidor o escudero...
Pero no queras tener ningn testigo de tu traicin aleg Bard.
Todava crees eso? Geremy mene la cabeza. No, en realidad no quera
ningn testigo de mi debilidad, porque pensaba rogarle a Beltrn que hiciera las paces
contigo. No soy tu enemigo, Bard. Ya ha habido suficientes muertes. Tambin quieres mi
vida?
Bard saba que podra tomarla con mucha facilidad. Geremy, como corresponda a un
laranzu, iba desarmado.
Mene la cabeza y fue a buscar el caballo de Beltrn. Lo condujo hasta un lugar
apropiado para poner sobre la montura el cuerpo sin vida del prncipe.
Necesitas ayuda para montar, Geremy?
ste agach la cabeza, poco dispuesto a mirar a Bard a los ojos. Acept de mala gana
la mano que Bard le ofreca para ayudarle a montar, y se sent en su caballo, tambaleante,
temblando de pies a cabeza. Las miradas de ambos se cruzaron y los dos supieron que nada
ms podan decirse. Incluso una despedida formal sera demasiado. Geremy aferr las riendas
y cogi tambin las riendas del caballo que llevaba el cuerpo sin vida de Beltrn;
lentamente volvi al camino y lo tom en direccin a Asturias.
Bard observ su partida, con el rostro ceudo y grave, hasta que el otro se perdi de
vista; despus exhal un suspiro, ensill su propio caballo y se alej sin mirar atrs, fuera del
reino de Asturias, al exilio.

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LIBRO SEGUNDO
EL LOBO DE KILGHARD

Medio ao antes de que finalizaran sus siete aos de exilio, Bard mac Fianna, tambin
conocido como el Lobo, tuvo noticias de la muerte del rey Ardrin, y supo que estaba en
libertad de regresar a Asturias.
Se hallaba entonces en lo ms profundo de los Hellers, en el pequeo reino de Scaravel,
ayudando a defender Saint Scarp del ataque de bandidos procedentes de ms all de Alardyn.
Poco antes de que concluyera el asedio, don Rafael transmiti a su hijo las noticias de
Asturias.
Tres aos despus de la muerte del prncipe Beltrn, la reina Ariel haba dado otro hijo
al rey. Cuando Ardrin muri, y el nio prncipe Valentine lo sucedi en el trono, la reina,
con gran prudencia, escap con sus parientes de las llanuras de Valeron, dejando Asturias en
manos de quien se apoderara del reino. El principal aspirante fue Geremy Hastur, cuya
madre era prima del rey Ardrin. El aspirante al trono alegaba que en pocas pasadas todas
estas tierras haban estado bajo el dominio de los Hastur, por lo que ahora deberan
permanecer bajo su custodia.
Don Rafael le haba escrito: Nunca ms doblar la rodilla ante el linaje de Hastur, y mi
argumento es mejor que el de Geremy; Alaric es mi heredero legal y el heredero de Ardrin
despus de Valentine. Ven, hijo mo, y aydame a sacar a Alarte de la custodia de Geremy,
afn de conseguir este reino para tu hermano.
Bard cavil sobre el contenido del mensaje, de pie y con armadura en la sala de guardia
de Scaravel, donde el mensajero lo haba encontrado. Durante siete aos haba servido como
mercenario, y despus como capitn de mercenarios, en muchos reinos pequeos; no tena
ninguna duda de que la fama del Lobo de Kilghard se haba difundido ms all de los Hellers
y en las tierras bajas, hasta Valeron. En esos aos haba luchado en muchos combates, y el
mensaje le deca entre lneas que le esperaban ms batallas; pero al final de esas batallas habra
paz y honores, y un lugar cercano al trono de Asturias. Mir al mensajero frunciendo el
ceo.
Y mi padre no te dio ms mensaje que esto, ni tampoco te dijo nada que debas
transmitirme personalmente?
No, vai dom.
Ninguna noticia de mi esposa? se pregunt Bard. Acaso Geremy haba tenido
el atrevimiento de casarse con Carlina? Toda esa chchara acerca del antiguo linaje de
Hastur era pura basura, y Geremy debe saberlo tan bien como yo!
Pero tambin te traigo un mensaje de lady Jerana le ofreci el mensajero. Me
pidi que te dijera que doa Melisendra te enva saludos, y tambin saludos de tu hijo Erlend.
Bard frunci el ceo, y el mensajero se retir ante su gesto de enfado.
Lo haba conseguido todo menos olvidar a Melisendra. Haban pasado varias mujeres
por su vida desde entonces, y al parecer tena uno o dos hijos por aquellos reinos. De hecho
le daba dinero, cuando lo tena, a una prostituta porque su hijo le recordaba a

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l mismo cuando era nio, porque le arreglaba el cabello cuando necesitaba un corte
y le lavaba la ropa, y porque cocinaba platos mejores de los que haba podido probar en el
cuerpo de guardia. Ahora pensaba con disgusto en Melisendra. Llorosa y gimoteante
mujerzuela! Aquel encuentro le haba dejado mal sabor de boca. Fue la ltima vez que
haba usado su don para atraer a una mujer hasta su cama. Bueno, haba sido una buena
doncella, y al parecer a la estpida muchacha no se le haba ocurrido una idea mejor que
explicarle a su seora todo lo que haba pasado. La actitud de lady Jerana hacia l haba sido
siempre hiriente, desde que era nio y su hermano Alaric le haba preferido a l a cualquier
otro compaero. Ahora Jerana incurra en actos an ms malvados para mantener su dominio
sobre l.
La presencia de Melisendra podra ser una buena razn para prescindir de Asturias. Y
con todo, no era del todo desagradable pensar que poda tener un hijo de una joven de buena
familia, un hijo elevado a la categora de noble nedestro. El chico deba de tener unos seis aos
de edad. Lo suficientemente mayor como para ser instruido en las artes varoniles; y no caba
duda de que Melisendra hara todo lo que estuviera en su mano para convertirlo en un
afeminado y volverlo en contra de su padre. No quera ningn hijo glorificado por aquella
puta plida y gimoteante ni por su arisca seora. As que si Jerana pensaba que se librara de l
slo con hacerle saber que su comportamiento con Melisendra era del dominio pblico, se
equivocaba.
Comuncale a mi padre le confirm al mensajero que cabalgar hasta Asturias y
estar all en tres das. Mi trabajo aqu ha terminado.
Antes de irse, camin entre las prostitutas hasta encontrar a la mujer llamada Lilla, a
la que le entreg casi todo el dinero que haba ganado en Scaravel.
Quiz quieras comprarte una pequea granja en estas colinas le dijo; y quizs
encuentres un marido que te ayude a trabajarla y a criar a tu hijo.
Por lo que me dices respondi Lilla, comprendo que no volvers cuando hayas
resuelto tus asuntos en tu tierra natal. No es as?
Bard neg con la cabeza.
No lo creo dijo.
Vio cmo ella tragaba saliva y frunci el ceo anticipndose a una escena; pero Lilla era
una mujer demasiado sensible como para eso. Se puso de puntillas y le dio un sincero beso y
un abrazo.
l le devolvi el beso, sonriendo.
sa es una buena mujer de soldado! Me gustara despedirme del muchacho dijo, y
ella llam al robusto nio, quien se acerc y mir a Bard, ataviado con su casco reluciente, listo
para marchar hacia el sur.
Bard lo alz y le dio un pellizco en el mentn.
No puedo reconocerlo, Lilla dijo. No s si tendr un hogar donde llevarlo, y
en cualquier caso hubo muchos hombres en tu vida, antes y despus de m.
No esperaba que lo hicieras, Lobo. El marido que encuentre podr criar a mi hijo
como propio, o deber buscarse otra mujer.
De todos modos prosigui Bard, sonriendo al ver los ojos brillantes del
muchacho, si llega a mostrar algn talento para las armas, y tienes otros hijos y no lo
necesitas para que te ayude a sostenerte en la vejez, envamelo a Asturias, y yo lo encaminar
para que se gane el pan con la espada. Si puedo, incluso har por l algo mejor que eso.
Es muy generoso de tu parte agradeci Lilla, y se ri.
Es fcil ser generoso con algo que tal vez nunca ocurra; todo eso que digo es siempre
y cuando todava
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est con vida dentro de unos doce aos, algo que un soldado nunca puede saber. Bien,
si te enteras de que he muerto, entonces tu hijo tendr que abrirse paso solo en el mundo,
como lo hizo su padre: con su inteligencia y su fuerte brazo. Que todos los demonios sean
con l ms amables de lo que han sido conmigo.
Extraa manera de bendecir a tu hijo, Lobo coment Lilla.
La bendicin de un lobo? Bard volvi a rerse y agreg: Es posible que
despus de todo no sea mi hijo, y la bendicin de un pariente posiblemente no le haga ningn
bien, as como mi maldicin tampoco le perjudicara en absoluto. No tengo fe en esas cosas,
Lilla. Las maldiciones y las bendiciones son lo mismo. Le deseo suerte, y tambin a ti.
Dio al nio un brusco beso en la mejilla y lo deposit en el suelo, y luego tambin bes
a Lilla. Despus mont y se alej, y si Lilla llor, fue lo bastante sensata como para no
hacerlo hasta que Bard se perdi de vista.
Bard, sin embargo, se senta eufrico mientras cabalgaba hacia el sur. Se haba librado
del nico lazo que lo haba atado durante todos esos aos, y la liberacin slo haba
implicado para l deshacerse de un dinero que en realidad no necesitaba. Probablemente el
muchacho no fuera su hijo, ya que todos los nios rubios se parecan mucho, sin que eso
implicara vnculos familiares. Crecera con los pies firmemente plantados en la bosta de la
vaquera de su madre, y Bard nunca tendra necesidad de volver a acordarse de ninguno de
los dos.
Cabalg solo hacia el sur, hacia el Kadarin. Avanz a travs de una tierra devastada por
pequeas guerras, ya que los Aldarn, que haban mantenido la paz en tiempos de su padre,
haban cado. Ahora haba cuatro reinos pequeos y los bosques estaban arrasados,
ya que los cuatro hermanos, todos codiciosos de tierras y ambiciosos, haban luchado all
con fuego perpetuo y hechicera.
Bard haba pasado un ao al servicio de uno de ellos, y cuando fue vencido don
Anndra de Scathfell haba tomado para s una muchacha que Bard deseaba, una maravilla de
catorce aos, de largo cabello oscuro y ojos que le recordaban a Carlina, Bard se haba
marchado y se haba puesto al servicio de otro hermano. Entonces haba conducido a don
Lerrys directamente al interior de la fortaleza por un pasadizo secreto que haba conocido
mientras serva a Scathfell. Despus los dos hermanos hicieron las paces y se aliaron por
juramento contra un tercer hermano, y la muchacha advirti a Bard que uno de los precios
de la alianza era la cabeza del mercenario, ya que ambos hermanos sentan que l podra
traicionarlos. As las cosas, Bard huy por el mismo pasaje secreto en direccin a Scaravel y
jur que nunca ms se involucrara en disputas familiares.
Ahora cabalgaba hacia su hogar, para hacer precisamente eso. Pero al menos ahora se
trataba de sus propios parientes!
Cruz el Kadarin y cabalg a travs de las Kilghard, advirtiendo a su alrededor las
seales de la guerra. Cuando cruz la frontera de Asturias, reconoci tambin all seales de
guerra y se pregunt si no debera marchar a toda prisa a la casa del rey. Pero ro, Geremy
haba reclamado el trono y se haba establecido en el castillo del rey. Si don Rafael ya hubiera
sitiado ese lugar, el mensaje que le haba enviado le habra indicado que deba reunirse con l
all; de modo que decidi dirigirse hacia su antiguo hogar.
No haba supuesto que el paisaje pudiera cambiar tanto en siete aos; y tampoco haba
pensado, paradjicamente, hasta qu punto seguira siendo el mismo.
Era el principio de la primavera; durante la noche haba cado una densa nevada y los
rboles de vaina plumosa estaban cubiertos de nieve. Cuando Carlina y l eran nios, solan
jugar bajo un rbol de vainas plumosas que haba en el jardn. Entonces l ya haba superado
los juegos infantiles, pero haba trepado al rbol para bajarle vainas a Carlina, para que ella
pudiera hacer cunas para sus muecas, acomodndolas cmodamente entre las fibras
plumosas. Una vez encontraron una vaina realmente enorme y Carlina haba acostado en ella
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a un gatito en vez de una mueca, arropndolo con la lana plumosa y cantndole nanas; pero
el gatito se haba cansado del juego y se haba escurrido de su cuna. Bard recordaba a Carlina,
con el cabello rizado y despeinado cayndole hasta la cintura, de pie, sosteniendo la vaina
rota en las manos, chupndose el dedo que el gatito le haba araado y los ojos llenos de
lgrimas. Bard haba atrapado al gato con la intencin de romperle el cuello, pero Carlina se
lo haba arrebatado, cobijndolo contra su pecho y protegindolo con sus deditos.
Carlina. Estaba regresando a Carlina, que era su esposa segn la antigua ley, y l
exigira que su padre la hiciera cumplir. Si haban entregado a Carlina a algn otro hombre,
primero matara al rival y despus se casara con ella. Y si el otro hombre era Geremy, le
cortara los cayones y los asara ante sus propios ojos.
Cuando vio a lo lejos las torres del Gran Saln de don Rafael, ya se haba puesto
frentico de ira contra Geremy y contra Carlina. Si ella hubiera aceptado acompaarlo, ni
siquiera Ardrin podra haberlos separado!
El sol se haba puesto, pero la noche era clara y se vean tres lunas en el cielo. Pens
que eso era un buen augurio, pero cuando lleg ante los portales descubri que estaban
cerrados con tranca, y cuando desmont y
golpe con fuerza, la voz del viejo coridom de su padre, Gwynn, le respondi desde
dentro, con dureza:
Fuera de aqu! Quin cabalga hasta aqu a esta hora, cuando la gente honesta debe
estar en la cama? Si quieres algo de don Rafael, vuelve de da, cuando los bandidos
permanecen en sus guaridas.
Abre la puerta, Gwynn grit Bard, riendo, pues soy el Lobo de Kilghard, y si no
lo haces saltar el muro y te har pagar con sangre si los bandidos me roban el caballo.
Cmo pretendes echarme de la casa de mi propio padre?
Joven amo Bard! De verdad eres t? Brynat, Haldran, venid a quitar la tranca!
Sabamos que estabas en camino, joven seor, pero no creamos que pudieras llegar a estas
horas.
La puerta se abri. Bard desmont y condujo su caballo al interior. El viejo Gwynn
se acerc a abrazarlo torpemente con una mano. Era viejo, canoso y encorvado; caminaba
con dificultad y haba perdido un brazo, a la altura del codo, mientras defenda la casa l solo,
antes de que Bard naciera, ocultando a la dama, la primera esposa de don Rafael, en el tico.
l haba dado a Bard las primeras lecciones de esgrima cuando era un nio de siete aos.
Ahora Bard lo abraz y lo bes.
Padre adoptivo, por qu estn cerradas las puertas en esta tierra pacfica?
En estos das no hay paz en ningn lado, maese Bard explic el anciano con
seriedad. Los Hastur han jurado que todas estas tierras les pertenecen desde siempre, estas
tierras que han sido de los Di Asturien durante todos estos aos... Cmo, si hasta el nombre,
Asturias, significa tierra de los Di Asturien... Cmo puede ser que esos condenados Hastur
la reclamen? Y ahora los De Hali han jurado que toda la tierra se unificar bajo el dominio
de sus tiranos, y tratan de quitarles las armas a las personas honestas para que todos
quedemos a merced de los criminales y los bandidos. Oh, maese Bard, desde que te
marchaste han pasado das perniciosos para esta tierra!
He odo decir que el rey Ardrin haba muerto dijo Bard.
Es cierto, seor, y el prncipe Beltrn fue liquidado por bandidos, ms o menos
cuando t te marchaste, seor, aunque confidencialmente te dir que nunca he estado
seguro de que el Hastur que ahora reclama el trono no haya tenido algo que ver con esa
muerte. l y el joven prncipe salieron juntos a caballo, o eso dicen, y slo uno de los dos
regres, por supuesto el Hastur, ese sucio laranzu usador de sandalias. As, con Beltrn
muerto, la reina Ariel huy del reino.' Cuando el rey muri, don Rafael dijo: Mal le va a la
tierra cuyo rey es un nio. Sin duda, hay luchas por todas partes, y la gente honesta no
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puede recoger sus cosechas porque el campo est siempre lleno de bandidos, cuando no de
soldados. Y ahora, segn dicen, si los Hastur ganan esta guerra nos quitarn todas las armas,
hasta los arcos de caza, dejndonos tan slo las dagas y las horcas, y si se salen con la suya,
me atrevo a decir que un pobre pastor no dispondr siquiera de un garrote para ahuyentar a
los lobos.
Tom las riendas del caballo de Bard con el brazo sano y aadi:
Pero entra, seor, don Rafael se alegrar de tu llegada!
Llam a gritos a un par de lacayos para que desensillaran el caballo, llevaran las alforjas
al Gran Saln y buscaran lmparas y a los criados; en pocos minutos haba muchas personas
corriendo por el patio, perros que ladraban, ruido y confusin.
Me gustara saber si mi padre ya se ha acostado dijo Bard.
No, seor respondi una voz infantil a sus pies, pues yo le dije que t llegaras
esta noche: lo vi en mi piedra estelar. Entonces el abuelo se qued esperndote en el saln.
El viejo Gwynn exclam, sobresaltado:
Pequeo amo Erlend! Su voz tena una nota de irritacin. Te han prohibido ir
a los establos, hombrecito desobediente, los caballos podran aplastarte! Tu mam se
pondr furiosa conmigo!
Los caballos saben quin soy y reconocen mi voz aleg el nio, saliendo a la luz
. No me pisarn.
Pareca tener unos seis aos, era menudo para su edad, y con una larga melena pelirroja
y rizada, que brillaba como cobre fundido bajo la luz de las antorchas. Bard supo quin era
incluso antes de que el muchacho flexionara una rodilla para hacerle una reverencia anticuada,
y dijera:
Bienvenido a casa, padre mo. Quera ser el primero en verte. Gwynn, no tengas
miedo, le dir al abuelo que no se enfade contigo.
Bard frunci el ceo al muchacho.
As que t eres Erlend.
Era raro que no se le hubiera ocurrido: Melisendra tena el cabello rojo del antiguo
linaje, el que haban producido en ellos muchas generaciones atrs, la sangre del linaje de
Hastur, de Hastur y Cassilda, pero no se le haba ocurrido que el nio pudiera estar dotado de
laran.
As que me conoces?
Cmo le habra hablado de l Melisendra?
Srespondi Erlend. Te he visto en la mente de mi madre y en sus recuerdos,
aunque me suceda con ms frecuencia de pequeo. Ahora ella dice que est demasiado
ocupada criando a un mozalbete como yo para perder el tiempo recordando tiempos pasados.
Adems, te he visto en mi piedra estelar, y el abuelo me ha contado que eres un gran guerrero,
y que te llaman Lobo. Creo que tal vez a m tambin me gustara ser un gran guerrero, aunque
mi seora madre dice que es ms probable que sea un laranzu, alguien que sabe usar la
magia, como el padre de ella. Puedo ver tu espada, padre?
S, claro.
Bard sonri al chico y se arrodill junto a l, desenvainando la espada.
Erlend pos una pequea mano respetuosa sobre la empuadura. Bard empez a
advertirle que no deba tocar el filo de la hoja, y luego se dio cuenta de que el chico ya lo
saba. Envain la espada y alz al chico sobre sus hombros.
De modo que mi hijo es el primero que sale a recibirme cuando vuelvo a casa
despus de todos estos aos de exilio. Lo considero muy adecuado. Acompame a saludar a
mi padre.
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El Gran Saln le pareci ms pequeo que la ltima vez que lo haba visto, y menos
lujoso. Era un recinto largo y bajo, con suelo de piedra, y en los muros los escudos y
estandartes de generaciones de hombres Di Asturien, junto a armas demasiado antiguas para
asarlas: picas y las viejas lanzas que eran intiles ahora rara el combate. Tambin haba tapices
tejidos cientos de aos atrs, que representaban los antiguos dioses y diosas, la diosa de la
cosecha ahuyentando una bruja de os campos, Hastur durmiendo en las costas de Hali,
Cassilda ante su telar. El suelo de piedra no era regular los pies, y un fuego arda en cada
extremo del largo saln. En el ms alejado, las mujeres se apiaban en JE grupo y Bard oy el
sonido de un rryl; ante la chimenea ms prxima, don Rafael di Asturien se incorporo de su
silln cuando Bard se acerc con su hijo en brazos
Don Rafael llevaba puesta una tnica de lana verde
oscura con el cuello y los puos bordados. Todos los hombres Di Asturien eran rubios,
y don Rafael tena el cabello tan claro que resultaba imposible distinguir si las canas haban
avanzado, pero su barba era blanca. Tena un aspecto muy semejante a la ltima vez que lo
haba visto Bard, slo que ms delgado, con ojos un poco ms hundidos por las
preocupaciones.
Le tendi los brazos, pero Bard dej a Erlend en el suelo y se arrodill ante su padre.
No haba hecho eso ante ninguno de los seores a los que haba servido durante los siete
aos de exilio.
He regresado, padre mo declar, percibiendo en algn lugar de su mente la
sorpresa del pequeo al ver a su padre, el renombrado proscrito y guerrero, arrodillndose
ante su abuelo tal como lo hacan los vasallos.
Bard sinti que la mano de su padre le rozaba el cabello.
Tienes mi bendicin, hijo mo. Y si en efecto existen los dioses, alabados sean por
haberte permitido regresar a m sano y salvo. Pero en realidad nunca lo dud. Levntate,
querido hijo, y abrzame.
Bard, obedeciendo, vio las arrugas en el rostro de su padre y palp la aguda delgadez
de su cuerpo.
Pens, consternado y pesaroso: Oh, ya. es viejo. El gigante de mi juventud es ya un
anciano!
Lo perturbaba ser ms alto que su padre, y tanto ms robusto que podra alzarlo en
brazos como lo haba hecho con Erlend.
As de rpido haba transcurrido el tiempo, mientras l luchaba en tierras extraas!
El tiempo tambin ha dejado su marca en m, pens, exhalando un suspiro.
Veo que Erlend ha salido a recibirte observ don Rafael cuando Bard se sent
con l ante el fuego. Pero ahora debes irte a la cama, nieto mo. En
qu estaba pensando tu niera, que te permiti andar levantado hasta tan tarde?
Creo que pensaba que yo estaba en la cama, ya que all fue donde me dej replic
Erlend, pero me pareci ms adecuado ir a saludar a mi padre. Buenas noches, abuelo,
buenas noches, seor agreg, esbozando una vez ms su extraa reverencia precoz.
Don Rafael solt una carcajada mientras el nio abandonaba el saln.
Menudo hechicero est hecho! La mitad de la servidumbre ya le tiene miedo, pero
es inteligente y maduro para su edad, y estoy orgulloso de l. Sin embargo, me habra
gustado que me hubieras advertido que habas preado a Melisendra. Eso le hubiera
ahorrado a ella, y tambin a m, el enojo de mi dama; yo no saba que estaban manteniendo
virgen a Melisendra para la Vista. As que todos sufrimos, pues Jerana estaba muy irritada
por haber perdido a su leronis tan joven. *
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No te lo expliqu porque no lo saba contest Bard; despus de todo, la


prudencia de Melisendra no poda ser tan maravillosa cuando no le impidi entrar en mi
habitacin cuando yo estaba solo y deseoso de una mujer.
En cuanto lo hubo dicho se sinti un poco avergonzado, al recordar que en realidad
ella no haba tenido eleccin. Pero, se dijo, si Melisendra hubiera sido la mitad de laran de lo
que su cabello pelirrojo prometa, jams hubiera sucumbido. l no hubiera sido capaz, por
ejemplo, de hacerle eso a Melora.
Bueno, por lo menos su hijo es apuesto e inteligente, y veo que lo has criado en tu
casa en lugar de dejarlo al cuidado de cualquier don nadie.
T te exiliaste para dedicarte al bandolerismo dijo su padre mirando fijamente al
fuego. Tema que se convirtiera en todo lo que yo detestaba de ti. Y
en cualquier caso aadi a la defensiva, como si se avergonzara de su propia
debilidad, Jerana no hubiera tenido valor para separar a Melisendra de su hijo.
Bard pens que nunca haba credo que lady Jerana tuviera sentimientos, as que no le
hubiera sorprendido que lo hiciera. Pero no quera explicarle eso a su padre, y dijo:
Veo que le ha transmitido a su hijo algo de su astucia; ya lleva una piedra tallada,
siendo tan joven. Pero basta de hablar de mujeres y nios, padre. Cre que te habras
enfrentado al levantamiento de ese maldito Hastur que ha intentado convertirse en seor de
estas tierras.
No puedo enfrentarme ahora a Geremy dijo don Rafael porque todava tiene a
Alaric a su cargo. Te he llamado para que me ayudes a encontrar una forma de hacer que tu
hermano vuelva; entonces podr enfrentarme a los Hastur.
Geremy es una serpiente enroscada en todas partes! Una vez lo tuve a mi merced,
y no quise matarlo replic Bard, enfurecido. Ojal hubiera tenido el poder de
prediccin que segn dices posea Melisendra!
Oh, no le guardo ningn rencor al muchacho dijo don Rafael. De haber estado
en su lugar, yo hubiera hecho lo mismo que l, sin duda. En la corte de Ardrin fue rehn
como garanta de la buena conducta del rey Carolin de Thendara! No me cabe la menor
duda de que Geremy creci sabiendo que si haba algn problema entre Ardrin y Carolin su
propia cabeza sera la primera en rodar, por ms que fuera hermano de crianza del hijo de
Ardrin! Y hablando de los hijos de Ardrin... ya sabas que Beltrn muri, verdad?
Bard apret los dientes y asinti. Algn da le contara a su padre la muerte de Beltrn,
pero no ahora.
Padre dijo, dispuesto a preguntar lo que nunca haba osado, yo fui rehn en la
corte de Ardrin para garantizar tu buena conducta?
Cre que siempre lo habas sabido le respondi don Rafael. Ardrin nunca
confi demasiado en m. Sin embargo, no cabe duda de que saba tu mrito, pues si no nunca
te hubiera nombrado portaestandarte, ni te hubiera puesto por encima de su propio hijo. T
perdiste todo eso por tu propia necedad, muchacho, pero pareces haber prosperado durante
estos aos de exilio, de modo que no dir ms. Pero mientras t, y luego Alaric, estuvieran
en la corte, Ardrin estaba seguro de que yo no le causara problemas, ni le disputara el
trono, a pesar de que mis argumentos eran tan vlidos como los suyos, y ms an que los de
su hijo menor. Sin embargo, ahora que han muerto Ardrin y Beltrn, sera una catstrofe, en
los tiempos que corren, que gobernara un rey nio. Las ratas se apian en la cocina cuando
el gato es muy pequeo! Si ests conmigo...
Puedes dudarlo, padre? pregunt Bard, pero antes de que pudiera seguir
hablando, una mujer se acerc desde la otra chimenea, una mujer delgada, con cabello que
encaneca, vestida con ropa ricamente bordada.

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De modo que has regresado, hijo adoptivo? Despus de todo, los siete aos de
exilio no parecen haberte hecho mucho dao. Lo que es ms agreg, observando las ropas
de Bard, orladas de piel, la daga y la espada enjoyadas que pendan de su cintura, la trenza de
guerrero atada con una cinta tambin enjoyada: por lo visto has prosperado bastante
con las guerras ajenas!
Bard hizo una reverencia a lady Jerana y pens:
Siempre la misma perra avinagrada y de lengua viperina. Haran falta tres veces siete
aos para que
mejorara en algo, y en realidad la nica mejora posible sera una mortaja.
Pero en siete aos haba aprendido a no decir todo lo que le cruzaba por la cabeza.
Sin duda estos siete aos no te han cambiado en absoluto, madre adoptiva dijo
Bard, con una sonrisa de amargura.
Al menos tus modales han mejorado visiblemente.
Bien, domna, he vivido siete aos gracias a mi inteligencia y mi espada; en esas
circunstancias, seora, hay que mejorar rpidamente para no morir y, como ves, todava me
cuento entre los vivos.
Pero tu padre no ha sido suficientemente hospitalario observ Jerana. No te ha
ofrecido alimentos. Cmo es que cabalgas tan tarde en estos tiempos? aadi, mientras
indicaba a los criados que trajeran vino y comida con un gesto.
Es tan peligroso, domna? El viejo Gwynn me coment algo, pero pens que su
mente flaqueaba debido a la edad.
Su mente sigue perfectamente clara dijo don Rafael. Fui yo quien dio la orden
de que se cerraran las puertas todas las noches, y orden que todos, bestias, hombres,
mujeres y nios, estuvieran dentro. Adems, he destacado exploradores en los lmites, con
antorchas y fuegos para que nos adviertan si hay grupos de ms de tres. Por eso no te
recibieron como es debido. Nunca se nos ocurri que llegaras solo, sin criados,
guardaespaldas ni escudero!
No me llaman Lobo por capricho apunt Bard. Lobo solitario y villano son los
apelativos ms amables que me dan.
Sin embargo, a pesar de todas estas precauciones agreg don Rafael, han cado
atacantes sobre las aldeas y han robado caballos. Dicen que son bandidos,
pero yo creo que se trata de los hombres de Geremy. Aqu en el castillo hemos
construido cercas, donde los aldeanos pueden dejar sus animales si lo desean, pero han
empezado a guardarlos otra vez en las casas. Los asaltantes tambin se llevaron sacos de grano
y nueces, y la mitad de la cosecha de manzanas. No habr demasiada escasez, pero los
mercados estarn poco provistos y la gente tendr poco dinero, de forma que algunos aldeanos
ya se han armado. Hasta se habl de contratar a una leronis para que ahuyentara a los
bandidos con hechicera, pero no se decidi nada, y eso no me disgust, ya que no me
complace esa clase de guerra.
Tampoco a m convino Bard, pero el pequeo Erlend coment que se
convertira en un laranzu entrenado.
Lady Jerana asinti.
El chico tiene donas, y sus tutores opinan que posiblemente carecer de msculos
suficientes para manejar la espada.
Los criados haban trado vino y estaban ofreciendo sabrosos bocadillos. De pronto
Bard se qued helado al mirar a los ojos de una mujer pequea y de cuerpo redondeado cuyo
cabello era como una llamarada que le enmarcaba el rostro, y que se escapaba en pequeos
rizos rojizos a pesar de que lo llevaba recogido en la nuca.
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Melisendra?
Mi seor salud ella, agachando la cabeza en una reverencia. Cuando Erlend
vino para que volviera a acostarlo me dijo que te haba visto.
Es un muchacho educado y de buen aspecto. Justo antes de encaminarme hacia
aqu me enter de su existencia; antes ni siquiera se me haba ocurrido la idea. Cualquier
hombre estara orgulloso de un hijo as.
Una sonrisa ilumin el rostro de ella.
Y sin duda, con esos cumplidos cualquier mujer est recompensada por el precio que
haya pagado. Ahora creo que tal vez l sea un justo precio por lo que perd, pero me llev
muchos aos llegar a pensar de este modo.
Bard estudi a la madre de su hijo en silencio. Su rostro an era redondo, con el mentn
alto, llevaba un sobrio vestido gris sobre una tnica interior de color azul, bordado con un
diseo de mariposas en el cuello y en los puos. Tena una apostura y una dignidad que le
recordaron, sbitamente, la solemne manera de hablar de su hijo. l no la recordaba as.
Lady Jerana ha sido muy buena con los dos, al igual que tu padre coment ella.
Era de esperar dijo Bard. Yo mismo fui criado en la casa de mi padre, y no
haba motivo para que mi propio hijo no fuera tratado con la misma benevolencia.
En los ojos de Melisendra centelle una sonrisa irnica.
Bien, seor, eso fue lo ltimo que me dijiste, que estabas seguro de que tu padre no
permitira que el nio y yo nos muriramos de hambre en los campos.
Un nieto es un nieto afirm Bard, aunque su nacimiento no haya sido
bendecido por ninguna basura ceremonial.
Todos los nacimientos son benditos, Barddijo Melisendra con suavidad. Las
ceremonias sirven para confortar el corazn de los ignorantes y los ms sabios saben que es la
diosa quien otorga la bendicin. Pero, cmo puedes considerar basura algo que ofrece
consuelo?
Debo suponer, entonces, que no te encuentras entre los ignorantes que tienen
necesidad de esa clase de ceremonias ?
Cuando tena necesidad de ellas, mi seor, era
ms ignorante de lo que puedes imaginar, ya que era muy joven. Ahora s que la
diosa sola puede ofrecer mayor consuelo que todas las ceremonias inventadas por el gnero
humano.
Bard solt una risita.
Cul es la diosa, de entre las docenas que existen, que conforta a los ignorantes en
estas tierras?
Hay una sola Diosa, se llame a s misma como se llame, o la llamen como la llamen los
ignorantes.
Bien, supongo que debo encontrar algn nombre con el que poder dirigirme a ella
para agradecerle que me haya dado un hijo tan bueno dijo Bard. Aunque preferira pensar
que es a ti a quien debo agradecrselo, Melisendra.
Ella neg con la cabeza.
No me debes nada, Bard dijo, y se gir para marcharse.
l la hubiera seguido, pero los cantores haban empezado a tocar junto al fuego. Bard se
acerc y se sent de nuevo junto a su padre. Al otro lado del saln danzaban algunas
mujeres, pero Melisendra no se encontraba entre ellas.
Cmo es que Geremy reclama el trono? pregunt. El propio nombre Asturias
significa tierra, de los Di Asturiens. Qu tiene que ver un Hastur con eso ?
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l afirma contest don Rafael que hubo un tiempo en que todas estas tierras
pertenecan a los Hastur, y que Asturias fue cedida a los Di Asturiens slo para que cuidaran
de ella segn la voluntad de los Hastur; dice que Asturias significa, en la antigua lengua,
tierra de los Hastur.
Est loco.
Si es as, se trata de una locura de la que se siente muy seguro, puesto que reclama esta
tierra para el rey Carolin de Carcosa.
Qu peticin sin sentido! empez a decir
Bard; luego rectific: Dejando aparte la reclamacin del prncipe Valentine... y yo la
dejara rpidamente de lado, ya que mal le va a la tierra donde reina un nio, qu argumento
puede tener para reclamar el trono, salvo el viejo mito de los hijos de Hastur y Cassilda?
No aceptar que me gobierne un rey cuya base procede de las leyendas y los mitos!
Tampoco yo asinti don Rafael. Sera como si aceptara que los Hastur fueron
dioses en el pasado, tal como lo afirma el mito, y que los Hastur eran verdaderos hijos del
Seor de la Luz. Pero aun cuando los primeros Hastur fueran hijos del mismo Aldones, yo
no depondra pacficamente mi exigencia de la tierra que los Di Asturien han gobernado
durante todos estos aos. No puedo atacarlo mientras tenga a Alaric en su poder, pero creo
que sabe que la gente se resistir a tener un Hastur en el trono. Tal vez est reteniendo a
Alaric para entronizarlo como su ttere, pero el muy desdichado debe de estar temblando,
calzado con sus sandalias.
Cuando sepa que he regresado, tendr buenos motivos para temblar ri Bard.
Pero pens que tal vez se hubiera casado con la hija del rey Ardrin para asegurarse el trono
para sus hijos.
Con Carlina? inquiri don Rafael, y mene la cabeza. No s nada de ella, y
desde luego no se cas con Geremy: de eso s que me habra enterado.
Al poco rato despidieron a los juglares, lady Jerana despidi tambin a sus damas y don
Rafael dese a su hijo buenas noches con gran cario. Lady Jerana haba enviado un criado
personal a la antigua habitacin de Bard, para que lo ayudara a desnudarse y le preparara el
bao, pero cuando Bard se dirigi a la cama, el criado omiti la cortesa habitual de
preguntarle si deseaba una mujer para la noche. El criado se march y Bard estuvo a punto
de llamarlo, pero se encogi de hombros: ese da haba hecho un largo viaje a caballo y entre
las damas de lady Jerana no haba visto ninguna que le interesara. Apag la lmpara y se meti
en la cama.
Entonces se incorpor repentinamente, atnito, pues la cama estaba ocupada.
Por los infiernos de Zandru!
Soy yo, Bard dijo Melisendra, sentndose a su lado.
Tena puesto un camisn largo y fino de algn color plido, y su cabello era una nube
luminosa.
Bard se ri.
De modo que has regresado, a pesar de que gemiste y te quejaste la vez que te
impuse mi voluntad!
No estoy aqu por mi voluntad, sino por la de lady Jerana explic Melisendra.
Tal vez ella no desea perder otra de sus leroni vrgenes; en cuanto a m, lo que tena para perder
slo puede perderse una vez.
Se encogi de hombros con expresin cnica.
Me ha autorizado a utilizar estas habitaciones, diciendo que tena derecho a ellas, y
el pequeo Erlend y su niera duermen aqu al lado. No eres peor que cualquier otro, y la
diosa sabe que he debido imponerme ms de una vez para que me dejaran sola aqu. Lady
Jerana prefiere pensar en m como la barragana de su hijo adoptivo, y adems te he dado un
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hijo. Pero si no me quieres aqu, estar ms que feliz de dormir en otro lado, aunque deba
compartir el lecho de mi hijo.
Bard se enfureci ante su aceptacin tranquila e indiferente, aunque advirti que
tambin se habra enfadado si ella hubiera manifestado disgusto o rechazo. Estaba a punto de
echarla de su cama con un golpe y una maldicin, gritndole que se marchara. Pero percibi
que ella aceptara cualquier cosa con la misma indiferencia, para enfurecerlo an ms.
Maldita mujer, cualquiera pensara que l le haba hecho dao, en vez
de darle un hijo de sangre noble y un seguro lugar de barragana en aquella gran casa...
Y como no poda tener a Carlina en su cama, una mujer era muy parecida a otra cuando se
apagaba la lmpara.
Ven aqu, entonces dijo brutalmente, y cllate. No me gustan las mujeres ruidosas
y no quiero or ms tu chchara desvergonzada.
Ella lo mir sonriente, mientras Bard la abrazaba.
Por supuesto, como prefieras, mi seor. Que los dioses no permitan que debas tolerar
algo que te disguste.
No dijo nada ms. Si lo hubiera hecho, pens Bard, iracundo, l la habra golpeado para ver
si eso le borraba del rostro aquella condenada sonrisa.
Se despert debido a un gran gritero y se sent en la cama, instantneamente
despierto. Haba dormido en demasiadas salas de guardia para no reconocer ese ruido.
Melisendra se incorpor a su lado.
Nos estn atacando?
Eso parece. Cmo podra saberlo, por todos los infiernos?
Bard ya estaba levantado y se vesta apresuradamente. Ella se ech una bata sobre el
camisn.
Debo ir a ver si mi seora y los nios estn salvo. Deja que te ayude a calzarte las
botas agrego y Bard se pregunt cmo saba que l no quera perder tiempo y llamar a su
criado. Y aqu tienes la espada i la capa aadi Melisendra.
Bard se dirigi a toda prisa hacia la escalera, diciendo por encima del hombro:
Ocpate de que el chico est a salvo!
Se sinti vagamente sorprendido de s mismo el castillo bajo ataque, no era precisamente
el momento de preocuparse por las mujeres y los nios.
Encontr a su padre en el Gran Saln y era EVIdente que se haba vestido deprisa.
Nos estn atacando?
No, slo una incursin rpida, han cado sobre las aldeas para marcharse enseguida;
se llevaron caballos que nos resultaban imprescindibles y algunos sacos de grano. El ruido
que oste eran los aldeanos, que vinieron al galope a avisarnos, y mis guardias que se
armaban para salir en pos de los saqueadores. Tal vez logren recuperar los caballos...
Eran hombres de Geremy?
No, ellos hubieran atacado la Casa Grande, no las aldeas. Me parece que son los
hombres de Serris, que merodean en nuestras fronteras y aprovechan la anarqua para
mandar a esa basura de las Ciudades Secas contra nosotros. La tierra est infestada de ellos.
Me gustara que fueran a molestar a Geremy en el castillo Asturias!
Entr Gwynn y don Rafael se volvi con irritacin hacia el viejo coridom.
Qu ocurre ahora?
Un mensajero del rey, seor.
Don Rafael frunci el ceo y le pregunt con desdn:
Dnde hay en esta tierra un rey que pueda enviar un mensajero?
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Con tu perdn, seor. Tendra que haber dicho un mensajero de don Geremy. Lleg
en medio de toda esta confusin, mientras tus hombres ensillaban para perseguir a los
bandidos...
Yo debera haber ido con ellos exclam Bard, pero su padre mene la cabeza.
Sin duda eso es lo que desean, que malgastes tu fuerza con bandidos y ataques
aislados! Se volvi hacia Gwynn y agreg: Recibir al hombre de Geremy. Dile a lady
Jerana que enve a una leronis para que imponga un hechizo de la verdad en el saln. Sin eso
no escuchar a ningn lacayo de Hastur. Bard, me acompaas ?
Cuando el enviado de Geremy entr en el Gran
Saln, con una bandera de tregua y el estandarte de los Hastur de Carcosa, el abeto
plateado sobre azul adornado por las velas encendidas, Bard ya haba tomado un rpido
desayuno un cuenco de potaje de nueces de la cocina y una taza de cerveza amarga, se
haba lavado la cara y se haba vestido con los colores de su padre, el azul y plata de los Di
Asturien.
Don Rafael estaba sentado en una silla tallada, sobre el estrado, dos pasos detrs de
Bard, quien ocupaba el sitio del servidor, con la mano en la empuadura de la espada.
Melisendra, tambin ataviada con ropas de color azul y plata, por los Di Asturien y
cmo era, se pregunt Bard, que los Hastur y los Di Asturien haban llegado a tener los
mismos colores?, estaba sentada en un escabel, inclinada sobre su piedra estelar que
difunda la bruma azulada del hechizo de la verdad en todo el recinto.
El enviado se detuvo en el umbral, disgustado.
Mi seor, esto no es necesario.
En mi saln espet don Rafael yo juzgo qu es necesario a menos que est
recibiendo a mi propio rey; y no reconozco como rey a ningn hijo de Hastur. ni tampoco a su
mensajero como la voz de mi verdadero rey. Transmite tu mensaje sometido al hechizo de la
verdad, o no digas nada en absoluto y vuelve a salir de mi saln.
El mensajero estaba demasiado bien entrenado para su tarea como para encogerse de
hombros, pero de alguna manera dio la impresin de que haba hecho ese gesto.
Que as sea, vai dom. Como yo no digo falsedades, el hechizo de la verdad tiene ms
relacin con las costumbres imperantes en tu saln que con el mensaje de mi amo. Escucha,
entonces, la palabra del gran seor Geremy Hastur, custodio de Di Asturien y regente de
Asturias, que gobierna estas tierras en nombre de su legal seor, el rey Carolin de Carcosa...
Don Rafael lo interrumpi, en voz baja pero audible:
Qu est haciendo esa leronis? Cre que haba impuesto el hechizo de la verdad en
esta habitacin, para que nadie pudiera pronunciar aqu una falsedad, y sin embargo acabo de
escuchar una afirmacin...
Bard saba que don Rafael haba dicho esas palabras solamente para molestar: el
hechizo de la verdad actuaba tan slo sobre los hechos y las intenciones, no sobre argumentos
en disputa. Por supuesto el mensajero tambin lo saba, por lo que pas por alto la
interrupcin. Su postura cambi y Bard supo que se trataba de una voz o mensajero mmico
profesional, cuya tarea era pronunciar el mensaje exactamente con las mismas palabras e
inflexiones con que le haba sido entregado. Cualquier mensajero poda repetir textualmente
un mensaje, pero el arte de repetirlo con la misma voz del emisor, y de llevar la respuesta en
el tono exacto del receptor para que se pudiera juzgar cada sutileza, irona o doble tono, era
una habilidad rara y especial.
Para mi pariente y viejo amigo de mi padre, don Rafael di Asturien empez la Voz,
y Bard se estremeci, porque el efecto era pavoroso.
La Voz era un hombrecito pequeo y regordete, con patillas claras y un aspecto
vulgar, pero por medio de un truco de la voz, o por encantamiento, pareca que el mismo
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Geremy Hastur se encontraba ante ellos, un hombre agachado, con un hombro ms alto
que el otro, una pierna encogida para evitar el peso, apoyado en alguna clase de bastn.
Bard volvi a experimentar un escalofro al ver lo que la disputa juvenil haba hecho al
hombre amargado que se encontraba ante l...
No, era un truco, una Voz entrenada, un mimo, un criado de una clase especial; el
verdadero Geremy estaba muy lejos.
Pariente, nuestras reclamaciones para el trono de Asturias pueden discutirse ms tarde;
en este momento toda Asturias est sitiada por la gente de Serris, quien observa que el trono
de Asturias est en disputa y cree que esta tierra es un pjaro que vuela solo, una presa fcil
para cualquier halcn. Sean cuales fueren los mritos de tu exigencia y de la ma, te pido una
tregua para poder rechazar a estos invasores de Serris y expulsarlos de nuestras fronteras;
despus de eso, t y yo podremos sentarnos a discutir como parientes quin y cmo
gobernar esta tierra. Te pido que por el momento hagas causa comn conmigo, ya que eres el
mayor de los generales que sirvieron a mi primo Ardrin en el pasado. Comprometo mi palabra
de Hastur de que mientras dure la tregua, tu hijo Alaric, que vive como pariente en mi casa,
serprotegido de la guerra y cuando los invasores hayan sido expulsados, juro reunirme
personalmente contigo para discutir la suerte de esta tierra y para devolver a Alaric al
cuidado de su padre.
Al cabo de algunos segundos, la Voz agreg, ahora con su propia voz:
Y se es todo el mensaje que el seor Geremy Hastur te enva en esta oportunidad,
salvo que te ruega que vayas con tanta rapidez como te sea posible.
Don Rafael estaba sentado y miraba el suelo con d ceo fruncido. Fue Bard quien
pregunt:
Cuntos invasores haban cruzado las fronteras de Asturias?
Seor, es un ejrcito.
Parece que no tenemos alternativa coment don Rafael; si no lo hacemos estos
Serris caern sobre nosotros por separado y nos vencern con tranquilidad. Dile a mi
pariente que me unir a l con todos
los hombres que pueda llamar y tantas leroni como consiga en cuanto me asegure que
mi castillo, mi dama y mi nieto quedan bien protegidos. Puedes decirle que he declarado esto
sometido al hechizo de la verdad.
La Voz hizo una reverencia, y se intercambiaron algunas cortesas ms. Despus el
mensajero se retir y don Rafael se dirigi a Bard.
Bien, hijo mo. He odo hablar de tu renombre como guerrero, y mira... aqu tienes
una oportunidad para demostrarlo, en cuanto llegas a Asturias!
Preferira luchar contra el propio Geremy dijo Bard, pero es necesario asegurar el
trono de Asturias antes de que alguien se siente en l. Si Geremy considera que nuestra ayuda
fortalecer su aspiracin al trono, a nosotros nos corresponder demostrarle cuando llegue el
momento que se equivoca. Cundo partimos?
Durante todo el da ardieron las fogatas que llamaban a todos los hombres que deban
fidelidad a Asturias, lo cual significaba todos los hombres con buena salud que pudieran
combatir contra los invasores. Cuando partieron, ms y ms hombres se les unieron, nobles
con armaduras de cuero reforzado, con espadas y escudos y a caballo; arqueros de a pie con
flechas normales e incendiarias y largas picas, granjeros y campesinos montados en asnos y
en bestias de carga astadas, blandiendo viejas lanzas, mazas llenas de clavos y pas, e incluso
horcas y azadas.

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Bard cabalgaba con los oficiales de su padre, y cerca de ellos marchaba un pequeo
grupo de hombres y mujeres desarmados, con largos mantos encapuchados que les ocultaban
el rostro: los leroni que combatiran junto a los soldados.
Bard comprendi que durante su ausencia su padre debi de reclutar y entrenar a todos
ellos, y de repente
experiment un escalofro. Durante cunto tiempo habra estado su padre incubando
esta rebelin, como si fuera un huevo monstruoso empollado dentro de su cabeza? Haca
tanto tiempo que planeaba que la corona fuera de Alaric?
Bien, l, Bard, estaba mejor dotado para la guerra que para el gobierno; prefera ser el
hombre del rey y no el rey mismo, y si algn da el gobernante era su amado hermano, sin
duda ante l se extenda la posibilidad de una buena vida. Empez a silbar y sigui
cabalgando con nimo alegre.
Pero ms o menos una hora despus sufri un contratiempo, pues entre las leroni
haba reconocido, a pesar de la capucha, la figura y los rasgos de Melisendra.
Padre pregunt, por qu marcha con d ejrcito la madre de mi hijo? Ella no
es ninguna soldadera!
No, es la ms hbil de las leroni que estn a nuestro servicio.
Pero por que me dijiste, cre que lady Jerana me acusaba de haberla estropeado para
ese servicio...
Oh, ya no sirve para la Vista respondi don Rafael. Tenemos a un joven de
doce aos para esa tarea. Pero en todo lo dems, Melisendra es muy competente. Haba
pensado en tomarla como barragana ma, en una oportunidad, porque a Jerana le cae bien, y
cuando te cases te dars cuenta de que es intil tomar una concubina que tu esposa detesta.
Pero... se encogi de hombros Jerana deseaba que se conservara virgen para la Vista, de
modo que dej que se saliera con la suya, y ya sabes lo que ocurri despus. De todos
modos, prefiero tener un nieto. Y como Melisendra ha demostrado ser frtil contigo, tal
vez quieras tomarla como esposa.
Bard frunci el ceo, con gesto de rechazo.
Te recuerdo, seor, que ya tengo una esposa; no tomar a ninguna otra mujer
mientras Carlina viva.
Sin duda puedes tomar a Carlina como esposa, si es que la encuentras respondi
don Rafael, pero no ha estado en la corte desde la muerte de su padre. Abandon la corte
incluso antes de que la reina Ariel se llevara a Valentine a la casa de sus parientes de Valeron.
Bard se pregunt si Carlina no se habra marchado de la corte para evitar casarse con
Geremy. Sin duda, l habra considerado que ese casamiento era el camino ms directo para
autorizar su aspiracin al trono. Acaso Carlina estara esperando a Bard en algn sitio,
estara esperando que l fuera a buscarla?
Dnde esta Carlina, entonces?
S tanto como t, hijo mo. Por lo que s, est en alguna torre, aprendiendo a ser
leronis, o incluso... don Rafael mir el grupo ms reciente de combatientes que acababa
de unirse al ejrcito, en el camino es posible que se haya cortado el cabello y haya hecho
los votos de la Hermandad de la Espada!
Nunca! exclam Bard, con un escalofro de horror, mirando a las mujeres de capa
escarlata.
Eran mujeres con el pelo ms corto que los monjes, sin gracia ni belleza, mujeres que
llevaban una daga de renunciante, no en las botas como lo hacan los hombres, sino atada
alrededor del pecho, como seal de que el hombre que les pusiera la mano encima morira, y
que la mujer misma morira antes de entregarse como trofeo de guerra.
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Bajo la capa llevaban el extrao atavo de su hermandad, pantalones y largos chalecos


atados, botas bajas sujetas a los tobillos; tenan las orejas perforadas como las de los
bandidos, y en el lbulo izquierdo penda una gran argolla.
Me pregunto, padre, por qu admites a estas... a estas perras entre nosotros.
Pues porque son combatientes de gran pericia, que han jurado morir antes de caer en
manos del enemigo; nunca han tomado prisionera a ninguna de ellas, ni ninguna ha traicionado
nunca su juramento de servicio y lealtad.
Pretendes decirme que viven sin hombres? No lo creo se mof Bard. Y qu
piensan los hombres, que deben cabalgar junto a mujeres que no son soldaderas ?
Las tratan con el mismo respeto que a las leroni respondi don Rafael.
Respeto? Por esas mujeres con pantalones y las orejas perforadas? Yo las tratara
con la decencia que se merecen todas las mujeres que olvidan la decencia propia de su sexo!
No te lo aconsejara, pues he odo decir que si alguna de ellas es violada, y si no se
mata o acaba con el violador, sus hermanas los persiguen y matan a ambos. Por lo que puede
decirte cualquier hombre, son tan castas como las sacerdotisas de Avarra; pero nadie sabe
con certeza lo que ocurre entre ellas. Es posible que simplemente sean adeptas al arte de la
seduccin secreta. Adems, como te he dicho, muestran gran habilidad en el combate.
Bard no poda imaginar a Carlina entre ellas. Sigui adelante, enfurruado y
silencioso, hasta que a media tarde lo llamaron para examinar las armas de un grupo de
jvenes granjeros que acababan de unirse a ellos. Uno de los campesinos blanda una espada
hereditaria, pero los otros llevaban hachas, picas que parecan tener generaciones de uso,
horcas y azadas.
Sabes montar? pregunt Bard al hombre de la espada. En ese caso, puedes
marchar con los jinetes.
El joven campesino mene la cabeza.
No, vai dom, ni siquiera podra montar una bestia de carga confes en su
rstico dialecto. La espada perteneca a mi bisabuelo, quien la us hace cien aos en
Firetop. Pudo combatir con ella, un poco, pero aun as ser mejor que permanezca con mis
hermanos.
Bard asinti. Las armas no hacan a un soldado.
Como prefieras, hombre, y buena suerte. T y tus hermanos podis uniros a
aquellos hombres. Ellos hablan tu lengua.
S, son mis vecinos, vai dom dijo, y luego le pregunt con timidez: o eres t
el hijo del gran seor, dom, al que llaman Lobo?
As me han llamado asinti Bard.
Qu ests haciendo aqu, dom O decir que estabas exiliado, en tierras extraas...
Bard solt una risita.
El que me exili ha ido a explicarlo en el infierno. Intentars matarme porque se ha
puesto precio a mi cabeza, hombre?
No, nada de eso asegur el joven campesino, con los ojos muy abiertos de
pesar. No al hijo del gran seor. Slo quiero decirte que si t nos guas slo podemos
triunfar, don Lobo.
Ojal todos los zorros y los salvajes de Serris piensen lo mismo, hombre dijo
Bard y observ a los campesinos que se reunan con el grupo de sus vecinos.
Con expresin pensativa, fue a reunirse con su padre. Aqu y all captaba retazos de
conversacin:
El Lobo, el Lobo de Kilghard ha venido a comandamos.
Bien, tal vez les sirviera de algo.
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Cuando lleg junto a su padre, don Rafael llam al ms joven de los leroni, un chico
pecoso de rostro fresco, cuyo cabello rojo centelleaba debajo de la capucha gris; slo tendra
unos doce aos.
Rory ha visto algo, Bard. Cuntale a mi hijo lo que has visto, muchacho.
Ms all del bosque, don Lobo... don Bard se corrigi rpidamente, hay un
grupo de hombres que nos ha tendido una emboscada.
Bard entorn los ojos.
T viste eso. Con tu Vista?
No pude ver bien, cabalgando, no como puedo ver en mi cristal o en un estanque de
aguas claras respondi el laranzu. Pero all estn.
Cuntos son? Dnde estn? Con qu armas?
Le dispar las preguntas al muchacho. Rory desmont de su pon y, cogiendo una
ramita, empez a dibujar en el polvo del camino.
Son cuatro o tal vez cinco docenas de hombres. Alrededor de diez estn montados, en
esta formacin Hizo una lnea recta en ngulo con la otra. Algunos de los otros tienen
arcos...
Melisendra se inclin por encima del hombro del chico.
Hay leroni con ellos?
Creo que no, domna. Es muy difcil ver con claridad...
Rpidamente Bard mir a su alrededor, observando la gran cantidad de hombres que los
seguan. Maldicin! No haba considerado necesario que marcharan en formacin todava,
pero si los sorprendan ahora desde algn flanco, incluso unos pocos hombres podran
causarles terribles daos. Antes incluso de pensar seriamente en la emboscada, espet:
Rory, fjate en lo que te digo! Hay hombres siguindonos?
No, don Lobo, el camino est libre por detrs, hasta el castillo de don Rafael, y ms
all, hasta la frontera con Marenji le respondi el chico, bizqueando.
Eso significaba que el ejrcito invasor, procedente de Serris, se encontraba en algn
punto situado entre ellos y el castillo Asturias. Tendran que abrirse paso luchando entre el
enemigo para encontrar el castillo sitiado? Tal vez los invasores pudieran derrotar a Geremy
Hastur antes de que ellos llegaran a auxiliarlo. No, no poda desear algo as si haban
establecido una tregua. Mientras tanto, haban tendido una emboscada a su ejrcito. Era una
emboscada ridcula, por supuesto, con la nica finalidad de retrasarlos un poco para que no
llegaran al castillo antes del anochecer, o tal vez al da siguiente. Esto podra significar que
haban urdido un ataque para esa misma noche. Un ejrcito de las dimensiones del de Bard no
poda evitar ser observado; si ellos tenan pjaros centinelas o leroni con la Vista,
seguramente el ejrcito de Serris ya saba que estaban en camino, y tendran especial inters
en mantenerlos lejos durante otro das ms.
Le cont esto a su padre y don Rafael asinti.
Pero qu haremos? pregunt.
Es una lstima que no podamos rodearlos de alguna manera respondi Bard, y
dejarlos all emboscados como gatos ante una ratonera abandonada. Pero no podemos llevar
un ejrcito de estas dimensiones a travs del bosque sin que nadie nos descubra. Rory dice que no
tienen leroni con ellos, pero eso no significa que no haya alguna leronis en contacto teleptico
con uno de sus jefes, viendo a travs de los ojos de l. De modo que no podremos atacarlos sin
alertar a todo el ejrcito de Serris.
Reflexion durante un rato.

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Y si los atacamos, aunque los aniquilemos rpidamente, ya que cuatro docenas de


hombres no pueden hacer frente a nuestro ejrcito, eso dara tiempo suficiente para que una
leronis o un pjaro centinela pudiera espiar y determinar el nmero de nuestras fuerzas,
nuestra posicin y armas. Pero una leronis no puede informar d lo que no ve. Creo
que la parte principal del ejrcito puede ir por un sitio del bosque donde no se tope con la
emboscada. Padre, dale tu capa a algn hombre, djale montar tu caballo y envalo
conmigo, junto con tu estandarte, mientras t conduces al grueso del ejrcito rodeando el
bosque. Mientras tanto, dame... hizo una pausa para reflexionar diez o doce jinetes
escogidos y un par de docenas de arqueros. Nosotros seguiremos por el camino principal;
con suerte, los observadores que estn en contacto teleptico con la emboscada creern que
sas son todas las fuerzas de las que disponemos para desarticular el sitio del castillo Asturias.
Llvate todos los leroni, y cuando hayas pasado d bosque, sintate con ellos y con los pjaros
centinelas, y haz que nos digan qu clase de ejrcito ha preparado esta vez Serris contra
nosotros.
Rpidamente dispusieron todos los detalles.
Llvate los arqueros del Gremio le dijo su padre, y los jinetes de lord Lanzell;
son quince, actan bien en conjunto y siguen al mismo lder. Elige los soldados de a pie por
ti mismo.
Padre, no conozco a los hombres lo suficiente como para escogerlos rpidamente.
Jerral los conoce apunt don Rafael, quien llam a su portaestandarte con un
gesto. Hace veinte aos que est conmigo. Jerral, ve con mi hijo y obedcele como si fuera
yo mismo!
A la cabeza de su grupo escogido, y observando el grueso del ejrcito que tomaba por
el otro camino, Bard sinti que se le formaba un nudo en la garganta Haba estado
combatiendo desde los trece aos, pero era la primera vez que luchaba bajo el estandarte de
su padre; y la primera vez, desde que lo haban proscrito, que combata por una tierra suya
cuya suerte le importaba ms de un sekal.
Cayeron sobre la emboscada desde atrs, tomaron por sorpresa a los jinetes y mataron
a la mitad de sus caballos antes de que los soldados de infantera pudieran atacarlos. Los
hombres de Bard formaron una barrera de proteccin con sus escudos y lanzaron flechas
incendiarias. La batalla dur menos de media hora, tras la cual los hombres de Bard se haban
apoderado del estandarte de Serris. Los heridos sobrevivientes huyeron en todas
direcciones.
Bard haba perdido dos o tres hombres, pero haban logrado capturar o matar todos
los caballos del enemigo. Dio la orden de degollar a los que estaban ms gravemente
heridos no sobreviviran si los movan, y en cualquier caso, era ms piadoso aniquilarlos
que dejarlos a merced de los kyorebni y los lobos, y apoderarse de todos los equipos y las
armaduras.
Cuando se reunieron de nuevo con el grueso del ejrcito, hizo que los prisioneros
fueran interrogados por un laranzu capaz de examinar las mentes.
Por este procedimiento se enteraron de que en efecto tendran que abrirse paso
luchando a travs de todo el ejrcito de Serris para poder llegar al castillo Asturias. El
ejrcito, apostado alrededor de las murallas del castillo, preparaba un ataque, pero estaba
previsto que podran establecer un sitio si el ataque sorpresa no daba buenos resultados.
Bard asinti, con expresin sombra.
'
Debemos avanzar a marchas forzadas. No podremos desplazarnos rpidamente con
todos los carromatos de las provisiones, pero al menos nuestros mejores hombres deben
llegar a tiempo para echar a perder la sorpresa que urden los de Serris.

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Ya empezaba a caer la lluvia nocturna tpica de la estacin, pero marcharon tan rpido
como pudieron, incluso cuando la lluvia se convirti en una nieve leve, y en las filas
empezaron a dejarse or algunas protestas.
Acaso piensan atacar el castillo Asturias en medio de esto? Ni siquiera podran
divisar las murallas contra las que deben disparar!
Las protestas recordaron a Bard aquella otra campaa, mucho tiempo atrs, la primera
vez que haba estado al mando. Melisendra, con su cabello brillante cubierto por la capucha
gris de una leronis, le record, de repente y con un aguijonazo de dolor, a Melora. Dnde
estara ahora? Incluso la voz de Melisendra se pareca a la de ella, cuando la joven le dijo
suavemente:
El tiempo aclarar antes del alba, puedes estar seguro de eso. Y tambin puedes
estar seguro de que los hechiceros enemigos lo saben igualmente. Tal vez dentro del castillo
crean que estn seguros debido a la tormenta. Pero cuando el cielo se aclare, habr luz de
luna.
El hombre la mir con respetuoso temor.
Lo sabes gracias a la hechicera, domna?
Lo s porque conozco los ciclos de las lunas respondi Melisendra, rindose.
Cualquier granjero te podra decir lo mismo. Hay cuatro lunas en el cielo esta noche, y Liriel y
Kyrdis estn llenas. Habr claridad suficiente como para cazar con halcones! De modo que
debemos llegar a tiempo para el combate. Pero agreg reflexivamente, tambin habr luz
suficiente para permitir que sus hechiceros trabajen, y debemos prepararnos para eso.
A Bard le alegr la informacin, pero en realidad no le gustaba la hechicera en la
batalla. Prefera las honestas espadas y las lanzas!
La tormenta arreci, de modo que los leroni abran la marcha con antorchas y el joven
Rory escrutaba el camino con su Vista. Hombres y caballos avanzaban con dificultad detrs,
siguiendo las antorchas, debatindose contra la nieve y las rfagas de viento, entre
maldiciones.
Bard se pregunt si habran sido los leroni del enemigo quienes haban provocado la
tormenta. Pareca demasiado intensa para ser natural. No tena manera de saberlo, y decidi,
con odio, que no se lo preguntara a Melisendra.
Y luego, de repente, todo se calm. Haban salido de la tormenta para entrar en una
noche clara, el viento se extingui y en el cielo las grandes faces serenas de las lunas mayores
aparecan en todo esplendor: la plida Liriel, Kyrrdis centelleando con fulgor azulado en la
noche. Bard percibi las expresiones de asombro de los hombres. Desde la cumbre de una
montaa contemplaron a sus pies el valle que rodeaba el castillo.
Todo estaba pavorosamente silencioso. Bard saba, por lo que le haban dicho los
hechiceros, que todo el ejrcito de Serris se encontraba all, acampado alrededor del castillo,
listo para atacar al alba; pero no se distingua ni una hoguera, ni se perciba siquiera un paso
en lo profundo del valle.
Sin embargo, all estn declar Melisendra a su lado.
En la mente de ella, Bard capt la imagen del valle, no a oscuras como l lo vea, sino
iluminado por extraos centelleos que correspondan a hombres, caballos y mquinas de
guerra.
Cmo puedes ver eso, Melisendra?
No lo s. Tal vez mi piedra estelar siente el calor de sus cuerpos y lo traduce en
imgenes que mi mente es capaz de ver. Cada uno lo percibe de manera diferente. Rory me
dijo que l los oa, tal vez capta el movimiento de la respiracin o percibe el crujido de la
hierba bajo sus pies.
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Bard se estremeci, deseando no haber preguntado. Haba posedo a aquella mujer, ella
le haba dado un hijo, y sin embargo no saba nada de ella; en el fondo la tema. Haba odo
hablar de un don del laran que
poda matar con el pensamiento. Lo poseera ella? No, pues de lo contrario
seguramente lo hubiera matado para defender su castidad...
Los leroni saben que nos acercamos?
Estoy segura de que saben que estamos cerca. La presencia de todos estos hombres y
bestias no puede pasar inadvertida para cualquiera que tenga laran. Pero Rory y yo hemos
concentrado nuestros Dones en lo posible y, con suerte, creern que estamos mucho ms
lejos. Dejamos al viejo maese Ricot y a la dama Arbella con los carros de provisiones, y les
pedimos que transmitieran imgenes falsas, como si todo el ejrcito estuviera todava all
con ellos. Ahora slo nos queda esperar y ver qu pasa.
Esperaron. Kyrrdis estaba bajando sobre el horizonte y el cielo del este empezaba a
sonrojarse cuando Melisendra toc a Bard en el brazo.
All abajo han dado la seal de atacar.
Entonces nos adelantaremos a ellos decidi Bard con tono sombro.
Hizo un gesto a su paje para dar la orden. No estaba cansado, a pesar de que haca tres
noches que no dorma. Comi una galleta rellena con carne asada. Saba a cuero, pero la
experiencia le deca que con el estmago vaco podra marearse. Saba que a otros hombres
les suceda todo lo contrario: Beltrn siempre deca que si coma un solo bocado, lo
vomitara como si fuera una mujer embarazada. Por qu pensaba ahora en Beltrn? Por qu
haba acudido este fantasma a sentarse sobre sus hombros?
De modo que atravesaran el ejrcito invasor de Serris hasta salvar el castillo
Asturias y la indigna vida de Geremy Hastur. Y despus volveran a atacar? Con el ejrcito
de don Rafael all, acaso Geremy realmente crea que podra conseguir el trono? Acaso
Geremy pensaba que la tregua poda durar un minian; ms de lo conveniente para don
Rafael? Sin embargo, le haba pedido a don Rafael que acudiera con su ejrcito.
Cuntos de los integrantes del ejrcito respaldaran a don Rafael? Probablemente la
mayora de los soldados estaban tan poco dispuestos como su jefe a ver el trono ocupado
por un Hastur.
A sus pies hubo un fulgor, y Bard dio rpidamente una orden:
Luces!
En todas partes se descubrieron las antorchas. Una flecha incendiaria cay como un
cometa en medio del ejrcito de Serris.
Al ataque! grit Bard.
Aullando el antiguo grito de batalla de Di Asturien, el ejrcito carg colina abajo
sobre el ejrcito de Serris, tomndolo por la espalda mientras atacaban las murallas del
castillo Asturias.
Cuando el sol subi por el este, derramando su luz roja sobre las montaas, el ejrcito de
Serris yaca hecho pedazos y los sobrevivientes escapaban en medio de una gran confusin;
se haban descorazonado con el primer ataque de Bard, que haba dado cuenta de la mitad de
su retaguardia. Ni siquiera haban conseguido disparar una sola catapulta, ni utilizar ninguna
mquina de guerra, ni tampoco encender el fuego perpetuo; Bard haba capturado todo el
armamento. Luego haba hecho explotar algunas bombas de fuego perpetuo entre ellos, para
matar a los caballos que quedaban o provocar una frentica estampida. Luego todo termin,
salvo la matanza final y la rendicin. Los hombres armados del castillo los haban cubierto
con sus arcos desde las murallas, y finalmente los leroni se haban aunado para difundir el
terror entre los soldados de
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Serris, de modo que el resto de los soldados enemigos huyeron chillando como si los
persiguieran todos los demonios de los nueve infiernos de Zandru. Bard, que haba tenido
que enfrentarse alguna vez con los terrores del laran, consider posible que los diablos los
persiguieran... o al menos que los nombres de Serris creyeran que los perseguan, lo cual era
lo mismo.
Haban capturado a don Eiric Ridenow de Serris, y cuando Bard entr en el castillo
con su portaestandarte, ya estaban discutiendo si lo retendran como rehn para garantizar
la buena conducta de los otros seores de Serris, si impondran un rescate y lo enviaran a
su hogar tras exigirle un juramento de neutralidad, o si lo colgaran de las murallas del
castillo como escarmiento para otros que pudieran intentar cruzar las fronteras de Asturias
con intenciones blicas.
Puedes hacer lo que te plazca dijo el anciano. apretando los dientes" con tanta
fuerza que la barba se le agit. Crees que mis hijos no marcharn contra Asturias con
todo su poder, ahora que saben lo ocurrido a su destacamento de avanzada?
Est mintiendo intervino un joven laranzu. Su ejrcito no era una avanzada, sino
que contaba con todos los hombres que pudo reunir para el combate. Sus hijos no tienen
edad para combatir. Lo ha arriesgado todo en una sola jugada.
Y hubiera tenido xito de no ser por tus esfuerzos, pariente dijo Geremy Hastur a
don Rafael.
Llevaba una larga tnica, la tnica de un erudito, de un color prpura tan profundo
que era casi negra. No iba armado, salvo por una daga pequea. La larga tnica ocultaba su
invalidez, pero no poda disimular el paso irregular ni su postura asimtrica. Caminaba
apoyndose en una muleta como un hombre cuatro veces ms viejo. Su cabello rojo ya
encaneca sobre las
sienes y Geremy, como un hombre anciano, haba empezado a lucir una barba sobre el
mentn.
Bard pens, con desprecio, que su hermano de crianza tena menos aspecto de guerrero
que las renunciantes que combatan en su propio ejrcito.
Don Rafael y Geremy se abrazaron como parientes, pero luego se separaron; los ojos
de Geremy se posaron sobre Bard, de pie dos pasos detrs de su padre.
-T!
Te sorprende verme, pariente?
Te exiliaron de este reino durante siete aos, Bard, y ahora tienes las manos
manchadas de sangre real. Tu vida est doblemente condenada aqu. Dame una sola razn
para que no ordene a mis hombres que te apresen y te cuelguen de las murallas!
T sabes muy bien qu traicin manch mis manos con esa sangre replic Bard
acalorado.
Pero don Rafael lo silenci con un gesto.
sta es tu gratitud, primo Geremy? Bard condujo el ataque que salv el castillo
Asturias. Gracias a l no cay en poder de los de Serris. Si mi hijo no hubiera acudido, tu
cabeza pendera ahora de alguna pica para que los hombres de don Eiric la usaran como
blanco en sus prcticas.
Geremy apret los labios.
Nunca he dudado de la valenta de mi primo y supongo que debo concederle una
amnista, una vida por otra vida. Que as sea, Bard; puedes ir y venir por el reino como
desees. Pero no en mi presencia. Cuando el ejrcito se retire, vete con l y no regreses a mi
corte durante toda tu vida, pues el da que vuelva a verte, sin duda te har matar.
En cuanto a eso... empez a decir Bard, pero don Rafael lo interrumpi.
Ya basta. Antes de que pronuncies sentencias de
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muerte o de destierro, Hastur, ser mejor que tengas un trono desde el cual hablar.
Con qu fundamentos reclamas reinar aqu?
Como regente de Valentine, hijo de Ardrin, a instancias de la reina Ariel; y como
custodio de estas tierras, que han sido desde pocas inmemoriales una parte de los
dominios Hastur y que volvern a serlo cuando hayan pasado estos aos de anarqua. Los
Hastur de Carcosa son gente pacfica y permitirn que los Di Asturien reinen aqu, siempre
y cuando juren fidelidad al dominio de Hastur. Valentine ya lo ha hecho.
Oh, bravo! replic don Rafael. Gran gloria y valiente gesto el tuyo, Geremy
Hastur. Tomarle juramento de fidelidad a un nio que no ha cumplido an cinco aos!
Le prometiste una espada de juguete y un nuevo pon, o se lo sacaste barato, con una torta
azucarada y un puado de caramelos?
Geremy esboz un gesto de disgusto ante el sarcasmo.
Escuch las razones de su madre, la reina Ariel explic. Ella saba muy bien
que yo protegera los derechos del nio hasta que fuera adulto, en cuyo momento, segn me
dijo, pronunciara el mismo juramento como un hombre y reinara aqu en nombre de los
Hastur.
No queremos ningn Hastur en esta tierra que los Di Asturien han gobernado desde
que se la ganaron al pueblo-gato, siglos atrs! dijo don Rafael con ferocidad.
Los hombres de esta tierra seguirn a Valentine, su verdadero seor, que se mantiene
leal al verdadero rey Hastur.
Eso crees? En ese caso, ser mejor que se k> preguntes a ellos, mi seor.
Yo crea que habamos establecido una tregua.
don Rafael mascull Geremy, quien se contena con evidente esfuerzo.
Una tregua mientras el ejrcito de Serris te tuviera sitiado; pero mira: el ejrcito est
hecho pedazos y dudo de que don Eiric logre reunir hombres suficientes para organizar
otro ejrcito durante los diez prximos aos o ms an. Aunque lo dejemos con vida! Y
en cuanto a eso agreg, haciendo un gesto a uno de sus guardaespaldas, llvate a don
Eiric a un lugar seguro.
A un calabozo, seor?
Don Rafael mir a Eiric Ridenow de arriba abajo.
No. Eso sera duro para sus viejos huesos. Si jura bajo el hechizo de la verdad que no
intentar escapar hasta que hayamos decidido su destino, lo alojaremos cmodamente, como
corresponde a su rango y a sus canas.
Por cada cana que tengo en mi cabeza espet don Eiric sinceramente, hay diez en
la tuya, Rafael di Asturien.
Aun as, te alojar cmodamente hasta que tus hijos puedan rescatarte, pues te
necesitarn en casa hasta que sean adultos. Los muchachos jvenes son impetuosos y
podran intentar hacer algo demasiado peligroso para ellos.
Don Eiric lo mir con ira.
Traed los leronis dijo finalmente. Jurar por las murallas de Serris que no me
marchar de este lugar hasta que vosotros mismos me despidis, vivo o muerto.
Bard se ri con aspereza.
Tmale un juramento ms importante que las murallas de Serris, padre, pues puedo
ir y derrumbarlas en cuanto se me ocurra.
Don Eiric sigui furioso, pero no replic, pues lo que haba afirmado Bard era cierto, y
l lo saba.
Don Rafael se dirigi al guardia.
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Llvalo a alguna habitacin cmoda y mmenlo all, a buen recaudo, hasta que pueda
tomarle el juramento. Tu vida est en juego si logra escapar antes de que una leronis le tome
juramento.
Geremy Hastur esboz un gesto de disgusto mientras se llevaban al anciano seor.
No abuses tanto de mi gratitud, primo. Me parece que te tomas demasiadas libertades
al disponer de mis prisioneros.
Tus prisioneros? Cundo asumirs la verdad, primo? pregunt don Rafael.
Tu autoridad aqu ha terminado, y te lo demostrar.
Hizo un gesto a Bard, quien sali a un balcn.
En el patio de abajo, donde estaba acuartelado d ejrcito, se oy un estallido de
vtores.
El Lobo! El Lobo de Kilghard!
Nuestro general! l nos condujo a la victoria!
El hijo de don Rafael! Larga vida a la casa de los Di Asturien!
Don Rafael sali al balcn y grit:
Escuchadme, hombres! Habis ganado vuestra libertad de Serris. Entregaris
Asturias a los Hastur? Reclamo el trono para la casa de los Di Asturien; no para m, sino en
custodia para mi hijo Alaric.
Salvajes vtores ahogaron sus palabras. Cuando rein el silencio, don Rafael agreg:
Es tu turno ahora, mi seor Geremy. Pregunta si hay all abajo algn hombre que
desee vivir durante ms de doce aos bajo el dominio de Hastur, mientras Valentine, hijo de
Ardrin, alcanza la mayora de edad.
A Bard le pareci que poda palpar el odio y la ira de Geremy, pero el otro no habl,
sino que sali al balcn. Hubo un par de gritos:
Nada de Hastur!
Abajo los tiranos Hastur!
Geremy esper hasta que se hizo el silencio,
Hombres de Di Asturien dijo. Tena una profunda voz de bajo que contradeca su
frgil cuerpo. En pocas pasadas, Hastur, Hijo de la Luz, gan este reino y puso aqu a
los Di Asturien como custodios. Represento al rey Valentine, hijo de Ardrin. Sois traidores,
hombres, para rebelaros contra vuestro verdadero rey?
Dnde est ese rey, entonces? grit un hombre de la multitud. Si es nuestro
verdadero rey, por qu no est aqu, crindose entre sus verdaderos sbditos?
No queremos reyes tteres de los Hastur! grit otro. Regresa a Hali, donde
perteneces, Hastur!
Queremos un verdadero Di Asturien en el trono, no un lacayo de Hastur!
En Asturias no les besaremos el trasero a los Hastur!
Bard escuch con creciente satisfaccin los gritos que iban en aumento. Alguien arroj
una piedra. Geremy no se amilan, simplemente alz una mano y la piedra estall con un
fulgor de luz azul. Hubo una exclamacin y un aullido de ira.
No queremos reyes hechiceros en Asturias!
Queremos un soldado, no un condenado laranzu
Don Rafael! Don Rafael! Quin apoya al rey Alaric? aullaron. Tambin se
alzaron otros gritos:
Bard! Bard di Asturien! Queremos al Lobo de Kilghard!

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Alguien lanz otra piedra, que pas muy cerca de Geremy. ste ni siquiera se molest
en hacerla estallar.
Despus alguien arroj un puado de bosta de caballo, que salpic la tnica prpura
de Geremy. El escudero de Hastur lo tom del brazo y lo alej del balcn.
Todava crees que puedes reclamar el trono de Asturias, don Geremy? dijo don
Rafael. Tal vez deba enviarle tu cabeza a la reina Ariel y a los de Carcosa, como
advertencia para que la dama elija a sus siervos con mayor cuidado.
La sonrisa de Geremy fue tan sombra como la del anciano.
No te lo aconsejara. El rey Valentine ama a su compaero de juegos Alaric, pero
no dudo de que la reina Ariel podr persuadirlo de que te devuelva un obsequio por otro.
Bard dio un paso al frente, apretando los puos, pero don Rafael mene la cabeza.
No, hijo mo. No quiero derramamientos de sangre aqu. No deseamos hacer ningn
dao mientras los Hastur se ocupen de sus propias tierras y no se metan con las nuestras.
Pero t seguirs siendo mi husped hasta que mi hijo Alaric vuelva a estar bajo este techo.
Piensas que Carolin de Carcosa har tratos con un usurpador?
Entonces respondi don Rafael, me complacer albergarte todo el tiempo que
quieras, mi seor. Si no viviera lo suficiente para ver tu regreso a Carcosa, tengo un nieto
que reinar como Custodio de Asturias en nombre de mi hijo Alaric. Luego aadi,
dirigindose a Bard: Lleva a nuestro real husped a su habitacin... es real en Carcosa,
aunque nunca lo ser en Asturias. Y dispn criados que se ocupen de que no le falte de nada,
y que se aseguren de que no sale a explorar el bosque, donde podra caerse y hacerse dao en
la pierna lisiada. Debemos cuidar mucho al hijo del rey de Carcosa.
Me asegurar de que permanezca en su cuarto entregado al estudio y la meditacin, y
no corra el riesgo de hacerse dao con algn ejercicio dijo Bard,
quien apoy una mano sobre el hombro de Geremy. Ven, primo.
Geremy le quit la mano de encima como si le quemara.
Condenado bastardo, no te atrevas a ponerme una mano encima!
El contacto no me produce ningn placerasegur Bard. No soy amante de
hombres. As que te niegas a venir aceptando mi corts solicitud? Bien, entonces...
Hizo un gesto a dos soldados.
Mi seor Hastur tiene cierta dificultad para caminar: es invlido, como veis. Por
favor, ayudadlo a llegar a sus habitaciones.
Geremy aull y grit mientras los bruscos soldados lo alzaban y se lo llevaban;
despus, recordando su dignidad, cedi y les permiti llevarlo. Pero la mirada que le lanz a
Bard revelaba que si alguna vez volva a encontrarse con l armado y preparado, Bard deba
esperar una lucha a muerte.
Tendra que haberlo matado cuando tuve la oportunidad, pens Bard con amargura.
Pero como lo haba dejado invlido por accidente, no poda matarlo desarmado.
Preferira tener a Geremy como hermano de crianza y amigo, no enemistado.
Qu dios me odia, para que todo esto haya llegado a ocurrir?
El cambio de mando en el castillo Asturias se realiz al cabo de pocos das y sin
grandes problemas. Tuvieron que colgar a unos pocos hombres leales a Geremy, quienes
organizaron una rebelin en palacio, pero uno de los laranzu descubri la conspiracin antes
de que el asunto llegara ms lejos. Muy pronto todo

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estuvo tranquilo. Melisendra anunci a Bard que una de las damas exiladas de la reina
Ariel estaba embarazada de Geremy Hastur, y haba rogado que se le permitiera estar con l
en cautiverio.
No saba que Geremy tuviera una amante. Sabes cmo se llama?
Ginevra respondi Melisendra.
Bard enarc las cejas. Recordaba a Ginevra Harryl.
T eres leronis. No puedes obligarla a abortar, o algo as? Ya es bastante carga
tener prisionero a un Hastur; no quisiera iniciar una dinasta.
Los ojos de Melisendra palidecieron de ira.
Ninguna leronis abusara de su poder de esa manera!
Crees que soy estpido, mujer? No me vengas con cuentos de hada virtuosos!
Todas las soldaderas que se descubren embarazadas en contra de su voluntad conocen a
alguna hechicera que las libera de ese peso tan poco conveniente!
Si la mujer no desea tener un nio en medio de la sordidez, o en campaa, o sin
padre, o cuando sabe que no tendr leche para alimentarlo... entonces, sin duda, alguna
leronis se compadecera de ella! replic Melisendra, enfurecida. Pero matar a un nio
deseado, simplemente porque a algn otro le resulta inconveniente para conseguir el trono?
Sus ojos centellearon. Crees que yo deseaba a tu hijo, Bard di Asturien? Pero la cosa
ya estaba hecha, y de todas formas, yo ya haba perdido la Vista. As las cosas, prefer no
daar una vida inocente, a pesar de que no haba deseado ese hijo. Y si pude abstenerme en
ese caso, acaso crees que perjudicara al beb de Ginevra, ni siquiera con el pensamiento?
Ginevra ama al nio y al padre! Si quieres que alguien haga ese trabajo sucio, enva a un
hombre armado para que le corte el cuello y acabe con ella!
Bard se encontr sin saber qu decir. Era una idea que le disgustaba... que Melisendra
podra haberse librado tan fcilmente del nio que luego haba sido Erlend. Por qu no lo
haba hecho?
Adems, estaba el problema de Ginevra. Malditas mujeres y sus condenados
escrpulos! Melisendra haba matado en combate, l lo saba. Sin embargo, haba ante ellos un
enemigo potencial de los Di Asturien, un enemigo ms peligroso que los que blandan espadas
o picas... y ese enemigo deba vivir! No se rebajara a discutir con ella, pero que se cuidara
de volver a contrariarlo! Se lo advirti y sali del cuarto dando un portazo.
La obligacin de pensar en la mujer que no haba deseado pero haba tenido le llev a
recordar a la mujer que s haba deseado y no haba podido conseguir. Al cabo de un rato se
le ocurri una manera de utilizar a Ginevra y a su futuro hijo.
Cuando la tierra se hubo pacificado y todos los soldados regresaron a sus casas, salvo
el ejrcito permanente que Bard estaba entrenando para defensa y tal vez para conquista (pues
era consciente de que algn da los Hastur caeran sobre ellos, a pesar de los rehenes), lady
Jerana no perdi el tiempo para trasladarse a la corte.
Bard la visit en las habitaciones que haban pertenecido a la reina Ariel.
La dama Ginevra Harryl, embarazada del hijo de Hastur... se encuentra sana y en
buen estado? Cundo tiene que parir?
Tal vez dentro de tres lunas respondi lady Jerana.
Quieres hacerme un favor, madre adoptiva? Ocpate de que est cmodamente
alojada, con damas adecuadas que se ocupen de ella, y atendida por una partera competente
y digna de confianza.
La dama frunci el ceo.

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Bien, est bien servida, tiene tres criadas que simpatizan con los Hastur, y ser
atendida por la misma partera que hizo nacer a tu hijo. Sin embargo, te conozco demasiado
como para creer que haces esto por cario a la dama Ginevra.
No? dijo Bard. Has olvidado que Geremy es mi hermano de crianza?
Lady Jerana pareci escptica, pero Bard no aadi nada ms.
Sin embargo, ese mismo da, ms tarde, tras comprobar por s mismo que la esposa de
don Rafael no le haba engaado, se dirigi a las habitaciones de Geremy.
Geremy se entretena con una partida de un juego llamado Castillos junto con uno de
los pajes enviados a atenderlo. Cuando Bard entr, Geremy dej de lado las fichas y se
levant con dificultad.
No es necesario que te pongas en pie por cortesa, Geremy. En realidad, no es en
absoluto necesario que te levantes.
Es la costumbre que un prisionero se ponga en pie ante su carcelero espet
Geremy.
Como quieras. He venido a traerte noticias de La dama Ginevra Harryl. Estoy seguro
de que eres demasiado orgulloso para pedir informacin por tu cuenta, de modo que he
venido a asegurarte que ella se aloja en la habitacin contigua a la de mi madre adoptiva y que
hemos enviado a sus propias damas, Camila y Rafaela Delleray y Felizia MacAnndra, para
que la atiendan. Adems, la asistir una partera entrenada en nuestra propia casa.
Geremy apret los puos.
Conocindote, estoy seguro de que sta es tu manera de decirme que te has vengado
de algn insulto imaginario arrojndola, a ella y a sus damas, en alguna
sucia mazmorra con alguna asquerosa y condenada bestia que la maltratar durante el
parto.
Me juzgas mal, primo. Est alojada ms confortablemente que t, y podra decirlo
sometido al hechizo de la verdad, si lo deseas.
Y por qu haras eso? pregunt Geremy con suspicacia.
Porque, sabiendo que un hombre siempre se preocupa por el bienestar de sus
mujeres, me pareci que podras estar ansioso por tener noticias de tu dama, tan ansioso
como yo por tener noticias de la ma. Si lo deseas, puedo hacer que Ginevra se rena aqu
contigo...
Geremy se dej caer en su silla y se cubri el rostro con las manos.
Te causa placer atormentarme, Bard? pregunt luego. No tienes nada en
contra de Ginevra, pero disfrutas al verme humillado, y si es as, me arrastrar ante ti de
rodillas, si es necesario: no hagas dao a Ginevra ni a su hijo.
Bard abri la puerta para dar paso a una leronis de la casa, que no era Melisendra.
Cuando la luz azul del hechizo de la verdad inund la habitacin, declar:
Escchame ahora, Geremy. Lady Ginevra est alojada en lujosas habitaciones, a
menos de un tiro de piedra de las que pertenecan a la reina Ariel cuando ramos nios.
Tiene la comida necesaria para una mujer embarazada y todos los caprichos que se le antojen,
todo por orden ma. La acompaan sus propias damas, que duermen en sus habitaciones con
ella, para que nadie la moleste. Adems, la propia partera de mi madre la atiende.
Geremy observ la luz del hechizo de la verdad, que no parpade. Todava recelaba,
pero saba lo suficiente del laran, ya que haba sido entrenado en ese
arte, como para comprender que no haba ningn engao.
Por qu me dices todo esto? pregunt.
Porque yo tambin tengo una esposa respondi Bard, a quien no he visto
durante largos aos de exilio. Si t me dices, bajo el hechizo de la verdad, dnde puedo
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encontrar a Carlina, estoy dispuesto 2 permitir que Ginevra se rena aqu contigo, o a
llevarte, bajo custodia, a sus habitaciones, hasta el nacimiento de tu hijo.
Geremy ech atrs la cabeza y se ri, una larga carcajada de desesperacin.
Ojal pudiera decrtelo! Haba olvidado con cunta seriedad tomaste aquel
compromiso. Todos lo tomamos en serio entonces, antes de tu pelea con Ardrin.
Carlina es mi esposa declar Bard. Como estamos bajo el hechizo de la verdad,
contstame sinceramente: Ardrin no se arrepinti de su promesa para entregrtela a ti,
retoo de Hastur?
Se arrepinti rpido y demasiado tarde k respondi Geremy, y con Beltrn
muerto y t en el exilio, estim que el vnculo entre t y ella ya no exista. En efecto, me la
ofreci a m. Pero no aprietes los dientes ni frunzas el ceo de ese modo, Lobo; Carlina no
quiso tener nada que ver conmigo, y se lo dijo, aunque el viejo rey tuvo una gran rabieta y
jur que ninguna mujer viviente lo contrariara de ese modo.
La luz del hechizo de la verdad que le baaba el rostro no vacil; Bard supo que deca
la verdad. La alegra lo invadi. Carlina recordaba el vnculo entre ellos y se haba negado
a olvidarlo, incluso por Geremy!
Y dnde est ella, Geremy? Habla y Ginevra podr reunirse aqu contigo.
La risa de Geremy revel la amargura de la desesperacin.
Dnde est ella ahora? Con placer, con sumo placer te lo dir, primo! Ha tomado
los votos de las sacerdotisas de Avarra, algo que ni siquiera su padre se atrevi a prohibirle.
Ha abandonado la corte y el reino, para dirigirse a la isla del Silencio, donde ha jurado vivir el
resto de su vida en castidad y oracin. Si la quieres, primo, tendrs que ir all y buscarla.
Tras la conquista de Asturias, el padre de Bard le haba cedido el mando de sus
ejrcitos. Pero Serris haba sido sometido, por el momento, y Bard todava no estaba en
condiciones de combatir contra los Hastur, de modo que fue a hablar con don Rafael y le
pidi algunos das de permiso.
Es evidente que te4o has ganado, hijo mo. Dnde quieres ir?
Convenc a Geremy para que me dijera dnde ha ido Carlina respondi Bard,
y quiero llevar conmigo una guardia de honor y traerla de regreso conmigo.
Pero no si se ha casado con algn otro hombre advirti su padre con ansiedad.
Conozco tus sentimientos, pero no puedo dejarte ir para que le quites la esposa a otro de mis
sbditos. Gobierno esta tierra segn las leyes!
Qu ley es ms fuerte que la unin de un hombre con su prometida? Pero clmate,
padre, Carlina no se ha vuelto a casar; se ha refugiado en un lugar donde nadie puede
obligarla a contraer matrimonio con otro hombre.
En ese caso dijo su padre, llvate los hombres que quieras, y cuando regreses
con ella celebraremos la boda aqu, con gran fausto. Vacil un momento. La dama Melisendra no
estar muy contenta de ocupar su lugar de barragana cuando tu esposa est aqu. Quieres
que la enve de regreso a nuestra propiedad? Puede ocuparse de su hijo all y vivir en un retiro
honorable.
No respondi l con tono salvaje. Se la entregar a Carlina como criada!
Algo en l se regocij ante la idea de humillar a Melisendra, verla atendiendo a
Carlina, peinndola y ocupndose de sus cintas y de sus zapatos.
Haz lo que mejor te parezca concedi don Rafael, pero es la madre de tu hijo
mayor, y al humillar a la madre menosprecias al hijo. Supongo que tampoco Carlina sentir
mucho placer en contemplar constantemente el rostro de su rival. Veo que no comprendes a
las mujeres.
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Tal vez no admiti Bard, y puedes estar seguro de que si Carlina quiere que
enve lejos a Melisendra, no perder tiempo para hacerlo. Como mi esposa legal, Carlina
tendr la obligacin de criar a todos mis hijos, y pondr a Erlend a su cuidado.
Eso, pens, sera mejor que permitir que Melisendra envenenara la mente del nio en
contra de l. Le gustaba el pequeo Erlend, y no tena intencin de separarse de l.
Eligi una guardia de honor de una docena de hombres: eso bastara para demostrarles a
las mujeres de la isla del Silencio que estaba decidido a llevarse a su esposa, y que no deban
vacilar en entregrsela. Sin duda no hara falta una fuerza muy numerosa para enfrentarse a un
puado de mujeres reclusas y poco mundanas!
Adems de la guardia de honor, llev consigo a dos hechiceros: el joven laranzu Rory y
a la misma Melisendra. Desde la infancia haba odo hablar de la magia de las sacerdotisas de
Avarra, y quera tener tambin
magia de su lado para contrarrestarla. Adems a Melisendra le convendra saber que l
tena, sin duda, una esposa legal, y que ya no poda esperar nada de l.
La isla del Silencio se encontraba fuera del reino de Asturias, en el condado independiente
de Marenji. Bard saba muy poco de Marenji, salvo que su gobernante haba sido elegido por
aclamacin unos aos atrs, entre los plebeyos; no tenan ejrcito permanente y se mantenan
libres de cualquier alianza con reyes o gobernantes vecinos. Una vez el padre de Bard haba
recibido al alguacil de Marenji en su Gran Saln; en aquella ocasin cerr con l un trato por
algunos barriles de su vino de fruta y acord custodiar sus fronteras.
Cabalg a travs de la pacfica campia de Marenji, con sus bosquecillos de manzanos y
perales, ciruelos y bayas, sus huertos de rboles de nuez y sus arbustos de vaina plumosa. En
un empinado desfiladero descubri un arroyo embalsado para dar energa a un molino que
trabajaba las fibras de las vainas plumosas, para hacer edredones. Haba all una aldea de
tejedores; record que hacan bellsimas telas de tartn para chales y faldas. En ningn lado
haba la menor seal de defensas.
Si aquel lugar estuviera armado y se acuartelaran soldados en las aldeas, servira como
esplndido muro de contencin contra los ejrcitos de Serris, cuando stos marcharan a
atacar a Asturias, y a cambio los hombres de Asturias podan ofrecer proteccin a Marenji.
Sin duda era posible hacrselo comprender al alguacil de Marenji. Y si no aceptaba, bien,
no haba ningn ejrcito que pudiera oponer resistencia.
Se lo aconsejara a su padre en cuanto regresara, para no perder tiempo en acuartelar
tropas en Marenji.
A medida que avanzaban, la tierra se oscureca. Marchaban a la sombra de las grandes
montaas, ms all de lagos y zonas brumosas. Cada vez haba menos granjas; slo se vea
ocasionalmente alguna propiedad
aislada. Melisendra el muchacho cabalgaban juntos y parecan incmodos.
Bard repas mentalmente todo lo que saba acerca de las sacerdotisas de Avarra.
Haban vivido desde tiempos inmemoriales en la isla que se encontraba en el centro del lago
del Silencio, y la ley siempre haba establecido que cualquier hombre que pisara la isla deba
morir. Se deca que las sacerdotisas hacan votos de por vida, dedicndose a la oracin en
absoluta castidad, pero adems de las sacerdotisas, otras muchas mujeres, casadas, viudas o
doncellas, acudan a la isla apesadumbradas, por piedad o como penitencia, para vivir
durante algn tiempo bajo el manto de Avarra, la Madre Oscura. Y fueran quienes fuesen,
mientras veneraran a Avarra y usaran el hbito de la hermandad durante su estancia, y no
hablaran con hombre alguno y observaran la regla de castidad, podan permanecer all tanto
tiempo como quisieran. Ningn hombre saba verdaderamente lo que ocurra entre ellas, y las
mujeres que acudan all deban hacer el juramento de no contarlo nunca.
Las mujeres doloridas y desesperadas por la prdida de un hijo o un esposo, las
mujeres estriles que deseaban un beb, las mujeres desgastadas por los partos que deseaban
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pedir a la diosa salud o esterilidad, las mujeres que sufran cualquier dolor... todas ellas
acudan al santuario de Avarra a suplicar la asistencia de las sacerdotisas, o la ayuda de la
Madre.
En una oportunidad, una anciana que serva a lady Jerana Bard era tan pequeo que
ni siquiera lo haban echado mientras las mujeres conversaban entre s haba dicho
delante de l:
El secreto de la isla del Silencio? El secreto es que no hay secreto! Una vez pas
una temporada all. Las mujeres viven en sus casas, en silencio, castas y solitarias, y slo
hablan cuando es necesario, o para orar,
o para curar, o por caridad. Rezan al alba y al atardecer, o cuando salen las lunas. Han
jurado prestar ayuda a cualquier mujer que la solicite en nombre de la diosa, sean cuales
fueren sus pesares o sus cargas. Saben muchsimo de hierbas curativas y de otras clases, y
mientras estuve con ellas me ensearon. Son mujeres buenas y santas.
Bard se pregunt cmo podan ser buenas unas mujeres que haban jurado matar a
cualquier hombre que pisara la isla. Aunque tuvo que conceder (bromeando para s, para
atenuar su ansiedad) que al menos deban de ser diferentes de las dems mujeres, si podan
permanecer en silencio. Eso siempre era una virtud en una mujer!
Sin embargo, no le pareca conveniente que las mujeres vivieran solas, sin proteccin;
si l fuera el alguacil de Marenji, enviara algunos soldados para protegerlas.
Se hallaban ahora en la boca de un valle, y a sus pies se extendan las aguas del lago del
Silencio.
Era un lugar tranquilo y extrao. Mientras avanzaban hacia la orilla del lago, no se oa
un ruido, salvo el de los cascos de los caballos y el grito de un ave acutica, asustada en su
nido, que alz el vuelo con un sbito aleteo. Los rboles oscuros agachaban sus ramas
flexibles sobre las tenebrosas aguas, negras contra la escasa luz del crepsculo que invada el
cielo; y cuando se acercaron ms a la costa oyeron las quejas de las ranas.
Marcharon a travs del cenagoso terreno de la costa y Bard oy ruidos de succin
mientras las patas de su caballo hollaban los pantanos.
Uf, qu lugar tan siniestro! Carlina tendra que agradecerle que hubiera ido a
llevrsela de all! Tal vez haba sido sensata al buscar refugio en aquel lugar, para que nadie
pudiera forzarla a casarse con otro por razones polticas, pero seguramente siete aos era
tiempo suficiente para pasarlos dedicada a la piedad y la plegaria, lejos de todos los
hombres. Su vida como la princesa Carlina, esposa del Comandante de los ejrcitos del rey,
sera muy diferente!
Y ahora la niebla se elevaba en crculos desde la superficie del lago, un velo espeso que
se arremolinaba hacia ellos al punto de hacer casi invisible el sendero. Los hombres
empezaron a gruir... hasta el aire pareca denso y oprimente! El pequeo Rory, montado en
su poni junto a Bard, alz hacia l un rostro plido y asustado.
Por favor, vai dom, deberamos regresar. Nos perderemos en la niebla. Adems,
no nos quieren aqu, puedo sentirlo!
Utiliza la Vista le orden Bard. Qu ves?
El nio, obedientemente, extrajo su piedra y mir en ella, pero tena el rostro
contorsionado, como si se esforzara para no llorar.
Nada, no veo nada, slo la niebla. Se ocultan de m, dicen que es impo que un
hombre venga aqu.
Y t te llamas un hombre? se burl Bard.
No dijo el nio, pero son ellas quienes me llaman as, y afirman que no debo
estar aqu. Por favor, mi seor Lobo, se nos prohibe estar en este lugar, debemos regresar o
algo terrible ocurrir!
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Furioso, frustrado, Bard se pregunt si aquellas brujas de la isla creeran poder


asustar con engaos a un nio que tena una piedra estelar.
Conten tu lengua y trata de comportarte como un hombre le dijo al muchacho
con severidad, y el nio, lloroso, se enjug las lgrimas y sigui cabalgando en silencio,
temblando.
La niebla se hizo ms espesa y oscureci ms an. Habra una tormenta en ciernes?
Era raro, pues en la montaa que dominaba el lago reinaba el buen tiempo.
Probablemente se deba a la humedad de aquel pantano insano.
Qu pandilla de supersticiosos eran sus hombres, que protestaban de esa manera por
un poco de niebla!
De pronto la bruma se arremolin y se desplaz para formar una figura; Bard
percibi que su caballo daba un paso de costado con nerviosismo, mientras la niebla se
mova ante l hasta adquirir la figura de una mujer. No un espectro de la niebla, sino una
mujer, tan slida y tan real como l mismo. Bard poda distinguir hasta el ltimo mechn de
su cabello blanco, recogido en dos trenzas que enmarcaban el rostro. Llevaba la cara
cubierta, salvo unos pocos centmetros, por un grueso velo negro tejido. La mujer luca una
falda negra y el grueso chal tejido de las campesinas, simple y sin adornos, sobre una especie
de camisa de tosco lino. En torno a la cintura llevaba un largo cinturn de colores, del que
penda un cuchillo con forma de hoz y empuadura negra.
La mujer alz una mano con gesto severo.
Regresad orden. Sabis bien que ningn hombre puede poner un pie aqu; ste
es suelo sagrado, santificado para la Madre Oscura. Dad la vuelta y regresad por donde
habis venido. Hay aqu arenas movedizas y otros peligros de los que nada sabis.
Bard abri la boca y le cost un poco dejar salir su voz.
,
No pretendo hacer ningn dao ni tampoco faltar al respeto, madre consigui
decir finalmente, ni a ti ni a ninguna de las devotas servidoras de Avarra. Estoy aqu para
escoltar de regreso a casa a mi futura esposa, Carlina di Asturien, hija del difunto rey
Ardrin.
No hay novias comprometidas aqudeclar la vieja sacerdotisa. Slo las
hermanas juramentadas de Avarra, que moran aqu dedicadas a la piedad y la oracin, y
algunas pocas penitentes o peregrinas que han venido a vivir una temporada entre nosotras
para aliviar as sus dolores y sus pesares.
Me ests eludiendo, vieja madre. Se encuentra entre ellas lady Carlina?
Nadie aqu lleva el nombre de Carlina le respondi la vieja sacerdotisa. No
preguntamos a nuestras hermanas cul era el nombre que llevaban cuando estaban en el
mundo; cuando una mujer viene aqu a tomar sus votos, su antiguo nombre se pierde para
siempre, y slo la Diosa lo conoce. No hay ninguna mujer aqu a la que puedas reclamar
como tu esposa, seas quien fueres. Te lo aconsejo con la mayor sinceridad: no cometas esta
blasfemia, pues de lo contrario atraers sobre ti la ira de la Madre Oscura.
Bard se agach desde su montura.
No me amenaces, anciana! S que mi esposa est aqu, y si no me la entregas t,
yo mismo ir a buscarla. No me har responsable de lo que puedan hacer mis hombres.
Sin embargo, no cabe duda de que sers el responsable, aunque no asumas tal
responsabilidad.
No hagas juegos de palabras! Ser mejor que vayas a decirle que su esposo ha
venido a llevrsela. Si lo haces, no cometer ninguna blasfemia, sino que esperar aqu, fuera
de tus recintos sagrados.
No temo a tus amenazas respondi la anciana sacerdotisa. Ni tampoco la Gran
Madre.
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La niebla se arremolin en torno a su rostro, y de repente no hubo nadie en el sitio


donde haba aparecido, slo rfagas de niebla informes que se alzaban de los juncos de la
orilla del lago.
Bard solt una exclamacin. Cmo se las haba ingeniado para desaparecer? Habra
estado all alguna vez o era tan slo una ilusin? Perversamente, se sinti ahora ms seguro
que nunca de que Carlina se encontraba all, y que la estaban ocultando de l. Por qu la
anciana no haba comprendido que lo ms sensato era hacer lo que l le haba pedido, ir a
buscar a Carlina y decirle que l haba venido en paz, sin intenciones de hacer dao ni de
blasfemar, para llevrsela a casa, a la chimenea del hogar y a su lecho? Despus de todo,
Carlina era su legtima esposa. Deban obligarlo, entonces, a cometer una blasfemia?
Retrocedi hasta situar su caballo junto al de Melisendra.
Ha llegado el momento de que utilices tu hechicera, a menos que quieras que todos
quedemos atrapados en las arenas movedizas. Hay arenas movedizas aqu?
Ella extrajo su piedra estelar y escudri su interior, mientras su rostro adquira esa
expresin distante y distrada que l haba visto con tanta frecuencia en el rostro de Melora.
Hay arenas movedizas cerca, aunque no peligrosamente cerca, me parece. Bard,
ests decidido a seguir adelante con esta locura? De verdad, es poco prudente desafiar la
ira de Avarra. Si Carlina deseara marcharse contigo, podra venir: nadie la tiene prisionera
en la isla.
No tengo manera de saberlo replic Bard. Estas mujeres son locas que tratan
de vivir solas, poniendo la castidad y la oracin en el lugar de las tareas adecuadas para las
mujeres...
De verdad crees que la castidad y la plegaria son inadecuadas para las mujeres?
inquiri ella con tono sarcstico.
De ninguna manera, pero sin duda una mujer puede orar tanto como quiera junto a
su propia chimenea, y ninguna mujer casada tiene derecho a comprometerse a ser casta
contra la voluntad de su legtimo esposo. De qu sirven estas sacerdotisas si contraran
de este modo las leyes de la naturaleza y las de los hombres?
Su pregunta haba sido retrica, pero Melisendra la tom literalmente.
Me han dicho que hacen gran cantidad de buenas obras respondi. Saben
mucho de hierbas y medicinas, y pueden hacer frtiles a las estriles. La plegaria siempre es
algo bueno.
Bard la ignor. Haban atravesado la niebla y se encontraban en una pequea playa de
arena, libre de los caaverales que cubran el resto de la costa. All encontraron una
pequea choza y un bote atado.
Bard desmont y grit:
Eh! Barquero!
Una pequea figura encorvada y envuelta en chales sali de la choza. Bard se sinti
ultrajado al descubrir que no era un barquero, sino una mujer vieja y pequea; invlida,
canosa y encorvada.
Dnde est el barquero?
Yo manejo este bote, vai dom, para las buenas damas.
Crzame hasta la isla, rpido!
No puedo hacerlo, seor. Est prohibido. Ahora bien, a esta dama s puedo llevarla, si
ella desea cruzar. Pero no a un hombre; est prohibido, la diosa lo prohibe.
Tonteras espet Bard. Acaso crees saber cul es el deseo de los inmortales,
suponiendo que existe algn dios o alguna diosa? Y si a las sacerdotisas no les gusta que las
visiten hombres, bien, de todas maneras no pueden hacer nada al respecto.
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No ser responsable de tu muerte, vai dom.


No seas estpida, vieja. Sube a ese bote y crzame de inmediato!
No me insultes llamndome estpida, seor; no sabes de qu ests hablando. Ese
bote no te llevar
hasta la otra orilla. A m, s; a la dama, s, pero no te llevar a ti en absoluto.
Bard decidi que la mujer era retrasada. Probablemente las sacerdotisas le haban
asignado la tarea de ser barquera por caridad, pero su funcin principal era la de ahuyentar a
la gente. Bien, a l no podra ahuyentarlo. Desenvain la daga.
Ves esto? Sube al bote! Ahora!
No puedo hacerlo gimi ella. De verdad, no puedo! Las aguas no son seguras,
salvo cuando las sacerdotisas quieren que lo sean! Nunca cruzo si no me llaman desde el
otro lado!
Frunciendo el ceo, Bard record el vado hechizado cercano al Molino de Moray,
donde una corriente plcida y poco profunda se haba convertido sbitamente en un
torrente. Pero hizo un gesto amenazador con su daga.
Al bote!
Ella avanz un paso y luego otro, temblando, y luego se derrumb, sollozando, como
un empapado bulto de harapos.
No puedo! gimote. No puedo!
Bard sinti ganas de darle un puntapi. En cambio, con un gesto de determinacin,
pas por encima del cuerpo cado y subi al bote. Manej el remo para hacer avanzar la
embarcacin con unos pocos movimientos enrgicos, hasta internarse en las aguas.
Las aguas del lago eran agitadas, con una corriente salvaje, diferente a cualquiera que
Bard hubiera conocido, y que zarandeaba al botecito como si fuera un corcho; pero Bard
era muy fuerte y haba aprendido a controlar barcas pequeas en las agitadas aguas del lago
Mirion. Condujo el bote a travs de las aguas con golpes firmes...
Entonces descubri, para su horror, que de alguna manera haba girado en redondo, y
en vez de dirigirse
hacia la costa de la isla del Silencio, el bote se encaminaba en lnea recta hacia la playita
de arena donde se encontraba la choza de la barquera.
Bard maldijo, impotente, al sentir que el bote era impulsado por la intensa corriente al
mismo punto de la playa del que haba zarpado. Hundi el remo, obligando al bote a
dirigirse una vez ms al centro de la corriente. Tuvo que recurrir a toda su fuerza para
llevar el bote hasta el canal, pero por ms que lo intentara, no lograba hacerlo avanzar hacia la
isla. Lenta e inexorablemente, la pequea embarcacin giraba en crculos, derivando, por
mucho que l remara. La barquera se haba incorporado hasta quedar de rodillas, y lo
observaba muerta de risa. La embarcacin enfil hacia la costa, a pesar de todos los esfuerzos
de Bard, y encall en la arena. El ltimo golpe de remo aterriz en tierra firme.
Te lo dije, seor ri la vieja barquera. No lo logrars aunque lo intentes todo el
da y toda la noche. Ese bote no ir a la isla a menos que las sacerdotisas lo llamen.
A Bard le pareci que algunos de sus hombres esbozaban una sonrisa. Los mir con
tal ira que muy pronto cobraron expresiones absolutamente impasibles. Dio un paso
amenazador hacia la vieja barquera. Estaba dispuesto a retorcerle el cuello. Pero despus de
todo, la mujer slo era una pobre retrasada.
De pie junto a la vieja, reflexion. El vado del Molino de Moray haba estado
hechizado. Era evidente que este bote haba sido sometido a un hechizo, igualmente. En
cualquier caso, si en efecto las sacerdotisas queran impedirle que llegara a Carlina, y saltaba
a la vista que as era, un hombre solo se topara con ms hechizos y brujeras.
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Tal vez una leronis pudiera aquietar las aguas, tal como lo haba hecho Melora en el
Molino de Moray, y
entonces sus hombres podran cruzar a nado con sus caballos.
Melisendra!
Ella se acerc en silencio. Bard se pregunt si la joven no se habra estado riendo a sus
espaldas, al presenciar su lucha contra el bote.
Si las sacerdotisas han impuesto un hechizo a las aguas, t puedes calmarlas y
revertirlo!
Ella lo mir directamente y mene la cabeza.
No, mi seor. No me arriesgar a despertar la ira de Avarra.
Ella es la diosa de la que siempre hablas?
Es la diosa de todas las mujeres, y yo no la desobedecer.
Melisendra, te lo advierto...
Y alz una mano, dispuesto a golpearla.
Ella lo mir con mortal indiferencia.
No me puedes hacer nada peor de lo que ya me has hecho. Despus d lo que me ha
ocurrido, crees que unos golpes me harn obedecer tu voluntad?
Si tanto te disgusto deberas estar contenta de ayudarme a recuperar a mi esposa!
Entonces te libraras de m, ya que tanto me odias!
Al precio de tener que traicionar a otra mujer, hacindola caer en tus manos?
Ests celosa la acus l, y no quieres que tenga en mis brazos a ninguna otra
mujer.
Ella lo mir a los ojos con firmeza.
Si tu esposa estuviera prisionera en esa isla y deseara reunirse contigo, me arriesgara
a sufrir la ira de Avarra para ayudarte a rescatarla. Pero ella no parece muy dispuesta a
abandonar su lugar de refugio y venir a ti. Si eres prudente, Bard, te marchars de inmediato de
este sitio antes de que ocurra algo peor.
sa es tu Vista? pregunt l, y sus palabras se hicieron sarcsticas debido a la
frustracin.
Ella baj la cabeza. Cuando le respondi, l advirti que Melisendra sollozaba
silenciosamente.
No, mi seor. Ese don lo he perdido para siempre. Pero s que no se puede desafiar a
la Diosa impunemente. Ser mejor que regresemos, Bard.
Acaso lloraras por m si tuviera un final horrible? le pregunt con violencia.
Pero ella no respondi, se limit a volver su caballo para alejarse del lago.
Maldita mujer! Malditas todas las mujeres, y su diosa junto con ellas!
Vamos, hombres grit. Que los caballos naden, el hechizo slo afecta al bote!
Espole a su caballo hasta el borde del agua, a pesar de que el animal se resista,
relinchando y retrocediendo con nerviosismo, tratando de evitar que el agua le mojara los
cascos. Bard volvi la cabeza y vio que nadie lo segua.
Vamos! Qu os pasa? Seguidme, hombres! Hay mujeres en aquella isla, y me
han desafiado, as que os permitir que hagis lo que queris con ellas! Vamos, hombres,
hay saqueo y mujeres! No tendris miedo de los parloteos de las brujas, verdad? Vamos!
Ms o menos la mitad de los hombres permanecieron inmviles, mascullando por lo
bajo, con temor.
No, don Lobo... Es terrible, est prohibido!
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La diosa lo prohibe, seor! No, no lo hagas!


Blasfemia!
Pero algunos otros espolearon a sus caballos con ansiedad, tironeando de las riendas,
forzando a las asustadas bestias a entrar en el agua.
La niebla volva a alzarse, cada vez ms densa, y esta vez tena un extrao y pavoroso
tinte verdoso. Pareca haber rostros en su interior, rostros que hacan muecas burlonas y
amenazadoras; esos rostros derivaban muy lentamente hacia la costa.
Uno de los hombres que haba quedado atrs, sin querer entrar en el agua, aull
sbitamente como un loco, vociferando:
No, no! Madre Avarra, ten piedad de nosotros! Compadcete!
El hombre tirone de sus riendas con violencia y Bard oy los cascos del caballo que
chapoteaban de regreso a la costa, a todo galope. Uno tras otro, a pesar de que Bard se irgui
sobre los estribos y los maldijo, los hombres regresaron y condujeron a sus caballos hasta
el sendero, hasta que tan slo Bard qued en el borde del agua. Malditos fueran todos
ellos! Asustarse por un poco de niebla! Cobardes, los degradara a todos, si es que no los
ahorcaba a todos por su cobarda!
Se irgui, desafiando la niebla.
Vamos urgi en voz alta, y azuz a su caballo, pero el animal no se movi,
temblando como si se encontrara en medio de una tormenta de nieve.
Bard se pregunt si la bestia podra ver aquellos horribles rostros que se aproximaban
cada vez ms a la costa.
De pronto, un terror ciego invadi tambin a Bard, calndolo hasta los huesos. Supo,
con cada fibra de su ser, que si uno de aquellos rostros lo tocaba a travs de la niebla todo el
valor y la vida que haba en l desapareceran de su cuerpo, framente, y l morira, la niebla lo
calara hasta los huesos y l caera de la montura, sin fuerzas y gritando, para no levantarse
nunca ms. Tir de las riendas de su caballo y trat de galopar en pos de Melisendra y de sus
hombres que huan, pero estaba congelado y su caballo sigui temblando bajo l, inmvil.
Una vez haba odo decir que la Gran Madre poda adoptar la forma de una yegua... Habra
embrujado a su caballo?
Los rostros se acercaron ms, horribles e informes,
rostros de muertos, de mujeres violadas, cadveres con jirones de carne colgando de los
huesos, y de algn modo Bard supo que eran los hombres que l haba llevado al combate
y a la muerte, todos los hombres que l haba matado, todas las mujeres que l haba
maltratado o violado, o a las que haba expulsado de sus hogares al incendiarles las casas, el
rostro aullante de una mujer en medio del pillaje de Scaravel, a quien le haba arrebatado su
nio y lo haba arrojado desde un muro para que muriera al caer... una mujer que haba
tomado en el saqueo de Scathfell, mientras su esposo yaca muerto junto a ella... una nia,
lastimada y sangrante despus de que una docena de hombres abusaran de ella... Lisarda,
llorando en sus brazos... Beltrn, toda la carne fundida ya sobre sus huesos... Los rostros
estaban tan prximos ahora que parecan informes; le laman los pies, las rodillas, girando y
subiendo cada vez ms. Se enroscaron alrededor de sus ingles, y l sinti que debajo de la
ropa sus genitales se encogan y se marchitaban, quitndole su virilidad; sinti que un fro
ascenda por su vientre; cuando los rostros llegaran a morderle la garganta no podra ya
respirar y caera, ahogndose, murindose.
Bard grit y de alguna manera el sonido le devolvi suficiente vida para aferrar las
riendas, espolear frenticamente a su caballo, que despert y sali de estampida. Bard se aferr
a l con todas sus fuerzas para salvarse, dejando que la bestia corriera, que lo llevara a
cualquier parte, a cualquier sitio lejos de all. En la estampida perdi las riendas y los estribos,
pero el pnico le dio fuerzas para asirse a las crines. Finalmente sinti que el animal se
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detena y andaba al paso, y volvi en s atontado, para descubrir que marchaba a la


retaguardia de sus hombres, junto a Melisendra.
Decidi que si ella pronunciaba una sola palabra, si pronunciaba siquiera una slaba para
decirle que ya se
lo haba advertido, o que l debera haber aceptado su consejo, la golpeara. Por algn
motivo aquella condenada mujer siempre pareca salir mejor parada que l en sus discusiones!
Estaba hasta la coronilla de tenerla siempre cerca para que se burlara de l! Si llegaba a decir
una sola palabra acerca del ridculo que haba hecho mientras hua, aferrado a las crines de su
caballo...
Si ests tan condenadamente bien dispuesta para la piedad y la castidad le
espet, y ests tan contenta de mi derrota, por qu no regresas y te quedas para siempre
all?
Pero ella no se rea de l. En realidad, ni siquiera lo estaba mirando. Se haba cubierto el
rostro con el velo y detrs de l lloraba en silencio.
Me quedara respondi en un susurro. Me quedara con muchsimo gusto! Pero
no quieren aceptarme.
Y baj la cabeza, sin mirarlo.
Bard sigui adelante enfermo de ira. Una vez ms, Carlina haba huido de l. Otra vez
lo haba hecho quedar como un tonto! Y ahora, que haba estado tan seguro de ella! Y
adems estaba atado a Melisendra, a quien empezaba a odiar!
Mientras cabalgaban, se volvi y blandi un puo con furia hacia el lago, que yaca a
sus espaldas, silencioso y plido en el anochecer.
Regresara. Esas mujeres lo haban derrotado una vez, pero l ya ideara alguna
manera de regresar, y esa vez no lo ahuyentaran las brujeras! Que se cuidaran de l!
Y si Carlina se ocultaba all... que tambin ella se cuidara!
El verano haba llegado a Kilghard Hills, y con l la temporada de los incendios, cuando
los rboles de resina estallaban en llamas y todos los hombres disponibles eran asignados al
control contra incendios. Un da, a finales del verano, Bard di Asturien cabalg lentamente
hacia el sur, con un pequeo grupo de hombres escogidos y guardaespaldas, finalmente
cruz, desde Marenji, la frontera de Asturias.
Que nunca ms ser una verdadera frontera, pens. El condado de Marenji, a pesar de
las protestas de su alguacil, estaba armado y protegido por soldados instalados en cada casa y
en cada aldea de Marenji. Se haba establecido un sistema de hogueras de aviso y de
transmisiones telepticas para advertir a la gente de Asturias de cualquier ataque procedente
del norte o del este, de bandidos que venan de ms all del Kadarin, o de jinetes de Serris.
El pueblo de Marenji haba protestado. Pero cundo, se pregunt Bard, haba sabido
distinguir el pueblo lo que le convena? Acaso queran permanecer desarmados entre
Serreis y Asturias, arrasados por los ejrcitos cada pocos aos? Si no queran all los soldados
de Asturias, deberan tener un ejrcito propio que los mantuviera lejos.
Pas una noche en su antiguo hogar, pero no haba nadie all salvo el viejo coridom;
Erlend haba sido enviado a la corte, a unirse con su madre. Muy pronto, pens Bard, tendra
que ocuparse de enviar a su hijo para que fuera criado en la casa de algn noble. Aun cuando
Erlend estuviera destinado a convertirse en un laranzu, debera tener algn conocimiento de
las armas y de la guerra. Bard record que Geremy, quien saba que nunca blandira armas
en combate, no haba estado por debajo de sus hermanos de crianza en el uso de la espada.
Elimin la idea de raz, apretando los dientes, y se neg a pensar en eso.
Erlend deba convertirse en laranzu, si estaba dotado para ello: era tan slo un hijo
nedestro. Cuando Bard encontrara la manera adecuada de reclamar a Carlina, ella ya le dara
suficientes hijos legtimos. Pero Erlend deba ser educado como corresponda a su alcurnia, y
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Bard supona que Melisendra hara alguna escena al respecto. Maldita mujer, tena todos los
inconvenientes de una esposa y ninguna de sus ventajas! Si no fuera la ms valiosa leronis de
su padre, la enviara lejos de inmediato. Tal vez alguno de los hombres de don Rafael
estuviera dispuesto a casarse con ella, y sin duda su padre le dara alguna dote.
Lleg al castillo Asturias al anochecer y encontr el patio colmado de caballos
desconocidos, estandartes de Hastur, embajadas procedentes de los Cien Reinos. Qu haba
ocurrido? El rey Carolin habra enviado por fin el rescate de Geremy?
Eso, se enter ms tarde, era tan slo una parte de la cuestin. Cuarenta das antes, la
dama Ginevra Harryl haba dado a luz un nio, y Geremy haba decidido, en primer lugar,
legitimar al muchacho, y al mismo tiempo casarse con Ginevra di catenas. Como
demostracin de que Geremy Hastur no era prisionero sino un invitado de honor (la ficcin
legal de siempre, pens
Bard con irona, respecto a todos los rehenes), don Rafael haba decidido celebrar el
matrimonio l mismo y festejar la boda con gran pompa, invitando a los Hastur de todas
partes. Aunque don Carolin no se haba arriesgado a acudir en persona a Asturias, haba
enviado a uno de sus ministros, el laranzu Varzil de Neskaya, para dar solemnidad a la
ceremonia.
A Bard no le gustaban esta clase de celebraciones y los preparativos le recordaban,
dolorosamente, el hecho de que antes de su derrota en el lago del Silencio haba esperado
celebrar esta clase de boda para s mismo en algn momento de aquel mismo verano. No
obstante, el comandante de los ejrcitos del rey deba estar presente; cabizbajo, se puso su
tnica y el manto ceremonial azul, ricamente bordado con hilos de cobre. Tambin
Melisendra se vea noble y orgullosa, con el cabello recogido en alto, un vestido verde y una
capa de piel. Antes de que se marcharan de sus habitaciones, el pequeo Erlend apareci y
observ a sus padres con ojos muy abiertos por la admiracin.
Oh, madre, ests muy bonita! Y t, padre, tambin te has puesto muy guapo!
Bard solt una risita y se agach para alzar a su hijo.
Me gustara poder bajar, presenciar la boda y ver todas esas ropas tan bellas, y a los
nobles y a las damas... dijo Erlend con tono de anhelo.
se no es lugar para los nios... empez a decir Bard, pero Melisendra lo
interrumpi.
Tu niera puede llevarte a la galera para que eches un vistazo, Erlend, y si te portas
bien, te buscar algunas tortas de la cocina para tu cena.
Bard lo dej en el suelo y Melisendra se arrodill para besarlo.
Bard, celoso de la manera en que el nio abrazaba a su madre, aadi:
Y maana saldrs a cabalgar conmigo.
Erlend se march con su aya, deslumbrado ante las fiestas que le haban prometido.
Pero Bard frunci el ceo mientras bajaba la gran escalera, junto a Melisendra.
Por qu, en nombre de todos los dioses, mi padre decidi celebrar de manera tan
pomposa la boda de Geremy?
Creo que tiene un plan, pero no s cul respondi Melisendra. Estoy segura de
que no lo hizo por buena voluntad hacia Geremy. Y tampoco, me imagino, por amor a
Ginevra, aunque don Regis Harryl pertenece a la ms antigua nobleza de Asturias, y al linaje
de Hastur pocas generaciones atrs.
Bard pens en eso. Por supuesto, don Rafael pretenda conservar el trono para Alaric, y
para ello tena que ganarse la buena voluntad de los nobles que deban lealtad a los Di
Asturien. Una boda en la corte para la hija de un partidario valioso era un simple gesto
diplomtico, por el que vala la pena pagar algn precio. Aunque personalmente, Bard
hubiera vacilado en demostrar tantos favores a uno de sus propios aliados que se uniera en
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matrimonio con los Hastur, en un momento en que los Hastur podan rpidamente
convertirse en enemigos.
De verdad crees que iremos a la guerra contra los Hastur, Bard?
Bard esboz una mueca de disgusto, irritado ante el hbito de Melisendra de leerle los
pensamientos.
No veo cmo podra evitarse.
Pero si ests complacido... se estremeci ella.
Soy un soldado, Melisendra. La guerra es mi profesin, y la profesin de todo
hombre leal a Asturias, si tenemos que defender este reino con la fuerza de las armas.
A m me parece que sera fcil hacer la paz con los Hastur. Ellos tampoco desean una
guerra.
Bard se encogi de hombros.
Bien, que se rindan a nosotros, entonces.
Bard dese que Melisendra dejara de hablar de cosas que no le concernan.
Pero s me conciernen, Bard. Soy una leronis y las batallas no me son ajenas.
Incluso si no lo fuera, si fuera una de esas mujeres que no tienen nada que hacer salvo
quedarse en casa, tendra que ocuparme de los heridos y sufrir el saqueo y la prdida de mis
hijos en una guerra... la guerra tambin concierne a las mujeres, no slo a los hombres!
Tena el rostro sonrojado de indignacin, pero Bard simplemente le contest, con
aspereza:
Tonteras. Y si vuelves a leerme el pensamiento, Melisendra, sin mi permiso...
tendrs que lamentarlo!
Ella se encogi de hombros.
Lamento todo lo que tenga que ver contigo, mi seor dijo con perfecta
compostura. Y si no quieres que lea tus pensamientos, deberas cuidarte y no
transmitirlos hacia todas partes, porque as es imposible no captarlos; rara vez estoy segura
de si has hablado en voz alta o no.
Bard se qued perplejo. Nunca haba credo tener un laran considerable. Por qu a
Melisendra le resultaba tan fcil leer sus pensamientos?
El Gran Saln estaba atestado de hombres y mujeres. Tambin se oan los llantos de dos
o tres bebs; recientemente, se haba difundido entre las mujeres nobles la estpida costumbre
de amamantar a los cros, en vez de entregarlos, como corresponda, a las nodrizas. Adems,
Ginevra era una madre tan reciente, que muchas otras matronas jvenes haban decidido que
tambin podan traer a sus bebs al saln. Bard esperaba que se los llevaran antes de que
comenzara la ceremonia! Decidi que, cuando Carlina acudiera a la corte, l insistira en que
se comportara de manera ms digna.
Con los aullidos de todos aquellos nios, el lugar se pareca a un corral de yeguas
parteras!
Pero, evidentemente, lady Jerana haba exigido que todos los bebs salieran de all antes
de la ceremonia. Los brazaletes matrimoniales se cerraron, con gran solemnidad, alrededor de
las muecas de Geremy y Ginevra, y el regente de Asturias dijo:
Que por siempre seis uno.
Bien, Geremy tena una esposa, y al menos una cuya fertilidad ya estaba comprobada.
Bard se encogi de hombros y fue a felicitar a su pariente.
Ginevra y Melisendra se abrazaban y se decan tonteras, como siempre hacan las
jvenes en una boda, Bard hizo una reverencia.
Te felicito, primo dijo cortsmente.
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Si Geremy era al menos medianamente inteligente, pens, dejara sus diferencias


libradas a la suerte de la guerra y terminara con ellas. Bard no estaba resentido contra
Geremy: supona que, de haber estado en el lugar del otro, l mismo habra hecho algo
semejante.
Veo que tus parientes han venido desde todas partes para honrarte, hermano de
crianza.
Creo que en realidad han venido a honrar a mi dama respondi Geremy, y
present a Ginevra.
Era una mujer menuda y morena, que casi pareca descender de los forjadores de la
montaa: a pesar de que Geremy no poda mantenerse erguido, ella slo le llegaba al hombro.
Adems, la joven tena el pecho liso, y haba seguido la estpida moda de usar el vestido
atado con lazos en la pechera, para poder amamantar a su nio en pblico. Qu vergenza!
Pero Bard habl con gran cortesa, hacindole una reverencia.
Espero que tu hijo sea sano y fuerte, como debe serlo un varn.
Ella le respondi con una o dos palabras corteses,
y se hizo evidente que Geremy comparta con Bard la idea de que era prudente que
los dems los vieran mantener una conversacin corts durante algunos minutos.
Oh, s dijo Geremy, las mujeres aseguran que es un hermoso muchacho. Yo no
soy un buen juez de esas cosas. A m me parece igual que cualquier otro recin nacido,
mojado por ambos extremos y aullando de la noche a la maana; pero a Ginevra le parece
hermoso, aun despus de todo lo que la hizo sufrir.
Yo tuve suerte dijo Bard, porque conoc a mi hijo cuando ya poda caminar y
hablar como una persona razonable, no como un cachorrito sin entrenamiento.
He visto al joven Erlend apunt Geremy, y me parece guapo e inteligente. Y su
madre, he escuchado, es una leronis... el muchacho tambin est dotado de laran?
Eso me ha dicho su madre.
Ya me pareca; he visto que tiene el cabello rojo del linaje de Hastur. Has pensado en
enviarlo a educar a alguna de las torres, Hali o Neskaya? Estoy seguro de que lo recibiran
con sumo placer. Mi pariente Varzil de Neskaya est aqu, l podra arreglarlo.
No lo dudo. Pero me parece que Erlend es todava muy joven para que lo enve
fuera del reino en poca de guerra, y no tengo deseos de que lo retengan como rehn.
Geremy pareci consternado.
No me interpretes mal, pariente. Las torres han jurado neutralidad, y es por eso que
un Ridenow lleg a ser celador de Hali. Y despus del incendio de Neskaya, cuando la torre
se reconstruy, Varzil fue all con un crculo. Jur que observara el Pacto de los Hastur y
que nunca ms luchara con las armas del taran.
Salvo del lado de los Hastur, querrs deciradujo Bard con sonrisa cnica. Muy
astuto por parte de Carolin, asegurarse su lealtad de esa manera!
No, primo, tampoco del lado de los Hastur. Han jurado no combatir ni siquiera a
favor de los Hastur, y slo acceden a usar sus piedras estelares por causas pacficas.
Y Carolin permite que esa torre siga en pie dentro de su reino ?
Mi padre as lo desea explic Geremy. Esta tierra es arrasada cada ao por
guerras necias y fratricidas, y los campesinos ni siquiera pueden recoger sus cosechas. El
fuego perpetuo ya es bastante malo, pero ahora se hacen armas peores mediante la hechicera.
La Dama de Valeron us carros areos para lanzar polvo fundehueso al norte de Thendara,
y creo que tal vez nunca crezcan cosechas otra vez all. Los hombres que viajan a travs de
esa zona suelen morir despus, porque la sangre se les vuelve agua y los huesos se les quedan
quebradizos... Y cosas peores, cosas de las que no quiero hablar en una fiesta. Por eso todos
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hemos jurado que no utilizaremos el laran nunca ms contra ningn enemigo desde estas
torres, y todas las tierras cercanas a los reinos de Hastur han jurado observar el Pacto.
No s nada de ese pacto admiti Bard. Qu significa?
Bien, donde el pacto est en vigencia ningn hombre puede atacar a otro con arma
alguna, salvo las que dejan al portador a una distancia de un brazo del atacado...
No saba nada de eso, y tambin yo preferira luchar con una honesta espada o una
pica, y no con hechicera. No me agrada usar leroni en combate, y creo que tampoco le
gusta a ningn soldado. Pero tampoco me complacera tener en mi reino leroni que no
hayan jurado combatir a mi lado y protegerme contra el ataque de otros hechiceros.
Cuntame ms.
Bien, pero no he estado en el reino de mi padre desde que era nio, y no s
demasiado al respecto, slo lo que me ha contado mi pariente Varzil.
Aceptas como pariente a un Ridenow de Serris?
Todos pertenecemos al linaje de Hastur apunt Geremy, y todos llevamos por
igual la sangre de Hastur y Cassilda. Por qu habramos de luchar?
Esta afirmacin constern a Bard. Si los Hastur y los Serris hacan causa comn,
qu pasara con el reino de Asturias? Quera correr hacia su padre para transmitirle esta
novedad, pero los msicos ya haban empezado a tocar para la danza y los bailarines se
apiaban en la pista.
Te gustara bailar, Ginevra? No es necesario que te quedes conmigo porque soy
invlido; estoy seguro de que alguno de mis parientes bailar contigo.
Ella sonri y le apret brevemente la mano.
En mi boda no bailar con ningn hombre, ya que no puedo hacerlo con mi esposo.
Esperar una danza de ronda de mujeres y bailar con mis damas.
Tienes una esposa leal coment Bard, y Geremy se encogi de hombros.
Oh, Ginevra siempre he sabido que yo nunca conseguira renombre en el campo de
batalla ni en la pista de baile.
Uno de los parientes de Hastur, vestido de azul y plata, se acerc a solicitar una danza
con la novia. Observando la graciosa negativa de Ginevra, Bard empez a advertir por qu su
pariente haba elegido como esposa a esta mujer fea y oscura. Tena todo el encanto y la
gracia de una reina; a pesar de sus facciones poco armnicas, podra lucir en cualquier corte.
Pero no debes negarte protest el hombre.
Bailar con la novia es un poderoso hechizo para cualquier hombre que desee casarse
en el mismo ao! Cmo puedes tener corazn para privarnos de eso, domna?
Bien, bailar con mis damas solteras respondi Ginevra en tono alegre; eso las
ayudar a ellas a conseguir maridos, y como deben encontrar algn hombre para compartir
la boda... tambin ayudar a los solteros a encontrar novia!
Con un ademn, indic a los msicos que interpretaran una danza con rondas.
Tomando a Melisendra de la mano, Ginevra la llev a la pista de baile. Otras mujeres y
muchachas demasiado jvenes para bailar con extraos, y mujeres cuyos esposos y hermanos
estaban en otra parte, se apiaron tras ellas.
Dnde, se pregunt Bard, estara Melora ahora? Por qu su recuerdo lo persegua
tan intensamente? Saba que era una locura, pero se le ocurri la idea de que si estuviera
casado con Melora ambos caminaran juntos, podran ser amigos ntimos, a la manera en que
lo eran Geremy y Ginevra. Record el modo en que Ginevra haba oprimido la mano de
Geremy contra su mejilla. Ninguna mujer se haba comportado de ese modo con l, y sin
embargo poda imaginarse a Melora haciendo algo as...
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Tonteras: no poda casarse con Melora; ella no era de alcurnia y de todos modos estaba
comprometida con una torre. No era se el modo en que se concertaba un matrimonio. Para
sus adentros, haba criticado a Geremy por casarse con Ginevra, quien, a pesar de pertenecer
a una antigua familia y de poseer graciosos modales, estaba considerablemente por debajo de
l en jerarqua. Slo un estpido se casara con una mujer que no le ofreciera una alianza
poderosa o una crecida dote. l mismo, por ejemplo, no poda resignarse a casarse con
Melisendra, que era la hija de un humilde lalaranzu... aunque, qu haba dicho Geremy acerca del linaje de Hastur y el cabello
rojo? Despus de todo, Melisendra no poda ser de tan baja cuna...
Yo crea que muy pronto tendramos el honor de bailar en tu boda, Bard intervino
Geremy. No pudiste persuadir a Carlina de que abandonara la hospitalidad de la
Hermandad de Avarra?
No tuve oportunidad de hablar con ella. Las costas del lago del Silencio estn
protegidas por hechicera. Necesitara un regimiento de leroni para contrarrestar ese hechizo!
Pero puedes creerme, eso ocurrir!
Geremy esboz un gesto como si estuviera colmado de piadoso horror.
Y no temes la ira de Avarra?
No temo a ningn grupo de estpidas mujeres que pretenden que su voluntad sea la
de alguna diosa! gru Bard.
Pero, cmo es posible que tu novia prefiera la castidad y las buenas obras a los
placeres que la esperan cuando est casada contigo? Cmo puede ser tan tonta!
Los ojos grises de Geremy centellearon con maliciosa alegra, y Bard le dio la espalda
y se march. No quera incomodar a su padre discutiendo en una gran fiesta como sta. Ni
siquiera admiti que en realidad no tena ms deseos de volver a pelear con Geremy.
Ms tarde, mientras todos los jvenes bailaban, habl un poco con su padre acerca de
lo que haba hecho en la frontera norte.
No es probable que nos ataquen desde Serris mientras tengamos a don Eiric como
rehn, pero si nos ven amenazados por los Hastur, tambin ellos pueden aprovechar para
atacarnos. He odo hablar de una tregua entre Aldaran y Scathfell; si nos atacan juntos, nos
costara contenerlos, ya que gran parte de nuestro ejrcito se ocupa de contener la
amenaza procedente de Serris. Por otra parte, hay algunos a quienes les gustara aliarse con
los Hastur. Si Varzil de Serris ha hecho una alianza con Hastur, creo que deberamos tratar
de poner de nuestro lado a MacAran, de El Haleine, para que proteja nuestra frontera sur, tal
como Marenji nos defiende en el norte.
No creo que los MacAran ni la gente de Syrtis estn dispuestos a provocar la ira de
los Hastur. Dicen de lord Colryn de Syrtis que puede erguirse en la cima de su fortaleza y
contemplar todo su pequeo reino desde all, y aunque el ratn subido a la muralla puede
observar de lejos al gato, se cuida bien de chillar para llamarle la atencin... Don Colryn no
tiene ningn deseo de convertirse en el ratn del rey Carolin! Hizo una mueca de
disgusto. A menos que devolvamos a don Eiric a Serris, los que estn aliados con Serris
caern sobre nosotros antes del invierno. Tal vez debamos establecer una tregua con don
Eiric para ganar tiempo. Lo que necesitamos es tiempo! Se golpe una rodilla con la
mano abierta. Tal vez nos veamos obligados a establecer una tregua tambin con los
Hastur!
Yo combatir contra los Hastur dijo Bard con desdn. No les tengo miedo! Si
defend Scaravel con un puado de hombres, puedo hacer lo mismo por Asturias!

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Pero t eres un hombre solo objet don Rafael, y nicamente puedes conducir
un ejrcito. Con Serris en el este, los Hastur al oeste, y tal vez con los del otro lado del
Kadarin listos a atacarnos desde el norte, Asturias no podr resistir!
Tenemos cierta proteccin en Marenji, pues cualquiera que venga de ese lado
deber luchar ahora para cruzar esas tierras. Tal vez podamos reclutar mercenarios en el norte,
y en las Ciudades Secas... conocen mi reputacin y lucharn bajo mis rdenes. Adems,
quiz podamos forzar a don Eiric a una tregua: sus hijos son jvenes y no podr entrar en
combate durante un tiempo. Si lo forzamos a una tregua de medio ao, y eso es lo menos que
puede esperar un rehn liberado, no podr reunir un ejrcito hasta el deshielo de primavera. Y
para entonces podramos tener mercenarios, incluso aliados suficientes como para poder
atacar Serris y reducirlo al vasallaje. Piensa en eso, padre! Tener en paz todas esas tierras
del este, sin constantes luchas! Parece como si hubiramos estado peleando contra Serris
desde que yo era un nio de pecho!
Eso es lo que hemos estado haciendo respondi don Rafael, incluso desde antes.
Pero aun cuando conquistemos Serris, todava tendramos que enfrentarnos con los Hastur,
ya que el rey Carolin alega que estas tierras fueron antes de los Hastur...
Geremy me ha comentado algo al respecto. Yo no le prest demasiada atencin. Pero
si Carolin alega eso, simplemente tendremos que demostrarle que se equivoca.
Pero tendr que hacer juramentos y establecer treguas sugiri don Rafael con
prudencia. Sigue siendo una cuestin de tiempo, ya que ha llegado la hora de soltar a
Geremy. Carolin ha advertido nuestra treta y ha enviado a Varzil de Neskaya para escoltar
a Geremy a su casa. Nos trajo adems a tu hermano Alaric.
No lamentar que Geremy se marche de la corte dijo Bard, pero adverta que eso
implicaba una prdida diplomtica para don Rafael.
Mientras tuviera un rehn Hastur, podra conservar cierta influencia diplomtica con
los Hastur. Sin embargo, el regreso de Alaric disminua esa prdida.
Cmo est mi hermano? pregunt Bard con
ansiedad. Est en buena salud y feliz? Lo ha tratado bien Carolin? Cuando la reina
Ariel se refugi all, supe que Alaric estaba en manos de Carolin y no en las de ella.
Todava no lo he visto respondi don Rafael cautelosamente. Todava est al
cuidado de Varzil. El intercambio formal se realizar ms tarde, ya que tengo entendido que
Varzil me ha trado un mensaje de Carolin y ha solicitado una audiencia formal en la que
expondr su misin.
Bard enarc las cejas. As que el celador de Neskaya se haba rebajado al nivel de un
lacayo de Hastur? Tal vez las cosas fueran peores de lo que crea, quiz todas las tierras
situadas entre Kilghard Hills y Thendara estaban bajo el dominio de los Hastur! Asturias se
encontrara entre ellas en aos venideros?
Por encima de mi cadver!
Experiment un escalofro premonitorio. Si llegaba a ocurrir algo semejante, bien, sin
duda sera por encima de su cadver. Pero de todos modos se era el destino de un soldado!
En cualquier caso, era poco probable que Bard no terminara as.
Si devolvan a Alaric, al menos eso le dara excusa a don Rafael para celebrar una
coronacin, ya que su padre todava insista en que no era el rey, sino simplemente el
regente en nombre de Alaric. Bard se pregunt cul sera la diferencia entre tener un rey nio
u otro. Pero, en cualquier caso, Alaric estaba all y no haba huido, como Valentine, a buscar
la proteccin de otro reino. Entonces Bard se dio cuenta de que haba estado pensando en
Alaric tal como era siete aos atrs: un nio, complacido por recibir los juguetes de su
hermano mayor. Pero ahora Alaric deba de tener catorce o quince aos, la edad legal de un

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adulto. Erlend, su propio hijo, tena casi la edad que haba tenido Alaric cuando ambos se
separaron!
El tiempo. El tiempo era el enemigo de todos los hombres. El mismo Bard ya haba
vivido ms tiempo que la mayora de los que se ganaban el sustento como mercenarios. Al
menos no debera perder el tiempo y casarse para poder tener algunos hijos legtimos. Deba
conseguir que el reino estuviera seguro para su hermano, y despus tendra que encontrar
alguna manera de atacar la isla del Silencio, aunque necesitara un ejrcito entero de
hechiceros. Su principal objetivo era recuperar a Carlina.
Mientras ella viva, no me casar con ninguna otra mujer!
Se le ocurri entonces, por primera vez, que quizs haba cometido un gran error. Si
Carlina verdaderamente no lo amaba, tal vez hubiera otras mujeres que s. Otra vez pens
en Melora... pero no. Carlina era la hija del rey Ardrin, era su futura esposa, y si ella no lo
quera, bien, l le enseara cul era su deber. Ninguna mujer haba deseado rechazarlo por
segunda vez!
Rafael de Asturias liber a don Eiric de Serris a la maana siguiente.
Pero por qu ahora, padre? pregunt Bard. Sin duda podras haberlo retrasado
diez das ms!
Una cuestin de protocolo explic don Rafael con tono sombro. Varzil de
Neskaya, que es un Ridenow, desea entrevistarse con l, pero por cortesa no puede hacerlo
hasta que haya cumplimentado lo que ha venido a hacer aqu, el intercambio de rehenes; y no
puede hablar con mi prisionero sin autorizacin ma. De modo que tomar juramento a don
Eiric y lo pondr en camino antes de que Varzil est en libertad de hablar con l. No quiero
ms seores Ridenow aliados con los Hastur!
Bard asinti tras haber digerido la informacin.
Cuando don Eiric hubiera jurado no actuar contra Rafael de Asturias durante medio
ao, ya no podra aliarse legalmente con un enemigo de Asturias. Bard tena pleno
conocimiento de todo tipo de tcticas y estrategias militares, pero la diplomacia todava era
un arte nuevo para l. Sin embargo, con los conocimientos de estadista de su padre y su
propia pericia para la guerra, tal vez pudieran dominar estas tierras algn da.
Descubri que senta curiosidad por conocer a Varzil, que se haba aliado con los
Hastur. A pesar de que Neskaya se encontraba fuera de las tierras de Serris, haba estado en
manos de los Ridenow durante ms de doscientos aos. En esa poca los Hastur y los
Ridenow haban combatido en una prolongada guerra, y se haba establecido la paz durante
el reinado de Allart de Thendara. Los Hastur todava tendran la ilusin de reclamar las
tierras de Serris?
Bard fue convocado al consejo, en calidad de comandante militar de su padre, y
tambin Melisendra, para que conjurara el hechizo de la verdad.
Cuando Bard la vio entrar en la cmara de audiencias, con su delgado y sencillo vestido
gris con capa, que la identificaban como leronis en misin oficial, advirti que Melisendra, en su
calidad de hechicera elegida de la corte de su padre, tena ahora jerarqua y poder por
derecho propio, una posicin de poder que nada tena que ver con su ttulo oficial de madre
del nieto del regente. La idea lo irrit un poco: haba suficiente cantidad de laranzu'in, por
qu su padre no haba tenido la decencia de escoger a uno de ellos? Acaso su padre
intentaba poner a Melisendra en una posicin que le permitiera rechazar a su legal seor y
padre de su hijo?
Esperaba que Alaric tuviera alguna habilidad con las armas. Como hijo adoptivo de
Ardrin, tena que haber aprendido algo. El propio Bard era un hombre

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solo; pero si llegaba a contar con un lder militar hbil que lo respaldara desde el trono
y sin duda un rey deba ser capaz, como lo era Ardrin, de conducir a sus hombres en la
batalla, eso sera un buen augurio para Asturias en aos venideros.
Varzil de Neskaya era un hombre menudo y delgado. Con el deslumbrante atavo
ceremonial que haba usado el da de la boda haba resultado imponente, pero ahora, vestido
con el verde y oro de su casa, pareca pequeo, de hombros estrechos; tena facciones
delgadas, de estudioso, y sus manos, advirti Bard con desprecio, eran tan pequeas y bien
cuidadas como las de una mujer, sin callos debido al uso de la espada o de la daga, y sin el
cabello desarreglado en las sienes debido al uso del yelmo. No era un hombre de armas,
entonces, sino un usador de sandalias, un petimetre. Y ste era el embajador elegido por
Hastur?, pens Bard con menosprecio, agregando para s:
Podra quebrarlo en dos con mis propias manos!
Hasta Geremy, encorvado como estaba y arrastrando su pierna invlida, era ms alto
que Varzil. Geremy llevaba su acostumbrado atavo muy sobrio, y no iba armado salvo por
una pequea daga ornamentada, con la empuadura engastada con piedras rojas.
Bard observ, de pie en el lugar del servidor, detrs del trono de su padre, mientras se
realizaban las formalidades de imposicin del hechizo de la verdad.
Geremy Hastur dijo don Rafael, ya que mi hijo se me devolver sano y salvo,
declaro que eres libre de regresar al reino de tu padre, o al sitio que prefieras ir, con tu
esposa, que es sbdita ma, y tu hijo, y tus vasallos, y todo lo que es tuyo. An ms, como
smbolo de la estima que siente mi mujer por la tuya, si las doncellas de tu esposa desean
acompaar a lady Ginevra a su nuevo hogar, estn en libertad de hacerlo, si cuentan con la
autorizacin de sus padres para ello.
Geremy hizo una reverencia y pronunci un breve discurso corts, en el que dio las
gracias a don Rafael y reafirm el agradecimiento que senta por la amable hospitalidad que
se le haba brindado. La irona fue lo suficientemente intensa como para que la luz del
hechizo de la verdad titilara sobre su rostro, pero no vala la pena tomar ese hecho en
consideracin. De todas maneras, pens Bard con picarda, la cortesa prcticamente consista
en mentiras.
Geremy, si lo deseas, eres libre de dejar a tu hijo para que sea criado en mi casa. El
padre de su madre es mi leal sbdito, y te doy mi palabra de que se lo criar en todo sentido
como a mi propio hijo y como compaero de mi nieto.
Geremy se lo agradeci cortsmente, pero rechaz el ofrecimiento, alegando que el
nio era demasiado pequeo para separarlo de su madre, ya que an no haba sido
destetado y Ginevra tena la voluntad de amamantarlo ella misma.
Varzil se adelant.
Yo he venido en nombre de Carolin, gran rey de Thendara, guardin de Valentine di
Asturien, el rey legal de Asturias y seor de todas estas tierras, a devolver a Alaric di Asturien,
hijo del regente y custodio de Asturias, a manos de su padre. Alaric?
Bard contuvo el aliento, golpeado por la consternacin. Desde atrs de Varzil, un
muchacho delgado avanz renqueando: el avance claudicante y los hombros retorcidos eran
una espectral parodia de Geremy, y Bard no pudo contenerse.
Padre! exclam, adelantndose. Permitirs que se burlen de nosotros en
nuestro propio saln? No ves lo que le han hecho a mi hermano, en venganza por la herida de
Geremy? Jurar bajo el hechizo de la verdad que Geremy fue herido por accidente, no con
premeditacin, y que Alaric no mereca que Carolin le hiciera esto! Desenvain la daga.
Ahora, por todos los dioses, renacuajo de Hastur, defindete, porque esta vez tu vida est
perdida y no ser por accidente! Har ahora lo que deba haber hecho hace siete aos.
Aferr a Geremy por el hombro y lo hizo volverse en redondo.
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Desenvaina tu daga, o te mato en el acto!


Basta! Yo lo ordeno!
Varzil no grit, pero su voz hizo que Bard perdiera su mpetu y se alejara de Geremy,
plido y sudoroso. Durante muchos aos no haba escuchado la voz de mando de ningn
laranzu entrenado. La delgada figura de Varzil pareca erguirse sobre l, amenazadora,
mientras la daga de Bard caa de sus dedos debilitados.
Bard di Asturien manifest Varzil, no hago la guerra contra los nios y
tampoco la hace Carolin; tu acusacin es monstruosa, y aqu estoy, bajo la luz del hechizo
de la verdd, dispuesto a decirte en la cara que ests mintiendo. No dijimos nada de la
enfermedad de Alaric por temor de que llegarais exactamente a esta conclusin. Nada tuvimos
que ver con la invalidez del muchacho. Cinco aos atrs cay presa de la fiebre muscular que
ataca a tantos nios en la regin de los lagos, y a pesar de que todos los curadores de Ardrin
hicieron cuanto fue posible por l, y luego lo enviaron a Neskaya para proseguir la curacin,
cuando lo consideraron en condiciones de viajar... por eso no volvi con vosotros aqu
cuando la reina Ariel huy del reino, porque estaba a mi cuidado en Neskaya. A pesar de
todos nuestros esfuerzos, su pierna se marchit y se le debilit la espalda. Ahora slo puede
caminar con apoyo y ha recuperado su capacidad de habla; de modo que podis preguntarle al
mismo Alaric si tiene alguna queja del trato que le dimos.
Bard lo mir con dolor. Este pobre invlido era
entonces el hermano fuerte y viril que le ayudara a comandar los ejrcitos! Tuvo la
sensacin de que los dioses se burlaban de l.
Don Rafael abri los brazos y Alaric se acerc renqueando a recibir el abrazo de su
padre.
Mi querido hijo! exclam don Rafael, dolorido y consternado, mientras Alaric
paseaba la mirada de su padre a Varzil, con gran pesar.
Padre querido. Verdaderamente, mi pariente Ardrin no tiene la culpa de lo ocurrido,
ni tampoco lord Varzil. Cuando ca enfermo y durante los aos que siguieron, l y sus leroni
me cuidaron noche y da. Han sido tan amables conmigo, que ni t ni mi madre podrais
haberlo hecho mejor.
Dioses del cielo! gru don Rafael. Y Ardrin no me avis de nada? Ni
tampoco Ariel, cuando huy al exilio ?
Me haban enviado a Neskaya aos antes replic Alaric, y como t nunca
venas a la corte, no me pareci que te importara mucho lo que me hubiera ocurrido. Desde
luego agreg con un tono irnico y distanciado que convenci a Bard de que, si bien el
cuerpo de su hermano estaba tullido, sin duda su mente no haba quedado disminuida, no
estabas tan ansioso por recuperarme como para disputarme demasiado a Carolin. Yo saba
que conservaras el trono para m, al menos mientras no me vieras. Despus, ya no estaba
seguro de que quisieras rescatarme.
Eres mi propio hijo querido, y te doy la bienvenida al trono que reclam para ti
dijo don Rafael lealmente.
Pero Bard intuy la parte no pronunciada:
Si es que puedes conservarlo.
Y estuvo seguro de que tambin Alaric lo haba captado.
El rostro de Varzil era grave y colmado de compasin; sus ojos se demoraron sobre don
Rafael y Alarde como si no pensara en otra cosa ms que en el nio y en el consternado padre.
Pero Bard supo que Varzil, a pesar de su genuina preocupacin por el joven Alaric, lo haba
retenido para exhibirlo en el momento en que la aparicin causara la mayor confusin y
consternacin posibles. Haba querido mostrarles a todos, tan pblicamente como fuera
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posible, que el joven aspirante al trono de Asturias era tan slo un lastimoso y pequeo
invlido.
Bard sinti ira y desesperacin. ste era el fuerte guerrero joven que ira al combate
junto a l? Y sin embargo, le dola el corazn por el hermanito que amaba. A pesar de
toda la desilusin que pudiera experimentar su padre, y la suya propia, Alaric deba
lamentarlo ms que ellos! Era inexcusable utilizar al muchacho de este modo para exhibir
la debilidad del trono de Asturias! En ese momento, de no haber sido por su conocimiento
de la inmunidad diplomtica, con gusto hubiera estrangulado a Varzil en el acto. S, y
tambin a Geremy!
Sin embargo, pens, reconcilindose lentamente con la nueva situacin, podra haber
sido peor. Alaric estaba tullido, pero por lo dems pareca fuerte y saludable. Y, desde luego,
su mente funcionaba como un reloj! Geremy tena un hijo sano; no haba motivos para que
Alaric no tuviera una docena. Despus de todo, no sera el primer rey invlido que llegara al
trono; y, despus de todo, contaba con un hermano leal para comandar sus ejrcitos.
No ambiciono el trono, pens Bard. No tengo el ingenio ni la habilidad necesarias para,
gobernar... prefiero ser el general del rey!
Su mirada se cruz con la de Alaric y le sonri.
Tambin don Rafael haba recuperado l equilibrio. Se incorpor de su silln de
audiencias y dijo:
Como smbolo de que slo he reinado aqu como regente, hijo mo, te cedo este
sitio como legal rey de Asturias. Mi hijo y seor, te ruego que ocupes este trono.
El muchacho se ruboriz, pero haba sido bien educado en el protocolo. Cuando su
padre se arrodill a sus pies para entregarle la espada, Alaric dijo:
Te ruego que te incorpores, padre, y que guardes tu espada, como regente y custodio
de este reino, hasta que yo haya alcanzado la edad de la adultez.
Don Rafael se incorpor y se situ a tres pasos de distancia detrs del trono.
Hermano mo dijo Alaric, mirando a Bard, me han dicho que eres el
comandante de los ejrcitos de Asturias.
Bard hinc la rodilla ante el muchacho y les respondi:
Estoy aqu para servirte, mi hermano y seor.
Alaric sonri por primera vez desde que haba aparecido desde detrs de Varzil, y la
sonrisa fue como si saliera el sol para caldear el corazn de Bard.
No te pido tu espada, querido hermano. Te ruego que la conserves para defender el
reino y que slo sea desenvainada contra mis enemigos. Te designo el hombre ms importante
de este reino, despus de nuestro padre, el regente. Pronto pensar en alguna manera de
recompensarte.
Bard dijo brevemente que el favor de su hermano era suficiente recompensa. Desde
nio, en la casa del rey, haba aborrecido esta clase de ceremonias; dio un paso atrs,
satisfecho al menos de no haber pasado por tonto y haber logrado no tropezar con nadie.
Y ahora, pariente Varzil dijo Alaric, s que se te confi una misin diplomtica
que, correctamente, no comentaste con un nio. La revelars ahora ante el trono de Asturias, y
ante mi padre el regente?
Don Rafael secund el ruego.
Doy la bienvenida a la embajada enviada por Carolin, pero no sera posible llevar a
cabo la reunin en un recinto ms adecuado para una conferencia que esta sala de audiencias
en la que todos debemos permanecer de pie en actitud ceremonial, atentos a todas las
formalidades?

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Me sentira honrado respondo Varzil, y estoy dispuesto a prescindir del hechizo


de la verdad si tambin t accedes a ello; las cuestiones a discutir no son hechos, sino
actitudes, reclamaciones, opiniones y consideraciones ticas. El hechizo de la verdad no tiene
validez sobre las diferencias de opinin, cuando cada una de las partes cree honestamente
tener razn.
Es verdad respondi don Rafael ceremoniosamente. Con tu permiso, entonces,
primo, despediremos a la leronis y prescindiremos de su trabajo, y volveremos a
encontrarnos dentro de una hora en mi sala privada, si es que eso no te resulta demasiado
informal, primo. Quiero ofrecer mayor comodidad, y no pretendo menospreciar la
importancia de tu misin.
Me sern gratas la comodidad y la intimidad.
Cuando la embajada de Hastur se hubo retirado momentneamente, don Rafael y sus
hijos se demoraron un poco antes de salir de la cmara de audiencias.
Alaric, hijo mo, no es necesario que ests presente durante toda la conferencia, si eso
te agota.
Padre, con tu permiso, asistir -replic Alaric. Eres mi regente y mi guardin, y
me someter a tu juicio hasta que se me declare un hombre, y sin duda tambin despus, y
durante muchos aos. Pero soy lo bastante mayor como para entender estas cosas. Si es que
algn da he de gobernar, ser mejor que conozca la poltica que prefieres.
Bard y don Rafael intercambiaron una mirada de aprobacin?.
Qudate, por favor, alteza.
Don Rafael utiliz la expresin formal, vai Altezu, slo usada con respecto a un
superior y alguien muy prximo al trono. Bard saba que su padre estaba reconociendo al
muchacho como adulto, aunque Alaric todava no haba llegado a la mayora de edad legal. Tal
vez pareciera un nio enfermo, pero ni su padre ni su hermano dudaban de que era lo
bastante maduro para ocupar su lugar como un hombre.
Volvieron a reunirse en el estudio privado de don Rafael, alrededor de una mesa, y el
anfitrin orden a un criado que sirviera vino para todos. Cuando el criado se retir, Varzil
dijo:
Con tu autorizacin, don Rafael, y con la tuya, alteza agreg formalmente
dirigindose a Alaric, y su tono contradeca el de cariosa informalidad con el que antes se
haba dirigido al muchacho, Carolin de Thendara me ha confiado una misin. Haba
pensado traer conmigo una Voz, para que escucharas las propias palabras de Carolin. Pero,
con vuestro permiso, tambin prescindir de eso. Soy aliado y amigo de Carolin; soy celador
de la torre de Neskaya. Y he firmado con l en nombre de Neskaya, el mismo pacto que ahora
os pedimos que firmis. Como sabis, Neskaya fue destruida por bombas de fuego hace una
generacin, y cuando Carolin Hastur la hizo reconstruir, acordamos el pacto. No me lo exigi
como seor y soberano, sino que me lo pidi como hombre racional, y yo estuve de acuerdo
en hacerlo.
Qu es este pacto del que hablas? pregunt don Rafael.
Varzil no respondi de manera directa.
Los Cien Reinos son devastados, cada ao, por innecesarias guerras fratricidas; tu
lucha contra la reina Ariel, en vuestra disputa por el trono de Asturias, es tan slo una de
ellas. Carolin de Thendara est dispuesto a reconocer a la casa de Rafael di Asturien
como los custodios legales de este reino, y la reina Ariel accede a renunciar, por ella misma y
por su hijo, a cualquier aspiracin al trono, si vosotros firmis el pacto.
Reconozco que la oferta es generosa dijo don Rafael, pero no tengo deseo de
regatear como Durramn cuando compr su asno. Debo conocer exactamente la naturaleza
de este pacto, primo, antes de someterme a l.
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El pacto declara que no utilizaremos armas de hechicera en la guerra. Tal vez la


guerra entre los hombres sea inevitable; confieso que lo ignoro. Carolin y yo trabajamos para
el da en que todas estas tierras lleguen a estar unidas y en paz. Mientras tanto, te pedimos que
te unas a nosotros en el juramento sagrado de que slo lucharn honorablemente los soldados
que van al combate y arriesgan sus propias vidas, y que no se combatir con armas cobardes
que someten a la hechicera a mujeres y nios, armas que incendian bosques y arrasan las
ciudades y los campos. Te pedimos que destierres de tu reino todas las armas que acten
ms all de un brazo de distancia del hombre que las porta, para que el combate sea
honorable y entre iguales, y para que no ponga en peligro las vidas inocentes con armas que
matan a distancia.
No puedes estar hablando en serio! exclam don Rafael. Mir fijamente a Varzil,
con expresin incrdula. Qu locura es sta? Acaso marcharemos a la guerra tan slo con
nuestras espadas, mientras nuestros enemigos caen sobre nosotros con flechas y fuego
perpetuo, bombas y hechicera? Don Varzil, me resisto a creerte un loco, pero
verdaderamente crees que la guerra es una partida de castillos, que los nios y las mujeres
juegan con fichas apostando una torta o unas monedas? De verdad piensas que cualquier
hombre
cuerdo considerara durante un instante semejante idea?
El rostro tranquilo y apuesto de Varzil permaneci absolutamente serio.
Te doy mi palabra, con toda honestidad. He dicho en serio lo que has odo, y
muchos reinos pequeos ya han firmado el pacto con el rey Carolin y los Hastur. Se
prohibirn totalmente las armas de cobardes, y la guerra con laran. No podemos impedir la
guerra en el estado actual del mundo, pero podemos ponerle lmites, evitar que se destruyan
los bosques y las cosechas, prohibir que se usen armas malignas como la que arras Hali
hace nueve aos, cuando los nios se hincharon y padecieron la enfermedad que convierte
la sangre en agua, porque haban jugado en los bosques cuyas ramas haban sido destruidas
con polvo fundehuesos. Esas tierras todava son inhabitables, don Rafael, y es probable que
sigan sindolo en la poca de los nietos del joven Alaric! La guerra es un juego, don Rafael.
Sin duda podra arreglarse con una partida de dados, o de castillos. Las leyes de la guerra no
han sido decretadas por los dioses; nadie ha dicho que debamos utilizar armas cada vez ms
poderosas que algn da nos destruirn a todos, vencedores y vencidos por igual. Antes de
que llegue esa hora, por qu no limitarnos a las armas que todos podemos usar con honor?
En cuanto a eso, mi pueblo jams acceder. No soy un tirano para quitarles las armas
y dejarlos indefensos ante pueblos sin escrpulos que siempre se negarn a deponer sus
armas. Tal vez cuando est seguro de que todos nuestros enemigos lo han hecho... Pero no
creo que eso llegue a ocurrir.
Bard di Asturien dijo Varzil, dirigindose sorpresivamente a l, t eres un
soldado, y la mayora de los soldados son hombres razonables. Eres el
comandante de los ejrcitos de tu padre. No veras con buenos ojos que se
prohibieran esas armas atroces? No has visto una aldea incendiada por el fuego perpetuo, o
nios pequeos muriendo de la enfermedad fundehuesos?
Bard sinti un desgarrn interior, al recordar una aldea as cerca de Scaravel: los
interminables gritos y llantos de los nios quemados con el fuego perpetuo. Pareci durar
das, hasta que murieron uno a uno, y entonces el silencio le result todava ms terrible,
como si an pudiera or sus gritos interiormente... l preferira no usar fuego perpetuo, pero
por qu Varzil se lo preguntaba a l? Solamente era un soldado, el hombre leal a su padre,
que deba cumplir rdenes.
Don Varzil, con sumo placer luchara solamente con espadas y escudos, si es posible
que los dems hagan lo mismo. Pero soy un soldado" y mi obligacin es ganar las batallas. No
puedo cumplir mi misin si estoy al frente de hombres armados con espadas y debo
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enfrentarme con un ejrcito que usa fuego perpetuo, o que lanza a los demonios de la
brujera y el miedo contra mis hombres, y que me somete al viento, al agua, a las tormentas
y a los terremotos.
No se te pedira eso prometi Varzil. Pero, accederas a prometer que si el
laran no se usa contra ti no sers t el primero en emplearlo? Y, sobre todo, juraras no
usarlo en contra de los no combatientes?
Bard empez a decir que la propuesta pareca razonable, pero don Rafael lo
interrumpi con ira:
No! La guerra no es un juego!
Si no es un juego, qu es? solt Varzil con desprecio. Sin duda es un juego
para aquellos qu la hacen con el propsito de imponer las leyes que se les antoja!
Bien, entonces, por qu no llevas tu poltica al extremo? propuso don Rafael
con gesto despectivo. Deberas sugerir que en el futuro todas nuestras guerras se
resolvieran por medio de un partido de ftbol o incluso por una competencia de saltos de
rana. Por qu no enviar a nuestros ancianos a resolver la guerra con una partida del juego
del rey en el tablero, o a nuestras nias en una competencia de salto a la cuerda, para zanjar as
nuestras disputas?
El origen de casi todas las guerras suele ser algn asunto que siempre se resolvera por
medio de un debate razonable entre hombres inteligentes adujo Varzil. Cuando la
razn no consigue resolver la disputa, sta tambin podra ser zanjada por una partida de
pelota entre nios, y no slo por medio de esas interminables campaas que parecen
demostrar que los dioses aman ms a aquellos que tienen soldados mejor entrenados.
Su voz fue inconmensurablemente amarga.
Hablas como un cobarde espet don Rafael. La guerra puede ser perturbadora
para los dbiles, pero no puedes discutir con los hechos, y como los hombres no son
razonables... por qu habran de conformarse con la razn, en lugar de obtener lo que
quieren? A la larga todas las discusiones se resolvern a favor del que pueda imponer sus
condiciones con la mano ms dura. No puedes cambiar la naturaleza humana, y eso es lo que
en realidad sabemos con respecto al hombre despus de muchos aos. Si un hombre no est
satisfecho con la respuesta que se le da, por razonable y correcta que parezca a los dems,
ese hombre saldr a luchar por lo que quiere. De otro modo, todos naceramos sin manos ni
brazos ni cerebros para usar las armas. Slo un cobarde podra contradecirme; aunque en
realidad era de esperar en un usador de sandalias, un laranzu.
Las palabras duras no quiebran huesos, seor replic Varzil. No me importa
mucho que me
llamen cobarde, y no necesito hacer una guerra para evitarlo, como si fuera un escolar
que pone a otro un ojo morado porque lo llamaron hijo de ramera o hijo de seis padres! Me
ests diciendo que si te atacan solamente con espadas quemaras al otro ejrcito con fuego
perpetuo?
S, por supuesto, si en ese momento dispongo de fuego perpetuo. Yo no fabrico ese
maligno material, pero si lo usan contra m, debo tenerlo, y debo usarlo antes de que me
ataquen con l. De verdad crees que alguien cumplir este pacto, a menos que tenga la
seguridad de la victoria?
Y t luchars con esas armas, aun sabiendo que tus propias tierras estarn
envenenadas con polvo fundehuesos, o con algn nuevo veneno que produce pstulas negras
a todos los hombres, mujeres o nios que lo respiren, y al que ahora llaman la enfermedad de
la mscara? Yo crea que eras un hombre compasivo y razonable!
Bien, lo soy asinti don Rafael. Pero no tan razonable como para deponer mis
armas y aceptar que debo entregar mi pas y mi pueblo para que viva como esclavo de algn
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otro estado. En mi opinin, cualquier cosa que brinde una victoria rpida y decisiva es un
arma compasiva y razonable. Una guerra con espadas, como si fuera un torneo, podra
arrastrarse durante aos, y mi pueblo ha estado luchando contra Serris durante toda mi
vida. Adems, los hombres sensatos lo pensarn dos veces antes de emprender una guerra
contra armas poderosas como las que yo puedo oponerles. No, don Varzil, tus palabras
pueden parecer razonables, pero bajo ellas acecha la locura; los hombres disfrutaran
demasiado con esa clase de guerra y la prolongaran como si fuera un juego, sabiendo que
podran entregarse a la guerra sin hacerse demasiado dao. Puedes regresar y decirle a
Carolin que despreci su pacto y jams lo cumplir. Si me ataca, me encontrar preparado
con todas las armas que mis leroni me recomienden, y ser su responsabilidad si l prefiere
armar a sus hombres solamente con espadas y escudos; en lo que a m respecta, puede
armarlos con pelotas de tenis y facilitarme el trabajo, o incluso decirles que se rindan de
inmediato. Te enviaron a decirme esta tontera del pacto, don Varzil?
No respondi Varzil.
Qu ms debes comunicarme? No quiero luchar contra los Hastur. Preferira una
tregua.
Tambin yo reconoci Varzil, y tambin el rey Carolin. Fue enviado con la
capacidad de tomarte el juramento de que te abstendrs de combatir contra nosotros. Dices
que eres un hombre razonable... por qu, entonces, esta tierra debe estar arrasada por las
luchas ?
No quiero luchar repiti don Rafael, pero tampoco entregar a los Hastur las
tierras donde los Di Asturien han reinado desde pocas inmemoriales.
Eso no es cierto objet Varzil. Los registros escritos de Nevarsin y de Hali, que
posiblemente sean ms fidedignos que las leyendas patriticas y los cuentos folklricos que t
utilizas para reunir a tus hombres, te haran saber que menos de doscientos aos atrs estas
tierras estaban gobernadas por Hastur, pero despus de la invasin del pueblo-gato, lord
Hastur concedi a los Di Asturien el derecho y el deber de protegerlas, nada ms. Y ahora
todas estas tierras se han dividido en pequeos reinos, y cada uno de ellos reclama un
derecho inmemorial a ser independiente y soberano sobre su propio pueblo. Esto es el caos.
Por qu no volver a la paz?
Paz? Tirana, querrs decir! protest don Rafael. Por qu el pueblo de
Asturias debera someterse a los Hastur?
Y por qu, entonces, habran de someterse a los Di Asturien? La paz se consigue al
precio de perder un poco de autonoma local. Supongamos que cada uno de tus granjeros
insistiera en que es un hombre libre, y que tiene derecho a autogobernarse, negando a
cualquier otro el derecho de cruzar los lmites de su propiedad si no paga tributo, sin jurar
lealtad a nada que no sea su propio capricho...
Eso sera una tontera dijo don Rafael.
Entonces, por qu no es una tontera decir que El Haleine y Asturias y Marenji son
todos reinos, cada uno con su propio rey y su propio gobierno totalmente independiente de
los dems? Por qu no establecer la paz bajo los hijos de Hastur, y tener libertad de
movimiento, sin que haya hombres armados por todas partes? Seras libre dentro de tu
propio reino, y simplemente juraras no interferir con ningn otro reino libre e
independiente, sino cooperar con tus pares en calidad de amigo y de igtl.
Rafael di Asturien mene la cabeza.
Mis antecesores ganaron estas tierras. Valentine, el hijo de Ardrin, perdi el derecho
a ellas cuando huy a refugiarse con el rey Carolin, junto con su traidora madre. Pero yo las
conservar para mis hijos, y si los Hastur las quieren, tendrn que venir a apoderarse de ellas,
si es que pueden.
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Habl con valenta, pero Bard saba que su padre estaba recordando la conversacin
que haban sostenido la noche de la boda de Geremy.
Serris al este.
Aldaran y Scathfell al norte.
Los Hastur y todos sus aliados al oeste, y, sin duda, algn da la gente de Valeron al
sur.
Entonces dijo Varzil, no jurars lealtad a Hastur, a pesar de que todo lo que l
te pide es la promesa de que no tomars las armas contra Hali o Carcosa o el castillo Hastur
o Neskaya, que tambin est bajo su proteccin?
El trono de Asturias no es sbdito de Hastur. sta es mi ltima palabra al respecto.
No tengo ninguna intencin de atacar a Hastur, pero l no puede pretender gobernar aqu.
Alaric dijo Varzil, t eres el seor de Asturias. No tienes edad suficiente para
hacer pactos, pero no obstante te pido que, por amabilidad de parientes, le niegues a tu padre
que se muestre sensato en este tema.
Mi hijo no es tu prisionero, don Varzil manifest don Rafael con gesto decidido
. No s cunta traicin podrs haberle infundido, cunta capacidad de ponerse en contra de los
suyos, pero ahora...
Padre, eso es injusto protest Alaric. Te pido que no disputes con mi pariente
Varzil!
Por ti, hijo, me quedar en paz. Pero te ruego, don Varzil, que dejes de lado toda
esa estpida chchara acerca de entregar a los Hastur el trono de Asturias!
Incluso en este momento ests considerando la posibilidad de hacer la guerra contra
tus vecinos pacficos, que no son en absoluto invasores. S lo que has hecho en Marenji. Me
han informado de que en la primavera pretendes ir a la guerra contra Serris, y que piensas
fortificar las tierras a orillas del Kadarin...
Y eso qu te importa? pregunt Bard con fra hostilidad. Las tierras a orillas
del Kadarin no pertenecen a los Hastur!
Tampoco pertenecen a Asturias aleg Varzil, y Carolin ha jurado protegerlas de
los ataques de los reinos pequeos deseosos de expandirse. Haced lo que queris dentro de
vuestro propio reino, pero os lo advierto, no salgis de l si no estis dispuestos a luchar con
todos los que han jurado lealtad a Hastur y al pacto!
Me ests amenazando?
As es asinti Varzil, aunque preferira no hacerlo. Te pido, como enviado de
Hastur, que t y tus dos hijos juris no atacar las tierras del pacto que se han comprometido
mutuamente como iguales, pues de lo contrario tendremos un ejrcito en marcha dentro de
cuarenta das, y tomaremos el reino de Asturias para ponerlo bajo custodia de alguien que
pueda mantenerlo en paz entre los com'ii leales a Hastur.
Bard escuch estas palabras con terrible tristeza. En realidad, no estaban preparados
para hacer la guerra contra Hastur... no con los hombres sublevados ms all del Kadarin, ni
con Serris al este!
Y si los Hastur los atacaban ahora, Asturias no podra defenderse.
Don Rafael apret los puos con ira.
Qu juramento nos exiges?
Os pido que realicis, no a m, sino a Geremy Hastur, en nombre de ^u pariente
Carolin, un juramento de parientes, que no podr ser quebrantado por ninguna de ambas
partes sin medio ao de advertencia. Ese juramento os comprometera a no atacar ninguna
tierra que se halle bajo la proteccin de los Hastur, y a cambio de eso formarais parte de la
paz que reinar bajo la Alianza. Us la palabra comyn de una manera nueva. Juraris?
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Se produjo un largo silencio, pero los Di Asturien estaban en desventaja, y lo saban.


No tenan ms alternativa que jurar. Se sintieron agradecidos cuando habl Alaric, evitando
que cualquiera de ellos dos tuvieran que ceder pblicamente.
Don Varzil, yo realizar el juramento de pariente, aunque no me comprometer con
vuestra Alianza. Bastar eso? Jurar que no declarar la guerra a mi pariente Carolin de
Thendara sin dar medio ao de advertencia. Pero agreg, y Bard vio la expresin
resuelta de su rostro juvenil este juramento slo tendr valor mientras mi pariente
Carolin de Thendara me deje en posesin del trono de Asturias, y el da en que ataque el
trono, en ese mismo momento me retractar del juramento y pasar a considerarlo mi
enemigo!
Acepto tu juramento, primo intervino Geremy. Y juro que me ocupar de que
Carolin tambin lo honre. Pero cmo logrars someter a tu padre y a tu hermano al mismo
juramento? Todava no has alcanzado la mayora de edad, y ellos son los poderes que
respaldan tu trono.
Por los dioses y por el honor de mi familia dijo Alaric; Bard, hermano mo
cumplirs mi juramento?
Lo har, hermano, cumpliendo exactamente la forma en que se ha establecido
declar Bard. Empu su espada y agreg: Que Zandru me arrebate la espada y se lleve
mi corazn si demuestro ser un traidor a tu honor.
Y tambin yo me atengo intervino don Rafael, apretando los labios y empuando
su daga, por el honor de los Di Asturien, que ningn hombre podr poner en duda.
No, pens Bard, mientras Geremy y Varzil se marchaban con interminables
formalidades, no tenan alternativa, no con un nio tullido en el trono, en el lugar del
guerrero joven y fuerte que haban esperado. Necesitaban tiempo, y este juramento era tan
slo una manera de ganarlo.
Su padre mantuvo la apariencia de tranquilidad hasta que los embajadores de Hastur
se marcharon y Alaric, terriblemente plido debido a la tensin del largo ceremonial, fue
acompaado a sus habitaciones. Entonces don Rafael estall:
Hijo mo! Es mi hijo, y lo amo y lo honro, pero,
en nombre del infierno, Bard, es capaz de reinar en pocas como sta? Por todos los
dioses, ojal tu madre hubiera sido mi legtima esposa!
Padre lo consol Bard, slo sus piernas son invlidas; su cerebro y su
inteligencia funcionan a la perfeccin. Yo soy un soldado, no un estadista... Alaric ser un
rey mejor que yo!
Pero todos te siguen a ti, te llaman Lobo y comandante. Alguna vez mirarn de
este modo a mi pobre invlido?
Si yo respaldo el trono dijo Bard, lo harn.
Alaric tiene una bendicin, entonces, en su hermano! Es cierto el viejo proverbio:
Desnuda est la espalda de quien no tiene hermanos. Pero t eres un solo hombre, y has
hecho un juramento a los Hastur, lo que tambin te invalida. Si tuviramos tiempo, o si
nuestro Alaric hubiese sido fuerte y capaz...
Si la reina Lorimel hubiera llevado pantalones en vez de faldas, habra sido rey y
Thendara jams habra cado replic Bard con aspereza. No tiene sentido hablar de si
tal cosa, ni de ojal, ni de todas esas tonteras. Debemos cortar la chaqueta con la tela
que tenemos! Los dioses saben que amo a mi hermano, y que podra haber llorado como el
beb de Geremy al verlo all ante nosotros, encorvado y retorcido, pero lo hecho, hecho est,
el mundo marchar como se le antoje. Slo soy un hermano.

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Los Hastur tienen suerte de que no hayas tenido un mellizo coment don Rafael,
con una risa desesperada, pues con dos como t, hijo querido, yo podra conquistar los
Cien Reinos.
En ese momento se interrumpi. Su carcajada se quebr y mir a Bard con tal
intensidad que el otro se pregunt si el golpe producido por la enfermedad de Alaric no
habra trastornado al anciano.
Dos como t repiti, con dos como t,
Lobo, yo podra conquistar todas las tierras, desde Dalereuth hasta los Hellers. Bard,
imagnate si hubiera dos como t insisti en un susurro, como si yo hubiera tenido
otro hijo exactamente igual a ti, con tu talento para la guerra, tu genio para la estrategia y tu
feroz lealtad... Dos como t! Y s cmo encontrar otro. No otro como Bard, sino otro
Bard.
Bard mir a su padre, horrorizado.
Que todos los dioses quieran que Alarte sea lo bastante maduro como par a gobernar,
pens, pues nuestro padre ha enloquecido de repente.
Pero don Rafael no pareca estar loco; su voz y su actitud eran tan normales que a Bard
se le ocurri una explicacin ms racional
No has confiado en m, seor, pero quieres decirme que tienes otro hijo bastardo,
lo bastante parecido a m como para suplantarme cuando sea necesario?
Don Rafael mene la cabeza.
No. Y s que mis palabras suenan como el delirio de un demente, querido hijo, as
que no es necesario que te molestes en seguirme la corriente; no te preocupes, no empezar a
delirar como una embarazada en medio del Viento Fantasma, ni tampoco me lanzar a cazar
mariposas en la nieve. Pero lo que voy a sugerirte ahora es muy extrao y... ech un vistazo
a la vaca sala del trono, en cualquier caso no podemos hablar aqu.
En las habitaciones privadas de su padre, Bard esper a que don Rafael despidiera a los
criados y sirviera vino para ambos.
No demasiado vino advirti secamente. No
quiero que creas que estoy borracho, as como pensaste que me haba vuelto loco. Dije,
Bard, que con dos como t, con dos generales con tus conocimientos de la guerra y de la
estrategia... y esos talentos deben haber nacido contigo, ya que los que te criaron no parecan
tenerlos, y sin duda tampoco se deben a mis enseanzas... con dos como t, Bard, yo podra
conquistar todo este reino. Si los Cien Reinos deben estar reunidos en uno solo, y admito
que me parece una buena idea, porque no tiene sentido que estas tierras estn arrasadas por
las luchas en primavera y en otoo... por qu deberan gobernarlas los Hastur? En estas
montaas hubo hombres Di Asturien mucho antes de que el seor de Carthon entregara su
hija a los Hastur. En nuestro linaje tambin hay laran, pero es el laran de los humanos, no del
pueblo chieri; los Hastur son chieri, o de linaje chieri, como comprobars si te molestas en
contarles los dedos. An hoy, muchos de ellos nacen emmasca, ni hombre ni mujer; Flix de
Thendara naci de ese modo, hace unos pocos cientos de aos, de modo que esa dinasta se
extingui.
No hay nadie de estas montaas que no tenga un poco de sangre chieri, padre.
Pero slo los Hastur procuran conservar esa sangre en su linaje, por medio del
programa gentico explic don Rafael, y as muchas antiguas familias, los Hastur, los
Aillard, los Ardis, y hasta los Aldaran y los Serris, llevan en la sangre cosas tan extraas que
los verdaderos hombres desconfan de ellos. Puede nacer un nio capaz de matar con el
pensamiento o ver en el futuro como si el tiempo fluyera en ambos sentidos, o hacer que el
fuego se encienda o que los ros desborden. Hay dos clases de laran: la clase que tienen y

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pueden usar todos los hombres, con la ayuda de una piedra estelar, y el tipo maligno que
poseen los del linaje de Hastur. Nuestro linaje no est completamente libre de l, y
cuando tuviste ese hijo pelirrojo con la leronis de tu madre, volviste a introducir el
laran del linaje de Hastur en nuestra familia. Pero lo hecho, hecho est, y Erlend puede llegar a
sernos til algn da. Has vuelto a embarazar a la muchacha? Por qu no? En realidad no
esper la respuesta de Bard, sino que prosigui: Sin embargo, estoy seguro de que
adviertes por qu no quiero ser gobernado por los Hastur: estn completamente colmados
de sangre chieri, ya que sus caractersticas no han sido diluidas por la raza humana normal,
sino que se han fijado en su linaje mediante el programa gentico. Yo creo que deberan
gobernar los humanos, no un pueblo de hechiceros!
Pero por qu me cuentas todo esto ahora? O ests dicindome que cuando
Erlend sea suficientemente mayor estar tan prximo a su verdadera familia que podr
reclamar la sucesin?
Bard habl sarcsticamente, y su padre no se molest en contestarle.
Lo que ignoras es que estudi el arte del laran cuando era joven. Como sabes, no
me educaron para ser rey, pues Ardrin era el primognito, pero tampoco recib la fortaleza
de los Di Asturien, ya que haba otros tres hermanos entre nosotros, y yo tuve tiempo para
el ocio y el estudio. Fui laranzu, y viv algn tiempo en la torre de Dalereuth, donde
aprend un poco de ese arte.
Bard saba que su padre llevaba una piedra estelar, pero eso no era nada extrao, y no
todos los que llevaban una piedra estelar conocan el arte del laran. Lo que no saba es que su
padre haba vivido en una torre.
Hay una ley para el uso de una piedra estelar continu don Rafael. No s
quin la formul, ni por qu debe ser as, pero existe, y esa ley postula que todo lo que
vemos, salvo las piedras estelares, tiene uno, y slo un duplicado exacto. Nada es nico,
salvo
una piedra estelar, que no tiene ningn duplicado. Sin embargo, todo lo dems... todo,
cada conejo astado de los bosques, cada rbol y flor, cada roca de los campos, tiene un
duplicado exacto, y tambin cada ser humano tiene en alguna parte un doble exacto, ms
semejante a l que su propio gemelo. Y eso me dice que en alguna parte, Bard, tienes un
doble exacto. Puede vivir en las Ciudades Secas, o en las tierras desconocidas que se
extienden ms all del Muro Alrededor del Mundo, puede ser el hijo de un campesino, o
encontrarse ms all del intransitable abismo del mar de Dalereuth, el que conduce al mar
Desconocido. Y sera ms parecido a ti que tu propio gemelo, aun cuando viviera mucho
ms all de los Cien Reinos. Espero que no sea as, espero que viva en Kilghard Hills, de
otro modo resultara difcil ensearle nuestro idioma y las costumbres de nuestro pueblo.
Pero en cualquier caso, tendr laran aun cuando nunca le hayan enseado a utilizarlo; y
tambin tendr tu genio militar, aunque tal vez no sepa cmo servirse de l; y se parecer tanto
a ti que tu propia madre, si estuviera viva, no podra diferenciaros a simple vista. Ahora ves,
querido hijo, por qu sera bueno tenerlo?
Bard frunci el ceo.
Empiezo a comprender...
Y otra cosa. Tu doble no estara comprometido con ningn juramento a Hastur, ni
ligado a l. Me sigues?
Bard comprendi. Sin duda que comprendi.
Pero dnde encontraremos a ese duplicado mo?
Te dije que estudi el artedel laran dijo don Rafael, y s dnde hay una
pantalla, es decir, un equipo de piedras estelares de transmisin construido con el propsito
de reunir estos duplicados. Cuando yo era joven, podamos, a pesar de que era difcil, traer
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a otros hombres y mujeres, otros leroni, desde un equipo de piedras estelares a otro.
Si tenemos un par de duplicados en la pantalla, conseguiremos traer a tu doble desde el
lugar donde est viviendo, sea cual fuere.
Pero cuando lo tengamos, cmo podremos saber si est dispuesto a ayudarnos?
objet Bard.
No puede evitar ser lo que es respondi don Rafael. Si ya fuera un gran general,
sabramos algo de l. Desde luego, puede ser uno de mis propios hijos bastardos, o alguno
de los de Ardrin, que viva en la pobreza y sin tener ningn conocimiento de la guerra. Pero
en cuanto le demos la oportunidad de conseguir poder y grandeza... por no hablar de
ejercitar el genio militar que, al ser tu doble, sin duda poseer, aunque slo sea
potencialmente..., entonces se sentir agradecido y sin duda estar dispuesto a convertirse en
nuestro aliado. Porque, Bard, si es tu doble, tambin ser ambicioso.
Tres das ms tarde, Alaric-Rafael, heredero de Asturias, fue solemnemente coronado
bajo la regencia de su padre. Bard repiti en pblico el juramento que ya haba formulado a
Alaric, y su hermano le obsequi con una bella espada hereditaria. Bard saba que era la
misma que su padre haba conservado durante muchos aos, esperando que su hijo legtimo
la blandiera en batalla alguna vez. Pero saltaba a la vista que el rey Alaric, fuera la clase de
gobernante que fuera, nunca se convertira en un gran guerrero; de modo que Bard acept la
espada de manos de su hermano, y con ella el mando de todos los ejrcitos de Asturias y de
sus reinos subordinados.
Por el momento, slo soy general de Asturias y Marenji, nada ms. Pero esto slo es el
principio.
Llegar el da en que ser general de los Cien Reinos, y todos conocern y temern al
Lobo de Asturias.
Y como general de Marenji, pens, estaba legalmente autorizado a ir a ese pas para
ocuparse de aquellas condenadas mujeres de la isla del Silencio.
Podra declarar que son un grupo traidor, y advertirles que deben abandonar la isla!
Pero estaba seguro de que en ese momento la gente de Marenji considerara que era una
blasfemia. Le pidi a Alaric que sancionara una proclama diciendo que la gente de Marenji
estaba ocultando a la futura esposa de Bard di Asturien, y que cualquier persona que ocultara
el paradero de Carlina di Asturien sera considerada traidora y se la sometera a las
penalidades ms extremas de la ley.
Alaric divulg la proclama, pero en privado expres su pesar a Bard.
Por qu quieres tener a una mujer que no te ama? Creo que deberas casarte con
Melisendra. Es muy hermosa y es la madre de tu hijo, y Erlend debera ser legitimado. Es un
hermoso muchacho dotado de laran. Csate con ella y celebraremos una gran boda.
Bard respondi con firmeza que su hermano y seor no debera hablar de cosas que no
comprendera hasta que fuera mayor.
Bien, si tuviera diez aos ms, yo mismo me casara con Melisendra le dijo
Alaric. Me gusta. Es buena conmigo, nunca me hace sentir como un invlido.
Mejor que no lo haga gru Bard. Si se atreviera a mostrarse desagradable
contigo, yo le rompera el cuello! Bien lo sabe ella!
Bien, soy un invlido, y debo aprender a vivir con esa pena dijo Alaric. Lady
Hastur, la leronis que me cuid en Neskaya y me ayud a volver a hablar, me ense que no
tena importancia que tuviera un cuerpo invlido. Geremy tambin es invlido, y sin embargo
me parece un buen hombre, fuerte y honorable. Me resultar muy difcil aprender a pensar en los Hastur como enemigos
agreg con un suspiro. Me cuesta comprender la poltica, Bard. Me gustara que reinara
la paz entre todas las personas, y que pudiramos ser amigos de lord Varzil, que ha sido
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como un padre adoptivo para m. Pero estoy acostumbrado a que me traten como a un
invlido, porque en efecto lo soy, y necesito ayuda para vestirme, y para caminar. Pero
cuando alguien como Melisendra me ayuda no me importa demasiado, porque me hace
sentir, incluso cuando me est ayudando a ponerme el aparato en la pierna, que no soy peor
que cualquier otro.
T eres el rey dijo Bard, pero Alaric exhal un suspiro de resignacin.
No sabes en absoluto de qu estoy hablando, verdad, Bard? Eres fuerte, nunca
has estado enfermo... cmo podras saberlo? Comprendes lo que es sufrir autntico
miedo, Bard? La primera vez que ca enfermo y ni siquiera poda respirar... Geremy y tres
de las mujeres curadoras de Ardrin se sentaron toda la noche conmigo, con sus piedras
estelares. Permanecieron all siete noches, slo para ayudarme a respirar cuando no poda
hacerlo.
En contra de su voluntad, Bard pens en el terror que lo haba invadido en la costa del
lago del Silencio, cuando los pavorosos rostros de la niebla se le haban apiado alrededor,
convirtindole las entraas en agua. Pero ni siquiera a su hermano le confesara eso.
Tuve miedo la primera vez que fui al combate dijo.
No le importaba mucho decir eso.
Alaric exhal un suspiro de envidia.
Tenas la misma edad que yo tengo ahora, y te designaron el portaestandarte del
rey Ardrin! Pero es diferente, Bard; t tenas una espada, podas hacer algo para combatir tu
miedo, y yo... yo slo poda estar ah
tendido, preguntndome si morira, sin tener manera de evitarlo. En cualquier caso
estaba impotente. Despus de eso... siempre sabes que puede volver a ocurrir, que puedes
morir o ser destruido. Ahora soy consciente de que por valiente que sea, siempre habr algo
que no podr combatir. Y con alguna gente, me siento siempre ese pobre cobarde, enfermo y
paraltico. Y otros, como Varzil y Melisendra, me recuerdan que no tengo que ser as, que la
vida no es tan terrible. Entiendes lo que digo, Bard? Un poco, al menos?
Bard mir al muchacho y suspir, sabiendo que su hermano le rogaba comprensin;
pero l ignoraba cmo ofrecrsela. Haba visto soldados as, heridos de muerte, y cuando
despus de todo sobrevivan, les haba ocurrido algo que Bard no poda entender. Eso
mismo le haba sucedido a Alaric pero le haba ocurrido antes de que tuviera edad suficiente
como para enfrentarse a ello.
Creo que pasas demasiado tiempo solo y eso te pone demasiado imaginativo
coment. Pero me alegra que Melisendra sea amable contigo.
Alaric suspir y extendi una mano, blanca y pequea, a Bard, quien la envolvi con
su enorme manaza morena. Bard, pens Alaric, no lo entenda en absoluto, pero lo amaba,
y eso era igualmente agradable.
Espero que puedas recuperar a tu esposa, Bard. Es una maldad que haya gente que la
oculte de ti.
Alaric, padre y yo debemos alejarnos de la corte durante algunos das. Padre, yo y
algunos de sus leroni. Don Jerral estar aqu para aconsejarte si lo necesitas.
Dnde vais?
Padre conoce a alguien que sera una gran ayuda para comandar los ejrcitos, y vamos
a buscarlo.
Y por qu no le ordenis simplemente que
venga a la corte? El regente puede exigirle a cualquiera que se presente.
No sabemos dnde vive. Debemos encontrarlo por medio del laran.
Le pareci que sa era una explicacin suficiente.
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Bien, en ese caso debis hacerlo. Pero por favor, puede quedarse conmigo
Melisendra? pregunt.
Bard, aunque saba que Melisendra era una de las leroni ms hbiles, decidi no
contradecir a su hermano.
Si quieres a Melisendra, por supuesto ella se quedar contigo.
Se haba preparado para tener una discusin con su padre, pero para su sorpresa don
Rafael asinti.
De todas maneras no pensaba llevar a Melisendra; es la madre de tu hijo.
Bard se pregunt qu importaba eso, pero no se molest en preguntarlo en voz alta.
Para l bastaba con el hecho de que su hermano deseara la compaa de Melisendra.
Salieron del castillo por la noche y cabalgaron hacia el antiguo hogar de Bard. Tres
leroni, dos mujeres y un hombre, los acompaaban, y don Rafael los condujo a una
habitacin que Bard nunca haba visto, en lo alto de una vieja torre, a la que se llegaba por
medio de una escalera rota.
No he usado estas cosas desde hace dcadas coment su padre, pero el arte
del laran, una vez aprendido, no se olvida jams.
Sabis qu es esto? pregunt a los hechiceros.
El hombre mir la mquina y luego a sus dos compaeras. Por fin contempl a don
Rafael, asustado.
Lo s, mi seor respondi. Pero pens que estaba prohibido usar estas cosas
sin la seguridad de una torre.
En Asturias, la nica ley es la ma! Sabes t usarla?
El laranzu volvi a mirar con inquietud a las mujeres.
Un duplicado segn la Ley de Cherllys? Supongo que s. Pero de qu o de quin?
De mi hijo aqu presente; del comandante de los ejrcitos del rey Alaric.
Una de las mujeres mir a Bard, y ste capt su irnico pensamiento:
Otro Lobo de Kilghard? Pens que con uno solo era, ms que suficiente!
Bard supuso que sera amiga de Melisendra. Pero todos se encogieron de hombros y
volvieron a amurallarse.
S, seor, si se es tu deseo.
Bard percibi su sorpresa, su disgusto, su perplejidad, pero ninguno de ellos protest de
manera audible y se entregaron a sus preparativos. Sellaron la habitacin para que no
entraran presencias extraas y para que otros leroni no pudieran espiarlos desde cualquier
otro lado.
Cuando todo estuvo preparado, don Rafael hizo una sea a Bard para que ocupara su
lugar ante la pantalla, indicndole que permaneciera en silencio e inmvil.
l obedeci y se arrodill sin pronunciar ni una palabra. Estaba situado en un lugar
desde el cual no vea a su padre ni a ninguno de los tres telpatas, pero poda sentirlos cerca
de l. Bard no crea tener mucho laran, y lo poco que tena no estaba regulado por el
entrenamiento. Siempre haba despreciado bastante el arte de la hechicera al considerarlo un
arte de mujeres; se sinti ligeramente atemorizado cuando la red casi tangible de los
pensamientos de los dems se tens en torno a l. Percibi que ellos estaban introduciendo sus
pensamientos en su interior, profundamente, dentro de su cerebro y de su cuerpo,
buscando el diseo mismo de su ser; a l le pareci que lo que perseguan era su propia alma,
para atarla y aprisionarla en aquella reluciente pantalla.
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No poda mover ni un dedo. Sinti un momento de pnico paralizante... No. Era un


efecto perfectamente vulgar de la hechicera del laran, y no haba nada que temer: su padre no
permitira que le ocurriera nada malo.
Permaneci inmvil, observando su reflejo en la brillante superficie. De alguna manera
supo que no slo era su sombra lo que se reflejaba en el cristal, sino que l mismo estaba ah, en
esa pantalla de muchas capas, reforzada en todos los niveles con piedras estelares que
resonaban con las de los leroni all presentes. Sinti la compleja red de los pensamientos
combinados extendindose a travs de vastos abismos de espacio vaco, agrandndose,
busando, buscando a alguien que coincidiera con esa pauta, que coincidiera exactamente.
Algo se acerc, estuvo a punto de ser apresado... casi... no. No era un duplicado, sino algo
semejante, algo que se pareca en un noventa por ciento, pero no el duplicado exacto, el
nico que poda ser aprisionado dentro de la pantalla. Sinti que el otro se alejaba, desapareca,
y la bsqueda prosegua.
(Muy lejos, en Kilghard Hills, un hombre llamado Gwynn, un proscrito sin padre
aunque su madre le haba dicho que haba sido engendrado durante el saqueo de Scathfell
por Ansel, hijo de Ardrin primero de Asturias, treinta aos atrs se despert de una
pesadilla en la que unos rostros giraban a su alrededor, rodendolo, acechndolo como los
halcones a su presa, y uno de sus rostros era tan parecido a l que podra haber sido su
gemelo.)
Una vez ms la red atraves abismos ahora ms extensos, la noche sin estrellas, un tremendo vaco ms all del espacio y del tiempo,
con arremolinados y vrtices de pesadilla de una nada terrible. Una vez ms se form una
sombra detrs de Bard, sobre la pantalla, una sombra que vacil, se encendi, se debati
como un durmiente que quiere despertarse de una pesadilla. En alguna parte, una chispa se
encendi en el cerebro de Bard: yo mismo o el otro? No lo saba, no poda discernirlo. Se
debati para liberarse, pero ellos lo aprisionaron dentro de su red, desplazndose de un
punto a otro del diseo cautivo en la pantalla, investigando para asegurarse de que cada
tomo, cada detalle fuera congruente, idntico...
Ahora!
Bard lo vio mentalmente antes de que sus ojos percibieran el fulgor de los relmpagos
dentro de la habitacin, un golpe ardiente cuando el otro fue soltado y liberado de la sombra
de su mente, mientras la pauta se rompa y duplicaba hasta separarse. El terror llame en l;
sera el terror de s mismo, o el terror del otro, inimaginablemente trado a travs de los
grandes abismos del espacio. Lo asalt la imagen de un gran sol amarillo, de mundos
vertiginosos, estrellas que ardan a travs del oscuro vaco, galaxias que giraban,
consternadas. El rayo cay sobre su cerebro y l se desvaneci.
Despert, consciente ahora de un terrible dolor de cabeza, agitacin, confusin. Don
Rafael estaba junto a l, tomndole el pulso. Despus lo dej y fue ms adelante. Bard,
mareado y atontado por el rayo, sigui la direccin de la mirada de su padre; y los leroni,
que tambin observaban desde atrs de l, tambin parecan deslumbrados. Capt un jirn
de pensamiento de uno de ellos:
No puedo creerlo. Yo lo hice, yo fui parte de esto, pero aun as no puedo creerlo.
Sobre el suelo, en el extremo opuesto de la gran pantalla, yaca el cuerpo desnudo de
un hombre. Y Bard, aunque estaba intelectualmente preparado para esto, experiment una
oleada de terror que le inund las entraas.
El hombre tendido en el suelo era l mismo.
No alguien que se le pareciera mucho. No una semejanza accidental ni un estrecho
parecido familiar. l mismo.

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Tena espalda ancha y, en medio de los hombros, una oscura marca de nacimiento que
Bard slo haba visto antes en el espejo. Los msculos poderosos en el brazo de la espada, el
mismo mechn de pelo rojizo en el pubis, el mismo dedo encorvado en el pie izquierdo.
Despus empez a advertir algunas diferencias. Llevaba el cabello un poco ms
corto, aunque en la coronilla apareca el mismo remolino indmito. No tena cicatrices en
la rodilla: su doble no haba estado en la batalla de Raven's Glen y nadie le haba propinado
el mandoble de espada que el mismo Bard haba sufrido. El otro no tena el grueso callo
que mostraba Bard en el interior del codo, donde se ataba la cinta del escudo. Y de alguna
manera, estas pequeas diferencias empeoraban las cosas. El hombre no era simplemente un
duplicado mgico creado por el laran de la pantalla; era un ser humano real, que vena de otro
lado, y que no obstante era precisa y exactamente Bard di Asturien.
No le gustaba, y menos an le gustaban la confusin y el miedo que el otro estaba
experimentando. Incluso Bard, que no posea demasiado laran, poda percibir aquellas
emociones de alguna manera.
No pudo impedirlo. Se incorpor y cruz la habitacin hasta el hombre que yaca
desnudo. Se arrodill a su lado y le puso un brazo bajo la cabeza.
Cmo te encuentras?
Slo despus de hablar se detuvo a considerar si el extrao podra comprender su
idioma. Eso sera tener demasiada buena suerte, aunque consideraba probable que algn
pariente suyo de Kilghard Hills hubiera engendrado este duplicado. Acaso dos hombres
podan ser tan iguales sin pertenecer a la misma familia? La piel del desconocido pareca
ms oscura, como si hubiera sido tostada por un sol ms intenso... pero todava persista en
la mente de Bard la imagen de galaxias que giraban, un mundo con una nica y fra luna
blanca. Y lo ms aterrador era que de alguna manera todas esas imgenes parecan pertenecer
a la mente de Bard!
El extrao habl. No lo hizo en la misma lengua de Bard, y ste supo de algn modo que
nadie de los que estaban en la habitacin lo entenda. Pero Bard comprendi qu haba
dicho, como si ambos estuvieran unidos por el ms intenso vnculo del laran.
Me siento como el infierno. Cmo esperabas que me sintiera? Qu ha pasado?
Un tornado? Diablos... t eres yo! Y eso no es posible! Por casualidad no sers el
demonio?
Bard mene la cabeza.
No soy en absoluto ningn diablo dijo.
Quin eres t? Qu es esto? Qu ha pasado?
Ms tarde lo averiguars dijo Bard, y despus, al ver que el hombre pretenda
incorporarse, lo mantuvo inmvil. No, no trates de moverte todava. Cmo te llamas?
Paul respondi el hombre dbilmente, Paul Harrel.
Luego cay hacia atrs, inconsciente. Bard actu espontneamente en su ayuda, para
sostenerlo, alzarlo. Grit pidiendo ayuda. El laranzu se acerc a examinar al hombre
inconsciente.
Estar bien, pero la energa que gast durante ese viaje fue inmensa explic.
Llama al viejo Gwynn para que te ayude a cargarlo; a l le confiara mi vida y ms
an intervino don Rafael.
Bard y el anciano coridom llevaron al extrao hasta la antigua habitacin de Bard, lo
acostaron y cerraron la puerta con llave, aunque eso no era necesario: el laranzu le haba
asegurado que no se despertara durante un da y una noche, o tal vez ms.
Regres para encontrar que don Rafael haba conducido a los leroni a una habitacin
contigua, donde el anciano coridom ya haba servido una cena caliente, con gran cantidad de
vino.
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Bard, desesperadamente curioso con respecto al extranjero, trat de establecer


contacto con su padre, pero por alguna extraa razn don Rafael estaba completamente
amurallado y distante.
Por qu su padre habra cerrado de ese modo su mente?
Hay comida y bebida para vosotros, amigos mos. He sido laranzu, y conozco el
hambre y la sed terribles que este trabajo produce. Venid a comer y beber, y luego
descansad. Despus os har preparar habitaciones donde dormir, para que reposis tanto
como queris.
Los tres leroni se acercaron rpidamente a la mesa y empezaron a alzar las copas
colmadas de vino. Bard tambin senta sed: empez a levantar una copa, pero su padre le
detuvo el brazo con resolucin para impedirle que bebiera. En ese momento, una de las
mujeres profiri un alarido desgarrador y cay al suelo sin vida. El laranzu, consternado,
escupi el vino que tena en la boca, pero ya era demasiado tarde.
Envenenado, pens Bard con un escalofro de temor, pensando que haba estado a
punto de beber de ese mismo vino.
La otra leronis alz los ojos en mudo ruego y Bard
percibi su terror, el pavor ante una muerte segura; casi no haba tragado el vino y Bard la
vio mirar a su alrededor, buscando, contra toda esperanza, alguna va de escape.
Bard vacil, pues la mujer era joven y bastante atractiva.
Al percibir la confusin del hombre, ella se acerc y se arroj a sus pies.
Oh, no! Oh, mi seor, no me mates, juro que nunca dir una palabra...
Bebe le orden don Rafael, con el rostro ptreo e impasible. Bard, oblgala a
beber.
La confusin de Bard desapareci. Su padre tena razn: no podan permitir que los
leroni siguieran con vida y pudieran contar su noche de trabajo. Podan confiar sus vidas al
viejo Gwynn, pero una leronis, a quien otra podra leerle el pensamiento con la ayuda de una
piedra estelar... No, no era posible. Era esencial para el plan que nadie supiera que Bard tena
un doble. La mujer segua abrazada a sus rodillas y hablaba aterrorizada. De mala gana, Bard
se agach para cumplir con su trabajo, pero antes de que pudiera tocarla la mujer lo esquiv,
se puso en pie de un salto y ech a correr.
l suspir, previendo una desagradable persecucin, al final de la cual tendra que
matarla, pero la mujer corri alrededor de la mesa, tom una copa y bebi rpidamente. Antes
del tercer sorbo tosi de manera extraa y cay sin vida sobre la mesa, volcando una
panera, que cay al suelo con ruido metlico.
Por esto mi padre no quiso traer a Melisendra!
Don Rafael verti el resto del vino envenenado sobre el suelo de piedra.
Hay una botella buena aqu. Saba que la necesitaramos, Bard. Come, la comida no
est envenenada y tenemos un trabajo que hacer. Incluso con la ayuda del viejo Gwynn, nos
llevar toda la noche enterrarlos a los tres.

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LIBRO TERCERO
EL GEMELO OSCURO

Si l es yo, quin demonios soy yo?


Paul Harrel no estaba seguro de que esa idea que apareca con tanta intensidad en su
mente fuera suya o del hombre que se encontraba ante l. Estaba inmensamente
confundido. Al mismo tiempo, dos emociones luchaban en l: Este hombre puede
comprenderme, y lo odio, cmo es que se atreve a. ser yo hasta tal punto?
No era su primera experiencia contradictoria, pero era la vez que ms lo perturbaba
conscientemente.
El hombre que se haba presentado como Lobo, repiti otra vez el nombre de l.
Paul Harrel. No, no es uno de nuestros nombres, aunque los Harryl se cuentan entre
los ms leales hombres de mi padre. Hubiera sido demasiado pedir que fueras uno de ellos.
Paul volvi a palparse la cabeza y descubri, para su sorpresa, que todava estaba entera.
Entonces pens una manera perfecta de comprobar si esto, despus de todo, no era una
pesadilla extraa de la caja de estasis.
Dnde est el fzgre?
Supo que el otro lo haba comprendido a pesar del argot (cmo demonios haca ese
truco de leerle el pensamiento?), ya que le respondi:
Al otro lado del pasillo.
Paul se levant, desnudo, y cruz la puerta que le haba indicado. Ningn cerrojo. No
estaba prisionero, fuera lo que fuese que desearan de l, y eso ya era un avance.
El pasillo era de piedra, y lo recorra una rfaga helada que le congel los pies.
El bao estaba razonablemente bien equipado. Los artefactos tenan un aspecto bastante
extrao, y desde luego no pudo discernir de qu material estaban hechos, aunque sin duda
no eran de porcelana, pero era sencillo imaginarse la fontanera: Paul supona que entre los
humanos slo haba un nmero limitado de diseos. Haba agua caliente... en realidad, haba
una enorme tina a nivel del suelo, llena de humeante agua caliente, que pareca formar parte
de una lujosa casa de baos japonesa, y a juzgar por el leve aroma medicinal, Paul supuso que
el agua deba provenir de algn manantial volcnico.
Tras aliviarse, Paul pens que sa era su ltima comprobacin de la realidad. Tom
una manta o cobertor de piel que haba sobre un banco y se envolvi con l.
Al regresar al cuarto, el otro lo observ as como estaba, envuelto en su improvisada
capa.
Ya pens en eso. Hay una bata sobre la silla.
Pareca una anticuada bata de bao, pero ms gruesa, ya que estaba forrada con alguna
tela suave que pareca piel al tacto, y se cerraba bien en el cuello para evitar que entrara el fro.
Era muy abrigada; en su propio mundo hubiera sido buena como abrigo para viajar por
Siberia. Paul se sent en la cama y recogi los pies desnudos para ponerlos bajo la bata.
Esto servir para empezar. Ahora bien, dnde estoy y qu es este lugar? Qu
estoy haciendo aqu? Y, de paso, quin eres t?
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Bard le repiti su nombre, y Paul lo prob, pronuncindolo.


Bard di Asturien.
No sonaba tan extico, despus de todo. Estaba tratando de asimilar lo que Bard le
haba dicho acerca de los Cien Reinos. Se pregunt cul sera el nombre del sol si era una
cultura preespacial, seguramente lo llamaran el Sol, y l no conoca ningn mundo de la
Confederacin que tuviera un sol tan grande como ste, ni tan rojo. Los soles
verdaderamente rojos y grandes no solan tener planetas habitables.
Hay verdaderamente Cien Reinos?
Estaba pensando en una clase de Confederacin en la que los reyes se reunan, como en
el Congreso de la Confederacin de Mundos, que se realizaba cada cuatro aos. Slo que no
existan cien planetas habitados. Una reunin de cien reyes deba de ser bastante portentosa,
sobre todo si todos se llevaban como las embajadas de la Confederacin! Y eso que slo
haba cuarenta y dos!
Bard tom su pregunta con seriedad.
Soy mejor para la estrategia que para la geografa dijo, y recientemente no he
consultado a ningn cartgrafo; tal vez se hayan producido algunas nuevas alianzas.
Adems, los Hastur acaban de apoderarse de uno o dos tronos vacantes. Creo que tal vez
haya solamente setenta y cinco u ochenta reinos. Pero los Cien Reinos es un buen nmero
redondo, y suena bien ms all de sus fronteras.
Y cmo conseguiste traerme hasta aqu? pregunt Paul. Lo ltimo que me
dijeron era que, incluso con hiperimpulso, viajar ms all de la colonia de Alfa implicaba una
gran cantidad de tiempo, y advierto que ni el pelo ni las uas me han crecido demasiado.
Bard hizo un gesto de disgusto.
No tengo la menor idea de lo que ests hablando.
Acaso tiene una, brujera, ms poderosa que la nuestra?
Paul capt perfectamente la idea no dicha.
Supongo, entonces, que estamos fuera de la Confederacin de Mundos.
Sea eso lo que fuere, estamos fuera de ella asinti Bard.
Y la polica terrana no tiene jurisdiccin aqu?
Ella, o ellos, sin duda no tienen ningn poder. La nica ley de este reino es la de mi
padre, que acta como regente de mi hermano Alaric. Por qu lo preguntas? Eres un
fugitivo de la justicia, o un criminal sentenciado a muerte?
Pas mucho tiempo como fugitivo admiti Paul. Me mandaron a rehabilitacin
dos veces antes de cumplir dieciocho aos. En este momento se supone que debo estar bajo
custodia...
Pareca absurdo hablar de la caja de estasis. Evidentemente, aqu no tenan nada
parecido, y ms vala no darles la idea.
Tu pas manda a prisin, entonces, en vez de condenar a muerte o al exilio?
Paul asinti.
Y t estabas... preso? Entonces, como te he liberado de la prisin, me debes algn
servicio.
ste es un punto a discutir objet Paul, y lo discutiremos ms tarde. Cmo me
trajiste hasta aqu?
Pero la explicacin piedras estelares, un crculo de hechiceros tuvo tan poco
sentido para l como, segn sospechaba, hubiera tenido para Lobo la caja de estasis.

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Bien pensado, se trataba de algo tan improbable como cualquier cosa que pudiera
sacarlo de la caja de estasis. Eso ya se haba intentado varias veces, pero nunca se haba
conseguido, o si alguien lo haba logrado, el gobierno no lo haba difundido.
Y qu pas con la gente que me trajo hasta aqu?
Bard cobr una expresin sombra.
Ya no estn en condiciones de andar contndolo por ah respondi. Y Paul supo
perfectamente de qu hablaba. En tu propio idioma, estn bajo tierra, salvo mi padre. l se
reunir contigo ms tarde; todava est durmiendo. La noche de trabajo result... agotadora,
para un hombre tan mayor.
Paul capt una imagen fragmentaria: tres tumbas, apresuradamente cavadas a la luz de
la luna. De pronto se qued helado. ste no era un sitio para conformistas asustados. Bien, era
la clase de lugar que haba anhelado toda la vida. En este sitio, la gente jugaba segn leyes
que l poda comprender. Saba que Lobo estaba dispuesto a asustarlo, y decidi que haba
llegado la hora de hacer saber a este orgulloso Lobo que l no se asustaba fcilmente.
Quin le teme al lobo feroz? Yo no.
Traerlo aqu de este modo deba de ser algo ilegal, pues de lo contrario no hubieran
matado a los testigos. As las cosas, l ya tena alguna ventaja sobre Bard y sobre su padre.
Supongo que no me trajiste hasta aqu por puro amor al conocimiento dijo, pues
si no estaras divulgndolo a los cuatro vientos desde las terrazas, en vez de ocultarme aqu y
de asesinar a cualquiera que lo sepa.
Bard pareci desconcertarse.
Puedes leerme el pensamiento?
S, un poco.
No tanto como le gustara que Bard creyera. Pero quera que Lobo estuviera un poco
confundido. Saba que este hombre jugaba fuerte, iba por todas, y Paul necesitaba
cualquier ventaja que se le ofreciera!
Pero Bard no se hubiera tomado tanto trabajo por
nada. Probablemente, Paul estara seguro hasta que supiera qu era lo que Bard
deseaba de l, y si no se trataba de encarnar al invitado de honor de una ejecucin pblica,
no poda ser nada peor que la caja de estasis.
Qu quieres de m? Nunca gan una medalla por buena conducta... y t tampoco
dijo, enunciando una suposicin astuta.
Bard sonri.
As es convino. Fui exiliado a los diecisiete aos, y desde entonces he sido
soldado mercenario. Este ao regres y ayud a mi padre a reclamar el trono de Asturias para
mi hermano.
No para ti?
Diablos, no. Tengo cosas ms interesantes que hacer que sentarme con todos los
canosos del reino para establecer leyes acerca de que el ganado debe mantenerse en las
pasturas, y de la reparacin de los caminos y de los refugios de viaje... o discutir si las
hermandades de la Espada debe compartir la vigilancia de incendios con los hombres!
Expresada de esa manera, Paul decidi que la tarea de reinar era un poco aburrida,
despus de todo.
Eres el hermano menor y tu hermano mayor es el rey?
No, al revs. Mi hermano menor es el hijo legtimo. Yo soy nedestro... ms que un
bastardo, pero no estoy en la lnea de sucesin.
Naciste en el lado equivocado del colchn, verdad?
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Bard pareci un poco perplejo, pero despus solt una risita, al captar la imagen.
Podras decirlo de ese modo. No tengo quejas de mi padre: me cri en su propia casa
y me apoy durante mi disputa con el viejo rey. Ahora mi hermano me ha puesto al mando
de los ejrcitos.
Entonces, para qu me quieres? pregunt Paul. Y qu puedo sacar de ello?
Como mnimo respondi Bard, la libertad. Si eres por dentro tan semejante a m
como lo eres por fuera, la libertad debe significar mucho para ti. Adems de eso? No lo s.
Mujeres, si las quieres; y una vez ms, si tanto te pareces a m, seguro que las quieres y que
adems las consigues. Riquezas, si no eres demasiado codicioso. Aventuras. Tal vez la
posibilidad de ser regente de algn reino. En cualquier caso, una vida mejor que la que
llevabas en prisin. No te parece un buen comienzo?
Eso le pareca. Tendra que vigilar a Bard, pero al menos no lo haban trado aqu para
ninguna complejidad del tipo del prisionero de Zenda, para pudrirse en una prisin mientras
su doble poda estar afuera y hacer cosas.
En la mente de Bard capt imgenes que lo excitaron. ste, maldicin, pondra ser un
mundo donde valiera la pena vivir, no un mundo domesticado donde se confiaba en que todos
haban sido sometidos a un nivel de blandura y conformismo, y donde se retorca el cuello
de cualquiera que sobresaliera del rebao!
Muchos personajes importantes, generales, gobernantes, tenan dobles, pero por algn
motivo le pareci que su tarea ira ms all. Probablemente podran haber encontrado a
alguien que se pareciera bastante a Bard, quizs algn pariente, sin tener que ir tan lejos.
Las diferencias menores que pudieran existir entre ambos hombres se hubieran
compensado por la conveniencia de tener a alguien que conociera el idioma y tambin las
costumbres. Alguien como Paul, que ni siquiera saba cmo vestirse en esta sociedad, y que
hasta el momento haba tenido que comunicarse leyendo el pensamiento de Bard y por
ahora, con una sola persona debera constituir un gran inconveniente, de
modo que seguramente exista una buena razn, una razn de peso para haberlo
buscado a l. Necesitaban un hombre que fuera como Bard, pero no solamente por fuera.
Necesitaban a alguien que fuera tambin como Bard interiormente.
ste podra ser un verdadero mundo, entonces. No meramente una existencia con lmites
estrechos, sino un verdadero mundo donde Paul poda convertirse en un verdadero hombre, entre
hombres de verdad, no entre androides sin sangre y clrigos!
Bard se incorpor.
Tienes hambre? Pedir que te traigan algo de comer. Por lo que dice mi padre, si
es algo que me gusta a m, a ti tambin te gustar. Tambin te enviar alguna ropa. Eres ms
o menos de mi medida... entonces record y solt una risita sin alegra. No, maldicin,
eres de mi medida. No podemos hacer nada mientras no te crezca el cabello, nadie puede
verme sin la trenza de guerrero. Esto nos dar un poco de tiempo para ensearte los
rudimentos de la vida civilizada de aqu. Supongo que conoces los rudimentos de la
esgrima... No? Entonces debes venir de un lugar ms extrao de lo que alcanzo a imaginar!
No soy duelista, de modo que no tienes que familiarizarte con la parte ms fantasiosa de la
esgrima, pero debes saber algo de autodefensa. Tambin tendrs que aprender el idioma. No
siempre estar cerca, y adems es una molestia tener que leernos el pensamiento
constantemente. Te ver ms tarde.
Sin ninguna ceremonia, se levant y sali. Dej a Paul pellizcndose la mano y
preguntndose, una vez ms, si todo esto no sera simplemente un sueo extrao producido
dentro de la caja de estasis.
Bien, en ese caso, tambin sera mejor que lo disfrutara.

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Pero apenas diez das ms tarde ya estaban en marcha hacia el castillo Asturias. Don
Rafael no haba querido dejar el gobierno ms tiempo en manos del inexperto Alaric. Y as,
el plan de esperar hasta que Paul pudiera suplantar a Bard tuvo que ser abandonado. En
cambio, decidieron que se los viera juntos, y que la gente advirtiera la leve semejanza que exista
entre ellos; as, ms tarde, cuando Paul verdaderamente suplantara a Bard, nadie creera que
aquel pariente que se le pareca un poco pudiera sustituirlo. Al padre de Bard no le gustaba que
pudiera circular la idea de que haba alguien, cuidadosamente oculto, que se pareca tanto a
Bard como para poder suplantarlo. Bard record a su padre que la gente sola ver lo que se
esperaba que vieran, y si Bard apareca a menudo acompaado de un (supuesto) pariente que
se le pareca un poco, pero no demasiado, la gente chismosa que se ocupaba de los asuntos de
los dems sealara rpidamente que la semejanza no era tan acusada despus de todo.
As, por el momento, el corto pelo de Paul, ms desteido que el de Bard por los
rayos de otro sol, fue oscurecido con una tintura que lo volvi ms rojizo, y le pidieron que
se dejara crecer un pequeo bigote. Les pareci que las diferencias de modales y posturas
haran el resto. Por el momento, se dira que era un nieto nedestro de uno de los
hermanos de Ardrin y don Rafael, que haba muerto antes de que Ardrin llegara al trono.
As Paul se convirti en el primo de Bard, descubierto por este ltimo durante sus aos de
exilio.
Se difundira que haba estado viviendo al norte del Kadarin, cerca del pas de los
rastreadores. Esa regin era tan remota que no haba la menor posibilidad de que alguien
que hablara ese idioma, o que observara esas raras costumbres, pudiera llegar a la corte; y
todos los errores que Paul pudiera cometer se atribuiran a su crianza rstica y poco civilizada.
Tambin convena que Paul pudiera estar abiertamente en la corte durante una
temporada, para que aprendiera por s mismo los modales y se pusiera al corriente de la
situacin poltica.
Bard sinti alivio al ver que Paul montaba bien, aunque no tan bien como l mismo. La
lectura de pensamiento haba ayudado. Paul ya hablaba un poco de casta, y su extrao acento
poda justificarse gracias a su supuesta crianza rural en los Hellers. La primera tarea que los
esperaba, pens Bard, sera librarlo de los ltimos vestigios de ese acento.
El audaz plan que haban concebido era el siguiente: dividir el ejrcito que pudieran
reunir, y enviar a los soldados a dos campaas diferentes: una al oeste, contra Serris; y la
otra a enfrentar al ejrcito de Carolin en el este. Ambos ejrcitos creeran estar liderados por
el mismo Bard. Al final, unificaran todo el reino y posteriormente los Cien Reinos, bajo el
dominio de Alaric de Asturias. Entonces, con los Hastur sometidos, podran unir los
dominios y reinara la paz sin el tirnico dominio del infame pacto de Varzil.
Paz, sin la presin de pequeas guerras fratricidas que entraran en ebullicin en toda
poca, desde el deshielo de primavera hasta la cosecha; sin que un nuevo reino surgiera cada vez que algn
grupito de hombres estuviera descontento de su seor y resolviera formar un nuevo reino sin
l!
Y entonces, pens Bard, podra producirse una nueva edad dorada como no se haba
conocido desde que el seor de Carthon hizo aquel pacto con el pueblo del bosque.
Sin embargo, el genio militar de Bard di Asturien era esencial para su plan, as como el
carisma peculiar del Lobo de Kilghard.
Paul, que cabalgaba al paso detras de Bard y de don Rafael como lo exiga su
supuesto carcter de pariente pobre, alcanz a captar algunos de sus pensamientos.
Entonces, debo ser el perro de este Lobo? Ya lo veremos!
Paul pens en la teora que lo haba trado hasta all, la que afirmaba que l y Bard
eran, en esencia, el mismo hombre. l se senta inclinado a creerla. Siempre haba sabido que
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era ms grande que los dems, no slo fsicamente aunque eso contribua, sino tambin
con una mente dispuesta para una edad mayor y ms heroica que aquella en la que haba
nacido.
l lo expresaba para s de la siguiente manera: la mayora de los hombres tenan
cerebro pero no tenan valor, o tal vez al revs; y entre los escasos hombres que tenan
cerebro y valor, casi ninguno posea un mnimo de imaginacin. Pero Paul saba que l
disfrutaba de las tres virtudes, si bien sus atributos eran un desperdicio en el mundo donde le
haba tocado vivir.
Uno de sus primeros psiquiatras, que lo haba atendido cuando an intentaban
recuperarlo para el gobierno, le haba dicho francamente que perteneca a una frontera, que
en una sociedad primitiva hubiera sido un personaje notable. Este comentario no lo haba
ayudado en absoluto. El psiquiatra le haba dicho, francamente, que en la sociedad
donde Paul viva, si no se resignaba al conformismo, sus virtudes se convertiran en
inconvenientes.
Ahora estaba poniendo en accin tanto su cerebro como su imaginacin, en este
mundo de Bard. Las cuatro lunas de colores ya le haban confirmado que no se encontraba en
ninguna de las colonias conocidas de la Confederacin de Mundos. Sin embargo, los
habitantes eran perfectamente humanos, por lo que haba visto, lo cual implicaba que lo
ms probable es que fueran de linaje terrano. Aunque Paul no era lingista, saba que el casta,
con su mezcla de palabras espaolas, no poda proceder ms que de una cultura terrana. Slo
poda plantearse tentativamente la hiptesis de que todos ellos descendan de alguna de las
naves perdidas, enviadas en la poca anterior al hiperimpulso a colonizar un universo que ya
haban descubierto como prcticamente deshabitado. Una de esas naves haba fundado la
colonia de Alfa, otras las primeras colonias, pero muchas se haban desvanecido sin dejar
rastro, y se las haba considerado perdidas, con toda su tripulacin.
Paul saba que la Confederacin de Mundos esperaba encontrar algn da una o dos
colonias aisladas. l deseaba que no encontraran sta, al menos durante su tiempo de vida.
Sera una tragedia ver este mundo caer hasta la mediocridad de Terra, o de Alfa o de cualquier
otro mundo conocido!
Al acercarse al castillo Asturias un poco antes del medioda, Paul advirti que se
trataba de una clase de edificio fortificado que no se construa en la Tierra desde miles de
aos atrs. No se pareca mucho a las fotos de castillos histricos que l haba visto. Los
materiales de construccin eran diferentes; el estilo de vida que condicionaba la
arquitectura era diferente. Pero durante los das anteriores haba recibido los primeros
conocimientos de la teora de las fortificaciones y de las estrategias, y ahora se concentr en
el problema de cmo se podra tomar este castillo. No sera fcil, pens. Pero era posible y
estaba bastante seguro de que si se le presentaba la oportunidad, l sera capaz de hacerlo.
Sin embargo, reflexion, sera ms sencillo si contara con un cmplice dentro...
Don Rafael se dirigi ceremoniosamente con sus asistentes a informar a Alaric de su
retorno, y tambin a hablar con los consejeros. Bard asign a Paul un par de criados, un par
de habitaciones en su propia ala, y se march a ocuparse de sus asuntos sin ninguna
explicacin. Paul, al quedarse solo, decidi explorar las habitaciones que le haban otorgado.
Encontr una escalerita que conduca a un pequeo patio amurallado, colmado de las
flores del final del verano, aunque a Paul el clima todava le pareca demasiado fro para
cualquier clase de flores.
Por todas partes haba senderos empedrados, y la fragancia de las plantas, y un viejo
pozo. Se sent a disfrutar del raro sol de la tarde y a reflexionar una vez ms en la extraa
situacin en que se encontraba.
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Oy un ruido detrs de s y se volvi vertiginosamente haba sido un fugitivo


durante demasiado tiempo como para ignorar cualquier cosa o persona que estuviera a sus
espaldas, y luego se tranquiliz, experimentando un estpido alivio, al ver que slo era un
muchacho pequeo que haca botar una pelota contra las piedras.
Padre! exclam el nio. No me dijeron que habas regresado. Pero en ese
momento detuvo su carrera en direccin a Paul, parpade y dijo con encantadora dignidad:
Mis disculpas, seor. Ahora veo que no eres mi padre, aunque te le pareces mucho. Te pido
perdn por haberte molestado, seor... aunque supongo que debera decirte pariente.
Est bien respondi Paul. Decidi, y no costaba mucho darse cuenta, que ste
deba de ser el hijo de Bard.
Era raro... l no haba pensado que Bard fuera la clase de hombre que tena esposa e
hijos, que pudiera atarse de esa manera, porque el mismo Paul no era as. Pero pensndolo
bien, Bard haba comentado algo acerca de matrimonios concertados, as que probablemente
lo haban casado sin preguntarle su opinin, aunque tampoco poda imaginarse a Bard
obedeciendo dcilmente en ese caso. Bien, supona que en algn momento se enterara,
Ya me han dicho que guardo un indudable parecido con tu padre.
El muchacho lo reprob con solemnidad:
Deberas decir el seor General cuando hablas de mi padre, seor, a pesar de que
sea tu pariente. Se supone que incluso yo debo llamarle seor General, salvo entre los
miembros de mi familia, pues mi aya dice que pronto ser enviado a educarme en otra parte,
y debo aprender a hablar de l con la apropiada cortesa. As, mi aya dice que siempre debo
llamarlo de ese modo, salvo cuando estemos solos. Pero el rey Alaric dice mi padre
cuando habla de mi abuelo, don Rafael, y l no llama a mi padre seor General ni siquiera
cuando todos estn en la sala del trono. No me parece justo... y a ti, seor?
Paul, disimulando una sonrisa, respondi que la realeza tena sus privilegios.
Bien, haba deseado una sociedad donde las personas no estuvieran sometidas a un
cansado igualitarismo, y ahora la tena. Adems, probablemente haba
obtenido ya, desde un principio, un lugar ms encumbrado del que mereca para
empezar!
Supongo, pariente, que vienes de ms all de los Hellers. Lo s por tu forma de
hablar observ el nio. Cmo te llamas?
Paolo respondi Paul.
Oh, pero despus de todo se no es un nombre extrao! Tenis nombres como los
nuestros en las lejanas tierras que estn ms all de los Hellers?
se es el trmino casta para mi nombre, o al menos eso me ha dicho tu padre. Mi
verdadero nombre posiblemente te sonara extrao.
Mi aya dice que es de mala educacin preguntar el nombre a un desconocido sin
decirle el propio. Me llamo Erlend Bardson, pariente.
Bien, Paul ya lo haba adivinado.
Cuntos aos tienes, Erlend?
Cumplir siete en el Solsticio de Invierno.
Paul enarc las cejas. Hubiera jurado que el nio tena nueve o diez aos, por lo
menos. Bien, tal vez aqu el ao durara ms.
Erlend llam una voz de mujer. No debes molestar a los invitados de tu padre,
ni a sus hombres juramentados!
Te estoy molestando, seor? pregunt Erlend.
No respondi Paul, divertido por los solemnes modales del nio.
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Todo est bien, seora dijo Erlend, mientras una mujer se acercaba desde el
recodo de un sendero. l dice que no lo estoy molestando.
La mujer se ri. Tena una risa dulce, muy grave y alegre. Era joven, con el rostro
redondo y pecoso, y dos largas trenzas que casi le llegaba a la cintura, y era tan pelirroja como
el nio. No estaba desarreglada, pero sus ropas eran sencillas, sin ningn ornamento ni
joyas, salvo por una pequea cadena de la que penda una piedra azul.
Paul pens que probablemente sera la niera del muchacho, alguna pariente pobre o
criada. Por lo que saba de Bard, el Lobo hubiera vestido a su amante de manera ms lujosa,
y su esposa se hubiera ataviado de acuerdo a su alcurnia.
Pero cmo era posible que Bard la hubiese pasado por alto? Pues a Paul le pareci que
el cuerpo femenino y redondeado, la risa grave y las manos graciosas, y esa sonrisa rpida y
alegre, eran la encarnacin misma de la mujer... s, y del sexo.
Repentinamente la dese con tanta violencia que slo con dificultad pudo evitar
tocarla. Si el nio no hubiera estado presente...
Pero no. No iba a arriesgar su posicin all, al menos no inmediatamente, por un lo de
faldas. Saba que eso era lo que haba arruinado la conspiracin, el motivo por el cual l haba
ido a parar a la caja de estasis. Paul no haba tenido la inteligencia ni la sensatez suficientes
para no ponerle las manos encima a una mujer equivocada. Haba supuesto, por las
conversaciones casuales que haba espiado entre los guardaespaldas y los escuderos, que el
Lobo de Kilghard era un hombre terrible con las mujeres y Paul haba esperado que as
fuera, ya que era su doble exacto, y no pensaba pelear con l por cosas triviales. Haba
muchas mujeres.
Pero sta... La observ fascinado: sus manos delicadas, los movimientos de su cuerpo
maduro y femenino cubierto por las ropas sencillas. Tena un hoyuelo en la mejilla, que se
marc cuando sonri al regaar al nio.
Pero debo conocer todos sus nombres, domna protest Erlend. Cuando crezca
y tenga edad para ser el segundo de mi padre, deber conocer todos sus nombres.
La joven llevaba un vestido de color rojizo. Era raro que Paul nunca se hubiera dado
cuenta de que ese color resaltaba el cabello rojo. El vestido era del mismo color que las pecas
de la muchacha.
Pero Erlend, t no sers soldado ni segundo de tu padre, sino un laranzu objet
ella, y en cualquier caso, has desobedecido, pues te dijeron que jugaras tranquilo en el
otro patio. Tendr que pedirle a la niera que te vigile con ms cuidado.
Soy demasiado mayor para tener niera protest el nio, pero se march
dcilmente con la mujer.
Paul la observ hasta que estuvo fuera de la vista. Dios, cmo deseaba a esa mujer! Lo
nico que haba podido hacer fue evitar ponerle las manos encima. Se pregunt si sera
alguien accesible a l. Bien, la gobernanta de un nio no poda ser una persona de muy alto
rango, aunque fuera pariente, tal como sospechaba debido al parecido con el muchacho. Se
pregunt dnde estara la esposa de Bard. Muerta, tal vez. En los mundos primitivos, los
partos eran trances peligrosos y tambin saba que la tasa de mortalidad era bastante
elevada.
Pens, esbozando una sonrisa cnica, que estaba reaccionando normalmente.
Recuperado de la muerte, sacado de la caja de estasis, qu mejor manera haba de pasar
algunas horas que en compaa de mujeres? Pero por las dudas de que esto fuera real, no
pensaba cometer el mismo error que lo haba mandado a la caja de estasis. Si por casualidad sta
era una de las mujeres de Bard, l adoptara una estricta poltica de distancia. Haba mujeres
de sobra en todas partes.

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Pero, maldicin, sta era la que l deseaba! Por desgracia el nio haba estado
presente; Paul todava no era tan canalla como para apoderarse de una mujer con un nio
mirando.
Tena la sensacin de que ella no sera demasiado
pudorosa. La madurez de su pecho, la roja boca que pareca haber besado muchas
veces, le indicaban que la mujer no era una virgen inocente. Para hacerle justicia, en realidad
no poda decir que ella le hubiera hecho alguna insinuacin: en realidad, haba sido muy
decorosa. Sin embargo apostaba su vida a que ella no armara mucho escndalo cuando l le
pusiera las manos encima!
Al anochecer, tarde, Bard lo mand llamar y ambos se sentaron ante la chimenea,
dedicados a una pila de mapas de campaa que, segn Bard haba insistido, Paul deba llegar
a comprender perfectamente. Hablaron largo rato acerca de tcticas y campaas, y aunque era
una cuestin estrictamente profesional, Paul tuvo la sensacin de que Bard se alegraba de su
compaa, de que disfrutaba ensendole estas cosas, y de que rara vez lo acompaaba
alguien con quien pudiera compartir sus intereses.
5 como yo, un hombre que no halla con frecuencia con quien hablar de igual a igual. Lo
llaman Lobo, pero me parece que Lobo Solitario sera ms adecuado. Apuesto a que ha
sido un solitario toda su vida. Como yo.
No haba tantas personas que pudieran seguir sus procesos mentales. Era sin duda una
bendicin rara... ser ms inteligente que el noventa por ciento de las personas con las que
se cruzaba. Eso haca que los hombres se le antojaran tontos, las mujeres an ms tontas, y
la mayora de las personas jams parecan tener ni la menor idea de lo que l estaba hablando.
Incluso mientras lideraba la rebelin que lo haba llevado al desastre, Paul haba sabido
que no haba para l ninguna esperanza de xito. No porque la rebelin fuera imposible
podra haber tenido xito si l hubiera dispuesto de un par de aliados inteligentes que en
realidad comprendieran qu demonios estaba intentando hacer, sino porque,
bsicamente, los hombres que lo seguan no estaban ni la mitad de comprometidos que l. l
haba sido el nico a quien le importaba profundamente aquello por lo que estaban
luchando. Los otros hombres no tenan aquella furia en el centro de su ser; l haba
sospechado que, tarde o temprano, la mayora se arrodillara tal como en realidad haba
ocurrido ante los poderes, para rogarles que les concedieran otra oportunidad, aunque esa
oportunidad significara que los mutilaran hasta que no quedara nada de ellos. Bien, habra
sido poca prdida, ya que no haba mucho en ellos desde el principio! Pero significaba que
Paul siempre haba estado solo.
Puedo volverme necesario para el Lobo.
Porque soy su igual, su duplicado, lo ms prximo a un igual que tendr jams.
Durante un momento, mir a Bard con un sentimiento semejante al amor, pensando:
l hubiera comprendido. Si hubiera tenido un solo seguidor como l, podramos haber
infundido dureza a los hombres que me seguan. Podramos haberlo hecho, los dos juntos. Dos
como nosotros podran haber cambiado el mundo!
Paul saba que las rebeliones por lo general fallaban porque el cerebro, el valor y la
imaginacin necesarios para liderarlas slo se producan una vez cada siglo, o ms. Pero esta
vez ellos eran dos.
No pude cambiar mi mundo yo solo. Pero los dos juntos podremos cambiar el suyo!
Bard levant repentinamente la vista y Paul experiment una sbita inquietud. Otra
vez estara haciendo ese truco de leerle el pensamiento? Pero el Lobo se limit a
desperezarse, bostez y dijo que era tarde.
Me voy a la cama. A propsito, me olvidaba de preguntrtelo. Le digo al
mayordomo que te enve
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una mujer? El cielo sabe que hay suficientes hembras intiles, y casi todas ellas tan
ansiosas por tener un hombre en su cama como los hombres por acostarse con ellas. No
habrs visto alguna que te haya gustado?
Slo una confes Paul. La gobernanta de tu hijo, creo. Largas trenzas, de color
rojo brillante, pecosa... redondeada, no muy alta. Quiero a sa, a menos que est casada, o
algo as. No quiero tener problemas.
Bard ech la cabeza hacia atrs y solt una carcajada.
Melisendra! No te la recomendara... tiene la lengua demasiado afilada!
Apenas si pude evitar ponerle las manos encima.
Tendra que habrmelo imaginado coment Bard, todava rindose. Si somos el
mismo hombre! As fue como reaccion cuando tena diecisiete aos, y creo que ella an no
haba cumplido los catorce! Arm un gran escndalo, y mi madre adoptiva nunca me lo ha
perdonado... Pero, maldicin, vali la pena! Erlend es su hijo. Y mo.
Oh, bien, si es tuya...
Bard volvi a soltar una carcajada.
Infiernos, no! Estoy cansado de ella, pero mi madre adoptiva me la echa encima, y
ella empieza a ponerse pesada! Me gustara darle una leccin, demostrarle que no es mejor
que cualquier otra mujer de las que la rodean, y que slo se debe a mi buen carcter, y no a
ningn derecho suyo, que se le permita ser mi mujer y estar aqu para criar a mi hijo. Djame
pensar... si le digo que vaya a tu habitacin, saldra corriendo a contrselo a lady Jerana, y no
tengo corazn para pelearme con la esposa de mi padre. Pero de todos modos... Esboz
una sonrisa de picarda. Bien, se supone que eres mi duplicado! Me pregunto si ella
advertir la diferencia. Su cuarto est all, y ella pensar
que soy yo, y no se le ocurrir organizar un escndalo!
Algo en el tono de Bard molest a Paul, y el otro aadi, con una sonrisa sarcstica:
Despus de todo, t eres yo, no podr quejarse de que la he entregado a otro
hombre.
Quin diablos se crea Bard para entregarlo a Melisendra de este modo? Pero el
recuerdo del cuerpo adorablemente maduro de la pelirroja acab con todas sus objeciones.
Ninguna otra mujer lo haba excitado de este modo, a primera vista!
El corazn le lata con violencia cuando, ms tarde, se dirigi hacia la habitacin a
oscuras que Bard le haba indicado. Pero detrs de su excitacin, de su recuerdo de la mujer,
haba una cnica nota de cautela.
Era consciente de que a Bard le resultara gracioso no mandarlo a la habitacin de
Melisendra, sino a la de alguna vieja bruja, alguna anciana virgen que despertara a toda la casa
con sus aullidos.
Pero aunque Bard intentara hacerle eso, l la encontrara, y de alguna manera lograra
que Bard cumpliera su promesa.
5 de mi tamao y ha estado luchando toda su vida. Y justo en este momento, despus
de haber pasado Dios sabe cunto tiempo dentro de la caja de estasis, probablemente l est
en mejor forma que yo, pero no es ms fuerte. Apuesto que podra ganarlo. Dudo, por
ejemplo, que sepa demasiado karate.
Pero descart la idea del inevitable enfrentamiento cuando entr en la habitacin. La
luz de la luna, que entraba por una ventana abierta, caa sobre la cama, y distingui las
sueltas ondas de cabello color cobre, brillante y espeso, y el rostro pecoso que haba visto
antes. Ella tena los ojos cerrados y estaba dormida. Tena puesto un camisn largo, bordado
en el escote y en los puos, pero la prenda no lograba ocultar la redonda madurez de su
cuerpo.
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Con sumo cuidado, Paul cerr la puerta. En la oscuridad, cmo podra darse cuenta
de que l no era Bard? De alguna manera, l deseaba que lo supiera, que lo quisiera a l!
Sin embargo, si sta era la nica manera de conseguirla...
Por qu demonios se estaba retrasando? Si era el tipo de mujer que poda ser
entregada de un hombre a otro, qu importaba? Pero obviamente ella no era de esa clase,
pues en ese caso Bard se la hubiera entregado directamente, sin esta triquiuela.
O tal vez no. Descubri que estaba pensando en el cuerpo de Bard, en su propio
cuerpo, entrelazado con el de esta mujer, y la idea le resultaba curiosamente excitante. Al
darse cuenta le dio rabia. A Bard le pasara lo mismo, le excitara de algn modo pensar en su
duplicado hacindole el amor a su mujer?
Se sent en el borde de la cama para desnudarse. Reinaba la ms completa oscuridad,
pero no se arriesgara a encender ninguna luz. Ella hubiera advertido la diferencia, tal vez, al
descubrir que l no tena la trenza de guerrero.
Descubri, esbozando una sonrisa divertida, que estaba temblando de deseo, como si
fuera un muchacho a punto de poseer a su primera mujer.
Qu demonios?
Bard le haba entregado a Melisendra, no para complacerlo, y Paul lo perciba, sino
para humillarla a ella. De pronto no estuvo seguro de que deseara colaborar con Bard para
vejar a esta mujer.
Pero probablemente ella no llegara a advertir la diferencia, y si slo poda tenerla de
este modo, bien, no pensaba desperdiciar la oportunidad!
Se acost en la cama junto a ella y la toc por debajo de las mantas.
Ella se volvi hacia l exhalando un pequeo suspiro, no de aceptacin ni de
bienvenida, sino de resignacin. Sera Bard un amante tan inepto, o simplemente a ella no
le gustaba? Seguramente ya no haba un gran amor entre ellos!
Bien, tal vez l lograra hacerla cambiar de parecer; ninguna mujer que le hubiera dado
una pequea oportunidad haba dejado de elogiarlo como amante.
Ella permaneci pasiva bajo sus caricias, sin rechazar el contacto y sin aceptarlo,
actuando simplemente como si l ni siquiera estuviera all.
Maldita mujer, no la quera de esa manera, en realidad hubiera preferido que gritara y se
debatiera antes que se dispusiera a aceptarlo como si se tratara de una obligacin aborrecible!
Pero mientras l formulaba esa idea, ella volvi a suspirar y lo abraz, y l la estrech
contra s. Paul advirti la creciente excitacin de ella, y la sinti temblar a medida que su
propia excitacin aumentaba cada vez ms.
Finalmente se dej caer sobre ella, agotado y jadeante. Se qued all, mientras sus
manos an la acariciaban, cubrindola de besos, sin querer dejarla siquiera un momento.
Quin eres? dijo ella suavemente en medio de la oscuridad.
El asombro le cort la respiracin. Pero despus lo comprendi. l y Bard eran dobles
fsicamente, s, e incluso tal vez fueran idnticos en personalidad. Pero el sexo era la
actividad ms sujeta al condicionamiento cultural. Era imposible que Paul hiciera el amor
igual que un darkovano. La mecnica del acto era la misma, pero todo el entorno psicolgico
era diferente; podra haberla engaado con un rostro conocido y con un cuerpo idntico
mientras se mantena inmvil, pero cada caricia, cada movimiento, delataba todo un
universo de condicionamiento, un condicionamiento demasiado profundo para que pudiera
alterarse. No podra haberle hecho el amor a la manera de Bard aun cuando su duplicado
le hubiera contado el mtodo acostumbrado, y eso era algo inimaginable, del mismo modo
que no podra haber llevado a cabo el acto sexual a la manera de un hombre de Cromagnon.
Por favor, no llores, Melisendra murmur. l me envi aqu, y yo no pude
resistirme... te deseaba demasiado.
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Nos ha hecho sufrir una cruel triquiuela a los dos; no es la primera vez. No, no
gritar. Te molesta si enciendo una luz? pregunt en voz baja y agitada.
l se retir mientras ella encenda una lmpara pequea y la sostena en alto para poder
verlo.
Sobserv, la semejanza es... demonaca. Lo advert cuando te vi con Erlend. Pero
es algo ms que una simple semejanza, verdad? De algn modo siento que existe un vnculo
entre vosotros. Aunque t eres... muy diferente dijo, y su respiracin se agit.
l extendi la mano y tom la lmpara para ponerla sobre la mesilla de noche.
No me odies, Melisendra le rog.
La boca de ella tembl y Paul descubri que deseaba borrar con besos cualquier cosa
que la perturbara. sa no era en absoluto la reaccin que sola experimentar ante las mujeres!
Maldicin, por lo general, cuando lograba de ellas lo que quera, sala corriendo tan rpido
como le era posible! Pero esta mujer le provocaba sentimientos muy extraos.
Ella lo mir, temblando.
Pens... por un momento pens que, tal vez, algo haba cambiado en l. Yo siempre he
querido que l se comportara de este modo conmigo. Trag con dificultad, ahogndose, y
l advirti que Melisendra se esforzaba al mximo por no llorar. Pero tan slo me
engaaba, porque l est podrido, podrido hasta la mdula, y lo desprecio. Pero ms me
despreci a m misma, por haber deseado que l fuera un hombre a quien yo pudiera llegar a
amar. Pues ya que debo pertenecerle, ya que he sido entregada a l, no pude menos que
desear que fuera... que fuera un hombre a quien yo pudiera amar.
l la atrajo hacia s, besando su boca estremecida, las lgrimas que fluan bajo las
plidas pestaas.
No lamento nada dijo l. No puedo lamentar nada que me haya trado hasta ti,
Melisendra. Lamento tu dolor, lamento que te hayas asustado; yo no te hubiera hecho dao
ni te hubiera asustado a propsito, pero me alegra haberte tenido una vez, sin que t me
rechazaras.
Ella lo mir con seriedad, con los ojos todava hmedos.
Yo tampoco lo lamento asegur. Creme. Aunque supongo que l trat de
humillarme. Siempre me negu cuando lady Jerana me ofreci entregarme a otro, incluso
cuando me ofreci casarme con uno de los hombres de don Rafael. Tema que fuera peor
an. Bard ya me hizo lo peor que poda hacerme, ya no tengo nada que temer de l. Supuse
que era mejor una crueldad que ya conoca que la nueva crueldad de un desconocido. Sin
embargo t me has demostrado otra cosa.
Sbitamente, ella le sonri a la luz de la lmpara, una sonrisa muy leve, pero l
comprendi que nunca estara completamente contento hasta que ella le dirigiera la misma
sonrisa que haba dedicado ese mismo da a su hijo, una sonrisa alegre, de completo amor.
Creo que te estoy agradecida. Y ni siquiera s cmo te llamas.
Con una mano, l apag la lmpara, y con la otra la atrajo hacia s.
Entonces, ests dispuesta a demostrarme tu gratitud?
l oy su suspiro agradecido y sorprendido, un momento antes de que ella lo besara,
con un deleite que lo estremeci hasta la mdula.
Nunca antes odi a Bard declar ella, temblando, y apretndose contra l.
Ahora, gracias a ti, he aprendido a odiarlo, y nunca dejar de estarte agradecida.
Pero yo quiero algo ms que gratitud se oy decir, para su propia sorpresa.
Quiero tu amor, Melisendra.
No estoy segura de saber amar dijo ella en la oscuridad, con una intensidad
aterradora. Pero creo que si pudiera aprender a amar a alguien, te amara a ti, Paul.
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l no dijo nada ms y la atrajo ferozmente hacia su boca. Pero incluso en medio de su


maravilloso placer, una idea molesta lo perturbaba.
Ahora no puedo volver atrs, ahora estoy comprometido con este mundo, ahora hay
alguien que me interesa ms que cualquier otra cosa o persona en el mundo del que procedo.
Qu ocurrir ahora que ya no puedo creer que todo esto es un sueo absurdo?
Diez das ms tarde, Paul Harrell march por primera vez a la guerra junto a Bard di
Asturien.
Los hombres de Serris han quebrantado su juramento le dijo Bard mientras
hacan los preparativos. Tal vez no tengamos que luchar, pero s tendremos que recordarles
su compromiso y la mejor manera de hacerlo es mediante una demostracin de fuerza y un
desfile de nuestros ejrcitos. Ser mejor que te aprestes a marchar dentro de una hora.
La primera idea de Paul fue de triunfo.
As, por fin tendr una oportunidad de luchar para ganar poder!
Pero la segunda idea, que incluso desplaz a la primera, fue de dolor:
Melisendra!
No deseaba separarse de ella tan rpidamente. Haba empezado a sospechar, por primera
vez en su vida, que no deseaba separarse nunca de ella. Sin embargo, un momento de
reflexin le dijo que esta separacin era lo mejor que poda ocurrir.
Tarde o temprano, lo saba, luchara con Bard por Melisendra. No obstante, l segua
desendola como nunca haba deseado a otra mujer. Por lo general, diez das de posesin lo
hubieran saciado, y habra estado
ms que dispuesto a emprender cualquier cosa que lo separara del dominio de una
mujer. Sin embargo, lamentaba esta separacin, todava deseaba a Melisendra y no poda
explicrselo de una manera nueva. La deseaba para siempre, y con el consentimiento de
ella; le aterr advertir que la felicidad de la mujer se haba vuelto, para l, ms importante
que la propia.
Siempre haba pensado que las mujeres estaban ah para tomarlas, nada ms. Por qu, se
preguntaba, tendra que sentir otra cosa en el caso de Melisendra?
Siempre jur que jams permitira que una mujer me manejara a su antojo. Saba en lo
profundo de mi corazn que las mujeres queran ser dominadas, queran tener un hombre de
verdad al que no pudieran vencer. Por qu sta es tan diferente?
Saba que todava deseaba a Melisendra, y que la deseaba, sin discusin, para el resto
de sus vidas. Pero tambin saba que Bard, producto de una sociedad menos sofisticada,
consideraba a Melisendra como una propiedad suya: su trofeo, su posesin. Poda aceptar
pasrsela a Paul por un tiempo, para humillarla, pero no era probable que se la entregara
completamente. Despus de todo, ella era la madre de su nico hijo.
En este momento, l no poda hacer nada al respecto. Llegara la hora en que ambos
lucharan por Melisendra, y Paul saba que deba estar preparado para cuando eso ocurriera.
Porque cuando llegue el momento, pens sombramente, o me matar o yo tendr que
matarlo. Y no tengo la menor intencin de morir.
De modo que cogi su bolsa para cabalgar, y le dijo a Bard:
Me gustara despedirme de Melisendra.
Oh, en cuanto a eso, no ser necesario respondi Bard, pues ella marcha con el
ejrcito.
Paul asinti, al principio sin prestar demasiada atencin: estaba acostumbrado a que las
mujeres fueran soldados, incluso a que fueran generales. Pero despus la idea lo golpe. S,
en guerras en las que slo haba que oprimir botones o disparar armas de fuego, las mujeres
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podan ser tan competentes como los hombres para el combate. Pero, en este mundo,
donde la guerra implicaba una lucha cuerpo a cuerpo con espadas y cuchillos?
Oh, tambin tenemos de sas apunt Bard, leyndole el pensamiento. Las
mujeres de la Orden de las Renunciantes, la Hermandad de la Espada, que marchan a la
batalla con los hombres y combaten como posedas. Pero Melisendra es una verdadera mujer,
no una de sas; ella es una leronis, una maga que acompaa al ejrcito para defendernos de la
hechicera.
Paul pens que tal vez eso fuera todava ms peligroso, pero no coment nada.
Mientras cabalgaban, una hora despus, Bard le dijo:
Hay algunos que reconocern mi estilo de combate, y mientras estemos en esta
campaa, como supuestamente eres un pariente nedestro mo, a nadie le llamar la atencin
si hago que mi propio maestro de armas te d lecciones.
Paul, que cabalgaba inadvertido entre un pequeo grupo de ayudantes de Bard,
observ el modo en que el ejrcito reciba a su general: con gritos de El Lobo de
Kilghard!, vivas y aclamaciones. Su mera presencia pareca infundirles nimo e inspirarles
coraje y entusiasmo para la guerra contra los Serris.
As pues, Bard le confiara algn da ese poder, y pensaba que l se lo devolvera
dcilmente cuando pasara el tiempo. Slo haba, se dijo Paul mientras un escalofro le recorra
la espalda, una nica explicacin. Bard lo usara para ascender y conquistar, y luego, en vez
de recompensarlo y enviarlo lejos como haba prometido, volvera a mandarlo a la caja de
estasis, por
medio de la misma brujera que lo haba trado hasta aqu. O tal vez, ms simple an,
le clavara un cuchillo entre las costillas durante alguna noche oscura, para convertirlo en un
cadver entregado a los kyorebni que revoloteaban en los desfiladeros.
Paul conserv una expresin impasible mientras se una a las aclamaciones de los
soldados. No sera fcil. Por ahora, Bard tena otras cosas en qu pensar aparte de su
duplicado, a quien se entrenaba para convertirlo en su doble y sustituto. Sin embargo, en
otros momentos ambos podan leerse el pensamiento, y l careca del entrenamiento
necesario para bloquearse. Tal vez Melisendra pudiera ayudarlo, si verdaderamente era
hechicera, pero la mujer tampoco estara demasiado ansiosa por matar al padre de su hijo. Tal
vez dijera que odiaba a Bard, pero Paul no estaba muy seguro de la profundidad de ese odio.
Sin embargo, si la enfrentaba con un hecho consumado, Paul seguramente podra
confiar en que ella no dira nada de la sustitucin.
Pero ahora slo tena una cosa que hacer, y era justamente aquello que Bard esperaba
de l: prepararse no slo para sustituir a Bard di Asturien, sino para convertirse en l, en el
Lobo de Kilghard, general de todos los ejrcitos de Asturias. Y tal vez, algn da, algo an
ms importante.
Para su propia sorpresa pues nada saba del estilo de esgrima y de la guerra de
Darkover, y nunca haba tenido una espada en sus manos, la prctica le result tan familiar
como si hubiera nacido para eso. Al reflexionar comprendi por qu. Haba nacido con los
mismos reflejos y la misma soberbia organizacin fsica que convertan a Bard en un
espadachn incomparable; y haba entrenado ese mecanismo fsico al mximo con artes
marciales y con la prctica del combate sin armas, durante la rebelin. Ahora slo se
trataba de
aadir otra habilidad a los msculos y al cerebro ya entrenados, as como un bailarn
profesional puede aprender variantes de un paso.
Descubri que disfrutaba en campaa, al cabalgar como explorador con los ayudantes,
al montar el campamento cada noche bajo las cuatro lunas que crecan y decrecan. Sola
pensar que si hubiera crecido para esta vida, hubiera sido ms feliz. Aqu haba menos
expectativas de conformismo, y las que existan le resultaban naturales: haba muchas
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maneras de dar salida a la hostilidad. En su primera batalla cuerpo a cuerpo descubri que no
senta miedo y que poda matar, si deba hacerlo, sin temor y sin maldad y, mejor an, sin
remordimientos. Un cuerpo mutilado por espadas y lanzas no estaba menos muerto que uno
acribillado a balazos o calcinado por el fuego.
Bard se mantena cerca de l y le hablaba mucho. Paul saba que no era por buena
voluntad: el Lobo simplemente deseaba saber si Paul tena tambin un don para la
estrategia. Pareca que s, que tena talento para manejar a los hombres, un sentido de la
estrategia para el combate o el ataque, y todo ello mientras caa una ciudad tras otra, casi sin
defensa, ante las tropas de Asturias. Los hombres de Serris huan, si es que no moran, hasta
las fronteras de las tierras de Serris. Paul descubri que saba instintivamente cul era la
mejor estrategia para tomar cada ciudad, para atacar a cada una de las fuerzas que se les
oponan.
Mi padre una vez dijo que con dos como yo podra conquistar los Cien Reinos
record Bard. Por los dioses que tena razn! Ahora s que la semejanza no es meramente
superficial: t y yo somos el mismo hombre, y cuando podamos liderar dos ejrcitos a la
vez, toda esta tierra se nos ofrecer como una puta sobre la muralla de la ciudad.
Se ri y palme la espalda de Paul.
Tendremos que conquistarlo todo agreg. Un solo reino no alcanzara para los
dos, pero en cien reinos debera haber espacio para ambos!
Paul se pregunt si Bard realmente lo creera tan ingenuo. Sin duda, Bard intentara
matarlo. Pero no todava, no durante algunos aos, porque lo necesitara hasta que los Cien
Reinos, o tantos como deseara, estuvieran bajo su dominio.
Mientras tanto, paradjicamente, l disfrutaba de la compaa de Bard. Para Paul era
una nueva experiencia tener a alguien con quien hablar, alguien que pudiera entender lo que
deca y que comprendiera inteligentemente sus palabras. Por otra parte, intua que tambin
Bard disfrutaba de su compaa.
Todo hubiera sido perfecto si hubiera podido tener a Melisendra verdaderamente con
l durante esta campaa, pero la mujer marchaba con los otros leroni, hombres y mujeres
envueltos en capas grises, custodiados severamente por un anciano canoso con una pierna
tullida. Su invalidez era tan pronunciada que deba usar un aparato especial para montar y
desmontar de su caballo. Durante los treinta primeros das de la campaa, Paul no tuvo
oportunidad de intercambiar ms de media docena de palabras con Melisendra, y haban
sido palabras que podan ser pronunciadas delante de los soldados.
Las murallas de Serris ya estaban a la vista cuando Paul, que cabalgaba entre los
ayudantes de Bard, vio que ste dejaba su puesto habitual y se retrasaba para cabalgar junto a
los leroni. Al cabo de un momento, al advertir que Paul lo observaba, lo llam con un gesto, y
Paul se acerc al grupo de hombres y mujeres vestidos de gris. Melisendra alz los ojos para
saludarlo y le dedic una sonrisa secreta detrs de su capucha gris, una sonrisa que de algn
modo era tan ntima como un beso.
Quin es maese Gareth? le pregunt Paul.
Es el jefe de todos los laranzu'in de Asturias; adems, es mi padre respondi
Melisendra. Me gustara poder contarle...
Se interrumpi, pero Paul supo a qu se refera.
Te echo de menos le susurr, y ella volvi a sonrerle.
Bard lo llam con un gesto imperativo.
Maese Gareth MacAran, ste es el capitn Paolo Harryl.
El canoso hechicero dedic a Paul una reverencia formal.
Maese Gareth qued invlido durante mi primera campaa explic Bard, pero
no parece guardarme ningn rencor, a pesar de todo.
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El viejo hechicero dijo amablemente:


T no tuviste la culpa, maese Bard... o ahora debo llamarte Seor General, como lo
hacen tus guardias? Nadie podra haber comandado mejor aquella campaa. El hecho de que
una daga envenenada me hiriera en el muslo fue mala suerte, los riesgos habituales de la
guerra, nada ms. Los que salimos en campaa debemos aceptar esas cosas.
Parece haber pasado muchsimo tiempo desde aquella campaa coment Bard, y
Paul, que constantemente captaba parte de lo que Bard pensaba y senta, advirti que haba
en sus palabras un tono de amargura.
En efecto, Bard estaba sintiendo el agudo aguijn de la amargura, la nostalgia de
pocas pasadas, las que .e recordaba la presencia de maese Gareth, y que haca as doloroso
el brillo del cabello rojo de Melisendra debajo de su capucha de hechicera.
Beltrn haba estado a su lado entonces, y todava era su amigo. Y Melora. Descubri
que no poda resistir la tentacin de preguntar:
Y tu hija mayor, seor, cmo est, dnde ha ido?
Est en Neskaya respondi maese Gareth. En el crculo de Varzil, el celador de
esa Torre.
Bard frunci el ceo con desagrado.
Sirve entonces a los enemigos de Asturias?
Sin embargo, senta que tal vez fuera mejor poder pensar en Melora como enemiga, ya
que la mujer estaba fuera de su alcance. Era la nica mujer viviente que haba llegado a
comprenderlo, y sin embargo l jams le haba puesto una mano encima.
Oh, no exclam maese Gareth. Los leroni de Neskaya han jurado trabajar con
las piedras estelares y vivir slo para el bien de toda la humanidad, sin jurar lealtad a ningn
rey ni gobernante, sino tan slo a los dioses, para ayudar o curar. As, ellos no son enemigos,
mi seor Lobo.
De verdad crees eso? le pregunt Bard con tono de desdn.
Seor, lo s; Melora no miente, ni tendra motivos para engaarme. Adems un
laranzu no puede mentirle a otro. Don Varzil es exactamente lo que ella dice; ha jurado el
Pacto, no usar, har ni permitir que se usen armas producto del laran. Es un hombre
honorable y yo admiro su valor. No debe de ser nada fcil renunciar a las propias armas
sabiendo que otros todava las usan, y que tal vez se nieguen a creer que est desarmado.
Si tanto lo admiras espet Bard, con frialdad, debo esperar que abandones
mis ejrcitos para unirte al grupo de este maravilloso y grandioso Varzil? Es un Ridenow de
Serris.
As naci asinti Gareth, pero ahora es Varzil de Neskaya, y no tiene ms lealtad
que sa. Y tu pregunta, maese Bard, es innecesaria. Hice al rey Ardrin un juramento de por vida,
y no lo traicionar por Varzil
ni por ningn otro. Hubiera adherido al estandarte del hijo de Ardrin si lady Ariel no
hubiera huido con l de esta tierra. Sigo el estandarte de tu padre porque verdaderamente
creo que es lo mejor para Asturias. Sin embargo, no soy el guardin de la conciencia de
Melera. Y por cierto, ella se march de la corte de Ardrin la misma noche que t fuiste
exiliado, seor, mucho antes de que hubiera necesidad de elegir entre Valentine y Alaric. En
realidad, Valentine ni siquiera haba nacido todava. Ella parti con la autorizacin del rey.
Sin embargo insisti Bard, si ha elegido no combatir contra los enemigos de
Asturias, no debera situarla a favor de ellos?
Como te parezca mejor, seor. Pero tambin podras decir que tampoco ha elegido
luchar a favor de los enemigos de Asturias. Podra haberlo hecho con toda facilidad; no todo
el crculo de Varzil jur respetar el pacto, sino que algunos se alinearon con los partidarios de
Hastur dentro del ejrcito. Sin embargo ella permaneci en Neskaya con Varzil, y eso
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significa que decidi permanecer neutral, seor. Por otra parte, mi nieta Mirella fue a la
torre de Hali, que tambin ha jurado, como Neskaya, permanecer neutral. Soy un hombre
viejo y me mantendr leal al rey mientras me necesite... pero ruego que la gente joven
encuentre alguna manera de acabar con estas condenadas guerras que devastan nuestras
tierras ao tras ao!
Bard no respondi a eso.
No me gustara pensar en Melora como mi enemiga. Si no es mi amiga, me parece
bien considerarla neutral.
Paul, que cabalgaba entre Bard y Melisendra, se pregunt por qu Melora poda
producir en el rostro de Bard esa expresin de furia, dolor y desdicha.
Por cierto, ella nunca sera tu enemiga. Siempre habl bien de ti asegur maese
Gareth.
Bard, percibiendo que tanto Melisendra como Paul podan leerle el pensamiento y
captar sus emociones, hizo un furioso esfuerzo para controlarse. De todas maneras, qu
significaba ahora para l esa mujer, Melora ? Esa etapa de su vida haba concluido. Cuando
acabara esta campaa, pondra a todos sus leroni a investigar una manera de poder atacar la
isla del Silencio y recuperar a Carlina, y entonces nunca ms pensara en Melora. Ni
tampoco... e intercept una mirada entre Paul y Melisendra....pensara en Melisendra. Paul
podra tenerla, a l no le importaba. Al menos eso lo mantendra ocupado durante un tiempo.
Por un tiempo. Hasta que me baya establecido firmemente, con Alarte como rey de
todas estas tierras. Entonces l resultar demasiado peligroso para m; es un hombre
ambicioso y estar acostumbrado a ejercer todo ese poder...
Y en ese momento sinti un inesperado aguijonazo de dolor. Nunca podra tener un
amigo, un hermano, un igual en quien confiar? Perdera a todos los amigos tal como haba
perdido a Beltrn y a Geremy? Tal vez, despus de todo, quiz pudiera pensar en otra cosa: tal
vez no sera necesario que Paul muriera.
No quiero perderlo como perd a Melora...
Se interrumpi, furioso. No volvera a pensar en Melora!
De repente Melisendra detuvo violentamente su caballo; su rostro se contrajo, y en el
mismo momento maese Gareth levant las manos como si quisiera protegerse de algn dao
invisible. Otro de los leroni grit, otra se ahog de terror, encorvndose en la montura y
aferrndose instintivamente a ella, incapaz de sentarse. Bard los mir dolorido y perplejo.
Paul fue rpidamente a dar apoyo a Melisendra, quien se tambaleaba en su montura, ms
plida que la nieve que se amontonaba al costado del sendero.
Ella no le prest atencin.
Oh, la muerte, el fuego! solloz, y su voz revelaba un terror inexpresable.
Oh, la agona... muerte, la muerte que cae del cielo! El fuego... los gritos...! La voz se
extingui en su garganta los ojos le giraron en las rbitas hasta mostrar slo el blanco,
como si estuviera dedicada a contemplar algn horror interior.
Mirella! Por todos los dioses, Mirella est all! jade maese Gareth.
Esas palabras recuperaron a Melisendra, aunque slo durante un momento.
No podemos estar seguros de que ya haya llegado, querido padre. Ella... no la he odo
gritar, estoy segura de que si ella estuviera all, yo lo sabra. Pero oh, el fuego, el fuego...
Volvi a gritar y Paul la sostuvo desde su propio caballo. Ella apoy la cabeza contra
l, sollozando.
Qu ocurre, Melisendra, qu ocurre...? susurr Paul, pero ella no pudo
responderle. Slo poda aferrarse a l, sollozando desesperadamente.
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Maese Gareth tambin pareca a punto de caerse de su caballo. Bard extendi una mano
para sostener al viejo laranzu y las imgenes lo inundaron.
Luces fulgurantes. Un dolor abrasador, una agona intolerable mientras las llamas se
alzaban y quemaban por dentro, consumiendo, desgarrando... Cada vez ms fuego, los muros
que se resquebrajaban y caan... Voces y aullidos de agona, terror, salvajes protestas... Carros
areos que atronaban y escupan fuego, la muerte que llova del cielo...
Paul haba permanecido inmune, pero cuando la mente de Bard se abri a esas
imgenes, l tambin las vio y las sinti, y sinti que palideca de horror.
Bombardeo de fuego... susurr.
Haba credo que este mundo era civilizado, demasiado civilizado para ese tipo de
guerra; haba credo que aqu la guerra era casi un juego, una viril prueba de coraje, de dominio
y desafo. Pero esto...
El cuerpo de una, mujer ardiendo como una, tea, el olor del cabello quemado, la carne
abrasada, la quemante agona...
Bard sostuvo al anciano como lo hubiera hecho con su propio padre. Estaba asqueado
por el horror de las imgenes que centelleaban en su mente. Pero de algn modo maese
Gareth consigui liberarse de esos horrores.
Basta! grit con aspereza. No los ayudaremos compartiendo con ellos su
dolorosa agona! Amurallaos, todos vosotros, de inmediato!
Habl con voz de mando y de repente el aire que los rodeaba se limpi de humo y del
olor de la muerte y el fuego, y desaparecieron los intolerables gritos de agona.
Paul mir a su alrededor, atontado, dirigiendo su mirada al camino tranquilo y a las
suaves nubes silenciosas en el cielo, y a los sonidos de un ejrcito en marcha. Un caballo
relinch, los carromatos de suministros crujieron, uno de los cocheros maldijo a sus mulas
alegremente. Paul parpade ante la repentina calma.
Qu fue? Qu era eso, Melisendra?
Todava la abrazaba; ella se irgui un poco avergonzada.
Hali dijo, la gran torre situada en la costa del lago; lord Hastur haba jurado que
las torres seran neutrales, al menos Hali y Neskaya. No s quin los atac.
Todava tena el rostro contrado por todos los horrores que haban contemplado.
Cada leronis de los Cien Reinos debe de haber compartido esas muertes. Por esto
lord Varzil haba jurado neutralidad. Si esto contina, muy pronto ya no quedarn tierras
para conquistar. Todos tenan expresiones graves; muchos leroni lloraban, y Melisendra
agreg: Casi todos tenamos all una hermana, un hermano, un amigo, alguien amado all
en Hali. Es la torre ms grande; hay all treinta y seis hombres y mujeres, tres crculos
completos, con leroni procedentes de todos los reinos y de todas las familias que poseen
laran.
Su voz volvi a extinguirse.
Para eso sirve el pacto espet maese Gareth con ferocidad. Se quedarn
sentados all en Elhalyn, limitndose a hacer la guerra con espadas y arcos, cuando los
atacan con fuego que cae del cielo? Pero quin pudo atreverse a atacarlos? Me imagino
que no habrn sido fuerzas de Asturias!
Bard mene la cabeza, estupefacto.
Serris ya no posee semejantes fuerzas, y por qu habra de atacar lord Hastur su
propia torre, que le era leal y haba jurado permanecer neutral? Puede ser que los Aillard o los
Aldarn hayan declarado guerra, y que los Cien Reinos estn en llamas?
Paul escuch, temblando. Superficialmente este mundo era simple y bello, sin
embargo esto, esta horrorosa guerra teleptica se ocultaba en las profundidades.
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Hay cosas peores que el bombardeo de fuego acot Melisendra, leyndole el


pensamiento como sola hacerlo. Al menos atacaron desde carros areos, y los defensores de
la torre podran haberlos derribado. Una vez yo derrib un carro areo en un ataque semejante.
Pero he sabido de un crculo de leroni que en una oportunidad hechiz el suelo que rodeaba a
un castillo sitiado... seal unas ruinas que se vean en la cumbre
de una colina distante, y el suelo se abri y tembl... y el castillo se convirti en ruinas,
y todos murieron en el derrumbe.
Y no hay defensa contra esas armas?
Oh, s respondi Melisendra con tono indiferente, si el seor del castillo hubiera
tenido su propio crculo de hechiceros, y si ellos hubieran sido ms fuertes que los
atacantes, habran podido defenderse. Durante generaciones, todos los de nuestra familia, y
todas las grandes familias de Darkover, introdujeron en s mismas, genticamente, un laran
cada vez ms fuerte; eso ocurri cuando toda esta tierra estaba gobernada por el linaje de
Hastur, los descendientes de Hastur y Cassilda. Pero hay un lmite para lo que se puede
conseguir genticamente; tarde o temprano hay demasiada endogamia y predominan los
recesivos letales. Mi padre... indic con un gesto a maese Gareth, quien todava se vea
plido y exhausto se cas con su medio hermana, y de catorce hijos slo sobrevivimos
tres, todas mujeres. Ya no hay MacAran en estas montaas, slo quedan unos pocos en el
norte, donde el programa gentico nunca lleg. Tambin hay pocos Delleray, y el viejo linaje
de Serris se extingui: los Ridenow adoptaron ese nombre cuando se casaron con mujeres de
esa familia. Mi hermana Kyria muri mientras daba a luz una hija, de modo que Melora y yo
criamos a la pequea. Mirella tambin es leronis, una de las que se conservan vrgenes para la
Vista, y ruego que siga sindolo, pues s que teme morir de la misma manera que su madre.
Paul ya no estaba en contacto teleptico con Melisendra, pero pudo sentir la oleada del
viejo temor, a medias vencido; record que Melisendra haba tenido un hijo, y experiment
una sbita compasin por el temor que seguramente haba sentido. Nunca antes haba
experimentado ninguna simpata particular por los problemas de las mujeres, pero ahora lo
asaltaron los remordimientos. En su propio mundo, una mujer hubiera sabido cmo
asegurarse de que no corra el riesgo de quedar embarazada, pero aqu no se haba tomado la
molestia de preguntarlo, y ahora se le ocurri, con preocupacin, que Melisendra no se haba
detenido a calcular el precio que podra comportar haber hecho el amor con l.
Eso haba comenzado a ser letal en nuestra familia continu ella, casi distrada y
Paul se pregunt si estara hablndole a l o si simplemente trataba de borrar sus propias
tensiones y temores. Erlend es sano, alabada sea la diosa, pero ya tiene laran, y es
demasiado pequeo an. Bard slo guarda parentesco distante con nosotros, por supuesto,
y Kyria se cas con un primo, de modo que tal vez sa sea la razn. Melora y yo debemos
tener cuidado y fijarnos muy bien con quin tenemos hijos; aun cuando nosotras
sobrevivamos, el nio podra nacer muerto. No creo que Mirella deba tener hijos en
absoluto. Y hay ciertos dones del laran que podran combinarse con el mo y hacer que no
sobreviviera siquiera cuarenta das de ese embarazo. Afortunadamente, esos dones son raros
ahora, pero no creo que se haya perdido del todo su virulencia, y como ahora no se llevan
registros, y como el antiguo arte de la supervisin a nivel celular se haya perdido, ya que la
ltima que lo dominaba muri antes e poder transmitir sus conocimientos... Cuando
quedamos embarazadas, ninguna de nosotras puede saber qu ocurrir. Y algunas de estas
nuevas armas... Se estremeci, y con determinacin cambi un poco de rema. Tuve
suerte, ya que Bard no tena nada de esa Herencia. Tal vez sa haya sido el nico aspecto
afortunado de nuestra relacin.
Les llev otro da de marcha encontrarse con los ejrcitos de Serris, y eso significaba
otra noche de campamento en el camino. En condiciones normales, Paul ni siquiera vea a
Melisendra cuando estaban en marcha, pero cerca del campamento haba un pequeo
bosquecillo con un manantial, y cuando l camin en esa direccin, mientras empezaba a
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caer la llovizna nocturna (Bard le haba dicho que era normal en toda poca, salvo durante el
verano... qu clima!), Melisendra, envuelta en la capa gris de una leronis, le indic con un
gesto que se reuniera con ella. Se abrazaron durante unos minutos, pero cuando Paul le
pidi en un susurro que fueran hacia donde los rboles pudieran ocultarlos, ella mene la
cabeza.
No sera correcto. No ahora, mientras estamos con el ejrcito. No crees que
tambin yo lo deseo, amado mo? Pero ya tendremos tiempo.
l estaba a punto de protestar cmo poda saber que verdaderamente tendran
algn tiempo, despus de esta
campana?, pero la expresin
de la a Melisendra como a una soldadera.
mirada de ella lo detuvo. No poda tratar
Muy pronto ella volvi con los otros leroni su padre, le dijo, se habra enojado con este
abrazo subrepticio, hubiera pensado que ella se estaba comportando inadecuadamente, no
porque le importara a quin ella amara, sino por hacerlo furtivamente, de ese modo, en
campaa, cuando todos los dems deban abandonar a sus amadas. Era ste un
comportamiento vergonzoso. Cuando ella se march, Paul se qued observndola
pensativamente, dndose cuenta de que era la primera vez que haba dado crdito a la
negativa de una mujer. Si cualquier otra le hubiera hecho lo mismo, l hubiera considerado
que era una manipuladora que intentaba dominarlo. Qu le ocurra? Por qu era diferente
con Melisendra?
Luego tuvo una idea poco afortunada: sera posible que su propia actitud, durante esos
das, dejara algo que desear? Paul no era proclive a cuestionarse la correccin de sus propias
motivaciones y actos, y ste era un pensamiento nuevo para l, y una idea que dej de lado de
inmediato. Melisendra era diferente, eso era todo, y el amor era el arte de hacer excepciones.
Pero por lo visto era su noche para las ideas poco afortunadas. Permaneci despierto,
incapaz de conciliar el sueo, y se pregunt qu ocurrira cuando Bard se enterara de que no
mantena una relacin pasajera con Melisendra, sino que la deseaba para siempre. Y si l y
Bard eran el mismo hombre, con el mismo gusto y los mismos deseos sexuales, por qu l no
se haba cansado enseguida de Melisendra, tal como le haba ocurrido a Bard?
No tengo conciencia de culpa hacia ella, y por eso Melisendra no me hace sentir
incmodo.
Paul casi solt una carcajada: Bard, sintindose culpable de algo? Bard era el hombre
ms libre del esquema neurtico de la culpa que Paul hubiera conocido jams, tan libre de eso
como el mismo Paul. La culpa era un sentimiento creado por las mujeres y los sacerdotes
para evitar que los hombres hicieran lo que deseaban y podan, un instrumento que blandan
los dbiles para salirse con la suya.
No obstante, pas largo rato sin poder conciliar el sueo. Se pregunt, deprimido, qu
estaba ocurrindole en este mundo.
Al menos era mejor que la caja de estasis. Y con esa idea finalmente logr dormirse.
El da siguiente amaneci gris y sombro, y diluviaba, y Paul se sorprendi de que
emprendieran la marcha; aunque despus de reflexionar durante un momento, advirti que,
en este clima, si permitan que .a lluvia los detuviera nunca haran nada. Luego vio
pastores montados en extraas bestias astadas, vigilando los rebaos que haba en los
campos, rebaos de conejos astados, segn le explic Bard ms tarde. Tambin vio
campesinos, muchos de ellos mujeres, envueltos con chales de tartn muy gruesos,
cavando en los campos. Se alegr de no ser un campesino. Por lo poco que saba de ellos, el
clima siempre era demasiado seco o demasiado hmedo.
Cabalgaron junto a un lago y distingui unos botes pequeos que navegaban bajo la
lluvia, arrojando sus redes. Supuso que la pesca era una buena actividad para realizar cuando
llova.
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Alrededor del medioda los das eran ms largos aqu y Paul nunca saba qu hora era
si no poda ver el sol se detuvieron para comer las fras raciones de viaje que sirvi el
cocinero: un rstico pan relleno con alguna clase de fruta seca y nueces, y un tipo de queso
blando, un puado de nueces con cascara y un vino plido y acre que, no obstante, tena
considerable cuerpo y proporcionaba calor y estmulo. Paul saba que era la bebida casera
ms comn de la campia, y crea que podra llegar a aficionarse a ella.
En mitad de la comida, el ayudante de Bard fue a buscar a Paul. Al levantarse para
obedecer la orden, Paul fue consciente de las miradas y de los comentarios; tal vez debera
advertirle a Bard que este supuesto favoritismo hacia alguien que, despus de todo, era un
recin llegado a su ejrcito, podra ocasionarle problemas. Pero cuando mencion la cuestin,
Bard se encogi de hombros.
Nunca hago nada que puedan esperar de m; sa es una de las razones por las que me
llaman Lobo replic. Eso los confunde.
Despus le dijo a Paul que uno de sus exploradores acababa de regresar con la noticia de
que el ejrcito de Serris no estaba lejos. En cuanto el tiempo mejorara,
tendra que enviar pjaros centinelas para cerciorarse de la posicin exacta y la
formacin de las tropas.
Cuento con un joven laranzu que tiene Vista, y es posible que podamos tomarlos
por sorpresa en medio de la lluvia. Ruyven aadi dirigindose a otro de sus ayudantes,
ve corriendo a decirle a Rory Lanart que en cuanto termine de comer venga a reunirse
conmigo.
Cuando Rory lleg, Paul advirti con pena que el joven laranzu slo tena unos doce
aos. En este mundo tambin los nios combatan en las perversas batallas de brujera?
No era ya bastante malo que lo hicieran las mujeres, como para que tambin los nios
participaran? Se apesadumbr an ms al pensar en el pequeo Erlend y en la piedra estelar
que penda de su cuello. Acaso Erlend crecera en un mundo como ste?
Observ al muchacho concentrado en su piedra estelar, transmitiendo la informacin
que necesitaban con una voz tranquila y distante, y se pregunt qu le parecera a Melisendra
que su hijo creciera como Rory.
Despus de todo, Bard no es ms que un jefe brbaro en un mundo de barbarie. Es el
hombre que yo hubiera sido en esta sociedad de barbarie. No por la gracia de Dios, y todo
eso.
Alz la cabeza para encontrarse con que Bard lo estaba observando, pero su doble no
revel ningn signo de que esta vez le hubiera ledo el pensamiento. Slo le dijo:
Has terminado de comer? Llvate contigo lo que quieras. Yo siempre me guardo
unas nueces en el bolsillo para comer mientras cabalgo. Di a los asistentes que den la orden de
ponerse otra vez en marcha. Rory, cabalga a la cabeza del ejrcito conmigo; voy a necesitarte,
y alguien tendr que guiar tu caballo mientras t ests naciendo uso de la Vista.
No haban cabalgado ms de una hora, le pareci a Paul, despus del descanso del
medioda, cuando llegaron a la cima de una colina, y Bard seal en silencio. All abajo, en
formacin y esperando, haba un ejrcito. Paul identific, a pesar de la distancia, el estandarte
verde y oro de los Ridenow de Serris.
Entre ellos y el ejrcito de Serris se extenda un bosquecillo, unas ralas matas de
rboles y arbustos. Una bandada de pjaros levant el vuelo sbitamente, espantados
mientras se alimentaban entre los arbustos. Paul capt el pensamiento de Bard:
Ya est; ahora es imposible que los tomemos por sorpresa. Pero seguramente sus leroni
ya lo saban. Y sin duda tienen leroni con ellos.
Los asistentes cabalgaban por las filas, formando a los soldados segn el plan de
batalla que Bard haba discutido brevemente con Paul. Una de las cosas que resenta a los
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otros asistentes era que su lder le hablara a Paul, que era un ajeno y recin llegado, como a
un igual. Por supuesto, no tenan idea de hasta qu punto Paul y Bard eran idnticos. Sin
embargo, algo perciban, y eso los enfureca. Algn da, Paul lo saba, cuando tuviera
tiempo, tendra que ocuparse de eso. Y pens, casi divertido, que cuando l y Bard
encabezaran diferentes ejrcitos, y cada uno de ellos se creyera conducido por el mismo
Lobo de Kilghard, al menos la causa de friccin desaparecera, ya que no habra ningn
extrao intruso que se interpusiera entre el Lobo y sus leales seguidores.
Como siempre, Bard dio la seal al desenvainar su espada. Paul observaba, con la mano
en la empuadura de la espada, mientras esperaba que Bard impartiera la orden de atacar. La
lluvia haba menguado, y slo caan algunas gotas aisladas. Ahora, repentinamente, a travs de
una gran grieta de las nubes, el gran sol rojo apareci centelleante, difundiendo luz en el valle.
Paul mir el cielo, pensando que era mejor combatir sin lluvia, pero consciente de que
la hierba todava estaba mojada y sera resbaladiza para el momento de la carga.
Maese Gareth haba apartado a su pequeo ejrcito de hechiceros, con mantos grises,
para que no estorbaran la carga.
La primera vez que Paul haba combatido, se haba sentido ansioso por Melisendra.
Ahora saba que ella no corra ningn peligro fsico en una batalla como sta. Incluso
debajo del enorme manto gris, Paul era capaz de distinguir a Melisendra por su manera de
montar.
Vio que Bard desenvainaba la espada. Despus oy que soltaba una exclamacin y que
descerrajaba una estocada al aire.
Qu est viendo, en nombre de Dios?
Todos los hombres que cabalgaban detrs de l se comportaban de la misma manera:
blandan sus espadas contra el aire, alzando los brazos para protegerse los ojos de alguna
amenaza invisible; hasta los caballos relinchaban y retrocedan, corcoveando asustados.
Paul no vea nada, a pesar de que uno de los hombres grit:
Fuego! Mirad all! Luego cay de su caballo y se alej rodando, prorrumpiendo
en alaridos.
De pronto, al cruzar su mirada con la de Bard, en contacto con su gemelo, descubri
lo que vea Bard: sobre sus cabezas, chillando y volando en crculos, haba unos pjaros
extraos, que se lanzaban perversamente contra los ojos de los hombres, haciendo que los
caballos retrocedieran ante su asqueroso aliento que todo lo invada. Pero el mayor horror
era que estos pjaros tenan rostro de mujer, contorsionado en una mueca feroz.
Paul vio esto a travs de los ojos de Bard; pero a travs de sus propios ojos... el da
era tranquilo y soleado, y a sus pies, el ejrcito de Serris se posicionaba con rapidez para
rechazar la carga.
Paul se alz en los estribos, y su espada centelle en el aire. Bram con una voz
idntica a la de Bard:
No hay nada all, hombres! Es mera ilusin! Qu demonios estn haciendo los
leroni Vamos, a la carga!
La rpida respuesta que Bard dio a sus palabras confiri seguridad a Paul.
A la carga! grit Bard.
Acto seguido encabez el ataque, cabalgando a travs de la ilusin. Paul vio a travs
de sus ojos a la maligna arpa que se zambull sobre Bard, y lo sinti esquivarla, a pesar de
que saba que era una ilusin. Oli el hedor de la mujer-bestia, pero la parlisis del horror ya
se haba roto: Paul haba regresado a su propia conciencia y galopaba, espada en mano,
contra la primera fila del ejrcito de Serris.
Un hombre lanz un mandoble contra su caballo, pero Paul le respondi con un golpe
de espada, y lo vio caer. Despus se encontr luchando cuerpo a cuerpo, sin un solo instante
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para dedicar a los horrores mgicos, o para verlos a travs de los ojos de Bard. En ese
momento no le importaba qu estuviera viendo Bard, si era algo tangible o producto de la
hechicera o de la ciencia del laran.
En parte haban tomado por sorpresa al ejrcito de Serris, que haba confiado en que
sus hechiceros lograran demorar la carga. La batalla no fue breve, pero tampoco tan
prolongada como haba credo Paul cuando haba ayudado a Bard a calcular las fuerzas que
se les opondran.
Bard result milagrosamente indemne. Milagrosamente, pens Paul, pues durante toda
la batalla, mirara
hacia donde mirase, Bard estaba siempre en medio del combate.
El mismo Paul haba recibido una estocada en la pierna que en realidad le hizo ms
dao a sus pantalones que a otra cosa.
Cuando el ejrcito de Serris huy, desmoralizado, y el propio don Edric se rindi
Bard lo colg como transgresor de un juramento el sol se pona, y Paul, con la pierna
helada bajo los jirones de sus pantalones de cuero, fue a ayudar a los asistentes a establecer
el cuartel general en una de las casas de la aldea cercana. Los hombres ya se disponan a
saquear y violar, para despus incendiar la aldea, pero Bard los detuvo.
stos son sbditos de mi hermano; se han rebelado, es cierto, pero siguen siendo
nuestros sbditos, y aunque por temor pueden haber cumplido las rdenes del ejrcito de don
Serris, debemos ofrecerles la oportunidad de demostrarnos su lealtad y de actuar libremente
sin un ejrcito que los amenace. Le ir mal a cualquier soldado de este ejrcito que toque de
uno de nuestros sbditos, ya sea leal o desleal. Pagad por lo que tomis y no le pongis la
mano encima a ninguna mujer que no lo desee.
Paul, que escuchaba a Bard mientras daba esta orden, pens que no haba credo que
Bard fuera tan sensato ni que pudiera contener a los soldados decididos al pillaje. Pero cuando
se lo dijo a Bard, ste sonri.
No seas tonto. No soy generoso, aunque lo que dije es cierto, por supuesto, y ms
an porque la casa real de Asturias y yo tendremos el crdito por habernos mostrado
generosos con nuestros sbditos. Pero hay otra razn, una razn ms importante.
Simplemente: no hay suficiente, en riquezas y en mujeres, para satisfacer a este ejrcito. Y
cuando los soldados hubieran tomado todo lo que encontraran, se lo disputaran y se haran
pedazos entre s... y eso no puede
ocurrir en mi ejrcito. Esboz una sonrisa perversa y aadi: De todos modos, los
oficiales tienen cierta licencia y t eres el primero en elegir, ya que comandaste la carga.
Despus de todo, tal vez no seamos tan idnticos... t te has mostrado ms valiente que yo
al comandar esa carga en medio de ese nido de arpas! O simplemente empezaste a sospechar
antes que yo que eran simples ilusiones?
Paul mene la cabeza.
Ninguna de las dos cosas respondi. Simplemente, no vi nada.
Bard lo mir fijamente.
No viste... nada en absoluto?
Nada. Al cabo de un rato empec a descubrirlas a travs de tu mente, pero entonces
slo estaba viendo lo que t veas, y yo era consciente de ello.
Bard solt un silbido,
Qu interesante. Captaste el incendio de la torre de Hali... por los dioses de arriba y de
abajo, eso s que fue espantoso! No deberan combatirse las guerras con hechicera y
bombardeos de fuego, sino con espadas y con fuerza! Esa cosa infernal se fabrica por medio de
hechicera en las Torres... ningn proceso normal puede producir eso!
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Estoy completamente de acuerdo asinti Paul, pero eso lo capt a travs de la mente
de Melisendra. No lo vi por m mismo.
S. El sexo crea un vnculo. Y siempre he sospechado que Melisendra es una telpata
catalizadora. En una torre la usaran para despertar el taran latente de alguien que por
cualquier motivo no puede utilizarlo. Sospecho que, sin querer, ella despert en m el laran
que poseo. Dios sabe que nunca ha credo deberme ningn favor! Y a veces considero que
no hay ningn privilegio en el laran, aunque la mayora de la gente opina lo contrario; a
veces querra ser inmune al taran,
o al menos a las ilusiones. Si no hubieras ordenado la carga esta maana, hubiramos
perdido toda ventaja. En cuanto a ser inmune al laran, salvo cuando lo captas directamente
de mi mente o de la de Melisendra, o de la de alguien muy prximo a ti... bien, eso podra
representar una ventaja. Hablaremos de eso ms tarde. Se me ocurre que podras hacerme un
servicio. Entorn los ojos y mir intensamente a Paul. Tendr que pensarlo. Mientras
tanto, tengo que ocuparme de esta aldea rebelde. Qudate conmigo y presta atencin a lo
que ocurre: alguna vez te tocar organizar cosas as.
Paul, cumpliendo la indicacin, escuch atentamente mientras Bard imparta las
rdenes con respecto a los hombres que haban ayudado activamente al ejrcito de Serris.
Este ao pagaran impuestos dobles; los que no pudieran hacerlo, deberan cumplir cuarenta
das de trabajo gratuito en los caminos. Paul ya haba aprendido que el ciclo de cuarenta das,
que corresponda al de la luna de mayor tamao, cumpla socialmente la funcin de un mes,
constituido por cuatro grupos de diez das. Tambin las mujeres seguan en su ciclo
menstrual el ritmo de cuarenta das de la luna mayor.
Cuando Bard termin de dar sus rdenes, todos vitorearon su benevolencia.
Con todo respeto, seor General, tendras que haber incendiado la aldea apunt
uno de los oficiales de Bard.
Pero ste mene la cabeza.
Necesitaremos buenos sbditos que nos paguen impuestos. Los hombres muertos no
mantienen ejrcitos, y necesitamos el trabajo de sus manos. Adems si los colgamos, siempre
tendremos que mantener a sus esposas e hijos, o ests sugiriendo que imitemos a los de las
Ciudades Secas y vendamos las mujeres y los nios a los
burdeles? Qu sentira esa gente por el rey Alaric, por no hablar de sus ejrcitos?
Estoy sorprendido dijo suavemente maese Gareth detrs de l. Cuando era
joven nadie hubiera sospechado que Bard di Asturien, por valeroso que fuera, se convertira
en un adulto con algn sentido poltico.
Una muchacha bonita, pelirroja y de cuerpo redondeado se acerc a ellos, hacindoles
una reverencia.
La casa de mi padre es tu cuartel general, seor General. Puedo servirte vino de su
bodega?
Bien asinti Bard, lo aceptaremos con mucho gusto. Srvele tambin a mi plana
mayor si quieres. Y ms te agradezco si lo sirves t misma, querida.
Le sonri, y ella le devolvi la sonrisa.
Paul, recordando que las mujeres leroni estaban acuarteladas en el otro extremo de la
aldea, en una casa aparte, con cuatro guardias para proteger su intimidad, evoc tambin lo
que decan los soldados acerca de la terrible reputacin que Bard tena con las mujeres.
Pero antes de que la muchacha pudiera regresar con el vino, una de las hermanas de la
Espada, con la tnica escarlata desgarrada y manchada por el combate, irrumpi en la
habitacin.
Mi seor! exclam cayendo de rodillas ante Bard. Apelo a la justicia del Lobo
de Kilghard!
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Si eres una de las que combati para nosotros, mestra, la tendrs asegur Bard.
Qu te ocurre? Si algn hombre de mi ejrcito te ha puesto la mano encima...
Personalmente no considero que las mujeres deban ser soldados, pero si luchas en mi ejrcito,
tienes derecho a mi proteccin. El hombre que te haya tocado en contra de tu voluntad ser
castrado y despus ahorcado.
No respondi la mujer de tnica roja, posando una mano sobre la daga que
llevaba en el escote.
Ese hombre, de existir, ya hubiera muerto por mi mano o por la de mi hermana de
juramento. Pero haba mercenarias de la Hermandad en el ejrcito de Serris, mi seor. Casi
todas huyeron junto con el ejrcito, pero una o dos estaban heridas y otras permanecieron
junto a sus hermanas. Ahora que el combate ha terminado los hombres de tu ejrcito no las
estn tratando con la cortesa que la costumbre indica en el caso de los prisioneros de guerra.
Una de ellas ya ha sido violada, y cuando ped a los sargentos que los detuvieran, me dijeron
que si una mujer iba al combate deba estar segura de que no perdera la batalla, pues no se la
tratara como a un guerrero sino como a una mujer.
La boca de la mujer soldado temblaba de indignacin. Rpidamente, Bard se levant.
Pondr fin a eso, por supuesto dijo e indic con un gesto a Paul y a uno o dos de
sus oficiales que lo siguieran. Acto seguido sali de la casa.
Siguieron a la mujer vestida de rojo a travs de la aldea, en medio de la confusin del
ejrcito que montaba su campamento, pero en cuanto se alejaron un poco de la aldea
comprendieron la situacin.
Oyeron gritos de mujeres; un grupo de hombres se haba reunido alrededor de una de
las carpas y proferan asquerosas expresiones de estmulo. A un lado haba una pelea, ya
que un grupo de mujeres vestidas de rojo intentaba abrirse paso hasta la carpa por la fuerza.
En medio de todo ese ruido y confusin se oy el bramido de Bard.
Qu demonios ocurre aqu? Todos atrs!
Seor General...
Hubo murmullos, consternadas exclamaciones de reconocimiento.
Bard entr en la carpa, y un par de minutos ms tarde, dos hombres salieron
tambalendose a resultas
de un poderosos puntapi. En el interior una mujer sollozaba desesperadamente. Bard se
detuvo para decir al guardia algo que Paul no alcanz a or, y despus volvi a alzar la voz.
Por ltima vez, ya di mis rdenes: no hay que tocar a ningn civil ni maltratar a
ningn prisionero!
Indic con la cabeza a los hombres que haba pateado. stos estaban sentados en el
suelo, atontados, confundidos, con la ropa desarreglada.
Si estos hombres tienen aqu algn amigo, que se los lleven y los pongan sobrios.
Hubo murmullos entre las filas y uno de los hombres grit:
Podemos tomar todo lo que tiene el otro ejrcito, sa es la costumbre! Por qu nos
niegas lo acostumbrado, general Lobo?
Bard se volvi en direccin a la voz y replic con aspereza:
La costumbre slo os autoriza a tomar sus armas. O acaso algn hombre del ejrcito
opositor ha sido convertido en vuestro amante por la fuerza? Hubo un murmullo de
indignacin ante la sola idea. Entonces, apartad las manos de estas mujeres, me os? Y
mientras lo hacis, os repetir lo que le dije a este soldado. Indic con un gesto a la mujer de
la Hermandad. Cualquier hombre que le ponga una mano encima a una de las mujeres de
la Hermandad que ha luchado con nosotros por el honor y la fuerza de Asturias, y por el reino
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del rey Alaric, ser primero castrado y luego colgado, as tenga que hacerlo yo mismo!
Comprendedlo de una vez por todas.
Pero la mujer de rojo volvi a arrojarse a los pies de Bard.
No castigars a los hombres que han ultrajado a mis hermanas?
Bard mene la cabeza.
He puesto punto final a eso, pero mis hombres actuaron por ignorancia y no los
castigar. Nadie volver a tocar a una prisionera, pero lo hecho hecho est, y no dar a las
mujeres que lucharon contra m la misma clase de proteccin que brindo a mi propio
ejrcito. De lo contrario, cul sera el beneficio entonces de pertenecer a mi ejrcito? Si las
mercenarias de tu Hermandad quieren jurar lealtad a Asturias y luchar en mis ejrcitos, les
dar esa proteccin, pero no de otro modo. Sin embargo aadi subiendo la voz y mirando
a todos los hombres reunidos, si alguien vuelve a tocar a una prisionera, salvo como lo
autoriza la costumbre, lo har azotar y no recibir su paga, queda ciar o?
La mujer estaba a punto de seguir hablando, pero l la interrumpi.
Basta, he dicho. No quiero ms peleas. Vamos, hombres, marchaos. Ocupaos de
vuestros asuntos! Una pelea ms y maana habr azotes y cabezas rotas!
Cuando regresaron a la casa que albergaba a la comandancia, todos haban terminado de
beber y se marcharon a ocuparse de sus cosas.
La muchacha pelirroja, que a Paul le recordaba un poco a Melisendra, le puso una copa
en la mano y le sonri.
Toma, seor, termina tu vino antes de marcharte.
l la mir y bebi, deslizando el brazo alrededor de la cintura de ella. La coqueta
sonrisa de la joven le hizo comprender que su gesto era bienvenido, y l la atrajo hacia s.
Una mano pesada cay sobre su hombro y reson la voz de Bard:
Djala en paz, Paul. Ella es ma.
Paul maldijo mentalmente, sabiendo que tendra que haberlo previsto. Ya haba
descubierto durante la
campaa que l y Bard tenan el mismo gusto en mujeres. Naturalmente, si eran el
mismo hombre, ambos desearan lo mismo en mujeres, y no era la primera vez que sus ojos se
haban posado en la misma soldadera o mujer de vida alegre en una ciudad tomada. Sin
embargo, era la primera vez que se produca un enfrentamiento directo.
Paul pens que Bard estaba en deuda con l por haber comandado la carga, de manera
que dej el brazo obstinadamente en torno a la cintura de la joven. Esta vez l no cedera!
Oh, demonios! exclam Bard.
Paul advirti que ya estaba borracho, tambin que el resto de la plana mayor se haba
ido, dejndolos a los dos solos con la chica. Tom a la muchacha de la barbilla y le pregunt:
A cul de los dos prefieres, moza?
La sonrisa de ella pas de uno a otro. Tambin ella haba estado bebiendo. Paul perciba
el dulce aroma arrutado del vino en su aliento. O bien la bebida haba aguzado la percepcin
de la muchacha o bien tena algn vestigio de laran, pues dijo:
Cmo puedo elegir entre ambos, cuando sois tan semejantes? Sois hermanos
gemelos? Qu puede hacer una pobre muchacha cuando al elegir a uno debe perder al otro?
No hay necesidad de eso sugiri Paul mientras se tomaba el vino, advirtiendo que
era mucho ms fuerte que el de antes y que estaba cada vez ms borracho. No es necesario
demostrar cul de los dos es el mejor esta vez, no es cierto, hermano?
Con anterioridad nunca haba pronunciado en voz alta una manifestacin de la
inconsciente rivalidad que exista entre ambos. Y si Bard era de algn modo una mitad
secreta de s mismo, acaso no era sta la mejor manera de reconciliarse con ella?
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La muchacha pase la mirada de uno a otro rindose, y se volvi para guiarlos.


Por aqu.
Paul estaba lo bastante borracho para conservar una despiadada claridad.
Bard hizo el intento de arrojar una moneda. Paul no se sorprendi ante el gesto esa
clase de eleccin por el azar era muy comn en algunas culturas, pero se ech atrs, para
observar la velada y elegante danza de los cuerpos, el de Bard y el de la chica, el cuerpo de l
y el de ella, cuando Bard se arroj en la cama atrayendo a la muchacha encima de l. Paul
experiment una sorpresa momentnea l la hubiera retenido debajo de su cuerpo, pero
la idea era remota, como en un sueo. Se dej caer junto a ellos y sus manos vagaron por la
curvada espalda de la joven, por su cabello sedoso. Ella se volvi un poquito y su boca se
oprimi sobre la de l mientras soltaba un jadeo de excitacin cuando Bard la penetraba. La
joven encontr un momento y una mano libre para acariciarle el sexo. Al abrazarla, Paul
descubri que estaba abrazndolos a ambos, pero eso no pareca importante; era como un
sueo, nada pareca prohibido ahora y saba que sus tres cuerpos enlazados iniciaban una
danza cambiante. La suavidad de la mujer slo pareca una excusa para saborearse a s
mismo, para conocer la excitacin de Bard y compartirla. Era algo as como un sueo
obsceno. Cuando Paul posey a la joven supo que Bard, ahora en pleno contacto teleptico
con l, comparta su placer tal como l haba compartido el de su gemelo. Nunca averigu,
nunca quiso averiguar, cunto dur o en qu momento, ya olvidada la muchacha, se encontr
en el duro abrazo de Bard, desaparecida ya toda suavidad en una lucha casi a muerte,
unidos por algo que no pudo identificar como pasin ni como odio, y en un ltimo
aislamiento sardnico se pregunt si esto
no podra considerarse, si es que verdaderamente eran el mismo hombre, la
masturbacin ltima, y entonces ya no import si la violenta explosin era el orgasmo o la
muerte.
Se despert solo, con la cabeza estallndole. La muchacha no estaba y jams volvi a
verla. No haba significado nada, slo haba sido la excusa para el violento enfrentamiento
con su gemelo oscuro, su otra mitad, su extrao otro, al que apenas conoca.
Se moj la cara con el agua helada del balde y todava jadeaba de fro cuando entr
Bard.
Mi ordenanza me trajo una jarra de jaco caliente. Si tu cabeza est en el mismo estado
que la ma, te convendra beber la mitad le sugiri.
La infusin ola como chocolate amargo, pero su efecto era ms o menos el mismo que
el de un caf negro muy cargado, y Paul se lo tom agradecido. Bard se sirvi otro jarro.
Quiero hablar contigo, Paolo. Sabes que ayer t salvaste el da. Esa condenada
ilusin de las arpas es nueva, y los leroni no estaban preparados para ella. Pareca tan real!
De verdad no las viste en absoluto?
Slo a travs de tu mente, como te dije.
Entonces eres inmune a esa clase de ilusin. Me gustara poder confiar en maese
Gareth! Tal vez l podra darnos una explicacin. Entre otras cosas esto te da una ventaja si
algn da debes comandar el ejrcito. Los hombres te seguirn, pero tendrs que andar con
cuidado con los leroni, ya que percibirn que hay algo extrao en ti. Solt una carcajada.
Es lo nico que tiene de bueno ese pacto de Varzil, condenado sea! Si alguna vez deciden
poner ese pacto en vigencia, al menos podremos combatir sin llevar con nosotros a ese
maldito grupo de hechiceros!
Cre que t y maese Gareth erais amigos, que confiabas en l!
Es cierto admiti Bard. Me conoce desde que mis hermanos de crianza y yo
ramos nios. Sin embargo, estar contento de prescindir de sus servicios y enviarlo a pasar
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una hermosa y pacfica vejez en una torre. Cuando esta tierra est en paz otra vez, tal vez
Alaric, despus de todo, se adhiera al pacto. No me gusta la idea de que mis futuros sbditos
sean bombardeados y privados de sus hogares, y all donde arrojaron polvo fundehuesos el
ao pasado, las parteras cuentan que los nios nacen sin brazos, piernas, ni ojos, con el paladar
hendido o con cola, cosas que no se suele ver ni una vez en un ao. All se dan docenas de
casos as. Tiene que haber alguna relacin! Los hombres y las mujeres mueren porque se
les aclara la sangre, y lo peor de todo es que todava resulta peligroso cabalgar por all.
Sospecho que esa tierra estar quemada durante aos, tal vez durante una o dos
generaciones! Hay demasiada hechicera suelta!
Paul se pregunt cmo haban logrado gracias al poder mental hacer polvo radiactivo.
Lo que Bard haba descrito era, sin lugar a dudas, el producto de alguna clase de radiacin.
Bien, si el laran poda hacer las otras cosas que l ya conoca, sin duda era capaz de romper
las molculas en sus tomos componentes o combinarlos para formar elementos pesados
radiactivos.
A esa clase de laran sin duda yo no sera inmune! observ Paul.
No, creo que no. Tu mente puede ser inmune, pero tu cuerpo no es diferente del de
cualquier otro. Sin embargo, hay clases de laran a las que t seras inmune y yo no; y por eso
tengo una tarea para ti. La fuerza principal de Serris est destruida. Hoy me enter de que
los Aillard, despus del bombardeo de
Hali, se han adherido al pacto, lo cual significa que todas las tierras del sur de las
llanuras de Valeron, doce o trece reinos en total, estarn desprotegidas y listas para que
cualquiera las tome. Ya ves, tengo una tarea para ti. Frunci el ceo, mirando el suelo con
fijeza. Quiero que vayas al Lago del Silencio y traigas de regreso a Carlina. El sitio est
protegido con hechicera, pero a ti eso no debe importarte. Puedes atravesar sus defensas,
ignorar sus ilusiones y secuestrarla para traerla aqu.
Quin es Carlina? pregunt Paul.
Pero saba la respuesta antes de que Bard le contestara:
Mi esposa.
Estaba amaneciendo sobre el lago del Silencio, y en la isla Sagrada una larga procesin
de mujeres, todas vestidas de negro, todas con una manto oscuro cubrindoles la cabeza y el
cuchillo en forma de hoz de la sacerdotisa pendiendo de la cintura, serpenteaba lentamente
por la orilla, desde el templo en forma de colmena hacia las casas donde vivan.
La sacerdotisa Liriel, quien en el mundo haba sido conocida como Carlina, hija del rey
Ardrin, caminaba silenciosamente entre ellas, mientras una parte de su mente escuchaba
todava la plegaria matinal:
Tu noche, Madre Avarra, da paso al alba y a la luz del da. Pero a tu oscuridad, oh
Madre, todas las cosas deben retornar un da. Mientras hacemos tus obras de caridad a la
luz no permitas que olvidemos jams que todo brillo debe desvanecerse y que slo tu
oscuridad permanecer al final...
Mientras entraban al edificio revocado y laberntico que era el comedor de las
sacerdotisas, la mente, de Carlina se volc a otras cosas; pero era su turno de ayudar en el
saln comedor. Colg su pesado manto negro en un perchero colocado en el pasillo y entr a
la oscura y enorme cocina, donde se envolvi en un gran delantal blanco, para cubrirse la
falda y la tnica negra.
Se envolvi la cabeza con una toalla blanca y comenz a servir el potaje que haba
hervido a fuego lento en una gran olla durante toda la noche. Cuando hubo servido todo el
potaje en vasijas de madera, cort largas rodajas de pan y las coloc en una bandeja de
madera; llen las pequeas cazuelas con manteca y miel, para colocarlas a intervalos a lo largo
de la mesa del desayuno. A medida que los bancos se llenaron de figuras vestidas de negro, pas
entre ellas, sirvindoles leche fra o t caliente de una jarra. Estaba permitido hablar durante el
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desayuno, pero las otras comidas se tomaban en el silencio de la meditacin. De las mesas
provenan sonidos de algaraba y risas, el diario respiro de la solemnidad impuesta sobre las
sacerdotisas la mayor parte del tiempo. Bromeaban y murmuraban como lo hara un grupo
ms de mujeres en cualquier lugar del reino. Carlina finalmente termin de servir y se
dirigi al lugar que le estaba asignado.
Pero hay un nuevo rey en Marenji ahora dijo una de las hermanas a su izquierda,
hablndole a una tercera, y ya no basta con pagar tributo al rey, sino que adems han
llamado a todos los hombres sanos que puedan portar armas para luchar contra los Hastur, en el
ejrcito del seor General. Dicen que el rey Alaric es solamente un muchacho, pero el
comandante de sus ejrcitos fue antes un famoso bandido a quien llamaban el Lobo de
Kilghard, y que ahora es el seor General. Dicen que es un terror! Ha conquistado
Hammerfell y Sain Scarp, y la mujer que vino a traer cuero para las suelas de los zapatos me
dijo que tambin Serris ha cado en sus manos. Y ahora que marcha hacia las llanuras de
Valeron, conseguir que los Cien Reinos se subleven contra los Hastur...
Eso me parece una blasfemia intervino madre Luciella, que, segn decan, era lo
bastante vieja como para recordar el reinado de los antiguos reyes Hastur. Quin es este seor General? No pertenece en absoluto al linaje de Hastur.
No. Segn dicen, ha jurado arrebatar el reino a los Hastur respondi la que haba
hablado primero, y tambin los Cen Reinos. Es el medio hermano del rey... y es el
verdadero gobernante, a pesar de quin se siente en el trono, hermana Liriel! dijo la
sacerdotisa, t no venas de la corte de Asturias? No sabes quin podra ser este hombre,
ese al que llaman el Lobo del Kilghard?
Carlina estaba tan sorprendida que solt un s, antes de contenerse y responder con
severidad:
T sabes muy bien, hermana Anya, que proceda de donde proceda, ahora soy tan
slo la hermana Liriel, sacerdotisa de la Madre Oscura.
No seas asse enfurru Anya. Cre que te interesara tener noticias de tu tierra,
que tal vez conocas a este general!
Debe de ser Bard, pens Carlina. No puede ser otro.
Ahora no tengo hogar, salvo la Isla Sagrada dijo ferozmente en voz alta y enterr
con resolucin su cuchara en el cuenco de potaje.
No... Ahora ya no tena inters en lo que ocurriera en el mundo ms all del lago del
Silencio. Ahora ya no era ms que una sacerdotisa de Avarra, y estaba satisfecha de seguir
sindolo toda la vida.
T puedes decir eso insisti la hermana Anya, pero medio ao atrs, cuando
esos hombres armados vinieron a la isla, preguntaron por ti, llamndote por tu viejo nombre.
Crees que la madre Ellinen no saba que antes te llamaban Carlina?
El sonido del nombre hizo dao a sus nervios, que ya estaban a flor de piel. Carlina, la
hermana Liriel, se levant con furia.
Sabes muy bien que est prohibido pronunciar el nombre mundano de cualquiera
que, despus de haber buscado refugio aqu, haya sido aceptada bajo el manto de la Madre!
Has transgredido una regla del templo. Ahora, como tu superior, te ordeno que cumplas el
castigo exigido!
Anya la mir con fijeza, con ojos muy abiertos. Al ver la furia de Carlina, baj la cabeza
y luego abandon su silla para arrodillarse en el suelo de piedra.
Humildemente te pido perdn ante todas nosotras, hermana ma. Me sentencio a
cavar medio da limpiando las piedras del sendero al templo de malezas sin tomar al medioda
otro alimento que pan y agua. Bastar con esto?
Carlina se arrodill a su lado.
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Es demasiado severo. Come tu comida, hermanita, y yo misma te ayudar a limpiar las


piedras cuando haya terminado mi tarea en la casa de las enfermas, pues tambin yo he sido
culpable de perder los estribos. Pero en nombre de la diosa, querida hermana, te lo imploro:
deja el pasado oculto bajo su manto y nunca ms vuelvas a pronunciar ese nombre.
Que as sea asinti Anya, incorporndose, y recogi su cuenco y la taza para
llevarlos a la cocina.
Carlina, que la sigui con su vajilla, trat voluntariosamente de borrar el ceo que se
dibujaba entre sus cejas. El sonido del nombre que ella misma haba descartado para siempre
la haba perturbado ms de lo que poda expresar, haba despertado en ella emociones
olvidadas mucho tiempo atrs. Aqu haba encontrado paz, compaerismo, un trabajo til.
Aqu era feliz. En realidad, no se haba preocupado ni asustado cuando Bard haba acudido
hasta all con hombres armados; haba confiado en que Avarra la protegera y ahora
confiaba en que esa proteccin sera tan segura como lo haba sido en aquella ocasin. Sus
hermanas las protegeran, y tambin los hechizos que imponan a las aguas del lago.
No, no haba tenido miedo. Que Bard se apoderara de toda Asturias, de todos los Cien
Reinos; eso no significaba nada para ella, pues aquel hombre haba desaparecido de su
mente. Entonces slo haba sido una jovencita; ahora era toda una mujer, una sacerdotisa de
Avarra, y estaba segura dentro de los muros del lugar que haba elegido.
La hermana Anya se haba ido a cumplir su pesado trabajo en las piedras del sendero,
una labor que deba realizarse pero que no poda asignarse a nadie y que deba esperar hasta
el momento en que alguien se ofreciera para l voluntariamente como castigo por haber
transgredido una regla o por alguna imperfeccin de conducta, real o imaginaria.
Ocasionalmente, tambin se utilizaba como medio de dar empleo a energas superfluas.
Carlina saba que le gustara realizar el duro trabajo fsico que implicaba arrancar las
malezas anudadas que hacan desparejas las piedras del sendero, y que perdera su ansiedad
eh la agotadora tarea que implicaba levantar y cambiar las piedras limpiando el terreno de
malezas y de espinas. Pero todava no estaba en libertad de buscar esa monotona que
calmara su mente: era el da en que le corresponda atender a las enfermas. Se quit el
delantal y la toalla, dej su vajilla para que la lavaran las jvenes novicias y se dirigi a
cumplir la tarea que le haban asignado.
En los aos transcurridos desde que haba llegado a la isla del Silencio haba aprendido
mucho del arte de curar, y ahora se la consideraba una de las ms hbiles de las sacerdotisas
curadoras de segunda clase. Saba que algn da estara entre las mejores, entre aquellas a
quienes se les confiaba la tarea de entrenar a otras. Slo su juventud le impeda alcanzar ahora
ese cargo. Y esto no era vanidad, era simplemente una conciencia realista de las habilidades
que haba aprendido desde que haba llegado all, habilidades que no haba sospechado
en Asturias, porque en la corte nadie se haba molestado en difundirlas ni en ensear a
usarlas.
En primer lugar deba dedicarse a la rutina menor de cada da. Una novicia se haba
quemado la mano con la cazuela de potaje. Carlina cur la quemadura con aceite y la vend
con gasa y le dio un pequeo sermn aconsejndole que estuviera atenta a lo que haca cuando
manipulaba cosas calientes.
La meditacin est muy bien advirti con severidad, pero cuando ests
manipulando cazuelas calientes sobre el fuego no es el momento para la plegaria ni para la
contemplacin. Tu cuerpo pertenece a la diosa; a ti te corresponde cuidarlo como propiedad
de ella. Comprendes, Lori?
Prepar t para una de las madres que sufra jaqueca y para una joven novicia que padeca
espasmos, fue a hacer una visita a una de las sacerdotisas ms viejas, quien se deslizaba
inconscientemente a una muerte tranquila e indolora poco poda hacer por ella salvo
acariciarle la mano, pues la anciana ya no poda verla ni reconocerla, y administr un
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linimento a una sacerdotisa que trabajaba en la vaquera y que haba sido pisada por la pata
torpe de un animal.
Frtate con esto, hermana, y en el futuro recuerda que la bestia no es lo bastante
inteligente para esquivar tu pie, de modo que tu debes ser suficientemente sensata como para
mantener tus pies fuera de su camino. Y no vuelvas a ir a la vaquera durante un par de das.
La madre Allida probablemente muera hoy; puedes sentarte a su lado para sostenerle la mano
y hablarle si parece inquieta. Puede ponerse lcida cuando el final se aproxime. Si as fuera,
debes mandar llamar de inmediato a la madre Ellinen.
Despus fue a la casa de las visitantes, donde dos veces cada diez das tena la
obligacin de atender a las enfermas que acudan a requerir la ayuda de las sacerdotisas de
Avarra, usualmente despus de que la curadora de la aldea no lograra ayudarlas.
Tres mujeres estaban sentadas en silencio en un banco. Carlina hizo un gesto a la
primera para indicarle que entrara a un pequeo cuarto interior.
En nombre de la Madre Avarra, cmo puedo ayudarte, hermana ma?
En nombre de la Madre Avarra respondi la mujer, que era pequea, graciosa
pero bastante ajada, he estado casada durante siete aos y nunca he concebido un hijo.
Mi esposo me ama, y l hubiera aceptado esto como voluntad de los dioses, pero su madre
y su padre... Vivimos en las tierras de mis suegros y han amanazarlo con hacerlo divorciar
para casarlo con una esposa frtil. Yo... yo... se derrumb, tartamudeando. Me he
ofrecido a criar y adoptar a cualquier otro hijo que l pueda engendrar con otra mujer, pero
su familia lo quiere casado con una mujer que pueda darle muchos hijos. Y yo... yo lo amo
concluy, y qued en silencio.
Verdaderamente deseas hijos? O quieres tenerlos solamente como una obligacin
hacia tu esposo, como una manera de conservar su amor y su atencin? le pregunt Carlina
con suavidad.
Las dos cosas respondi la mujer, enjugndose furtivamente los ojos con el borde
de su velo.
Carlina, con su laran consciente muy aguzado para captar el significado oculto de la
respuesta, percibi la sinceridad de la mujer cuando sta agreg, sollozando:
Le promet que criara los hijos que tuviera con cualquier mujer que eligiera.
Tenemos al beb de su hermana para criar, y he descubierto que amo a los nios pequeos.
Veo a otras mujeres que amamantan a sus bebs y deseo el mo... oh, cmo lo deseo! T que
has jurado castidad no puedes comprender lo que resulta ver a otras mujeres con sus nios
y saber que nunca tendrs uno propio... Tengo a mi adoptivo para amar, pero yo tambin
quiero tener uno, y quiero quedarme con Mikhail...
Carlina reflexion durante un momento.
Ver qu puedo hacer para ayudarte dijo despus.
Pidi a la mujer que se tendiera sobre una larga mesa. Ella la mir con aprensin y
Carlina, todava en contacto con ella, supo que haba sufrido las dolorosos intervenciones de
las parteras que haban intentado ayudarla.
No te har dao prometi Carlina, ni siquiera te tocar; pero debes quedarte
muy quieta y tranquila o no podr hacer nada.
Extrayendo su piedra estelar del pecho, dej que su conciencia se hundiera
profundamente en el cuerpo de la mujer, y encontr al cabo de un rato el bloqueo que haba
impedido la concepcin. Con esa misma conciencia se hundi en los nervios y en los
tejidos para desbloquear el dao casi clula por clula
Despus, con un gesto, indic a la mujer que se incorporara.

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No puedo prometer nada, pero ahora no hay razn para que no concibas un hijo.
Dices que tu esposo ha concebido hijos con otras? Entonces, dentro de un ao, parirs el
tuyo.
La mujer empez a deshacerse en agradecimientos, pero Carlina se lo impidi.
No me des a m las gracias, sino a la Madre Avarra dijo, y cuando seas vieja,
nunca dirijas palabras crueles a una mujer estril, ni la castigues por su condicin. Podra no
ser culpa de ella.
Mientras observaba marcharse a la mujer, se alegr de haber encontrado un bloqueo
fsico. Cuando no encontraba nada, deba suponer que la mujer en cuestin verdaderamente
no deseaba tener un hijo y, con un laran del que no era consciente, haba estado bloqueando
la concepcin. Tambin poda suceder que el esposo de la mujer fuera estril. Pocas
generaciones atrs, cuando el matrimonio era un asunto grupal y las mujeres normalmente
daban hijos a hombres diferentes, todo se desarrollaba de forma ms simple: una mera cuestin
de estimular a una mujer tmida para que se acostara con dos o tres hombres que no fueran su
esposo, tal vez durante un festival, para que la mujer pudiera creer con sinceridad que el hijo
haba sido engendrado por el padre que ella quera. Pero ahora, cuando la herencia y la
propiedad se basaban firmemente en la paternidad literal, slo poda aconsejar a la mujer que
aceptara su esterilidad, o que tomara un amante arriesgndose a la furia de su esposo. El viejo
estilo, pens Carlina, era ms lgico.
La segunda mujer tambin haba venido a consultarla por una cuestin de fertilidad, lo
que no sorprendi a Carlina, ya que por lo general las mujeres recurran a la diosa para esas
cosas.
Tenemos tres hijas, pero todos nuestros hijos murieron, salvo el ltimo explic la
mujer. Mi esposo est enojado conmigo, pues no he tenido ningn hijo varn durante cinco
aos, y dice que no sirvo para nada...
La vieja historia de siempre, pens Carlina.
Dime, verdaderamente deseas tener otro hijo?
Si mi esposo estuviera contento, yo tambin lo estara respondi la mujer,
temblando, pues he dado a luz a ocho nios, y cuatro viven todava. Nuestro hijo est sano
y bien, y ya tiene seis aos. Nuestra hija mayor ya est en edad de casarse. Pero yo no
soporto la furia de l...
Debes decirle que es la voluntad de Avarra; y l debe agradecer la misericordia de la
diosa, ya que un nico hijo os qued con vida indic Carlina con severidad. Debe
alegrarse de los hijos que tiene, pues no eres t quien le niega la descendencia, sino que es la
propia Madre quien te ha dicho que ya has cumplido tu misin al parir tantos hijos.
La mujer no pudo ocultar el alivio que senta.
Pero se enojar mucho, y tal vez me pegue...
Si lo hace respondi Carlina, sin poder ocultar su sonrisa, te digo que en nombre
de Avarra tomes un leo del fuego y le pegues en la cabeza, y ya que lo haces, pgale
tambin por m. Luego agreg, con mayor seriedad: Tambin recurdale que los dioses
castigan a los impos. Debe aceptar las bendiciones que ya ha tenido y no codiciar ms.
La mujer le agradeci, y Carlina pens, asombrada:
Misericordiosa Madre de Todos! Ocho nios y estaba dispuesta a tener ms!
La ltima mujer era una cincuentona, y cuando la introdujo a la pequea habitacin
explic tmidamente a Carlina que haba empezado a sangrar otra vez cuando ya haca mucho
que no lo haca. Estaba delgada y demacrada y tena mal color, y por primera vez, despus
de muchas preguntas, Carlina la examin fsicamente y tambin con la piedra estelar.
No tengo la habilidad necesaria para tratarte; debes regresar dentro de diez das para
hablar con una de las madres le dijo despus. Mientras tanto, bebe este t... le entreg
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un paquete. Aliviar el dolor y la hemorragia. Trata de comer bien y de recuperar un poco


de peso, para tener as la fuerza necesaria para soportar cualquier tratamiento que se te
indique.
La mujer se march, aferrando su paquete de t de hierbas, y Carlina exhal un suspiro,
pensando en lo que probablemente la esperaba. La neutralizacin podra salvar a la mujer;
slo las ms hbiles podan decidir si vala la pena, o si slo prolongara sus sufrimientos. Si se
decida que no, la sacerdotisa principal le
dara otro paquete de t, pero ste contendra un veneno leve que la matara antes de
que el dolor le quitara toda humanidad y dignidad. Ella odiaba la sentencia, pero la
misericordia de Avarra inclua facilitar la muerte de aquellas para quienes la muerte era, en
cualquier caso, inevitable.
Toda la tarde, mientras trabajaba junto a Anya arrancando las malezas espinosas que
haban desalojado las piedras del sendero que conduca al templo, pens en ellas, en las
mujeres que se haban ido contentas, en la que no haba podido ayudar. Poco antes del
servicio del atardecer, la madre Ellinen la mand llamar.
La madre Amalia ha tenido una visin anunci a Carlina, y necesitaremos ms
proteccin. Otra vez seremos invadidas. Preveo que nos atacarn por tu causa. Palme la
mano de Carlina. S que no es culpa tuya, hermana Liriel. El mal mora en el mundo, por
voluntad de los dioses} pero la Madre nos proteger.
Eso espero, pens Carlina. Desde luego, eso espero.
Pero le pareci que, desde muy lejos, alcanzaba a or a Bard pronunciando su nombre,
y volvi a escuchar su amenaza:
Donde vayas, donde intentes ocultarte de m, Carena, te tendr, lo quieras o no...
Carlina le repiti Bard, mi esposa. Y yo no puedo llegar a la isla del Silencio.
Pero t puedes, porque eres inmune a las ilusiones, a menos que las captes de otra mente que
puedas leer, y no hay muchas que cumplan este requisito. T puedes llegar a la isla del
Silencio y devolverme a Carlina. Pero no cometas ningn error le advirti, s que
deseamos a las mismas mujeres, y ya te he dado a Melisendra. Pero te juro
que si rozas siquiera a Carlina con la yema de un dedo, te matar. Carlina es ma, y la
tendr, por ms que se esconda!
Ahora Paul observaba las tranquilas aguas del lago del Silencio. Oculto entre los juncos,
haba estudiado el bote, atado a una soga con la que poda ser atrado desde ambas costas,
aunque si iba cargado era necesario remar para cruzarlo. Poda matar a la vieja barquera, pero
haba observado que dos mujeres se acercaban remando, por la maana y por la noche, para
traerle comida y una jarra de vino. Ellas podran advertir su ausencia.
Tras mucho reflexionar, mientras la barquera llevaba a las sacerdotisas de regreso a la isla,
Paul se escurri al interior de la cabaa y mezcl el vino con un licor poderoso, fuerte e
incoloro. Eso la emborrachara tanto que la mujer ni se enterara de lo que estaba ocurriendo, y
si las sacerdotisas la encontraban ebria, la vieja slo podra decir que haba tomado su racin
usual de vino, y que por algn motivo la haba afectado en exceso.
Para cuando las otras pudieran sospechar que la barquera haba sido drogada, ya sera
demasiado tarde para tomar medidas al respecto. Sin embargo, si la encontraban muerta o
inconsciente, o maniatada y amordazada, lo primero que sospecharan era que haba un
intruso en la isla.
De modo que esper hasta que la mujer regres de la isla, tras lo cual se sent ante su
choza para comer y beber. Comi con apetito el pan y la fruta que le haban trado y lo
empuj con grandes sorbos de vino y, tal como Paul lo haba previsto, rpidamente se mare
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y se dirigi tambalendose al interior de la choza para acostarse en su cama. Muy pronto


roncaba, sumida en un profundo sueo debido a la borrachera.
Paul asinti, aprobando. Ahora, aunque las dems percibieran fsicamente que la mujer
estaba borracha,
no se alarmaran. Despus de todo, la barquera era una anciana, y no se poda esperar
que soportara el vino como una persona joven.
Subi al bote y rem rpidamente a travs del lago, invadido por un extrao silencio que
baaba las aguas y los oscuros juncos. Bard le haba contado brevemente lo del hechizo
impuesto al bote.
El lago le result deprimente y, en un par de ocasiones, por un momento se sinti
mareado, con la curiosa sensacin de haber estado remando en direccin equivocada, pero
mir hacia la costa y hacia la lnea de tierra de la isla y sigui adelante. Paul haba ledo en la
mente de Bard el terror que este ltimo haba experimentado. Bard no senta deseos de
enfrentarse otra vez con eso ni siquiera por Carlina, y mucho menos de pisar las costas
donde, se deca, cualquier hombre sorprendido all deba morir.
Paul experiment una opresin creciente, la sensacin de estar condenado, pero le
haban advertido de eso y no se asust demasiado.
Si hubiera sido un hombre de aquel mundo, vulnerable a los hechizos y las ilusiones,
crea, para entonces ya hubiera estado delirando de terror. Pensando en lo que haba ledo en
las mentes de Bard y de Melisendra, Paul se alegraba de tener cierta inmunidad.
El bote encall en la costa de la isla donde, segn le haban dicho a Paul, ningn hombre
haba estado durante generaciones incontables. No experiment ninguna sensacin de
reverencia: qu significaban esos tabes religiosos para l? Siempre haba credo que las
religiones eran cosas inventadas por los sacerdotes para controlar a los dems y vivir sin
trabajar. Pero las costumbres ancestrales tenan su propia fuerza, y Paul no estaba en absoluto
ansioso de enfrentarse con eso.
Un sendero evidentemente transitado, bordeado por escasos arbustos, suba desde la
playa.
Paul lo rode, mantenindose oculto tras los rboles, y se escondi tras el saliente de un
edificio cuando un par de mujeres aparecieron por el sendero. Llevaban vestiduras oscuras y
unos cuchillitos pequeos y curvos pendan de sus cinturones. A Paul le parecieron
formidables, casi como si no fueran mujeres, con sus rostros severos y de mandbulas
marcadas, sus manos grandes y rsticas y sus vestidos informes que no revelaban ninguna
curva femenina. Lo asustaron. No senta ni el menor deseo de que lo descubrieran, ni
tampoco quera verlas a ellas ms tiempo del necesario.
Record que espiar los misterios femeninos siempre haba significado la muerte, y por
esa razn todas las sociedades sensatas los prohiba.
Me ha parecido or el bote observ una de ellas.
Oh, no, hermana Casilda. Mira, el bote est en la otra costa seal la segunda, y
Paul se alegr de haber enviado el bote al otro lado de la cuerda.
La segunda mujer era una anciana matrona saludable, de doble mentn, y l se pregunt
por qu estaba all. Hubiera esperado verla en algn otro lado, aterrando a sus hijas crecidas
y a sus nueras, e infundiendo a sus nietos el temor a Dios. Poda imaginarse que las
sacerdotisas vrgenes fueran jvenes doncellas, bellas y neurticas, pero no este tipo de mujer
que pareca una abuela slida y capaz. Por algn motivo, eso lo desconcert.
Dnde est Gwennifer? pregunt la robusta hermana Casilda, y tendi la mano
hacia la alta vara que sostena la cuerda del bote. Us el mango de su cuchillo para golpear
con fuerza la campana. Pero en la otra costa no hubo ningn sonido, ningn movimiento.
No suele quedarse dormida en su puesto. No estar enferma?
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Lo ms probable intervino una tercera mujer


que no haba dicho nada hasta entonces es que se haya bebido su racin de dos das
de vino de golpe, y que est durmiendo completamente borracha.
En cualquier caso, eso no es un pecado mortal dijo la primera mujer. Sin
embargo, creo que deberamos tirar del bote y cruzar para cerciorarnos. Puede estar enferma
y sin ninguna atencin, o se puede haber cado y tal vez se ha fracturado un hueso, como
suele ocurrirle a las mujeres ancianas. Puede estar all tendida durante das hasta que aparezca
la prxima peregrina!
Si eso ocurriera, nunca me lo perdonara coincidi la otra, y tiraron de la cuerda
para atraer el bote hasta la isla, se subieron y empezaron a remar en direccin a la otra costa.
Paul sigui su camino, contento de no haber dejado ninguna evidencia de que la anciana
barquera haba sido atacada. Sin duda la encontraran all tendida, espectacularmente
borracha, pero no hallaran ningn indicio de que alguien le hubiera hecho dao, ni de que
haba habido presencias extraas en los alrededores. En realidad, no le haba hecho ningn
dao a la anciana, simplemente le haba dado un buen trago y, por lo que haban comentado
las mujeres, de todos modos no era la primera vez que se emborrachaba y se quedaba
dormida en su puesto.
Sinti que un escalofro de temor le recorra la espalda. Si hubiera seguido su primer
impulso, golpearla y maniatarla antes de subirse al bote, toda la isla estara al corriente de que
haba un intruso all.
Se haba asegurado de que ninguna de las mujeres que haba visto era la que l
buscaba. Bard le haba mostrado un retrato de Carlina, advirtindole que estaba muy
retocado y que en cualquier caso haba sido hecho siete aos atrs, pero l estaba seguro de
que reconocera a Carlina en cuanto la viera. En ese aspecto tambin experimentaba cierto
temor sombro. l y Bard tenan la mala costumbre de interesarse por las mismas mujeres.
Pero Bard se lo haba dicho con toda claridad: Paul no podra tener a sta.
Haba ledo el pensamiento de Bard lo suficiente para saber que Carlina haba podido,
al menos por un tiempo, desalojar de su doble toda idea con respecto a otras mujeres. Era algo
que Paul nunca haba percibido antes en Bard: estaba obsesionado con Carlina, no tanto en
el sentido fsico, sino con la idea de ella.
Dios Todopoderoso, pens Paul, supongamos que veo a Carlina y a m tambin me
produce ese efecto, de forma que no pueda resistirme!
Bien, eso slo significara que la inevitable confrontacin con Bard se producira un
poco antes, y eso era todo.
Si poda engaar a la muchacha y convencerla de que l era Bard, facilitara eso las
cosas? O ella tema y odiaba a Bard tal como Melisendra haba llegado a odiarlo y temerlo ?
A juzgar por lo que Bard deca, haban sido novios desde la infancia, haban estado
comprometidos y haban sido separados por la crueldad del rey. Pero si ella estaba tan ansiosa
de reunirse con Bard como l deca, qu estaba haciendo all escondida entre las sacerdotisas
de Avarra?
Poda pasar por Bard salvo en presencia de alguien como Melisendra, quien conoca
cada detalle de la conducta de Bard. Pero Carlina no haba tenido ninguna experiencia de
intimidad con l. Paul saba, por haber ledo la mente de su doble, que el contacto ms
ntimo que ambos haban tenido haba sido un par de besos castos... y adems la joven los
haba rehuido.
Si consiguiera que Carlina lo aceptara como Bard, entonces su doble podra
desaparecer tranquilamente, l quedara en libertad y tendra el trono.
Pero no tendra la nica cosa que haca que este

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mundo fuera valioso para l. Si engaaba a Melisendra, ella lo delatara. En todo caso, l
deba ser ms parecido a Bard de lo que crea. La tarea de gobernar un reino le resultaba
aburrida. A diferencia de Bard, a l no le gustaba la guerra por s misma, aunque al parecer
comparta el talento de Bard para esas tareas. La guerra para Paul era simplemente el preludio
necesario para un estado de cosas ms ordenado, y a l lo aburrira muchsimo gobernar un
reino ya puesto en orden. Qu deseaba, entonces? Por raro que pareciera, nunca se haba
detenido a pensarlo, ni Bard tampoco se haba preocupado por preguntrselo, tan seguro
estaba de que Paul, siendo su doble, compartira sus metas.
Bien, si fuera libre me gustara salir a explorar con Melisendra. Hay mucho para ver
aqu. Tal vez algn da nos asentaramos, y tendramos hijos y los criaramos. Y caballos, me
gustan los caballos. Un lugar donde las cosas tendran sentido para m, y no me metera en esa
clase de problemas que me llevaron a la caja de estasis. Un mundo donde no estara siempre
transgrediendo leyes y reglas imposibles.
Era una verdadera vergenza que las cosas no pudieran acabar de esa manera. Que
Bard se quedara con el condenado reino. Con los cien, si quera. Tal vez pudiera convencerlo
de que lo deca en serio. Demonios, por qu no, si podan leerse el pensamiento! Bard
tendra que creerle. Y si l tena a Carlina, no querra a Melisendra. A Erlend tal vez, pero no
a Melisendra.
Slo que Bard nunca se sentira seguro mientras Paul estuviera con vida. Tal vez
podra convertir a Carlina en su aliada inmediatamente. Nunca se haba rebajado a hacerse
amigo de una mujer! Las mujeres servan para una sola y nica cosa. Pero no era eso lo que
senta hacia Melisendra. De alguna manera, ella tambin se haba convertido en su amiga.
El crujido de unos arbustos y el ruido de pasos por el sendero le record que se
encontraba en peligro, y se escurri tras la sombra de unos arbustos.
Tres mujeres avanzaban por el sendero y Paul, que las espiaba, advirti que una de ellas
era Carlina.
Era plida y delgada, y tan pequea que apenas si le llegara a la altura del pecho. Llevaba
el cabello recogido en una larga trenza. Se mova con el mismo andar tranquilo y distante de
las otras sacerdotisas, y su vestido informe la haca parecer torpe.
Desde su escondite, Paul la observ con consternacin. sta... sta era la princesa
Carlina, la mujer por la que Bard estaba tan obsesionado que no poda pensar en ninguna
otra? Y por ella estaba dispuesto a abandonar la bella madurez de Melisendra, quien adems
era la madre de su hijo? Melisendra era tambin inteligente, bella, entrenada en el laran, y
posea todas las gracias necesarias para adornar una corte y convertirse en reina, o al menos
en esposa de un general. Adems haba combatido junto a l.
Paul haba credo conocer bien a Bard, pero ahora se asombraba hasta la mdula al
advertir que las diferencias existentes entre ambos eran ms profundas de lo que haba
imaginado.
Pero Bard no la deseaba, pens Paul mientras observaba alejarse a Carlina. No poda
desearla. l saba qu deseaba Bard. Haba deseado a Melisendra hasta que ella haba herido
su orgullo de manera insoportable. Haba deseado a la mocita de cuerpo redondeado que
ambos haban compartido despus de la batalla. Pero, desear a Carlina? Nunca.
Estaba obsesionado con Carlina, algo muy distinto. Como si Bard se lo hubiera dicho,
Paul comprendi la situacin: Bard deseaba de Carlina el hecho de ser la hija del rey Ardrin, la
seguridad que implicaba para l convertirse en el hijo poltico del rey, no un proscrito
exiliado que intentaba reclamar desesperadamente alguna posicin, alguna identidad.
Razn de ms, pens Paul, para que me convierta inmediatamente en aliado de
Carlina. Sin embargo, nunca podra abandonar a Melisendra por nada de esto. Una
locura! Melisendra sera una reina mucho mejor.
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Sin embargo, si Bard tuviera a Carlina, no peleara conmigo por Melisendra...


Debo asegurarme, entonces, de que Carlina llegue a manos de Bard tan rpido como sea
posible. Al menos no necesito preocuparme por una cosa. Me resultar fcil no mezclarme con
ella. No quisiera tenerla en mi cama, aunque fuera treinta veces reina.
Un matrimonio dinstico con Carlina dara a Bard o a Paul en su lugar cierto
derecho a reclamar el trono para s, si el enfermizo Alaric mora sin descendencia, lo cual
pareca probable. Bien, entonces, el trono y Carlina para Bard. Y para Paul, la libertad y
Melisendra. Bard nunca se sentira seguro mientras l estuviera con vida, pero si lograba
huir lejos, tan rpido como fuera posible, entonces tal vez Bard estara demasiado ocupado
defendiendo su trono como para perseguirlos. Pero primero, Bard deba tener a Carlina.
Las sacerdotisas haban seguido avanzando por el sendero, y Paul se desliz en pos de
ellas, mantenindose en las sombras. Primero una, luego otra, entraron en pequeas casas que
se hallaban al borde del sendero. Carlina entr en otra y, al cabo de un momento, Paul vio en
el interior el diminuto resplandor de una lmpara.
Se ocult para reflexionar. No porque tuviera miedo de las mujeres, en realidad. Pero
all haba muchas, y contaban con perversos cuchillitos.
No deba darle a Carlina tiempo de gritar. Ni siquiera mentalmente. Sin duda, habra
otras telpatas en
este lugar, lo cual significaba que deba desmayarla de un golpe y dejarla
completamente inconsciente antes de que ella lo descubriera o de que pudiera alarmarle la
presencia de un intruso. Deba llevarla bien lejos de la isla antes de que pudiera verle la cara.
Traspuso silenciosamente la puerta.
Tarareando una meloda, Carlina se dedicaba a ajustar la mecha de la lmpara. Despus
se quit su manto negro, lo colg de un perchero y levant las manos para soltarse el pelo.
l no poda esperar hasta que se desnudara; con este fro, no podra llevarla lejos sin
ropas, y saba que no podra vestirla si estaba inconsciente. Sali de su escondite y le
propin un golpe. Observ que la joven se desplomaba silenciosamente.
Todava desacostumbrado al poco laran que pudiera tener, qued consternado ante el
sbito vaco que haba ahora donde un momento antes haba advertido una presencia.
Sintiendo un repentino temor, se arrodill para cerciorarse de que la mujer todava respiraba.
Respiraba. Envolvi su cuerpo inerte en el manto negro y coloc un par de pliegues sobre su
nariz y su boca. Poda respirar, pero la capa ahogara cualquier grito; sin embargo, si ella se
despertaba y senta miedo, la alarma estara dada y la persecucin se organizara en pocos
minutos.
La alz en brazos, cerr la puerta con el pie detrs de l. Ahora vena la parte
verdaderamente arriesgada de todo el plan. Si alguien lo descubra ahora, probablemente no
lograra salir de la isla con vida.
Rpidamente, la llev por el sendero hasta la costa y atrajo el bote. Media hora ms tarde
cabalgaba alejndose de la isla del Silencio, con el cuerpo inconsciente de Carlina atado sobre el
lomo de su bestia de carga.
La haba acomodado lo mejor posible, pero deseaba poner distancia entre l y la isla del
Silencio, y quera hacerlo tan rpido como pudiera.
Con suerte no la echaran de menos hasta la maana, y en la isla no haba visto
ningn caballo. Sin embargo, tarde o temprano ella recuperara la conciencia y dara la
alarma telepticamente. l quera estar lejos para entonces, para que la alarma resultara
intil.
Todava pareca inconsciente cuando llegaron al lugar de las colinas donde Paul haba
dejado su escolta. Sus hombres ya haban ensillado y tenan una litera preparada.
l les dirigi un gesto.
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Montad y preparaos a partir. Tenis un caballo fresco para m? S, y caballos de


relevo para la litera, para que no tengamos que detenernos.
Desmont, alz el bulto inconsciente que era Carlina hasta la litera, y cerr las cortinas.
Vamos!
El sol se alzaba cuando se detuvieron para que los caballos descansaran.
Paul desmont, comi algo no haba tiempo de detenerse para cocinar y luego
abri las cortinas de la litera.
Carlina estaba consciente. Se haba quitado la mordaza de la boca. Estaba tendida de
costado y se debata silenciosa y desesperadamente para desatar las ligaduras que le apresaban
las muecas.
Te hacen dao, seora? Te las aflojar si lo deseas dijo Paul.
Ante el sonido de su voz ella se retir.
Bard. Tendra que haber sabido que eras t. Quin otro habra sido tan impo para
desafiar la ira de Avarra?
No temo a ninguna diosa replic l con sinceridad.
Eso s que puedo creerlo, Bard mac Fianna. Pero no podrs desafiarla impunemente.
En cuanto a eso, no tengo intenciones de discutir el asunto. Tu diosa, si es que
existe, no intervino para protegerte e impedir que te sacara de la isla. Y no creo que te proteja
ahora. Si la idea de que me castigar te sirve de algo, no te negar ese consuelo. Slo he
venido para decirte que si te molestan esas ligaduras, te las aflojar; slo tienes que darme tu
palabra de honor de que no intentars escaparte.
Ella lo mir con implacable desafo.
Sin duda me escapar a la menor oportunidad.
Maldita mujer!, pens Paul, no se da cuenta cuando ha sido derrotada?
Con un sentimiento desconocido que no identific como culpa, advirti que no
deseaba hacerle dao, ni siquiera maniatarla con ms fuerza. Maldiciendo, cerr las cortinas y
se alej.
Bard recibi otra mala noticia mientras cabalgaba de regreso hacia el castillo Asturias:
su segundo haba venido a decirle que tres das despus de la batalla, todas las mercenarias de
la Hermandad de la Espada haban ido a ver al oficial, le haban pedido la paga que se les
adeudaba y se haban marchado del campamento.
Bard se qued mirndolo fijamente.
Les pagu generosamente, y lo que es ms, las puse bajo mi proteccin personal
dijo, indignado. Dieron alguna razn?
S. Dijeron que tus hombres violaron a las prisioneras de guerra y que t no les
castigaste respondi el oficial. Para serte sincero, seor General, creo que es mejor que
nos hayamos deshecho de ellas. Tienen algo que me incomoda. Son dud un instante y
prosigui: son maniticas, eso es. Te dir lo que pienso, mi seor. Recuerdas cuando
atacamos la Isla del Silencio y a aquella vieja bruja que nos maldijo? Esas condenadas
mercenarias de la Hermandad de la Espada me la recuerdan, ellas y su diosa!
Bard frunci el ceo. La sola mencin de la Isla del Silencio le recordaba que Paul ya
debera estar de vuelta.
A menos que le hubiera alcanzado tambin a l la
maldicin de la isla y de Avarra. El oficial malinterpret su mueca, y crey que se haba
enfadado por el hecho de que se le mencionara aquella derrota; mir incmodo hacia el
suelo.
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Nunca cre que un montn de mujeres pudieran conducirnos a ese final, seor
General. Estn todas locas, ellas y su Diosa. Tener algo que ver con ellas trae mala suerte y, si
quiere seguir mi consejo, seor, tampoco le conviene tener contacto con la Hermandad,
sabe? Las mujeres de la Hermandad redimen a las prisioneras de guerra y las llevan con ellas.
Les dicen que hubieran debido saber que combatan en el mismo bando, que nunca hubieran
debido tomar las armas en contra de sus propias hermanas... basura de ese estilo. Estn locas,
seor. Me alegro de que se vayan.
Acaso no matan a las prisioneras ellas mismas? He odo decir que si una mujer de la
Hermandad es violada sus hermanas la persiguen y la matan, eso en caso de que no se mate
ella misma.
Matarlas? No, seor; los guardias las oyeron llorar juntas en sus tiendas. Luego les
devolvieron sus armas, les dieron ropas decentes que ponerse recuerde que los soldados
se quitaron sus propias ropas para ellas, les dieron tambin caballos, y se marcharon todas
juntas. Te digo que no puedes confiar en esas mujeres, no tienen sentido de lealtad, te das
cuenta?
Cuando lleg al castillo Asturias, hizo avisar de su llegada a su padre y a su hermano,
el rey Alaric, y cuando entreg su montura a los caballerizos, advirti que estaba all el
caballo que Paul se haba llevado al Lago del Silencio.
Apresuradamente se dirigi a la sala de audiencias. Su padre lo recibi con un abrazo y
Alaric se le acerc renqueando para darle un abrazo de pariente.
Bard, tu dama est aqu. La princesa Carlina.
l ya lo saba, pero le sorprendi que su padre y Alaric estuvieran tambin al
corriente.
Est aqu? pregunt como atontado.
Lleg en una litera de caballo hace un rato; tu hombre, Paolo Harryl, la escolt
hasta aquexplic Alaric. Pero todava creo que deberas casarte con Melisendra, Bard.
Erlend es un hijo demasiado bueno para ti como para ser nedestro. Cuando me coronen rey,
le dar un sello de legitimidad. Entonces ser tu hijo aunque no te cases con Melisendra!
Ella est en sus antiguas habitaciones?
Y dnde si no? exclam Alaric, mirndolo fijamente. Di la orden de que la
condujeran all y que la baaran y todo eso. Haba estado viajando todo el da en litera de
caballos, y deba de estar cansada y sucia.
Sera posible, se pregunt Bard, que Carlina hubiera acudido por propia voluntad?
Paolo dijo que ella estaba demasiado cansada por el viaje como para ver a nadie,
pero que yo deba enviarle criadas que la atendieran prosigui Alaric. Es la hija del rey
Ardrin, y tu esposa. Cuando tengas la ceremonia di catenas, yo mismo la oficiar, si quieres,
ya que se considera un honor que el rey mismo oficie la boda.
Bard dio las gracias a su hermano y pidi permiso para retirarse.
Alaric le respondi con una sonrisa infantil.
No tienes que pedirme permiso, Bard. Siempre me olvido de que soy el rey y de
que tengo que darle permiso a la gente para ir y venir, incluso a nuestro padre. No es una
tontera?
Le haban asignado habitaciones cerca de los antiguos aposentos de Carlina. Cuando
entr, Paul lo esperaba.
Entiendo que tuviste xito en tu misin dijo Bard con sequedad. Ella vino
voluntariamente?
Paul mene la cabeza con pesar, sealando una magulladura en su mejilla.
La primera noche fui lo bastante ingenuo como para soltarla. Le afloj las ligaduras
por un minuto para que ella pudiera aliviarse. Fue la nica vez que comet ese error. Por
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fortuna, ninguno de los hombres proceda de Asturias ni saba quin era la dama. Todos ellos
eran mercenarios de Hammerfell y de Aldarn, y casi ninguno saba hablar este idioma. Pero
cuando ella advirti adonde la traa, a su propio hogar, me dio su palabra de honor de que esta
noche no intentara escapar. Se me ocurri que sera demasiado humillante para la dama
entrar en su propia casa atada de pies y manos como un saco, de modo que acept. Y el rey
envi damas a atenderla. Me imagino que la encontrars bastante dcil. Yo no la he tocado,
salvo cuando la desmay de un golpe. No le puse la mano encima hasta que me ara. E
incluso entonces, tan slo la cargu como si fuera un saco de patatas y la arroj dentro de la
litera. No us ms fuerza de la necesaria, te lo prometo.
Oh, te creo. Dnde est ahora?
En sus propias habitaciones, y supongo que maana podrs convencerla de que no
debe irse, o tendrs que ponerle un guardia t mismo sugiri Paul.
Se pregunt si ste sera el momento adecuado para hablar con Bard sobre Melisendra, y
decidi que probablemente no lo era. Bard llam a su criado personal, y se hizo baar, afeitar
y vestir. Le dara un poco de tiempo a Carlina para que descansara del arduo viaje y se
pusiera bella.
Contra toda esperanza, esperaba que Carlina lo recibiera bien y se hubiera resignado
al matrimonio. Por supuesto que haba luchado al verse sometida, pero cuando descubri
que estaba en su propio hogar, haba estado dispuesta a dar su palabra. Sin duda, eso
significaba que la joven saba que no tena nada que temer. Desde luego, Carlie saba
que l no le hara ningn dao. Despus de todo, era su esposa, segn todas las leyes de los
dioses y de los Cien Reinos!
El guardia que se hallaba ante la puerta de Carlina se puso firmes cuando Bard se
acerc, y l, devolviendo el saludo del hombre, se pregunt si Paul habra dudado de la
palabra de Carlina. Era probable que Carlina, al verse raptada tan repentinamente, sin una
explicacin, hubiera temido que la secuestraran para pedir un rescate, o que la obligaran a
casarse con alguien. Pero su palabra significaba seguramente que estaba contenta de
encontrarse segura y en su propio hogar, verdad?
Encontr a Carlina en una de las habitaciones interiores, tendida en una cama,
durmiendo.
Estaba plida y pareca una colegiala, ya que llevaba una especie de tnica, sencilla y de
color oscuro; se haba tapado con un grueso manto negro, sin gracia, a modo de manta. Sus
prpados se vean enrojecidos en contraste con la marfilea palidez de su rostro.
Bard nunca haba podido tolerar las lgrimas de Carlina. Al cabo de un momento, ella
abri los ojos y lo mir, mientras su rostro se contraa en una expresin de temor.
Se sent muy erguida y aferr el manto negro alrededor de su cuerpo.
Bard dijo, parpadeando. S. Esta vez eres t, ;verdad? Quin era el otro
hombre? Uno de tus parientes bastardos de los Hellers? No me hars dao, verdad, Bard?
Despus de todo, pasamos juntos la infancia, fuimos compaeros de juegos.
l oy su profundo suspiro, como si fuera una expresin de alivio.
Cmo lo supiste? le pregunt, asindose a lo menos importante.
Oh, desde luego os parecis mucho respondi ella. Hasta en la voz; pero yo le
ara la cara hasta el hueso, pensando que eras t. Si era tan slo tu instrumento inconsciente,
tal vez le deba una disculpa.
l volvi a referirse a lo que ella haba dicho antes:

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Ten por seguro que nunca te hara dao, Carlina. Despus de todo, eres mi esposa, e
incluso ahora el rey de Asturias est esperando para unirnos di catenas. Esta misma noche te
parece bien, o prefieres esperar hasta avisar a algunos de tus parientes?
Ni esta noche ni nunca espet Carlina, y sus manos estaban blancas como las de un
esqueleto por la fuerza con que se aferraba al manto. He hecho un juramento a las
sacerdotisas de Avarra, y a la Madre, prometiendo dedicar mi vida a la plegaria, en castidad.
Pertenezco a Avarra, no a ti.
El rostro de Bard se endureci.
Quien traiciona un primer juramento traicionar tambin el segundo. Antes de que
hicieras tu juramento a Avarra, t y yo nos comprometimos delante de todos los hombres.
Pero no nos casamos replic Carlina, y un compromiso puede romperse
cuando no ha sido consumado. No tienes ms derecho a m que... que... que el guardia que
est en el pasillo!
Eso es cuestin de opiniones. Tu padre te entreg a m.
Y me retir cuando te exili!
No acepto su derecho a hacerlo.
Y yo no acepto su derecho a entregarme a ti sin mi consentimiento en primer lugar,
as que estamos en "tablas le replic Carlina, con los ojos en llamas.
Bard pens que ella estaba ms hermosa de lo que nunca la haba visto, con las mejillas
sonrojadas, los
ojos brillantes de ira. Las mujeres lo haban desafiado o rechazado otras veces, pero l
nunca haba esperado tanto tiempo para conseguir a ninguna. Carlina no saldra de aquella
habitacin hasta que se convirtiera en su esposa de hecho, tal como en realidad lo haba sido
durante todos estos aos.
Bard estaba excitado por su cercana y por el desafo que perciba en sus ojos y en su
voz. Ni siquiera Melisendra se le haba resistido de aquella forma. Ninguna mujer haba sido
capaz de resistirse a l, salvo Melora y ella... Con furia, elimin toda idea de Melora. No
significaba nada para l. Se haba ido.
Bard, no puedo creer que seas capaz de hacerme dao. Pasamos juntos la infancia.
No siento resentimiento hacia ti; djame regresar a la isla y a la Madre, y yo interceder ante
ellas para que no haya para ti ningn castigo ni ninguna maldicin.
l chasc los dedos.
No me importan Canto las maldiciones, ni las de Avarra ni las de ningn otro
espectro!
Carlina hizo un piadoso gesto de horror.
Te ruego que no pronuncies blasfemias semejantes! Bard, envame de regreso a la
isla.
l mene la cabeza.
No. Pase lo que pase, eso ha terminado. T perteneces a este lugar, a mi lado. Te exijo que
cumplas tu deber conmigo y que te conviertas en mi esposa esta noche.
No. Nunca. Sus ojos se llenaron de lgrimas. Oh, Bard, no te odio. Fuiste mi
hermano de crianza, junto con Geremy y el pobre Beltrn. Pasamos juntos la infancia y
siempre te mostraste amable conmigo. S amable ahora y no insistas ms. Hay muchas
mujeres hermosas que puedes tener, damas de alto linaje, leroni, mujeres bellsimas. Est
Melisendra, que es la madre de tu hijo, un hermoso muchacho... Por qu me quieres a m,
Bard?
l la mir directamente a los ojos y le dijo la verdad literal.
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No lo s. Pero nunca he deseado a una mujer como te deseo a ti. Eres mi esposa y te
tendr.
Bard... murmur ella, palideciendo. No. Por favor.
Conseguiste romper el compromiso por medio de una treta, porque no haba sido
consumado, pero no volvers a utilizar el mismo truco. Cumplirs con tu deber hacia m, lo
quieras o no, Carlina.
Ests diciendo que intentars violarme?
l se sent en la cama junto a ella, tratando de cogerle la mano.
Preferira que fuera voluntariamente. Pero de una manera o de otra, te tendr,
Carlie, de modo que debes resignarte a eso.
Ella le arrebat la mano y se arroj tan lejos de l como le fue posible, envolvindose en
el grueso manto. l la escuch sollozar, oculta por el manto.
l se lo quit por la fuerza, aunque Carlina segua aferrada a su proteccin. Bard lo
arroj furiosamente al suelo.
No soportaba ver llorar a Carlina. Nunca haba tolerado sus lgrimas, ni siquiera
cuando lloraba porque un gatito la haba araado. A l le pareci verla ahora a los nueve
aos, delgada como un palo, con el cabello trenzado que pareca una cuerda negra,
chupndose el dedo araado y llorando.
Maldita sea, deja de llorar, Carlie! Crees que podra hacerte dao? No quiero
hacerte dao, pero tengo que asegurarme de que no volvers a escaparte de m con la misma
excusa. No estars enfadada conmigo despus, te lo prometo. Ninguna mujer ha estado
enfadada despus de yacer conmigo.
De verdad crees eso, Bard?
l no se molest en contestarle. l no crea eso,
sino que lo saba. Las mujeres tenan toda clase de excusas para no hacer lo que en
realidad deseaban.
Record a Lisarda... a aquella desdichada mocosa no le haba importado demasiado
lo ocurrido, sino que ms bien le haba encantado! Pero no se educaba a las mujeres para
que se mostraran sinceras en esas cosas.
En vez de responder, Bard se agach sobre ella y la abraz; pero Carlina se debati y se
alej de l, luchando, y sus uas le araaron la mejilla.
Maldito seas, Bard, ahora ests igual que tu sicario, y no eres mejor que l!
La frustracin y la impotencia de Bard se convirtieron en furia; la aferr con rudeza y
le inmoviliz ambas manos.
Basta, Carlie! Yo no quiero hacerte dao, pero t me ests obligando!
T siempre te justificas, verdad? le espet ella con furia. Por qu debo
ponrtelo fcil?
Carlie, nada que me digas, ningn truco, ninguna persuasin servir para
convencerme. Voy a tenerte y eso es todo, y aunque no quiero hacerte dao, har lo necesario
para que te quedes quieta. Ya antes te dej escapar, y de all surgieron todos mis problemas.
Si Geremy no se hubiera entrometido durante aquel Festival, t seras mi esposa y
hubiramos vivido felices todos estos aos; Beltrn seguira con vida...
Te atreves a echarme la culpa de eso?
Te culpo de todo lo que me ha ocurrido desde que te permit que me rechazaras
replic l, ahora con furia, pero an estoy dispuesto a tomarte como esposa. sta es tu
oportunidad para compensarme!
Compensarte? Debes de estar loco, Bard!
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Al menos me debes esto! Ahora bien, si fueras sensata y dejaras de debatirte como
una tonta, podra ser tan placentero para ti como para m, y as preferira
que fuera. Pero lo quieras o no, soy ms fuerte que t, y si eres sensata te dars cuenta
de que no tiene sentido oponerte a m. Veamos... dijo, tironeando el chal de ella.
Quitemos esta ropa.
No!
Su voz fue frentica y retrocedi, aterrorizada.
Bard apret los dientes. Si la gatita estaba decidida a luchar, l la disuadira de
inmediato. Le quit el chal y lo arroj lejos, aferr el borde de la tnica y se la desgarr
hasta abajo, luego le arrebat la tela hecha jirones y la arroj al suelo. Luego sigui la tnica
interior, y la tela delgada se rasg con facilidad.
Las uas de ella le dejaban marcas en las manos, pero l las ignor. La alz, todava
luchando, la arroj en medio de la cama y se acost a su lado. Ella lo pate y Bard la golpe,
brutalmente, con la mano abierta. Carlina retrocedi, vestida con su delgada enagua, y
rompi a llorar.
Carlie, cario, mi amor, no quiero hacerte dao, no tiene sentido que te resistas.
Trat de abrazarla, pero ella volvi la cabeza y sigui llorando, retorcindose para evitar
que l la besara en la boca.
Enfurecido por el llanto de Carlina, cuando l senta tanta ternura, Bard volvi a
abofetearla con dureza, y ella dej de luchar y se qued quieta, tendida, mientras las lgrimas
le corran por las mejillas.
Maldicin! Podra haber sido placentero para los dos! Por qu lo haba obligado a
hacerlo as?
Enfurecido y simultneamente excitado por la manera en que la mujer estaba
echando a perder ese momento con el cual l haba soado durante aos, se arroj encima de
ella y le levant bruscamente la enagua, para separarle las piernas con las manos.
Ella arque el cuerpo y trat de rechazarlo, pero Bard la oprimi brutalmente. Carlina
jade y se qued quieta, encogida y sollozante. No volvi a luchar, aunque l saba que le
estaba haciendo dao: vio que se morda un labio hasta que brot la sangre. Trat de girar y
besarle las gotas de sangre, pero ella volvi la cabeza bruscamente, rgida como un cadver en
sus brazos, salvo por las lgrimas que seguan fluyendo como si fueran la nica cosa viva en
ella.
Seor General...
Una voz interrumpi a Paul mientras caminaba por el corredor. Por un momento
pens que Bard estaba all, pero luego advirti que se dirigan a l.
Hasta tal punto haba llegado a parecerse a Bard! Estuvo a punto de revelar su
identidad y luego se dio cuenta de que en principio nadie deba saber que Paolo Harryl y Bard
se parecan tanto. Rpidamente escarb en su memoria en busca del nombre del hombre.
Lerrys.
Los ojos del hombre se posaron en el araazo que Paul tena en la mejilla.
Parece como si hubieras estado luchando con una de esas perras vestidas de rojo
coment el hombre, soltando una risita. Espero que le hayas arrancado el aro del agujero
de la oreja, seor.
En casta, la frase tena cierto doble sentido, y Paul, a pesar de que la broma resultaba un
poco menos sofisticada que las que a l le hubieran parecido graciosas en su propio mundo, se
ri amistosamente y no respondi, salvo por una mueca de entendimiento.
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He odo decir que todas ellas haban desertado, seor. Piensas castigarlas,
proscribirlas o algo as? Eso proporcionara un poco de diversin a las tropas, y enseara a
esas mujeres cul es el lugar que les corresponde.
Paul mene la cabeza.
Los halcones no persiguen a los pjaros enjaulados. Djalas ir, y que tengan buen viaje
respondi, y se dirigi, pensativo, a sus habitaciones.
Como haba supuesto, Melisendra lo esperaba.
Le tendi los brazos y lo bes, y l advirti que durante todo el viaje desde la isla del
Silencio haba estado esperando este momento. Qu le haba ocurrido para que una mujer se
le metiera de aquel modo bajo la piel?
Cmo est Erlend?
Bien, aunque me gustara poder enviarlo a algn lugar seguro, al campo, o mejor an,
a una torre. Aunque... se puso plida, despus de lo que le ocurri a Hali, no s si habr
seguridad en alguna torre o en algn otro lugar de esta tierra.
Envalo al campo, si quieres sugiri Paul. Estoy seguro de que Bard no pondr
objeciones. Pero, por qu crees que no estar seguro aqu, Melisendra?
Tengo sangre Aldaran respondi ella, vacilando, y en ese linaje existe un laran
premonitorio. No es muy seguro y no siempre puedo controlarlo. Pero a veces... tal vez sea tan
slo mi miedo, pero he visto fuego, fuego en este lugar, y una vez, cuando mir al rey Alaric,
vi su rostro rodeado por las llamas.
Oh, querida!
Paul la abraz estrechamente al advertir de sbito que si algo le ocurriera a ella, en este
mundo y en cualquier otro, no habra para l nada que fuera una luz de felicidad. Qu le
haba ocurrido?
Ella levant una mano suave para rozar el araazo que l tena en la mejilla.
Cmo te has echo esto? Parece demasiado pequea para ser una herida de combate.
Y no lo es apunt Paul, pues me lo hizo una mujer.
Nunca pregunto lo que hace un hombre mientras est en campaa sonri ella.
Me imagino que has tenido muchas mujeres, pero no puedes encontrar alguna mejor
dispuesta? No crea, buen mozo, que alguna pudiera rechazarte.
Paul se ruboriz al recordar a la bella joven pelirroja que l y Bard haban compartido.
Dios era testigo de que la muchacha haba estado bien dispuesta. Pero para Paul slo haba
sido, al principio, un consuelo porque Melisendra no estaba all, y ms tarde, una excusa
para enfrentarse con Bard.
Las mujeres que yo tomo siempre estn dispuestas, amor mo respondi,
preguntndose por qu se molestaba en explicar esto. Qu demonios le haba ocurrido
durante los ltimos meses?. La que me hizo esto era una cautiva, una mujer que Bard me
orden traerle.
50 era,. No me gust conseguirle una, mujer. No soy su maldito criado!
Furioso, identific la causa de su enojo, y Melisendra, que estaba en contacto teleptico
con l, coment:
Eso me sorprende. Hay muy pocas mujeres que rechacen a Bard. Aunque me han
dicho que la princesa Carlina que huy de la corte... Haba habido algunas conversaciones
con respecto a casarlos cuando eran jvenes.
Y cuando volvi a leerle el pensamiento, sus manos pequeas volaron hasta taparle la
boca y se qued mirndolo fijamente.
Carlina, en nombre de la diosa! Te envi para que provocaras la ira de Avarra, para
que la maldicin cayera sobre ti.
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No creo que sos fueran sus nicos motivos dijo Paul, y le explic que l era inmune
a los hechizos impuestos a la isla del Silencio.
Ella lo escuch, preocupada, meneando la cabeza con desesperacin.
Cualquier hombre que pise la isla Sagrada debe morir.
En primer lugar puntualiz Paul, no tengo miedo de tu diosa, ya se lo dije a
Carlina. Adems, ella es su esposa...
Melisendra mene la cabeza.
No, la diosa la ha reclamado para s. Tal vez la venganza de Avarra se cumpla a
travs de ella. No obstante, l no podr escapar. Melisendra se estremeci, con el rostro
plido de horror. Incluso llegu a pensar que Bard ya haba sido advertido cuando fue
expulsado de la isla agreg en un susurro. No odio a Bard, es el padre de mi hijo, sin
embargo... sin embargo...
Empez a caminar de arriba abajo, preocupada, abstrada.
El castigo para quien viole a una sacerdotisa de Avarra es terrible. Primero provoc
la enemistad de la Hermandad que est bajo la proteccin de la diosa, y ahora esto.
Paul la observ preocupado. Toda su vida haba credo que las mujeres realmente
deseaban ser dominadas, que en lo ms profundo de su feminidad deseaban pertenecer a
alguien, y que si lo ignoraban, un hombre no les haca ningn dao si les demostraba qu era
lo que verdaderamente deseaban. Pero al observar a Melisendra, no tena la menor duda de
que ella saba muy bien lo que quera, y esa idea le resultaba nueva y bastante perturbadora.
Sin embargo, Bard la haba tomado en contra de su voluntad...
Decidi que no quera seguir con esa idea, o se encontrara dispuesto a matar a Bard.
No quiero matar a Bard, de alguna manera se ha convertido en una parte de m mismo.
Pero, qu pasa con la Hermandad, Melisendra? Andan entre hombres, acaso tienen
derecho a exhibir
su feminidad y decir, s, estoy aqu, pero no puedes tocarme? Convengo en que no hay
que tocar a las mujeres que se quedan en casa, protegidas por sus hombres, pero estas mujeres
han rechazado toda proteccin.
T crees que todas las mujeres son iguales? No conozco a las Hermanas de la Espada,
aunque en alguna ocasin he hablado con una de ellas. Conozco muy poco de sus
costumbres, pero si prefieren blandir una espada, no veo por qu no pueden hacerlo en paz
dndose cuenta de lo que acababa decir se ri. No, por supuesto que no quise decir eso.
Pero deberan hacerlo sin que las molesten. Por qu el accidente del nacimiento debera
privarlas del derecho de hacer la guerra, si lo prefieren en vez de coser capas y bordar
almohadones y hacer queso?
Ahora me dirs que los hombres deberan tener el derecho de pasarse la vida
bordando manteles y lavando los paales de los nios! replic Paul, sonriendo ante la
vehemencia de ella.
Y acaso dudas de que algunos hombres son ms adecuados para eso que para la
guerra? pregunt ella. Aun cuando deseen usar faldas y preparar el potaje para la cena!
Una mujer al menos puede casarse, o ser leronis, o unirse a la Hermandad y perforarse las
orejas y blandir la espada. Pero que Dios ayude al hombre que desee ser alguna otra cosa aparte
de soldado, un campesino o laranzul Por qu una mujer que blande la espada debe temer ser
violada cuando es vencida? Yo soy una mujer, te gustara que me lo hicieran a m?
No le respondi Paul, matara a cualquier hombre que lo intentara, y no le dara
una muerte fcil. Sin embargo, t eres una mujer y ellas...
Y ellas tambin son mujeres lo interrumpi Melisendra con furia. Los hombres
no piensan que las mujeres son poco femeninas, ni las someten a violaciones o desastres
cuando deben seguir el arado para
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ganar el sustento para sus hijos hurfanos, o cuando cuidan animales. El hombre que
viola a una pastora o a una pescadora solitaria es despreciado en todas partes y se le
considera como alguien a quien ninguna mujer prestara atencin voluntariamente. Por qu
slo las que blanden una espada deben ser sometidas a esa vejacin? Cuando capturas a un
enemigo, tomas sus armas y lo obligas a pagar rescate por ellas; en los perversos das del
pasado podas convertirlo en tu esclavo durante un ao, pero no podas obligarlo a acostarse
contigo.
Eso es lo que dijo Bard seal Paul. Dijo que sus hombres deberan tratarlas
honorablemente como prisioneras de guerra, y que si no los hara azotar.
De verdad? Eso es lo mejor que me han contado acerca de Bard di Asturien. Tal
vez con la edad cambie y se transforme cada vez ms en un hombre y menos en un lobo
salvaje.
Paul la mir con intensidad.
En realidad no lo odias, no es verdad, Melisendra? Aunque te viol.
Oh, querido exclam ella, eso no fue una violacin, yo me prest
voluntariamente, aunque es cierto que me impuso un encantamiento. Pero he llegado a
saber que muchas mujeres se acuestan con un hombre sometidas a un encantamiento, y a
veces ni siquiera lo saben. Espero que la diosa Avarra perdone a Bard con tanta rapidez
como yo. Pero, por qu estamos hablando de l? Estamos juntos, y no es probable que nos
moleste esta noche.
No convino Paul, creo que Bard tendr muchas otras cosas en qu pensar. Entre
lady Carlina y la ira de Avarra, no creo que se acuerde demasiado de nosotros.
Carlina haba estado llorando mucho tiempo; ahora sus sollozos se haban atenuado
finalmente, y yaca quieta mientras las lgrimas fluan sobre sus mejillas, surgiendo debajo
de los hinchados prpados y empapando la almohada.
Carlina dijo Bard por fin, te ruego que no llores ms. La cosa est hecha.
Lamento haber tenido que hacerte dao, pero ahora todo ser mejor, te doy mi palabra de
que nunca volver a ponerte una mano encima con brusquedad. Carlie, podemos vivir
felices durante el resto de nuestras vidas, ahora que ya no puedes rechazarme.
Ella se volvi y lo mir fijamente. Tena los ojos tan hinchados por el llanto que
apenas poda verlo.
Todava crees eso? le espet en voz baja y ronca.
Por supuesto, mi amada, mi esposa respondi l y extendi un brazo para
acariciarle una mano, pero ella la retir. Por la misericordia de Avarra explot l, por
qu las mujeres sois tan poco razonables?
Ella lo mir y una extraa sonrisa juguete en una de las comisuras de su boca.
T, pidiendo la misericordia de Avarra? Llegar el da, Bard, en el que no jurars con
tanta ligereza. Creo que has desdeado todo derecho a su misericordia cuando me raptaste
de la isla, y esta noche otra vez.
Esta noche... Bard se encogi de hombros. Avarra es la seora del nacimiento y
la muerte, y tambin del fuego del hogar. Sin duda no puede enojarse porque un hombre
tome a su esposa, quien haba estado comprometida con l desde antes de que hicieras tu
traidor juramento a la diosa. Y si es una diosa que se interpone entre el esposo y la esposa,
juro que acabar con su veneracin dentro de este reino.
La diosa es la protectora de todas las mujeres, Bard, y castigar la violacin.
Todava alegas que fuiste violada?
S respondi ella implacablemente.

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No me pareci que te importara demasiado, tu diosa sabe no trataste de


rechazarme...
No admiti ella en voz baja.
Pero l comprendi la parte no dicha:
Tena miedo...
l la haba tomado una segunda vez, y Carlina no haba luchado, no haba tratado de
librarse de l, sino que se qued inmvil y pasiva, permitindole que hiciera lo que quisiera
con ella, como si fuera una mueca de trapo.
l la mir con desprecio.
Ninguna mujer se ha quejado de m... despus. Con el tiempo a ti tambin te
gustar, Carlina. Por qu no eres honesta con tus sentimientos? Todas las mujeres son
iguales: en el fondo de su corazn desean un hombre que las tome y que las domine, y algn
da dejars de luchar y reconocers que me deseabas tanto como yo a ti. Pero tena que
conseguir que lo admitieras para tus adentros. Eras demasiado orgullosa, Carlie. Tuve que
traspasar ese orgullo tuyo antes de que pudieras admitir que me deseabas.
Ella se sent en la cama, buscando el manto negro de Avarra.
l se lo arrebat y lo arroj con furia en un rincn.
Que nunca vuelva a verte vistiendo esa condenada cosa!
Ella se encogi de hombros, con su enagua desgarrada, tan erguida y orgullosa como si
tuviera puesto un vestido de la corte. Las lgrimas todava le resbalaban por las mejillas con
vida propia, pero ella s las enjug con impaciencia. Su voz fue calma y fra, aun a travs de
la ronquera producida por el llanto.
De verdad crees eso, Bard? O es tu manera de protegerte para no saber qu cosa
tan cruel has hecho
ni qu miserable proyecto de hombre eres en realidad?
No soy diferente de cualquier otro hombre se defendi, y t, mi querida dama,
no eres diferente de ninguna otra mujer, salvo por tu orgullo. Incluso he conocido mujeres
que han preferido matarse antes de admitir a un hombre que sus deseos no difieren de los
masculinos. Pero haba credo que t eras ms honesta, que podas admitir, ahora que yo lo he
hecho inevitable, que t tambin me deseabas.
Eso es mentira, Bard espet ella en voz baja. Una mentira. Y si lo crees as es
solamente porque no te atreves a saber qu eres ni qu has hecho.
El se encogi de hombros.
Al menos conozco a las mujeres. Las conozco desde que tena catorce aos.
Ella mene la cabeza.
Nunca has sabido nada de ninguna mujer, Bard. Slo has sabido lo que deseabas creer
acerca de ellas, y eso est muy lejos de la verdad.
Y cul es la verdad? pregunt l con tono de desdn.
Me lo preguntas, pero no te atreves a conocerla, ; verdad? Si alguna vez hubieras
intentado averiguar .3. verdad, la autntica verdad, Bard, no las mentiras tranquilizadoras
que los hombres se dicen entre s para poder vivir con sus sucias conciencias...
Me ests sugiriendo que se lo pregunte a una mujer, y que escuche las mentiras que
ellas se cuentan? Te lo digo, todas ellas... s, y t tambin, seora, desean ser dominadas, que su
orgullo quede avasallado para poder admitir sus verdaderos deseos.
Ella esboz una pequea sonrisa.
Si de verdad crees eso, Bard, entonces no vacilars en conocer la autntica verdad, de
una mente a otra, para que nadie pueda mentir.
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No saba que eras una leronis admiti Bard,


pero estoy tan seguro de m mismo, seora, que si tienes el valor de mostrarme el
interior de tu mente, no tengo miedo de lo que pueda ver.
Carlina se llev la mano a la garganta, donde penda la piedra estelar dentro de su
pequea bolsa de cuero.
Que as sea, Bard. Y que Avarra tenga piedad de ti, pues yo no tendr ms piedad de la
que t has tenido conmigo esta noche. Mira, entonces, lo que soy y lo que eres t.
Desenvolvi la piedra y Bard sinti un leve mareo al ver el azul, las pequeas cintas de
luz que se movan en el interior.
Mira murmur ella. Mira desde dentro, si quieres.
Por un momento no hubo nada salvo distancia, extraeza, y despus Bard
comprendi que se estaba viendo a s mismo en el recuerdo, tal como Carlina lo haba visto
la primera vez que lleg a la corte para ser su hermano de crianza: un muchacho grande,
torpe, que no poda bailar, excesivamente crecido, que tropezaba con sus propios pies.
Ella me tena lstima entonces? Nada ms que lstima?
No, se vio a s mismo a travs de los ojos de Carlina, apuesto, atemorizador, incluso un
poco seductor, el muchachote que le bajaba a su gatito del rbol... y que de pronto, cuando
ella se senta ms agradecida, amenazaba con retorcerle el pescuezo al animalito, mientras
la gratitud de ella se converta en sbito temor:
Si es capaz de hacerle eso a un gatito, que podra hacerme a m?
Bard saba que para Carlina l haba parecido enorme, atemorizador, grande como el
mundo, y cuando iban a comprometerse y ella haba pensado por primera
vez en l como posible esposo, l sinti, junto con ella, el asco aterrador de esos grandes
brazos que la aplastaran, esas manos rudas tocndola, el beso que l le haba dado delante de
todos con vergenza y pudor; y el odio que ella haba sentido por l cuando haba consolado a
Lisarda que sollozaba en sus brazos; la muchacha ni siquiera saba qu le haba hecho Bard
o por qu, slo que haba sido usada, avergonzada, humillada, y que no haba podido
resistirse, ni siquiera por el odio y el asco que senta por lo que le haba hecho a su cuerpo y
por cmo la haba convertido en cmplice de su propia violacin...
Y despus, el festival, cuando l la haba conducido a la galera, y ella supo que l
pretenda tener de ella, de buen grado o por la fuerza, lo mismo que haba tenido de Lisarda;
slo que era peor para ella, porque saba lo que l quera y por qu.
Bard no me quiere a m, sino que, por orgullo, quiere acostarse con la hija del rey para
ser el hijo poltico del rey; no tiene identidad ni orgullo propios, y por eso debe tomar por
esposa a la bija del rey, para que le d legitimidad. Quiere mi cuerpo al igual que desea el
cuerpo de cada mujer que ve.
Bard sinti junto con Carlina el asco fsico que el contacto de l le produca, el
disgusto ante su lengua metindose en la boca de ella, sus manos sobre ella, terrible
alivio que sinti cuando Geremy los interrumpi. A travs de los ojos de ella se vio
desenvainar a condenada daga contra Geremy, oy los gritos del joven y vio sus
convulsiones agnicas.
Basta suplic en voz alta, pero la matriz lo resenta, despiadada, arrastrndolo a la
vergenza que Orlina senta porque en el pasado lo haba admirado, porque al principio
haba sentido por l unos vestigios 'se deseo...
Pero l los haba destruido con sus propias manos,
y ella permaneci insensible mientras lo observaba ir al exilio. Haba sido como si, al
tocarla, hubiera matado en ella el deseo de casarse alguna vez.

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Cuando se le ofreci la mano de Geremy, Carlina haba huido a la seguridad de la


isla del Silencio, y la paz de ese lugar le haba limpiado la memoria, o casi.
A Bard le pareci morir de terror cuando sinti, junto con Carlina, el mortal pavor de
estar sola, maniatada y amordazada indefensa, completamente indefensa en una litera de
caballos, en manos de no saba quin, hacia no saba dnde. Cada una de las emociones de
Carlina lo penetraba con un dolor agnico, su miedo a las manos desconocidas, su pavor al ver
el rostro que crey de Bard mirndola con odio en la litera, cuando supo que ya no podra
esperar piedad del orgullo y de la ambicin de l.
Bard vivi con ella la espantosa lucha cuando, liberada un momento para aliviarse,
haba corrido como una caprina astada, slo para ser atrapada y maniatada mientras se
debata y araaba (en medio del terror la momentnea satisfaccin que experiment al
hundir las uas en la mejilla de Paul) y otra vez arrojada al interior de la litera.
La humillacin de yacer all hora tras hora, maniatada y amordazada, la vergenza de
yacer con un vestido empapado de su propia orina. El conocimiento, cuando la haban
llevado a sus propias habitaciones, de que estaba derrotada, de que no haba escapatoria.
Avergonzada pero demasiado exhausta para resistirse. La oy dar su palabra tan slo para que
le aflojaran las ligaduras que le heran la carne, para que le dieran comida y atencin, un bao
y ropa limpia.
Despus de eso, nunca ms ser capaz de creer que soy valiente...
Cuando Bard fue a verla, Carlina ya estaba semiderrotada. Bard sinti junto con ella el
ataque de pnico de sus frenticas plegaras:
Madre Avarra, aydame ahora, slvame, protgeme, porque me be jurado a ti, no dejes
que esto ocurra, i Por qu, por qu debe ocurrir esto, por qu me abandonas? He cumplido
todos mis votos, te he servido fielmente como sacerdotisa...
Y la terrible sensacin de abandono cuando advirti que la diosa no la ayudara, que
nadie la ayudara, que estaba sola con Bard y que l era ms fuerte que ella.
El terror mortal y la espantosa humillacin mientras yaca all, con las ropas
desgarradas, empalada, con ardiente dolor, pero an peor que el dolor era el horror de saber
que Bard la haba convertido en un simple objeto.
El maltrato de su cuerpo en el interior de sus partes ms ntimas y secretas, una
sensacin de desvalorizacin, la vergenza y el asco por s misma, porque poda permitir que
la usaran de este modo, odio y horror por no haberlo obligado a que la matara antes, por no
haber luchado hasta la muerte. Sin duda l no podra haber hecho nada, nada, nada peor
que esto. Cuando su semilla cay en el interior de ella, el miedo y el conocimiento de su
propia vulnerabilidad, el saber que ella no sera ms que un vientre para su hijo, el de l... un
horrendo y odioso parsito que poda crecer en su interior y apropiarse de su cuerpo limpio.
Pero ella le haba permitido hacerlo, podra haber luchado ms, no mereca nada mejor...
Bard no saba que estaba retorcindose en el suelo, que haba gritado, en medio de esta
violacin, como no lo haba hecho Carlina, que se haba mordido los labios, que se haba
convertido en objeto golpeado, ultrajado, vencido. El mundo era slo oscuridad y sus
propios sollozos cuando sinti junto con Carlina el
horror de ser tomada por segunda vez, usada de nuevo y que l se haba atrevido a hallar
placer en este horror. Inmvil y desprecindose, ella slo haba merecido esto y nada ms.
Pero eso no fue todo. De alguna manera, la marea del laran se haba despertado, y l
sinti que otros recuerdos, otras conciencias lo invadan.
Se vio a s mismo a travs de los ojos de Lisarda, desnudo, monstruoso,
incomprensible, provocando el dolor de la violacin. Se vio a travs de los ojos de Melisendra,
una odiosa compulsin y un placer que provocaba autodesprecio, el temor de verse

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humillada, de quedar arruinada para la Vista, su terror al castigo y a la lengua venenosa de lady
Jerana, y peor an, la compasin de Melora...
Una vez ms se encontr en la costa del lago del Silencio y una sacerdotisa de tnica
oscura lo maldijo. Despus, los restos de todos los que haba matado y destruido se
acercaron a roerle el alma; l se revolc y aull en las garras del autoconocimiento, una
comprensin tan absoluta que nada qued fuera: se vio a s mismo como una cosa pequea,
enferma y vergonzosa... qu miserable proyecto de hombre eres en realidad... y supo que era
verdad. Haba mirado en las profundidades de su propia alma y la haba encontrado
defectuosa. Entonces dese la muerte con todo su corazn mientras eso segua, y segua, y
segua...
Por fin acab y l se qued tendido, encogido, exhausto, en el suelo de la habitacin. En
alguna parte, a millones de kilmetros de distancia, ms all de las lunas, la vengativa Avarra
ocult una matriz y el mundo entr en una piadosa oscuridad.
Horas ms tarde el mundo empez a aclararse. Bard se movi oyendo una nica voz a
travs del tormento de
odio y acusacin y autodesprecio, que era lo nico que poda escuchar.
Bard, creo que eres dos hombres, y a, ese otro nunca, dejar de amarlo.
Melora, que lo haba amado y valorado. Melora, la nica mujer ante cuyos ojos l
nunca se haba destruido.
Incluso mi hermano, incluso Alarte, si supiera lo que he hecho, me odiara. Pero
Melora conoce lo peor de m y no me odia. Melora... Melora.
Como un hombre atontado se visti, mirando a Carlina que yaca profundamente
dormida sobre la cama. Haba estado demasiado agotada para cubrirse con su manto negro;
todava llevaba la enagua desgarrada y manchada de sangre, y sus ojos, casi en carne viva
por el llanto, estaban profundamente hundidos en las rbitas. Bard la mir con terrible temor
y pens:
Carlie, Carlie, nunca quise hacerte dao. Qu he hecho?
Caminando de puntillas por miedo de que ella se despertara y volviera a mirarlo con
esos ojos justicieros, sali al corredor.
Melora!
Slo haba una idea en su mente, llegar hasta Melora, la nica que podra curar sus
heridas.
Sin embargo Bard era un soldado antes que nada, y aunque anhelaba lanzarse por las
escaleras y montar su caballo, se oblig a dirigirse hacia sus propias habitaciones.
Paul levant la vista asombrado cuando Bard entr. Estuvo a punto de decirle: Buen
Dios, hombre, cre que pasaras la noche con tu mujer, y parece como si hubieras estado
persiguiendo demonios en uno de los infiernos. Sin embrago, se contuvo ante la mirada de
Bard. Qu le haba ocurrido?
Vio que Bard miraba a Melisendra, quien llevaba
puesta una bata verde y el pelo recogido, recin salida del bao, y tambin vio que
Bard desviaba la mirada, atormentado.
Bard le dijo ella, con su dulce voz musical, qu te ha ocurrido, querido? Ests
enfermo?
l mene la cabeza.
No tengo derecho... ningn derecho a pedir...
Paul qued atnito y consternado al or su voz ronca.
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Sin embargo, en nombre de Avarra, eres una mujer. Te ruego que acudas a Carlina;
no puedo permitir que sea ms humillada por sus propias criadas, no puedo permitir que la
vean en ese estado. Yo... su voz se quebr. La he destruido. Y ella me ha destruido a
m.
Alz una mano negndose a escuchar ms preguntas, y Melisendra supo que ese hombre
estaba al lmite de su resistencia.
Bard se dirigi a Paul, con los restos finales de su antiguo estilo.
Hasta que yo vuelva... hasta que vuelva, t eres el seor General del ejrcito de
Asturias. Se ha producido antes de lo que creamos, eso es todo.
Paul abri la boca para protestar, pero antes de que pudiera hablar, Bard haba salido de
la habitacin.
Cuando el sonido de sus pasos se alej, Paul se dirigi a Melisendra, atnito y
apesadumbrado.
Qu demonios le ha ocurrido? Parece como si hubiese sufrido la ira de Dios.
No dijo Melisendra suavemente, de la diosa. Creo que se ha enfrentado con
ladra de Avarra, y que ella no se ha mostrado amable con l. Melisendra apart la mano de
Paul. Debo ir a ver a lady Carlina; l me lo pidi en nombre de la diosa y ninguna mujer ni
ninguna sacerdotisa pueden negarse a semejante ruego.
Durante todo el largo trayecto hasta Neskaya, Bard, aferrado a su caballo al galope,
totalmente solo, apenas si poda mantenerse en la montura. Estaba enfermo y exhausto, el
dolor y la desesperacin golpeaban dentro de l al mismo ritmo que los cascos de su caballo
sobre el camino; la terrible conciencia de la humillacin, no saba si la de s mismo o la de
Carlina, el dolor de un cuerpo violado y la vergenza que arda profundamente dentro de su
alma. Sinti el dolor de ella, su autodesprecio, y se maravill. Por qu habra de odiarse a s
misma por lo que yo le hice? Sin embargo, l saba que Carlina se acusaba por no haberlo
obligado a matarla antes.
Pero an ms le dola el recuerdo de la amable voz de Melisendra dicindole:
Bard, qu te ha ocurrido, querido? Ests enfermo?
Cmo poda perdonarle despus de haberle hecho a ella lo mismo que a Carlina? Sin
embargo, haba sido sincera, ella senta verdadera preocupacin por l. Sera tan slo porque
era el padre de su hijo? O tendra alguna fuente de consuelo que l no conoca?
Cuando tuve necesidad del consuelo de la diosa, era ms joven e ignorante de lo que t
podas imaginar,
le haba dicho en una ocasin. Ella haba superado su dolor, o al menos haba
sobrevivido a l, pero en Carlina el recuerdo del momento en que haba clamado a la diosa y se
haba dado cuenta de que su Diosa no poda o no quera intervenir para salvarla era reciente y
estaba en carne viva.
Sin embargo, la diosa actu a travs de Carlina y la veng, a ella y a todas las otras
mujeres que he maltratado. Pero, por que Carlina debi sufrir para que la diosa me golpeara?
Me estoy volviendo loco?
Cabalg todo el da y cuando cay la noche, como ya alcanzaba a vislumbrar la torre
de Neskaya sobre las colinas, sigui cabalgando a la luz de las lunas. No se haba detenido
para comer ni para descansar, ni para nada, salvo para darle unos minutos de descanso a su
caballo. Ahora, al recordar que no haba tomado nada en todo el da, y que haba dormido
muy poco, desmont por unos minutos y dio un poco de pienso a su caballo. Su gruesa capa
lo protega bien de la llovizna nocturna, pero mientras estaba all el cielo se despej y la faz
verde de Idriel atisbo plidamente por entre los jirones de nubes.
Me est observando. Es el rostro de la diosa que me est observando.
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S. Sin duda, sin duda, se est volviendo loca.


No, soy yo quien se est volviendo loco.
Pero una voz cuerda, ms all de su desesperacin, coment que no se estaba
volviendo loco, que no haba una huida tan piadosa del sitio del autoconocimiento.
No te atrevers a volverte loco. Debes juntar fuerzas y rehacerte de algn modo para que
puedas corregir las cosas... aunque nada, nada podr borrar lo que he hecho...
Cmo tuve laran suficiente para ver todo eso?
Melisendra. Es una telpata catalizadora.
Por qu Melisendra nunca me mostr lo que me mostr Carlina? Tena poder para
hacerlo. Fue la compasin por m la que detuvo su mano? Y por qu habra de tener
compasin de m despus de lo que le hice?
Melora, Melora. Si l hubiera tenido alguna sensatez, tendra que haber sabido mil
cosas pequeas deberan habrselo indicado, que Carlina no lo deseaba como esposo, y
que l no la deseaba como esposa. Haba deseado casarse con la hija del rey para estar seguro
en su puesto como hijo poltico del rey. Pero por qu haba tenido tan poca confianza en s
mismo, y tan poco orgullo?
Siempre pens que, en todo caso, yo era demasiado orgulloso; sin embargo hice todo lo
que hice porque nunca sent que era suficientemente bueno.
Pero era el sobrino nedestro del rey, el rey Ardrin era hermano de su padre,* y la
bastarda nunca haba tenido demasiada importancia, y menos an si se la confrontaba con
sus habilidades para la guerra y la estrategia. Podra haber tenido una buena carrera, y podra
haber ganado honores y jerarqua como defensor y portaestandarte del rey... Pero no haba
credo lo suficiente en s mismo como para estar seguro, y haba tenido que imponerse a
Carlina...
Y si el rey Ardrin verdaderamente lo hubiese querido, l y Carlina podran haber tenido
un matrimonio formal que no hubiera sido peor que el de muchas parejas de la corte. Pero
despus de su afortunada campaa, cuando captur el fuego perpetuo, tendra que haber
sentido suficiente confianza como para saber que el rey lo valorara incluso aunque ese
matrimonio nunca se celebrara. Tendra que haber liberado a Carlina y haber pedido a
maese Gareth que le hiciera su propuesta a Melora.
Si es que ella me aceptaba... creo que ya entonces yo saba que no la mereca!
Melora era la nica persona que lo haba amado alguna vez. Su madre se lo haba
entregado a su padre para que lo criara, por lo que l saba, sin un momento de vacilacin.
Su padre lo haba amado o slo haba considerado a Bard un instrumento de su propia
ambicin? Su hermano pequeo, Alaric, lo haba amado.
Pero Alaric nunca me ha conocido, y si hubiera sabido lo que yo era verdaderamente me
hubiera odiado, me hubiera despreciado.
Nunca haba tenido una mujer que lo amara.
Las someta por la fuerza porque me pareca que ninguna de ellas me querra por
propia voluntad.
Sus hermanos de crianza lo haban amado... y l haba mutilado a uno de ellos de por
vida, y haba convertido al otro en su enemigo, para despus matarlo...
Y por qu Beltrn se convirti en mi enemigo? Porque me burl de l... y me burl de l
porque puso en evidencia todos mis miedos acerca de mi propia virilidad. Porque l no se
avergonzaba de admitir sus debilidades o su deseo de confirmarse mediante la vieja promesa
que habamos hecho cuando ramos nios. Pero yo tem que l me considerara menos viril
que l mismo!

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Cuando llegue a Neskaya, Melora sin duda me dir que he sido un ingenuo al creer
que ella poda amarme... pero tal vez se compadezca de m. Es una leronis, y tal vez sepa qu
debo hacer para enderezar mi vida. No porque pueda borrarse lo que he hecho, pero al
menos tengo que intentarlo. Tal vez consiga apaciguar a la diosa.
i Ser demasiado tarde?
Su caballo estaba ahora rendido y marchaba lentamente, pero Bard tambin estaba
cansado, inimaginablemente cansado, y se envolvi en su capa de una manera que le record,
con esa nueva y cruda conciencia que ahora tena, el modo en que Carlina se haba protegido
en su manto negro. l la haba despojado incluso de ese consuelo. Bard sinti que no podra
vivir con esta conciencia, que morira si persista mucho ms en l; sin embargo saba, en
un nivel profundo, que en realidad nunca se interrumpira. A pesar de cuantas
compensaciones concretara, vivira durante el resto de su vida dolorosamente consciente del
tormento que haba infligido a los dems. Vivira para siempre sabiendo lo que les haba
hecho a aquellos a quienes amaba.
Amar. A su manera compleja haba amado a Carlina. Su amor haba sido egosta y
brutal, pero haba sido verdadero amor, amor tambin por la tmida niita que haba sido su
compaera de juegos. Tambin haba amado a Geremy y a Beltrn, y ahora ellos estaban
fuera de su alcance para siempre. Todo el castigo por haberlos perdido era saber que l
mismo los haba alejado, que haba impulsado a Geremy a la alienacin y haba enviado a
Beltrn a la muerte. Amaba a Erlend, y saba que nunca merecera el afecto de su hijo, ni
tampoco su respeto. Si a pesar de todo lo tuviera (pues los nios amaban sin motivo, sin
razn), siempre sabra que lo tena a causa de la bondad de Erlend y no de la suya, sabra que
si Erlend lo conociera a fondo tambin lo odiara, tal como Alaric lo odiara, como lo odiara
su padre... como Melora, que era tan buena y honesta, seguramente lo odiara cuando lo
supiera. Y l deba decrselo.
Entonces supo el dolor que le producira cuando se lo contara, y se pregunt cmo poda
poner esta carga sobre Melora, cmo poda pretender aliviar su propio corazn si el precio
era cargar el de ella con pena y dolor. Se pregunt si no deba suicidarse de inmediato,
para no volver a hacer dao a los dems. Pero despus supo que tambin eso hara
dao a los otros. Podra sobrecargar de culpa a Carlina, que ya estaba colmada de vergenza
y de humillacin, y que tal vez jams se recuperara. Hara dao a Erlend, que lo amaba y lo
necesitaba, y hara dao a Alaric, en cuyas frgiles manos descansaba el reino. Pero ms all
de todos, hara dao a Melora, y por eso supo que no deba hacerlo.
Entr al patio de Neskaya y pregunt al somnoliento guardia si podra hablar con la
leronis Melora MacAran.
El hombre le dirigi una mirada, pero era evidente que en la torre de Neskaya la llegada
de un jinete solitario por la noche no era un acontecimiento demasiado extrao. Envi a
alguien a decirle a Melora que la buscaban, y mientras tanto, al ver el agotamiento de Bard, lo
hizo pasar a la planta baja donde le ofreci unos bizcochos y un poco de vino.
Bard comi los bizcochos con apetito, pero no toc el vino, consciente de que si
tomaba media copa, en aquel estado de agotamiento y con el estmago vaco, se
emborrachara de inmediato. Por ms que hubiera agradecido el olvido de la borrachera,
saba que para l no haba una huida tan sencilla.
Oy la voz de Melora antes de verla.
No tengo ni la menor idea de quin podra buscarme aqu a estas horas, Lorill.
Despus Melora apareci en la puerta. A primera vista l descubri solamente que
estaba ms gorda que nunca, all parada a la luz de una lmpara que llevaba en la mano, pero
tambin distingui el centelleo de su pelo rojo a travs del modesto velo con que se haba
cubierto. Evidentemente, la haban llamado cuando estaba a punto de retirarse y llevaba
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puesta una bata suelta, de color plido, a travs de la cual Bard percibi veladamente su
silueta.
Bard? exclam, mirndolo inquisitivamente y sorprendida.
Entonces, con esa nueva y terrible conciencia de las emociones de los dems, l sinti
el choque que ella experiment al ver su rostro demacrado y las arrugas de agotamiento.
Bard, cario, qu ha pasado? No, Lorill, est bien, lo llevar a mi sala. Puedes
caminar, Bard? Ven, entonces, sal del fro.
l la sigui, sin voluntad, incapaz de todo salvo de obedecerle como un nio,
recordando que tambin Melisendra le haba dicho cario cuando le haba visto la cara.
Cmo podan hacerlo? Al entrar en la habitacin, el fuego encendido hizo que Bard advirtiera
que estaba casi congelado.
Sintate aqu, Bard, junto al fuego. Lorill, pon unos leos ms en el fuego y luego
regresa a tu puesto. No seas estpido, hombre, no soy ninguna leronis virgen para que me
protejan y me cuiden! Adems conozco a Bard desde su primera campaa. No me har dao.
De modo que todava haba una persona que confiaba en l. No era mucho, pero
significaba un comienzo, una semilla de creciente calor que iluminaba el pramo desolado
que haba en su interior, as como el fuego calentaba su cuerpo helado y exhausto.
Lorill se march. Melora alz una mesa pequea y frgil y la coloc entre ambos.
Estaba tomando una cena tarda antes de subir a los transmisores. Comprtela
conmigo, Bard, donde come uno, comen dos.
Haba una canasta de fragante pan de nuez, todava caliente, cortado en rebanadas, unos
rollos de queso blando condimentados con hierbas sabrosas y picantes, y un cuenco de sopa
caliente. Melora verti la mitad en un jarro que le entreg y luego se tom su parte del
cuenco.
Bard bebi, saboreando la sopa caliente, y la calma y la confianza de Melera le
devolvieron la vida.
Ella termin la sopa y dej el cuenco; luego unt el pan con queso, y el pan se deshizo
de modo que tuvo que apretarlo entre los dedos. Aun as, unas migas cayeron en su regazo y
ella las recogi y las arroj al fuego.
Ms sopa? Puedo pedir ms, siempre hay un poco en la cocina, sobre el fuego.
Ests seguro? Toma la ltima rebanada de pan, si quieres, yo ya no tengo hambre y t has
cabalgado mucho tiempo en el fro. Bien, ya no pareces el seuelo de una banshee. Bard,
qu ha pasado? Cuntamelo, quieres?
Melora!
l cruz apresuradamente la habitacin para caer de rodillas a los pies de ella; Melora
lo mir y suspir.
l saba que Melora estaba esperando y de repente advirti la enormidad de lo que
estaba haciendo.
Cmo poda aliviar la enorme agona de su nueva carga de conocimiento
depositndola sobre los hombros de Melora?
Habl, y percibi que su voz era spera e insegura como el bartono reciente de un
muchacho cuya voz acaba de cambiar.
Nunca deb haber venido, Melora. Lo siento. Yo... me ir ahora. No puedo...
No puedes qu? No seas tonto, Bard exclam ella, y extendi sus manos
regordetas pero curiosamente graciosas, para alzar el rostro de Bard hacia el suyo.
Cuando le roz las sienes, Bard comprendi de pronto que ella poda leerlo todo, que
lo saba- todo, en una nica oleada de conciencia. El ardor de su nuevo dolor pas a ella sin
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palabras, y Melora supo todo lo que l haba hecho, y cmo se senta ahora, y qu haba
ocurrido.
Misericordiosa Avarra susurr ella horrorizada; y luego aadi suavemente:
No, no se mostr misericordiosa contigo, verdad, mi pobre amigo? Pero todava no has
merecido su piedad, verdad? Oh, Bard!
Y sus brazos lo atrajeron contra su pecho. l permaneci all como si Melora fuera, en
ese nico momento, la madre que l nunca haba conocido, y supo que estaba a punto de
llorar.
No haba llorado desde la muerte de Beltrn, pero saba que llorara en otro momento;
por eso se irgui y se puso tenso para no derrumbarse.
Oh, querido susurr Melora. Cmo ha podido suceder? Me culpo, Bard,
tendra que haberme dado cuenta de hasta qu punto necesitabas amor y confirmacin
tendra que haber encontrado la manera de llegar a ti. Pero estaba tan orgullosa de m
misma por respetar las reglas, como si no pudieran ser olvidadas en funcin de las necesidades
humanas. Por mi orgullo puse en marcha todo esto! Todos nosotros vivimos con los errores
que cometemos, sa es la peor parte. Podemos mirar atrs y ver el momento exacto en que
todo anduvo mal, y creo que se es todo el castigo que necesitamos: el de vivir con lo que
hemos hecho, y el de saber cmo lo hicimos. Yo tendra que haber encontrado una solucin.
Sbitamente Bard record a Mirella, aquella noche en el campamento cuando Melora lo
despidi, recordndole orgullosamente qu era lo apropiado; Mirella, en la puerta de la carpa,
susurrando: Ella llor hasta dormirse...
Melora lo haba deseado tanto como l a ella. Si al menos l hubiera sabido eso! Si
hubiera estado al menos seguro de eso podra haberse mostrado ms amable con Beltrn. Pero,
cmo poda acusarse Melora por los pecados y los errores de l? Sin embargo, lo haca, y
Bard nunca podra aliviarla de eso. Entonces, de una manera terrible, tambin le haba
hecho dao a ella.
No hay manera de evitarlo? No hay manera de evitarlo? No puedo vivir as, con
esta... esta carga de conocimiento, no puedo...
Todava acaricindole suavemente el rostro, ella dijo, con infinita amabilidad:
Pero debes hacerlo, cario, como debo hacerlo yo, como debe hacerlo Carlina,
como todos. La nica diferencia es que algunos nunca llegan a saber por qu sufren, y
nosotros s. Dime, Bard, preferiras que esto no hubiera ocurrido? De verdad lo deseas?
Si deseo no haber hecho lo que hice? Ests loca? Por supuesto... eso es lo peor,
que nunca podr remediar nada de lo que he cometido.
No, Bard, quiero decir, de veras querras que Carlina nunca te hubiera mostrado
esto, que siguieras siendo el mismo hombre que eras hace pocos das?
S, s, no soporto saber de esta manera, quiero regresar a. la ignorancia grit l.
Carlina lo haba cargado de este modo con laran, y tal vez con laran podra encontrarse
la manera de extraer de l este conocimiento monstruoso. Entonces, bajando la cabeza,
advirti con una nueva clase de dolor que se equivocaba. Para l, regresar a la ignorancia
significara arriesgarse a repetir lo que ya haba hecho; convertirse una vez ms en la clase de
hombre que poda cometer esas atrocidades, que poda herir a un hermano, mutilar de por vida
a un hermano de crianza, violar y atormentar a mujeres que lo queran.
No cambi de opinin, todava con la cabeza gacha.
Pues aunque l no lo supiera, todo el dolor de Carlina, todo el sufrimiento de
Melisendra y toda la belleza de su perdn seguiran existiendo, pero l no sera consciente
de eso. Ya no poda imaginarse cmo
sera la ignorancia: se convertira en un hombre ciego en un jardn colmado de capullos
en flor, pisoteando la belleza sin advertirla.
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Prefiero saber. Duele, pero prefiero saber.


Bien asinti Melera en un susurro. se es el primer paso. Saber, y no bloquear el
conocimiento.
Yo quiero... quiero... de alguna manera quiero enmendarme, tratar de corregir lo
que pueda.
Ella asinti.
Lo hars. No puedes evitarlo. Pero habrn muchas cosas que no podrs corregir, y
aunque te torturen tendrs que aprender a seguir... a seguir de alguna manera, cargando con
ese peso. Tendrs que saber que no puedes remediar nada de lo que cometiste. Lo mir
intensamente. Por ejemplo, te parece que deberas haber dejado a Carlina sola con esto?
Me pareci que yo sera la nica persona a quien ella no deseara ver respondi l,
todava incapaz de mirarla. '
No ests tan seguro de eso; despus de todo, ambos habis compartido algo, y algn
da tendrs que enfrentarte de nuevo a ella.
Yo... lo s. Pero despus, despus de eso no poda quedarme all, recordndole... y no
pude soportarlo. Le ped a Melisendra que fuera con ella. Melisendra es amable. No s cmo
puede, despus de todo lo que pas, de todo lo que le hice, pero lo es.
Porque ve dentro de las personas, igual que t ahora respondi Melora. Ella
sabe qu son y qu es lo que las atormenta.
T tambin dijo l, al cabo de un momento. Qu es eso? Es simplemente tener
aran?
No del todo. Pero es el primer paso de nuestro entrenamiento, por eso Carlina te
devolvi en realidad un bien a cambio de un mal. Te dio el don del laran, que fue lo primero
que ella misma recibi.
Menudo don! exclam Bard con amargura.
El don de vernos a nosotros mismos. Es un don, y lo sabrs en su momento. Bard, es
tarde y debo ir a los transmisores. No, no te dejar en este estado. Deja que avise a Varzil. Es
nuestro tenerzu, nuestro celador, y l podr enviar a algn otro para que ocupe mi lugar all;
tu necesidad es mayor en este momento.
Bard record que haba visto a Varzil de Neskaya. Haba sido en la boda de Geremy?
No lo recordaba. El tiempo se concentraba en un pasado continuo y nebuloso. No saba
cundo, cmo ni por qu haba hecho cada cosa, slo senta la enorme conviccin de una culpa
que trascenda lo soportable y un horror por s mismo tan intenso que le pareca que ya nunca
podra volver a mantener la cabeza erguida. Cualquier cosa que hiciera, cualquier cosa,
creara infinitas catstrofes. Cmo podra vivir de esta manera? Y sin embargo, morir
tambin provocara una catstrofe, de modo que si se suicidaba para evitar seguir haciendo el
mal, tampoco arreglara nada.
Melora le roz la mano.
Basta! le orden con severidad. Ahora ests empezando a caer en la
autocompasin, y eso slo empeorar las cosas. Lo que sientes ahora es tan slo la secuela del
agotamiento. Basta! Mira su voz se hizo ms suave, cuando hayas descansado y puedas
digerir lo que te ha ocurrido, estars en condiciones de continuar. No de olvidar, pero s de
dejar atrs todo eso; aprenders a vivir con lo que no puedes corregir. Lo que necesitas ahora
es dormir y descansar. Yo me quedar cerca.
Se puso en pie y levant la mesita para devolverla a su sitio. Luego llev un pesado
banco acojinado y lo coloc frente a la silla.
Podra haberlo hecho yo.

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Por qu? No estoy agotada ni soy invlida. Vamos, levanta los pies... s, as. Deja que
te quite esas botas. Y qutate tambin el cinturn y la espada; no los necesitas aqu.
Abri una cortina que ocultaba una alcoba al otro extremo de la habitacin. l se dio
cuenta de que all era donde dorma Melora. La mujer le trajo una almohada.
La silla es bastante cmoda. He dormido all muchas noches, cuando alguien estaba
enfermo y saba que podan llamarme en cualquier momento. Si necesitas salir durante la
noche le dijo directamente, el lugar que buscas est al final de este pasillo, bajando la
escalera, y tiene la puerta pintada de rojo. Es para los guardias; sera un escndalo si te
permitiera usar el bao de mi habitacin, ya que no eres uno de nosotros. Lo envolvi en
un chal de punto. Que duermas bien, Bard.
Apag la lmpara. Bard oy el crujir de la cama cuando ella se acost.
Era raro que sus pasos fueran tan leves, siendo ella una mujer tan corpulenta; ni
siquiera haba odo sus pasos. Bard toc la clida textura del chal que le llegaba hasta el
mentn. De alguna manera, lo haca sentir pequeo y joven; lo asalt una curiosa imagen de
su madre adoptiva envolvindolo en un chal parecido despus de una enfermedad infantil.
Era raro. Siempre haba pensado que lady Jerana lo odiaba y lo trataba con crueldad, por
qu haba olvidado las veces que haba sido amable con l? Acaso haba querido creer que
ella lo odiaba y no le deseaba nada bueno? Seguramente para una mujer que no tena nios
no haba resultado fcil criar al hijo fuerte y saludable que su esposo haba tenido con otra
mujer.
Cuando estaba a punto de dormirse oy la respiracin de Melora: el sonido resultaba
extraamente tranquilizador, y tambin que lo hubiera dejado dormir en su propia
habitacin, a l, un hombre que siempre haba tratado a las mujeres con crueldad. No porque
hubiera pensado hacerle algo. Se pregunt, repentinamente, si alguna vez sera capaz de sentir
otra vez deseo por una mujer, con esa terrible conciencia de todo el mal que poda hacer.
Carlina ha tenido su venganza, pens, y luego se pregunt, con sbita y suspicaz
lucidez, si alguna vez desde que su madre lo haba entregado haba sentido que lo amaban,
pues quiz pensaba, sin saberlo, que su madre no lo haba considerado digno de ser amado,
por eso lo haba entregado a su padre. Lo ignoraba; estaba empezando a creer que no saba
nada del amor. Pero saba que la confianza de Melera era, de algn modo, el primer paso
hacia su curacin. Abrazando la almohada que ola a algn fresco aroma perteneciente a
Melora, se durmi.
Cuando despert, era de da y nevaba suavemente, una de las primeras nevadas del ao
en Kilghard Hills. Los copos silenciosos, que se derretan al caer, derivaban contra las
ventanas. Melora mand a pedir prestada una navaja de afeitar y una camisa limpia a uno de
los guardias, y a desayunar con ellos.
De ese modo explic la mujer, sonrindole con alegra, se enterarn de que no
estoy recibiendo a un amante del exterior, lo cual no sera correcto mientras presto servicio
aqu. No me preocupo demasiado por mi reputacin, pero no es correcto atraer un escndalo
de ese modo, aqu en la torre. Varzil ya tiene demasiado qu combatir, sin necesidad de
ocuparse de esas cosas.
Mientras se diriga a compartir con los guardias el fresco pan de nuez y el pescado
frito, Bard sinti un cierto orgullo vergonzoso: el seor General de Asturas compartiendo el desayuno con los guardias? Pero no estaba en su tierra,
probablemente nadie lo reconocera, y si lo hacan, bien, no era asunto de ellos; sin duda
incluso un general poda consultar a una leronis por algn asunto urgente y privado.
Afeitado y con ropa limpia se sinti mejor. Despus del desayuno, un joven pelirrojo,
vestido de azul y plata y con el inconfundible sello del linaje de Hastur en el rostro, fue a
traerle el mensaje de que lord Varzil de Neskaya deseaba verlo.
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Varzil de Neskaya. Un enemigo, un Ridenow de Serris; pero Alaric lo amaba, y l


mismo se haba sentido favorablemente impresionado por el hombre que haba ido a cambiar
a Alaric por Geremy. Aunque crea que Varzil era un aliado del rey Carolin de Thendara,
igualmente lo haba impresionado favorablemente.
No debe resultar fcil jurar neutralidad en un mundo desgarrado por las guerras!
Cuando todas las tierras que te rodean estarcen llamas, sin duda es ms sencillo unirse a
algn bando!
Bard recordaba a Varzil como a un hombre joven, pero el personaje que encontr en el
pequeo estudio con suelo de piedra, abrigado con una simple tnica y sandalias en vez de la
tnica ceremonial de su cargo, le pareci viejo: en el rostro demacrado por la preocupacin se
vean arrugas, y el brillante cabello rojo estaba encaneciendo. Varzil, despus de todo, no
poda ser muy joven: l haba reconstruido Neskaya despus del bombardeo de fuego, y eso
haba ocurrido antes del nacimiento de Bard, aunque, segn haba odo, Varzil era muy joven
entonces.
Bienvenido, Bard mac Fianna. Ahora mismo te atiendo, pero primero debo arreglar
algunas cuestiones. Sintate aqule indic, y sigui hablando con el joven vestido con los
colores de Hastur, que se hallaba frente a l.
Al principio esto incomod a Bard: eso era lo que vala la mentada neutralidad de
Varzil y de la torre. Pero cuando hubo escuchado unas pocas palabras, se tranquiliz.
S, dile a la gente de Hali que les enviaremos curadoras y leroni para atender a los ms
quemados, pero deben darse cuenta de que las heridas fsicas visibles no son lo nico. Las
mujeres embarazadas deben pasar un chequeo, la mayora abortar, y sas sern las ms
afortunadas, pues de los nios que hayan sido concebidos antes de este desastre, al menos la
mitad nacern mutilados o deformes. Ellos tambin debern pasar un control en cuanto
lleguen al mundo. Las mujeres en edad de concebir deben ser evacuadas del rea en cuanto
sea posible, pues de lo contrario corrern el mismo riesgo si conciben nios antes de que la
tierra se haya curado, y eso tal vez no ocurra durante muchos aos.
La gente no querr dejar sus propiedades ni sus granjas apunt el hombre de
Hastur, qu les diremos?
La verdad respondi Varzil con un suspiro, que la tierra est irreversiblemente
envenenada y que seguir as durante aos: nadie puede vivir all, ni conquistados ni
conquistadores. Esto slo ha provocado una nica cosa buena.
Una cosa buena? Y cul es, vai laranzu?
La torre de Dalereuth tambin ha jurado neutralidad explic Varzil. Han jurado
que en ningn caso volvern a fabricar armas con el laran, y su seor, Marzan de Valeron, se
ha adherido al pacto, al igual que la reina Darna de Isoldir. Valeron e Isoldir han hecho el
juramento de lealtad a los Hastur.
Bard se puso muy nervioso ante esta noticia. Todas esas tierras estaran algn da bajo
el dominio de los Hastur? Sin embargo, si los Hastur haban jurado que
no haran ms guerras que contravinieran el Pacto, ya no se produciran ms
atrocidades como las de Hali.
Bard haba sido un soldado toda su vida y no se senta especialmente culpable por los
hombres que haba matado con la espada en combate cuerpo a cuerpo, ya que ellos haban
tenido la misma oportunidad de matarlo a l. Sin embargo, senta que nada podra justificar
nunca la muerte de los hombres eliminados por medio de la hechicera, la de las mujeres y
los nios muertos por los bombardeos de fuego. Tambin senta que sus ejrcitos podan
enfrentarse y conquistar los ejrcitos de Hastur con cualquier arma. Por qu habran de
necesitar tambin hechiceros?
Cuando Varzil acab su entrevista con el enviado de Hastur, dijo:
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Comunicad a domna Mirella que me gustara hablar con ella.


Bard oy ese nombre sin sorpresa no era tan poco comn, pero cuando entr la
joven, la reconoci de inmediato. Se conservaba esbelta y bonita, y llevaba puesta la tnica
blanca de una supervisora.
Ests trabajando en los transmisores, nia? Cre que estabas descansando, despus de
tu odisea en Hali coment Varzil.
Mirella estaba a punto de responder, pero se interrumpi al ver a Bard.
Vai dom, me enter por Melora de que ahora eres seor General de Asturias.
Perdname, lord Varzil, pero puedo preguntar por mi familia? Est bien mi abuelo,
seor, y cmo se encuentra Melisendra?
De alguna manera, Bard consigui reunir el coraje necesario para enfrentarse a ella.
Era esperar demasiado que Mirella no supiera nada de su depravacin; l crea que todo el
mundo en los Cien Reinos lo saba, y que todos estaban dispuestos a escupir sobre el
nombre de Bard mac Fianna, al que llamaban Di Asturien.
Maese Gareth est muy bien, aunque para l tambin pasan los aos respondi.
March con nosotros durante nuestra ltima campaa contra los Ridenow, antes de que
stos se rindieran.
Dirigi a Varzil una mirada vacilante. Menos de diez das antes, haba ahorcado al
seor de este hombre, don Eiric de Serris, despus del combate, por haber quebrantado su
juramento. Pero aunque Varzil pareci entristecerse, no pareca albergar ningn odio hacia
Bard ni hacia sus ejrcitos.
Y Melisendra?
Melisendra es la hermana-madre de esta chica. Qu le habr dicho de m?
Melisendra est bien respondi y agreg, siguiendo un impulso: Creo que es
feliz; me parece que desea casarse con uno de mis hombres juramentados. Desde luego, si se
es su deseo, yo no se lo impedir. El rey Alaric ha prometido a Erlend un sello de
legitimidad, de modo que eso no debe preocuparla.
Melara dijo que yo encontrara la manera de hacer todas las compensaciones posibles.
ste es slo el comienzo, algo insignificante, pero por algn lugar hay que empezar. Paul es
casi tan malo como yo, pero por algn motivo ella lo ama.
Mirella le sonri con dulzura.
Te agradezco las buenas noticias, vai dom. Y ahora, don Varzil, estoy a tu
disposicin.
Somos felices de tenerte aqu mientras te recuperas del choque de lo ocurrido en
Hali dijo Varzil. Por qu no estabas dentro de la torre?
Me haban dado autorizacin para salir a cazar en las colinas, con dos bredin-y
explic Mirella. Estbamos a punto de regresar a casa cuando empez a llover, y no
refugiamos en una cabaa de pastor. Enronces, oh diosa misericordiosa, sentimos el incendi los gritos...
Palideci y Varzil extendi una mano para abrazarla con fuerza.
Debes tratar de olvidar, querida nia. Aunque eso siempre estar contigo. Sin
duda, ninguno de nosotros, en ninguna de las torres, podremos olvidar manifest
Varzil. Mi hermana ms joven, Dyannis, era leronis en Hali, y yo la sent morir. Su voz
se extingui y por un momento Varzil qued mirando algn horror interior. Luego,
recuperndose, continu con firmeza: Lo que debemos recordar, Relia, es que el herosmo
de ellos nos ha hecho avanzar un paso ms hacia el momento en que toda esta tierra respete el
pacto. Ya sabes que ellos transmitieron deliberadamente lo ocurrido, mientras moran
mantuvieron sus mentes abiertas para que todos pudiramos ver, escuchar y sentir lo que
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sufran. Prefirieron eso antes que morir rpidamente, una opcin que podran haber
tomado con suma facilidad.
Mirella se estremeci.
Yo no podra haberlo hecho! Creo que ante el primer contacto con el fuego hubiera
detenido mi corazn para recibir una muerte ms misericordiosa.
Tal vez asinti suavemente Varzil. No todos somos igualmente heroicos. Sin
embargo, rodeada por los dems, tal vez hubieras tenido valor.
Bard vio en su mente la imagen de un cuerpo de mujer, ardiendo como una tea, pero
Varzil lo elimin.
Debes ir a otra Torre, Relia; deseas ir a Arilinn o a Tramontana?
Tramontana es un lugar peligroso objet , pues Aldaran todava no se ha
adherido al pacto y puede atacar la torre. Os debo una muerte a todos vosotros: ir a
Tramontana.
No es necesario apunt Varzil con suavidad.
Habr mucho trabajo para los leroni aqu, curando las heridas de los nios quemados de
Hali, o en las montaas de Venza, donde esparcieron polvo fundehuesos. Los pequeos se
estn muriendo.
Dejar esa tarea a las curadoras y a las sacerdotisas de Avarra, si es que aceptan
romper su aislamiento en el lago del Silencio rechaz Mirella. Mi lugar est en
Tramontana; es lo que me corresponde, Varzil.
Varzil agach la cabeza.
Que as sea. No soy el guardin de tu conciencia. No preveo paz en Aldaran, ni
tampoco seguridad para Tramontana durante mi tiempo de vida y mucho tiempo ms. Pero si
crees que te corresponde ir a Tramontana, Mirella, entonces que todos los dioses te
acompaen, pequea. Se levant y abraz a Mirella estrechndola con fuerza. Tienes mi
bendicin, hermana. No te olvides de hablar con Melora antes de marcharte.
Cuando Varzil la solt ella se dirigi a Bard.
Enva mis saludos a mi abuelo y a Melisendra, vai afora. Diles que si no volvemos a
encontrarnos, ser por los azares de la guerra. T que eras el comandante la primera vez que
fui a la guerra como leronis, sin duda lo comprenders.
Lo mir con mayor intensidad, y algo en el rostro de Bard hizo que la mirada de la
joven se suavizara.
Ahora que eres uno de nosotros, rogar por tu paz y tu esclarecimiento, seor. Que
los dioses te protejan.
Cuando la joven se march, Bard, perplejo, se dirigi a Varzil.
Qu demonios ha querido decir con uno de nosotros?
- Bien, ella ha visto que estabas recientemente dotado de laran respondi Varzil
. O acaso crees que una leronis no puede distinguir a una persona con donas?
Por el lobo de Alar, eso se ve?
Su consternacin era evidente. Llevaba alguna marca visible de aquello en lo que se
haba convertido? Varzil casi solt una carcajada.
No fsicamente. Pero ella lo ve, al igual que cualquiera de nosotros. No nos miramos
demasiado con nuestros ojos fsicos, sino que lo vemos en el exterior de tu mente. Ninguno de
nosotros te leera el pensamiento sin permiso, ni siquiera yo. Pero, en general, nos
reconocemos. Sonri. Despus de todo, crees que el celador de Neskaya concede
audiencia a cualquiera que venga aqu, aunque sea el Seor General de Asturias, Merenji y
Hammerfell y Dios sabe cuntos otros pases del territorio rebelde? No me importa tanto el
seor General dijo, con una sonrisa que haca inofensivas esas palabras, pero Bard mac
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Fianna, el amigo de Melora, a quien yo amo, el que acaba de hacerse consciente de su laran,
Bard mac Fianna es otra cosa. Como laranzu tengo una obligacin hacia ti. T eres... cmo
decirlo? T eres un pivote.
No s qu quieres decir.
Tampoco yo reconoci Varzil, ni tampoco s cmo lo s, pero la primera vez que
te vi supe que alrededor de tu persona giraran muchos grandes acontecimientos de nuestra
poca. Yo tambin soy uno de esos pivotes, una de esas personas que pueden cambiar la
historia, y que tienen el deber de hacerlo si pueden, pase lo que pase. Creo que por eso te
convertiste en Seor General de Asturias.
Eso me suena demasiado mstico, vai dom opin Bard frunciendo el ceo.
Haba ascendido al volver del exilio gracias a sus propios esfuerzos y no le gustaba en
absoluto la idea metafsica de ser solamente una pieza del destino.
Varzil se encogi de hombros.
Tal vez sea as. He sido laranzu durante toda mi
vida, y uno de mis dones es el de ver lneas temporales; no muchas, no muy claramente,
no de manera que me permita elegir entre los muchos caminos que podra tomar. He odo
decir que en una poca existi un don as, pero se extingui. Aunque a veces puedo reconocer
a un pivote cuando lo veo, y decidir lo que hay que hacer para no malgastar una oportunidad.
Bard hizo una mueca.
Y si no consigues que los otros coincidan con tu idea de lo que debera ocurrir?
Tan slo les dices que tienen que hacer esto o aquello, o el mundo podra venirse abajo?
Ah, no, eso sera demasiado fcil, y no creo que los dioses quieran que alcancemos la
perfeccin declar Varzil. No, los dems hacen lo que pueden tal como a ellos les
parece, aunque no siempre comparten mi opinin. De otro modo, yo sera un dios, y no
simplemente el celador de Neskaya. Hago lo que puedo, eso es todo, y siempre soy
terriblemente consciente de los errores que cometo, de los que he cometido e incluso de los
que cometer. Slo tengo que esforzarme al mximo y... de pronto su voz se endureci:
Considerando tu experiencia, Bard mac Fianna, creo que eso es algo que tendrs que aprender
rpido: debes esforzarte al mximo, all donde ests y convivir con los errores que no puedes
evitar cometer. De otro modo, sers como el asno que se muri de hambre entre dos parvas de
pienso, tratando de decidir cul comera primero.
Sera por esto que Melora lo haba enviado a hablar con Varzil?, se pregunt Bard.
En parte respondi Varzil leyndole el pensamiento, pero ests al mando del
ejrcito de Asturias, y una de tus tareas es la de unificar toda esta tierra. As pues, debes
regresar.
Era lo ltimo que Bard esperaba que Varzil le dijera.
Enviar a Melora contigo prosigui Varzil. Creo que la necesitarn en su tierra.
Asturias es el lugar donde estn ocurriendo las cosas importantes de nuestro mundo. Pero
antes de que te vayas, te repetir la pregunta que ya te formul en una ocasin, cuando nos
encontramos en Asturias: te adherirs al pacto?
El primer impulso de Bard fue asentir. Despus agach la cabeza.
Lo hara con gusto, tenerzu. Pero soy un soldado y obedezco rdenes. No tengo
derecho a hacerlo sin la orden de mi rey y de su regente. Para bien o para mal, he jurado
obedecerlos, y no puedo hacerte ninguna promesa sin permiso de ellos. De lo contrario sera
una deshonra. El que quebranta su primer juramento tambin quebrantar el segundo.
Con gran vergenza, record cmo haba hostigado a Carlina con ese mismo
proverbio, pero eso no haca ms leve su obligacin en este momento.

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He destruido y arruinado todo lo dems. Pero mi honor de soldado, y mi lealtad a mi


padre y a mi hermano an estn inclumes. Debo tratar de mantenerlos as.
Varzil lo mir largamente. Al cabo de un momento tendi la mano hacia Bard y le roz
la mueca.
Si tu honor lo exige, que as sea, tampoco soy el guardin de tu conciencia. Entonces
yo mismo tendr que acompaarte a Asturias, Bard. Esprame hasta que hable con mis
sustitutos y me asegure de que alguien se hace cargo de todo aqu.
Carlina se despert de un sueo inquieto, con todos los nervios y msculos de su cuerpo
doloridos, para ver a una mujer de pie en la puerta de su habitacin. Carlina se encogi para
cubrirse con el manto negro; despus, temblando, record que ya no tena derecho a hacerlo. Ya
no. Lo hubiera dejado caer, pero se dio cuenta de que todava estaba medio desnuda, vestida tan
slo con la enagua ensangrentada y rota, la nica prenda que Bard le haba dejado puesta. Se
senta entumecida y golpeada, pero en ese momento reconoci a la mujer, alta y robusta, que
tena puesto un hermoso vestido verde ribeteado en piel: era la concubina de Bard, la leronis de
lady Jerana, la que le haba dado un hijo aos atrs. Carlina slo saba de ella que se llamaba
Melisendra, porque la haba visto veladamente en la mente y en la memoria de Bard. No poda
recordar los detalles, pero estaba segura de que eran muy desagradables. Se ocult bajo el manto
negro, pensando que no podra soportar que aquella mujer serena y segura contemplara su
vergenza.
Vai domna dijo Melisendra, al tiempo que entraba en la habitacin, no querrs
que tus criadas te vean en este estado; te ruego que me dejes ayudarte.
Se sent en la cama junto a Carlina, rozando con suavidad la magulladura que la otra
tena en una mejilla.
Creme, s lo que sientes. Yo era una leronis conservada virgen para la Vista, y ni
siquiera pude protegerme de un hechizo. En cierto sentido, estaba ms avergonzada, que t,
pues a m no me golpearon hasta someterme, sino que le entregu mi virginidad sin luchar.
Veo que t te defendiste con todas tus fuerzas, mientras que yo no tuve voluntad para
hacerlo. Adems, vi en su cara las marcas de tus uas.
Carlina rompi a llorar desesperadamente. Melisendra la abraz contra su pecho y la
mantuvo all.
Bueno, bueno, llora todo lo que quieras... murmur, acunndola. Pobre damita, ya
s, ya s, creme. Yo tambin me despert as, y no haba nadie para consolarme; mi hermana
estaba lejos, en la torre, y tuve que enfrentarme con la furia de mi seora. Bueno, bueno, ya...
Cuando Carlina llor hasta calmarse, Melisendra fue al bao y meti a Carlina en la
baera con agua caliente, quitndole su enagua desgarrada.
-Har quemar esto. Estoy segura de que no querrs volver a ponrtela.
Tambin desech el resto de la ropa que Bard le haba arrancado a Carlina. Luego ba
a la otra como si fuera una nia pequea y cur sus heridas con cremas balsmicas. Despus
la visti como una mueca y llam a una de las criadas.
Trele algo de comer a la dama.
Cuando la comida lleg, se sent y estimul a Carlina para que tomara algunas cucharadas
de sopa. A Carlina le resultaba difcil mover la mandbula lastimada, pero Melisendra le
asegur que no haba fractura.
Cuando las criadas se llevaron las bandejas Carlina la mir trmulamente.
Creo que todo esto debe resultarles extrao. Todas ellas conocen mi vergenza y
contigo aqu... -^
Melisendra le sonri.
Seguro que no; no es nada nuevo que una barragana atienda a la esposa legal. Seora,
a decir verdad, estoy segura de que en esta tierra donde tantos matrimonios se imponen a
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mujeres que no los quieren, t no eres la nica mujer noble que debe soportar una violacin en
su noche de bodas.
Bien, as es asinti Carlina con una amarga sonrisa. Casi lo haba olvidado.
Supongo que esto me ha convertido en la esposa legtima de Bard. Ahora slo me falta
esperar que cierren las catenas sobre mi mueca, como si fuera una puta de las Ciudades
Secas! Dnde est Bard?
Se march hoy temprano, no s adonde; pero pareca haberse enfrentado con la
vengativa Avarra respondi Melisendra suavemente. No s qu saldr de esto, ignora si
la situacin poltica lo obligar a retenerte como esposa. No s nada de esas cosas. Pero estoy
segura, muy segura, de que nunca volver a maltratarte. Soy leronis, y vi que algo haba
ocurrido en su interior. No creo que nunca vuelva a maltratar a ninguna mujer.
Cmo puedes ser tan buena amiga ma, considerando que, si debo permanecer aqu
como esposa de l, t slo sers su barragana?
Nunca fui ms que eso, seora. El padre de Bard hubiera visto con buenos ojos que
nos casramos, pero l no me quiere. Para l slo fui una diversin en el momento en que
senta furia y amargura hacia el mundo. Si no le hubiera dado un hijo, me habra echado...
Oh susurr Carlina, tambin eres una vctima. Siguiendo un impulso, bes a
Melisendra y recit con timidez: Segn el juramento de las sacerdotisas de Avarra soy
madre, hermana e hija de todas las dems mujeres...
... y bajo su manto t eres mi hermana complet Melisendra suavemente.
Carlina la mir atnita.
Eres una de nosotras?
Con gusto lo hubiera sido asinti Melisendra, y sus ojos se llenaron de
lgrimas. Pero t conoces Su ley. Ninguna mujer puede renunciar al mundo para refugiarse
en la isla del Silencio mientras tiene un hijo demasiado pequeo o padres ancianos que
necesiten sus cuidados. No quisieron aceptarme mientras tuviera estas responsabilidades.
Mi otra hermana es leronis en Neskaya, y yo soy el nico apoyo que le queda a mi anciano
padre. Por otra parte, Erlend slo tiene seis aos. De modo que no quisieron aceptar mis
votos y, adems, un laranzu me predijo que tena trabajo que hacer en el mundo, aunque
no me comunic cmo ni cundo. Sin embargo, la madre Ellinen me autoriz a
comprometerme, en privado, con las obligaciones de una sacerdotisa, aunque no hice voto
de castidad: ella dijo que tal vez quisiera casarme algn da.
Y todava deseabas el amor de un hombre? le pregunt Carlina temblando. Me
siento como si fuera a morir. No soporto la idea de que un hombre vuelva a tocarme por
deseo, ni siquiera por amor.
Melisendra le acarici la mano con suavidad.
Eso pasar, hermana. Eso pasar, si la diosa lo quiere. O tal vez ella desee que
vuelvas a servirla en castidad, en la isla o en otra parte. Todas estamos bajo su manto.
Quieres que haga lavar esto para ti? pregunt tras haber recogido el manto negro.
No soy digna de usarlo solloz Carlina.
Calla! orden Melisendra con severidad. Sabes que no es as! Crees que ella
no sabe que te defendiste muy bien?
Los ojos de Carlina volvieron a llenarse de lgrimas.
Eso es lo que temo. Podra haber luchado ms,
podra haber dejado que me matara. Ojal lo hubiese hecho!
Vai domna, hermana musit Melisendra suavemente, me parece una blasfemia
pensar que la diosa pueda ser menos comprensiva que una dbil mujer como yo. Y si yo

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comprendo y perdono tu debilidad, no cabe duda de que la Madre Oscura no podr hacer
menos.
Tal vez he estado demasiado tiempo en la isla del Silencio prosigui Carlina y su voz
tembl. He olvidado las cosas reales del mundo. T estuviste en la guerra aqu.
Ni siquiera os enterasteis cuando Hali fue bombardeado con fuego y todos ellos
murieron?
Lo supimos. Pero la madre Ellinen nos dijo que no captramos eso, porque era
intil compartir esa agona...
Mi padre nos aconsej lo mismo. Pero estbamos marchando con el ejrcito dijo
Melisendra.
Las madres dijeron que nosotras no debamos mezclarnos con la guerra, que
debamos ocuparnos de las cosas eternas, del nacimiento y la muerte. Segn ellas, la guerra
era un asunto de hombres, algo que no tena nada que ver con nosotras, sino con el
patriotismo y el orgullo masculino y la realeza y la sucesin, y que las mujeres no tenamos
nada que ver con eso.
Melisendra profiri una palabrota.
Perdname, seora, pero yo he combatido junto a los hombres, desarmada excepto
por una piedra estelar y una daga para asegurarme de que no caera viva en manos del
enemigo. La Hermandad de la Espada tambin combate con las mismas armas que los
hombres, aunque saben que para ellas los castigos de la derrota son an ms crueles. Algunas
prisioneras sufrieron ese destino hace unos pocos das, despus de la ltima derrota de
Serris.
Siempre estn pidiendo a las sacerdotisas de Avarra que abandonen su isla y salgan
al mundo a curar dijo Carlina dbilmente. Tal vez deberamos pedirle a la Hermandad
que nos proteja. Al menos de esa manera no les haramos ningn dao. Su voz se
extingui y luego agreg: Tal vez la madre Ellinen est equivocada al insistir en que no
participemos en las luchas que nos rodean...
No soy el guardin de la conciencia de nadie seal Melisendra. Tal vez hay
diferentes vocaciones para mujeres diferentes...
Pero, dnde encontrars un hombre que lo acepte? pregunt Carlina con
amargura.
Y ambas mujeres permanecieron en silencio.
Ninguna de ellas previo lo que ocurri inmediatamente. Se oy un zumbido leve...
todos los sobrevivientes coincidieron en eso. Un momento ms tarde se produjo un gran
estallido, un ruido atronador, el suelo tembl bajo sus pies y ambas se abrazaron
involuntariamente. A la primera explosin le siguieron varias ms.
Erlend! grit Melisendra, y corri salvajemente por el pasillo, tambalendose
cuando los muros se estremecieron con una cuarta explosin.
Erlend! Paolo!
Paul grit el nombre de Melisendra y la atrap a la entrada de sus habitaciones. Luego la
arrastr por la fuerza hasta situarla debajo del marco de una puerta.
Melisendra se aferr a l y se tambale, buscando establecer contacto con la mente de
su hijo. El nio estaba a salvo! Gracias a todos los dioses, estaba a salvo en los establos,
donde haba ido a visitar una carnada de cachorros!
Paul sinti como propio el alivio de Melisendra,

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cuya mente estaba abierta, mientras se apoyaba en l con ambas manos. Una y otra
vez todo se tambale con repetidas explosiones y se alz el estrpito de las piedras al
derrumbarse.
Vamos indic Paul rpidamente. Tenemos que salir de aqu!
Lady Carlina...
Paul sigui a Melisendra cuando sta regres corriendo. Encontr a Carlina
agazapada debajo de los muebles cados, la cogi en brazos y corri con ella hacia la
pequea escalera privada que conduca al jardincito donde haba visto a Melisendra con su
hijo por primera vez. Melisendra corra tras l.
Cuando estuvieron afuera, dej a Carlina en el suelo. En medio de su confusin y
terror, ella no lo haba visto; ahora, al mirarlo, retrocedi otra vez asustada.
T... pero no, no eres Bard, verdad?
No, seora. Pero yo fui quien te trajo de la isla del Silencio.
Te pareces mucho a l. Es muy raro.
Ms raro de lo que supones, pens Paul, pero no poda decirle nada y saba que, de
todas maneras, probablemente ella no le creera. Qu poda saber Carlina de su mundo y de la
caja de estasis? De todos modos, eso haba quedado atrs, haba sido otra vida y el hombre
que l haba sido en ese otro mundo estaba absolutamente muerto. De qu servira
contrselo?
De algn modo deba conseguir que Bard creyera que l, Paul, no representaba ninguna
amenaza. Tal vez ahora que Bard se haba marchado en alguna misteriosa misin, y que el
castillo estaba sumido en la confusin, bajo un ataque de hechicera? era el momento
de llevarse a Melisendra y huir a Kilghard Hills y ms all, ms all de los Hellers. Tal vez en
ese territorio salvaje y desconocido pudieran empezar una vida
nueva. Pero, Melisendra accedera a abandonar a su hijo?
Mira! Oh, por la piedad de los dioses, mira! grit Melisendra, quien observaba
el edificio del que se haban escapado.
Toda un ala del castillo se haba desplomado, y Melisendra se aferr a Paul,
horrorizada. A travs de su mente l vio...
Un rostro joven, contorsionado por el terror; un cuerpo invlido demasiado lento y
torpe para bajar la escalera, un anciano que corra para ponerse a salvo, pero que regresaba
par a auxiliar al muchacho invlido. Todo un tramo de escalera se derrumb bajo los pies de
ambos, el techo se abri para dejar entrar el cielo, y el mundo desapareci bajo un alud de
piedra y yeso que los sepult instantneamente, juntos.
Don Rafael! Alaric! susurr Melisendra, horrorizada. Rompi a llorar. El
anciano se mostr siempre muy bueno conmigo. Y el muchacho... su vida fue tan dura,
pobrecito, y morir de esta manera...
Carlina tena el rostro duro e implacable.
Lamento tu dolor, Melisendra. Pero el usurpador del trono de Asturias est muerto,
y no encuentro en m ningn dolor.
Ahora, en todos los jardines y terrenos del castillo Asturias aparecan hombres y
mujeres, cortesanos y criados, nobles, cocineras y caballerizos que aullaban y gritaban
sumergidos en la mayor confusin, apindose para contemplar horrorizados el ala
derrumbada.
Pero mientras uno de los mayordomos gritaba, advirtindoles a todos que no se
acercaran al edificio todava tembloroso, se alz una terrorfica explosin final. Lo que
quedaba en pie de esa ala se desplom y acab estrellndose en medio de una nube de
polvo y gritos ahogados. Luego rein el silencio.
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En medio de esa quietud, Paul escuch que maese Gareth gritaba.


Todava quedan con vida algunos leroni del rey? Venid conmigo! Rpido!
Debemos averiguar qu nos est atacando!
Debo ir aleg Melisendra, y se alej rpidamente antes de que Paul pudiera
cogerla de la mano e instarla a escapar con l durante esa confusin.
El hombre permaneci junto a Carlina, observando a los hechiceros, que no llevaban
puestas ahora sus tnicas grises, sino que vestan cualquier cosa, desde camisones y batas,
incluyendo a uno, el joven Rory, que apareci envuelto en una toalla, evidentemente
sorprendido durante un bao. Todos se reunan debajo de los rboles en flor del huerto.
Maese Gareth, renqueando, los reuni a su alrededor; faltaban dos o tres, ya que
algunos se encontraban en el ala derrumbada, atendiendo a don Rafael o al rey, pero adems de
Rory haba cuatro mujeres y dos hombres, y maese Gareth les dijo algo en voz baja.
Paul, que estaba un poco lejos, no alcanz a orlo. Los soldados trataban de mantener a
todos alejados de los muros derrumbados. Paul se dirigi hacia ellos. Qu era lo que le
haba dicho Bard ?
Eres el seor General hasta que yo regrese. Ha ocurrido un poco antes de lo que
pensbamos, eso es todo.
Uno de los soldados se le acerc corriendo.
Seor, seguramente ests preocupado por tu hijo. Pero est a salvo, uno de los
sargentos se ha hecho cargo de l, ya que su madre estar con el viejo hechicero y todos los
dems leroni. Ven, seor, habla con l y tranquilzalo, para que el nio sepa que todava tiene
padre y madre.
S, era correcto. Vio a Erlend, plido y tembloroso, abrazado a un cachorro con ambas
manos.
Tu mam est bien, Erlend, est all con tu abuelo dijo el soldado. Mira, chiyu,
aqu est el seor General que ha venido a llevarte con tu mam.
Erlend alz la cabeza.
se no es... Durante un horrible momento de pnico, Paul supo que el juego
haba acabado antes de comenzar, que Erlend estaba a punto de decir: se no es mi padre.
Sin embargo los ojos del nio se cruzaron con los de Paul por un instante, y Erlend dijo, en
cambio: se no es modo de hablarme, Coras, no soy un beb. Dej el cachorro en
manos del soldado y aadi: Llvalo a l con su mam, mira cmo llora pidiendo su leche.
Yo debera ir con los leroni, ya que algunos de nosotros han muerto y necesitarn todas las
piedras estelares disponibles.
Es un fenmeno, seor General, verdad? coment el soldado. De tal lobo, tal
cachorro! Buen chico!
No creo que te necesiten, Erlend, pero puedes ir y preguntarles si puedes ser til en
algo dijo Paul a Erlend, cuidadosamente y con dignidad.
Gracias, seor.
Erlend camin junto a l, con firmeza, pero Paul percibi que el muchacho temblaba,
y al cabo de un momento le tendi la mano. El chico la cogi en la suya, pequea y
sudorosa. Cuando se alejaron lo suficiente como para que nadie los oyera, Erlend le
pregunt ferozmente:
Dnde est mi padre?
Se march a caballo esta maana temprano respondi Paul. Al cabo de un momento,
agreg: Tem que todos pensaran que los haba abandonado en un momento de desgracia, y
por eso respond como si fuera l cuando los soldados me confundieron con tu padre.
Se pregunt por qu se molestaba en dar tantas explicaciones a un chico de seis aos.
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S. Mi padre debera estar aqu observ Erlend, y en su voz haba una nota de
acusacin.
Las palabras del nio hicieron que Paul se preguntara si Bard regresara, y cundo lo
hara.
Antes de marcharse me dijo: Hasta que regrese, t eres el seor General. Erlend
lo mir de manera extraa. Lo vi marcharse. En ese momento no comprend qu haba
querido decir.
Permaneci un momento en silencio, y por fin observ:
Debes hacer lo que te dijo.
Cuando el muchacho se alej en direccin al pequeo grupo de leroni, Paul se qued
mirndolo, preocupado.
Carlina segua en el mismo lugar donde la haba dejado.
se es el hijo de Bard? le pregunt.
S, seora.
No se le parece en absoluto. Supongo que ha salido a Melisendra. Desde luego tiene
su pelo y sus ojos.
Debo ir a ver qu estn haciendo los soldados dijo Paul, retomando lo que
haba querido hacer antes de encontrar a Erlend.
Melisendra se tranquilizara al ver a su hijo; pero el ejrcito era como un hormiguero
que alguien hubiera destruido de un puntapi. Todos se movan de ac para all, sin direccin.
Formaos, hombres! bram Paul. Sargentos, pasad lista y averiguad cuntos
han quedado sepultados en el derrumbe! Luego veremos si nos encontramos bajo ataque!
Formacin!
Es el Lobo! El seor General est aqu! grit alguien.
Una vez restablecido el liderazgo, los hombres formaron, se pas lista y todos
escucharon los silencios que se producan cuando se llamaba algn nombre al
que nadie responda. Ms tarde se descubrira que algunos soldados ausentes en esa
primera constatacin seguan con vida, pero que por una razn u otra no haban estado en
sus puestos: algunos de permiso y bebiendo una copa en la aldea, uno o dos profundamente
dormidos en las barracas, o con alguna mujer. Despus apareceran, preguntando a qu se
deba tanto alboroto. Pero al menos, todos tuvieron una idea de las bajas, y la forma del
ejrcito se restableci, aunque no en su totalidad.
Todo sigui en silencio. No hubo indicio de ms explosiones, ni ninguna seal de un
asalto, ni de una fuerza de ataque.
Paul se pregunt quin sera el enemigo. Serris se haba rendido, Hammerfell no tena
suficiente fuerza, los Hastur haban jurado el pacto, y aunque todava posean ejrcito,
haban prometido no usar armas de laran. Acaso los Alton o los Aldaran habran entrado en
guerra, y las noticias no le haban llegado a Paul porque se hallaba entonces cumpliendo su
misin en la isla del Silencio? Se tratara del pequeo reino de Syrtis, famoso por su poderoso
laran}
Hasta el momento, no haba tenido ninguna noticia de los leroni que investigaban la
procedencia del ataque. Paul se pregunt si habran aceptado la oferta de Erlend y habran
admitido al nio junto a ellos.
Ese mismo da, ms tarde, Paul estaba inspeccionando junto con dos ingenieros
militares la parte inclume del edificio, para evaluar si era segura o no, y para cerciorarse de
que cualquier incendio producido por braseros cados o por lmparas encendidas se hubiese
extinguido. En ese momento vio a Erlend que caminaba apresuradamente, y el muchacho lo
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salud con seriedad. Acto seguido le dijo que los leroni lo haban destinado a llevar y traer
recados. Le pedan que les hiciera enviar comida y vino, porque no tenan ningn
lugar aislado donde trabajar y la presencia de cualquier no-telpata que los atendiera les
resultara perturbadora.
Paul se pregunt a qu leronis se les habra ocurrido esta idea, que era una buena
manera de dar salida a la energa del chico y alejarlo de cualquier problema. Hasta poda ser
cierto, la cosa sonaba bastante razonable.
El interior del castillo era un caos. Un ala y la parte principal estaban intactas, y la
fortaleza principal no haba sufrido daos. Los proyectiles haban cado un poco desviados.
Al inspeccionar las ruinas, Paul no encontr ningn resto que revelara la presencia de
bombas ocultas en el interior, porque eso era lo primero que se le haba ocurrido. Se sinti
inclinado a estar de acuerdo con la apreciacin de los ingenieros, quienes opinaban que se
trataba de un ataque con laran.
No lo sabremos con seguridad hasta que vengan maese Gareth, la dama Melisendra,
o la dama Lori puntualiz uno de los hombres. Ellos sabrn decir si ha sido con laran o
no, pero ahora estn ocupados en otra cosa, y bien ocupados, supongo, tratando de descubrir
quin nos atac y cmo devolverles el golpe. Tal vez acaben por rodear el castillo con un
escudo. No te sorprendas de que sepa algo de eso, seor, mi hermana era leronis en la torre de
Hali; muri durante el bombardeo. Y mi padre muri hace treinta aos, en el incendio de
Neskaya. Algn da, seor, tendrn que acabar con las armas del laran. No tengo nada en
contra, seor, y la dama Melisendra me parece una buena mujer, pero con todo respeto,
seor, el ejrcito no es lugar para una mujer, ni siquiera dentro del cuerpo de hechiceros.
Me gustara que las guerras se combatieran honestamente, con el acero de las espadas y no
con hechicera!
Tambin a m! Creme que tambin a m me gustara! respondi Paul,
sorprendido de s mismo.
Pero mientras nos ataquen con armas de laran, supongo que tendremos que
defendernos de la misma manera. No hay nada malo en protegernos con un escudo a prueba
de laran, seor, para que no pueda alcanzarnos ninguna clase de hechicera.
Les hablar de eso asegur Paul con irona.
Hazlo, seor General dijo el hombre, y si el nuevo rey, sea quien fuere, desea
firmar el pacto, seor... dile que todo el ejrcito estar a favor!
Carlina, envuelta en su manto negro, se mova entre los pocos que haban sido sacados de los
escombros todava con vida, dedicada a curar y a supervisar a las curadoras.
Paul advirti que su sola presencia tranquilizaba y consolaba a los suficientes.
Mirad, una sacerdotisa de Avarra, una mujer de la isla del Silencio ha venido a
asistirnos!
Las otras curadoras hacan lo que podan, pero un silencio reverente pareca rodear a
Carlina mientras se desplazaba entre los heridos. Nadie saba ni a nadie le importaba que
fuera o que hubiera sido la hija de Ardrin, la princesa Carlina; lo que les importaba era que
fuera una sacerdotisa de Avarra, y los pocos que la reconocieron ni siquiera mencionaron su
identidad o, si lo hicieron, nadie les prest atencin.
Al anochecer se haba restaurado al menos una apariencia de orden. Los heridos haban
sido trasladados al Gran Saln, donde reciban cuidados.
Carlina, observando aturdida a su alrededor, advirti que en este mismo saln se haba
comprometido con Bard ocho aos atrs, y que all mismo haba presenciado su exilio medio
ao ms tarde. Le pareca que todo eso perteneca a otra vida. En efecto, haba sido algo
perteneciente a otra vida.
El cuerpo del rey Alaric, penosamente aplastado,
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haba sido recuperado de entre las ruinas de la gran escalera del ala derruida, y
tambin el de don Rafael, quien al parecer haba intentado cubrir el cuerpo del muchacho
con el suyo en la cada. Ambos cadveres yacan en la antigua capilla, vigilados por los ms
antiguos criados, entre ellos el anciano Gwynn.
Paul se cuid de no entrar all. Saba que advertiran su ausencia, o ms bien, la de
Bard, pero no confiaba en los ojos penetrantes del viejo Gwynn.
Pero fuera de la capilla, Paul fue acosado por dos de los consejeros principales.
Seor General, debemos hablar contigo.
Es ste el momento adecuado, con... Paul se interrumpi, exhal un suspiro y
dijo lentamente: cuando los cuerpos de mi padre y mi hermano an no han recibido
sepultura?
Nunca haba visto a Alaric, y de don Rafael slo saba que era el hombre que lo haba
trado aqu por medio de hechicera. No senta ningn pesar y no se atrevi a simularlo.
No tenemos ms tiempo urgi don Kendral de High Ridge quien, segn saba Paul,
era el consejero mayor del Reino de Asturias. Alaric de Asturias ha muerto y tambin su
regente. sta es la situacin objetiva. Valentine, el hijo de Ardrin, es un nio, y no aceptaremos
aqu a ningn ttere de los Hastur. El ejrcito te respalda, seor, y eso es importante. Estamos
dispuestos a respaldar tu coronacin, Bard di Asturien.
Buen Dios! tartamude Paul.
Ya era bastante extrao que los principales consejeros del reino estuvieran dispuestos a
ofrecerle la corona a Bard mac Fianna, el nedestro proscrito, el Lobo de Kilghard. Pero que
se la ofrecieran a Paul Harrell resultaba impensable: exiliado, rebelde, criminal confeso y
asesino! Fugitivo de la caja de estasis!
El tiempo constituye el principal problema, seor. Estamos en guerra, y t sabes qu hacer con el ejrcito; los soldados nunca
aceptarn a un rey nio, no ahora. Adems, t eres el seor General.
Dnde demonios est Bard, de todos modos?, se pregunt Paul con furia. Qu estaba
haciendo lejos, justo en este momento?
Es necesario que tengamos un rey, seor. Si los Hastur nos atacan nos veremos
atados de manos! Vimos cmo tranquilizaste a los soldados esta maana. Creo que eres el
nico rey que todos aceptarn.
Ensombrecido, Paul supo que no tena ninguna posibilidad de negarse. Bard se haba
marchado, nadie saba adonde, y todo el mundo crea que l era Bard. Su doble le haba dicho
con mucha frecuencia que no deseaba ser rey, pero Paul supuso que si Bard hubiera estado
all, en un castillo en ruinas con un ejrcito sin cabeza y un pas sin rey, tambin l hubiera
sucumbido a la lgica de la situacin.
Supongo que no tengo alternativa.
No la tienes, seor. Como comprenders, no hay nadie ms que t dijo Lord
Kendral, y luego vacil. Otra cosa, seor. En un tiempo estuviste comprometido con la
hija menor de Ardrin, pero la lnea de Ardrin no es popular en este momento. No desde que
la reina Ariel huy del modo en que lo hizo. Tendrs que designar un heredero, seor, y
como no tienes ningn hermano vivo, tendrs que legitimar a tu hijo. Todo el mundo sabe
quin es su madre; podra resultar conveniente que te casaras con Melisendra MacAran...
Lady Melisendra, quiero decir, por supuesto, vai dom. Al ejrcito le gustara eso.
Y as, a la luz de las lmparas de la antigua sala de audiencias del ala intacta del castillo,
Paul Harrell, rebelde y criminal condenado, fugado de la caja de estasis, fue coronado rey, y
fue casado di catenas con Melisendra MacAran, leronis.
Dos ideas prevalecan en su mente en el momento en que maese Gareth uni las manos
de ambos por encima de los brazaletes rituales y dijo:
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Y que por siempre seis uno.


La primera idea era de gratitud, porque hubieran llevado a Erlend a la cama.
La segunda era una furiosa curiosidad: dnde infiernos estara Bard di Asturien, y
cmo se sentira al enterarse de que su doble le haba usurpado el trono y por ende le haba
obsequiado tambin con una reina.
Varzil tard casi todo el da en encontrar a alguien que pudiera quedarse al frente de
Neskaya, y slo a la maana siguiente pudieron partir hacia Asturias.
Melora, tras hacer ensillar su asno, advirti a Bard, rindose, que en cuestin de montar
no haba mejorado desde aquella lejana campaa sucedida aos atrs.
Observndola cabalgar, Bard pens que todava montaba a su asno como si fuera un
saco de patatas arrojado sobre la montura. Era raro, porque Melisendra montaba bien y con
gracia. Por qu sera que l nunca haba sentido ningn inters por Melisendra, al margen
de su bello cuerpo, y esta otra mujer significaba tanto para l?
Tal vez en algn momento Melisendra pudo haber tenido importancia para m. Pero
siempre que la miraba, despus me senta avergonzado, y no quera saber qu le haba hecho;
por eso no soportaba mirarla. As, cada vez me comportaba de forma ms cruel con ella.
He destruido a todos los que amaba. He destruido mi propia vida. Y ni siquiera puedo
morir porque tengo una misin que cumplir.
Bard cabalgaba a travs de la temprana belleza del otoo en las Kilghard Hills, pero sus
ojos permanecan
fijos en su interior, en una tierra sombra y estril, y senta .en la boca el fro resabio de
las cenizas.
De algn modo deba poner orden en Asturias. Haba una guerra por ganar, o al
menos haba que establecer la paz. Desde el bombardeo de Hali, pens Bard, no haba
quedado demasiado placer por la guerra entre los Hastur, ni entre nadie ms. l haba
establecido contacto teleptico con Mirella durante 'un momento, y con Varzil, y con
Melora, mientras hablaban del incendio de Hali, y ahora le repugnaba la mera idea de esa clase
de ataque, con fuego perpetuo o esparciendo polvo fundehuesos, como haba ocurrido sobre
las montaas Venza, donde los nios moran porque la sangre se les volva plida y floja...
Eso no era una guerra! Era una pesadilla.
Bard decidi que como mnimo despedira a sus hechiceros y leroni, y que si su padre
se negaba a firmar el pacto, debera buscarse a otro comandante para sus ejrcitos. l, Bard,
se haba ganado el sustento como soldado mercenario, en el exilio. Poda volver a hacerlo.
Pens, sombramente, que si su padre estaba decidido a tener un gran general que
arrasara todas estas tierras y que sometiera a los Cien Reinos al dominio de Asturias, poda
pedirle a Paul que ocupara su lugar.
Paul es tan inconsciente como era yo. Como era hasta... Dioses del cielo, slo fue
anteanoche? He perdido la nocin del tiempo. Me parece como si el hombre que fui hubiera
vivido siglos atrs.
Paul ni siquiera comprende el horror de la guerra con laran, es inmune a los horrores
que penetran el cerebro, la, mente y el alma de un hombre.
De repente comprendi que estaba dispuesto a matar a Paul. No como le haba
ocurrido mientras estaban en campaa juntos, a causa de que tarde o temprano su gemelo
oscuro podra representar una amenaza para su propio poder y posicin, sino porque Paul
era el hombre que l mismo haba sido hasta haca dos das, y ahora estaba dispuesto a matarlo
para salvar a su pueblo del dominio del hombre cruel y despiadado que l mismo haba sido
antes. Saba que eso herira a Melisendra, y estaba preparado para intentar cualquier cosa
para persuadir a Paul de que depusiera su ambicin. Pero Paul no haba compartido la
experiencia que haba tenido l, y en Paul no haba nada que pudiera poner coto a su
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despiadada ambicin. Paul todava era capaz, como antes lo haba sido Bard, de pasar por
encima de cualquiera y de cualquier cosa incluso de Melisendra para conseguir poder y
posicin.
No lo s con certeza. Tal vez baya juzgado mal a Paul, del mismo modo que he
juzgado mal a todos los dems. Tal vez pueda hacerlo entrar en razn. Pero si no es as... No
quiero hacerle ms dao a Melisendra, pero tampoco le permitir a Paul seguir como hasta
ahora. No deba haberlo dejado al mando del ejrcito, podra hacer muchsimo dao.
Entonces advirti que se haba metido o ms bien que su padre se haba metido
en la vida de Paul sin ningn motivo, y que cualquier cosa que Paul le hiciera a cambio
sera una retribucin justa. Todo se reduca a aquella vieja certeza que lo asalt la primera
vez que haba visto el rostro de su gemelo oscuro:
Llegar el da en que tendr que matarlo, o l me matar primero.
Siguieron el camino hacia el oeste de Neskaya, pero cuando el camino doblaba hacia
el norte, hacia Asturias, Varzil dijo, sombramente, que deban abandonar el camino por un
trecho y continuar hacia el oeste.
Melora todava est en edad de concebir, y tambin t, Bard. Esta tierra ha sido
azotada; cualquier
hijo que pudierais tener dentro de varios aos podra sufrir severos daos a nivel
celular. Incluso a esta distancia, tampoco estoy seguro de que Neskaya se libre. No sabemos
nada todava acerca de cmo acta esa cosa en las clulas. Podemos soportar el riesgo que
ofrece Neskaya, pero no estoy dispuesto a exponeros a mayor riesgo. A mi edad ya no
importa demasiado. Pero vosotros dos tal vez tengis hijos algn da. Quiero decir,
cualquiera de vosotros podra tenerlos "agreg, y luego se ri, extendiendo las manos
como si dijera: No quise decir eso.
Pero Bard, al mirar a Melora en medio de la brillante maana, vio en ella una sonrisa
tan ntima como un beso de bienvenida, una sonrisa que le dio calor, que calde la muerte
que lo invada. En toda su vida nunca se le haba ocurrido que una mujer poda mirarlo y
sonrerle de esa manera.
Ya ese hombre, Bard, nunca dejar de amarlo.
Entonces ella todava lo amaba. No sera fcil. Haba convertido a Carlina en su
esposa por la fuerza; la ley estableca que un compromiso, una vez consumado, equivala a
un matrimonio legal. Sin duda Carlina estara muy contenta de librarse de l, y l no poda
convertir en su barragana a una leronis de Neskaya, de modo que poco tena para ofrecer a
Melora. Pero tal vez pudieran encontrar alguna solucin honorable.
Qu extrao. Durante todos estos aos haba soado con poseer a Carlina, y ahora
que la tena estaba tratando de idear una manera de librarse de ella. En las montaas haba un
dicho: Ten cuidado con lo que les pides a los dioses, pues podran concedrtelo.
Y la peor irona, pens, la peor catstrofe que poda imaginar, era que Carlina hubiera
llegado a amarlo, tal como l siempre haba esperado que ocurriera si alguna vez la posea. No
poda devolverle lo que le haba
quitado, del mismo modo que no poda compensar a Melisendra, ni devolverle la
virginidad y la Vista. Pero deba hacer todo lo que pudiera. Si Melisendra quera a Paul, deba
tenerlo, aunque finalmente descubriera que Paul no era mejor que el propio Bard.
O lo era? No saba ms de Paul de lo que verdaderamente saba de s mismo. Paul y
l eran el mismo hombre en esencia. Paul era el hombre que l podra haber sido, nada
ms. Aunque tal vez las diferencias eran ms profundas de lo que supona.
El largo rodeo de las tierras devastadas tom tiempo, y el sol ya no caa verticalmente
cuando Melora solt una exclamacin de consternacin y dolor.

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Varzil detuvo su montura, con el rostro grave, y pareci escuchar algo que trascenda
la audicin normal. Extendi una mano y tom la de Bard, en un gesto instintivo, como si
quisiera darle consuelo.
Alaric! susurr Bard, consternado, y en algn lugar distante percibi
mentalmente, sinti y contempl la ltima visin de su hermano: la del techo abrindose
para dejar entrar el cielo, su ltimo gesto frentico, aferrndose a su padre en busca de
apoyo, la piadosa e instantnea oscuridad.
Oh, mi hermano! Dioses misericordiosos! Mi hermano, mi nico hermano!
No pronunci las palabras en voz alta; tan slo crey haberlas dicho.
Varzil le tendi los brazos y Bard apoy la cabeza sobre el hombro del otro, en mudo
dolor, temblando debido a una angustia demasiado profunda para poder llorar.
Lo siento murmur Varzil con voz suave y ahogada. Era como un hijo
adoptivo para m, y lo cuid mucho tiempo cundo estaba enfermo.
Bard supo que la pena de Varzil era tan profunda como la suya.
l te amaba, vai dom, me lo dijo. Por eso pude confiar en -dijo Bard,
tembloroso.
Los ojos de Varzil se llenaron de lgrimas; Melora sollozaba.
No me llames vai dom, Bard, soy tu pariente, como lo era de l dijo Varzil.
Y Bard, con las lgrimas fluyendo de sus ojos, advirti que nunca haba sabido lo que
era tener un pariente, un par, un igual, desde la muerte de Beltrn. Se le form un nudo en la
garganta.
No poda llorar, no ahora, o vertera todas las lgrimas que no haba derramado desde
que vio yacer a Beltrn, muerto por su propia espada, y se despidi de Geremy, a quien haba
mutilado de por vida, y que no obstante lo abraz y llor.
Aldones! Seor de la Luz! Geremy tambin me amaba, y yo nunca lo cre, nunca lo
acept, lo alej de m, tambin a l...
Se irgui en su montura, mirando directamente a Varzil y controlando con esfuerzo la
expresin de su rostro.
Debo adelantarme y ver qu est ocurriendo en mi casa, primo dijo, vacilando un
poco. Por favor, no te sientas obligado a cabalgar conmigo, debo llegar a casa tan rpido
como pueda, all me necesitan. Podis seguirme a una velocidad que os resulte ms cmoda;
Melora no es buena amazona, y t ya no eres joven.
El rostro de Varzil permaneci inexpresivo.
Iremos contigo. Tambin nosotros seremos necesarios all. Creo que ahora ya
podemos dirigirnos directamente hacia Asturias y tomar el camino principal.
Hizo girar a su caballo.
Si cortamos aqu a travs de los campos, estaremos en el camino principal en menos
de una hora.
Mi asno no podr seguir el paso de los caballos
objet Melera. Nos detendremos en la primera posada en la que tengan caballos.
Dejar el asno all y conseguir un caballo que pueda cargarme. Puedo seguir el paso* en caso
necesario.
Varzil empez a protestar, mir los labios apretados de Melora y desisti.
Bard se pregunt qu conocimiento compartan Varzil y Melora, del cual estaba
excluido.
Como quieras, Melora. Haz lo que te parezca mejor se limit a responder Varzil.
Empezaron a cabalgar a travs de los campos.
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Al cabo de una hora, ya haban cambiado el asno de Melora y lo dejaron al cuidado


del establo de una posada. Obtuvieron un caballo dcil y una montura de mujer. Despus,
pudieron avanzar ms rpido, y mientras marchaban hacia Asturias, Bard descubri
sombras imgenes en su mente. No saba si procedan de su nuevo laran en desarrollo o
transmitidas por contacto teleptico con Varzil y Melora; tampoco le importaba. Eran
imgenes de ruinas y de caos en el castillo Asturias.
Y en toda esta tierra, en los Cien Reinos.
De alguna manera haba que acabar con la guerra del laran, pues de lo contrario ya no
habr tierras por conquistar, y nada quedar para los vencedores. El Pacto es la nica
esperanza para estas tierras.
Bard sinti que esta idea proceda de Varzil, y no de su propia mente, pero despus ya
no estuvo tan seguro.
Tiene razn. Tiene razn. Yo no pude verlo antes, pero tiene toda la razn.
En un momento dijo, rompiendo el sombro silencio:
Me gustara que t fueras el rey en vez del seor de Hastur, seor.
Pero Varzil mene la cabeza.
No quiero tener nada que ver con ese cargo. Es una tentacin demasiado grande
para m: sentir que puedo ordenar cualquier cosa con una palabra. Carolin de Thendara no es
un hombre orgulloso, ni ambicioso, y no le importa demasiado que lo gobiernen sus
consejeros. Fue entrenado para ser rey, que es exactamente lo que es: sabe para sus adentros
que no es rey, sino un servidor del pueblo. Un buen rey no puede ser esforzado soldado o un
estadista verdaderamente hbil. Debe contentarse con saber que puede buscar a los mejores
soldados y a los mejores estadistas para que lo aconsejen. Si yo fuera rey, interferira
demasiado en mi propio reino respondi con una sonrisa. Como celador de Neskaya,
tal vez tenga ms poder del que me convendra. Quizs en estos tiempos eso sea til, pero
tambin es cierto que soy un hombre viejo; tal vez llegue el momento en que un celador no
tenga tanto poder. Creo que por eso tena esperanzas de enviar a Mirella a Arilinn.
Una mujer? pregunt Melora, alarmada. Una mujer tiene la fuerza necesaria
para ser celadora?
Sin duda, tanta como cualquier emmasca y, despus de todo, no necesitamos fuerza
fsica, ni habilidad con la espada, sino fuerza mental y de voluntad. Por otra parte, las
mujeres son menos proclives a meterse en poltica; saben qu es lo verdadero, y tal vez lo que
una torre necesita no es un hombre fuerte que la gobierne, sino una madre que la gue.
Varzil qued en silencio, frunciendo el ceo, y ni Melora ni Bard se atrevieron a
perturbar sus pensamientos.
Siguieron cabalgando y, al anochecer, unas espesas nubes empezaron a oscurecer el
cielo y el horizonte. Cuando se detuvieron, a la puesta del sol (aunque el sol ya estaba oculto)
para comer un poco de pan y carne seca, se envolvieron en sus capas, previendo lluvia o
incluso nieve, pero gradualmente el clima mejor. Tres lunas, casi llenas, flotaban en el
cielo de oscuro color prpura: la verde faz de Idriel, la faz azul verdosa de Kyrrdis y el
disco perlado de Mormallor; Liriel, un tmido cuarto creciente, se demoraba cerca del
horizonte.
Bajo la brillante luz lunar, distinguan perfectamente el camino que se abra ante
ellos, y cuando llegaron a la colina que dominaba el valle de Asturias, descubrieron a sus
pies la masa oscura del castillo.
Ruina. Caos. Muerte.
No es tan malo como cremos coment Melora con suavidad.
Veo luces, primo intervino Varzil. Luces que se mueven y el contorno de
edificios intactos. Tal vez no sea tan grave. Perdname, primo, s que has sufrido una
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prdida terrible, pero tal vez tu casa no est tan destruida como suponas. No todo se ha
perdido.
Pero sn mi padre. Y Alaric. No es slo que haya perdido a mi familia. Es evidente que
todo el reino est destruido, con el rey y el regente muertos a la vez. Y mis hombres, el ejrcito,
y yo ausente, sin ocuparme de ellos!
Le dije a Paul que tomara mi puesto hasta que yo regresara. Pero qu sabe l de
comandar a mis hombres? Le ense a usar el poder. Pero qu sabe l de la responsabilidad, del
cuidado de hombres que esperan direccin de su lder, que tienen fe en l para que los consuele y
resuelva sus necesidades vitales? Habr sabido cmo conseguir que estn todos a salvo y bien
cuidados?
Bard se dio cuenta de que en una vida en la que haba tenido a pocos a quien amar, en la
que haba sido amado por pocos, l se haba interesado por sus hombres y haba recibido su
aprecio. Ahora los haba dejado en manos de otro hombre, en un momento que haba resultado ms crucial de lo
que l haba supuesto.
Su padre haba reunido el ejrcito para la conquista y por su propia ambicin, pero
ahora su padre estaba muerto. Qu ocurrira con el ejrcito, cmo compensara a sus
nombres?
Mientras se dirigan hacia el castillo, sin saber con cunta destruccin se encontraran,
Bard se pregunt qu hara con el ejrcito. l regresara a la propiedad de su padre su padre,
despus de todo, no haba dejado ningn hijo legtimo, y nadie ms podra heredarlo y, por
supuesto, legitimara a Erlend de inmediato, por si l mora sin tener ms descendencia. Pero
qu ocurrira con sus hombres? Quin reinara en Asturias y qu hara el gobernante con el
caos que heredara, con la destruccin que haba sido consecuencia de la ambicin de un
hombre?
No poda hacer nada mientras no supiera qu haba quedado.
No pareca tan grave como haba temido. Un ala del castillo, desnuda bajo la luz lunar,
yaca en ruinas; entre los escombros todava se movan las luces de los hombre que trataban
de desenterrar los cadveres. El edificio principal, la torre y el ala oeste permanecan
intactas, erguidas bajo la luz de las lunas. Cuando se acercaron a las puertas, Bard advirti,
con alivio, que no todo era caos, pues la voz de uno de sus soldados reson fuerte y clara.
Quin vive? Detente, y di si eres amigo o enemigo!
Bard empez a pronunciar su nombre sin duda el hombre reconocera su voz,
pero el celador de Neskaya no sera segundo de ningn hombre, vivo o muerto. Su voz se
alz fuerte y segura:
Varzil de Neskaya y una leronis de su torre, Melora MacAran.
Y Bard mac Fianna, seor General de Asturias aadi Bard con firmeza.
El hombre respondi con deferencia:
Don Varzi! Entra, seor, sers bienvenido, y tambin la leronis. Su padre est aqu.
Pero con tu perdn, seor, el hombre que te acompaa no es el Seor General; este impostor
te ha engaado.
Tonteras exclam Varzil con impaciencia. Crees que el celador de Neskaya
no sabe con quin habla?
Ignoro quin es, lord Varzil, pero sin duda no es el seor General. El seor General
est aqu.
Sostn en alto esa linterna! orden Bard con aspereza. Vamos, Murakh, no
me reconoces? El que est aqu es mi escudero Harryl!
El hombre sostuvo en alto la linterna y empez a dudar.
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Seor, seas quien fueres, sin duda pareces el seor General, y tu voz tambin suena
como la suya. Pero no puedes ser el seor General. l ya no es el seor General, sino el rey.
Esta noche estaba de guardia y vi cmo lo coronaban. Y lo casaban!
Bard trag saliva con dificultad, incapaz de hacer otra cosa que quedarse mirando
fijamente el hombre.
Te aseguro que el hombre que est aqu a mi lado es Bard mac Fianna de Asturias,
hijo de don Rafael y hermano del difunto rey.
El soldado pareci preocupado y sus ojos pasaban de Varzil a Bard, mientras la
linterna se mova en su mano temblorosa.
Tengo que cumplir con mi deber, seor. Mi deber es asegurarme de que las personas
son quienes dicen ser. Aunque se trate del rey, con tu perdn, seor.
Nunca castigara a un soldado por cumplir con
su deber le dijo Bard a Varzil. Maana podemos establecer quin soy. No
discutas. Aqu hay personas que me reconocern sin ninguna duda. Si supuestamente estoy
casado con lady Carlina...
El guardia mene la cabeza.
No s nada de ninguna lady Carlina, seor. Cre que se haba marchado de la corte
aos atrs y que estaba en una torre, en una casa de sacerdotisas o algo por el estilo. Pero el
padre de la reina, maese Gareth MacAran, est en el gran saln atendiendo a los heridos que
sacaron de las ruinas, y si t eres leronis, seora, agradecern tu presencia all.
Bard sonri sombramente. De modo que haba llegado al castillo Asturias para
descubrir que era rey, estaba casado, y ahora no le abriran las puertas porque era un impostor.
Bien, le haba pedido a Paul que ocupara su lugar hasta que l volviera y, segn pareca,
haba cumplido bien las rdenes.
Yo soy responsable de este hombre, maana podremos establecer su identidad
indic Varzil con voz grave. Seguramente tambin a m me necesitan ah dentro.
Oh, lo admitir como miembro de tu compaa, lord Varzil dijo Murakh con
deferencia, y los tres entraron, dejando sus caballos en los establos intactos.
El Gran Saln estaba atestado de hombres y mujeres heridos, separados por unas
cortinas improvisadas con mantas. Era un hospital donde se haba alojado a los heridos
como consecuencia del derrumbe del ala este. Maese Gareth recibi a Varzil con una
deferencia que no revelaba demasiada humildad, sino ms bien como a un compaero de
tareas.
Gracias por ofrecernos tu ayuda, seor. Nos hace falta: hay muchos heridos y
agonizantes.
Qu ocurri? pregunt Varzil.
Por lo que s, fueron los hombres de Aldarn,
aprovecharon este momento para entrar en guerra. Maana que el rey, seor, tendr
que decidir qu haremos. Tal vez podamos detenerlos en el Kadarin, pero en este momento
hemos puesto un escudo de laran sobre el castillo. No volvern a atacarnos con eso, pero por
supuesto que no podremos mantenerlo demasiado tiempo; esa tarea est ocupando a cuatro
hombres y un muchacho. Deben haber sabido que el ejrcito estaba aqu e intentaron
eliminarnos para que no supiramos qu estaban haciendo. Bueno, ahora debo ocuparme de
los heridos. Y a ti, Melera, te necesitan las mujeres. Como sucede en cualquier conmocin,
dos o tres mujeres una de las damas de la corte y una de las muchachas de la cocina y... s,
una de las lavanderas del ejrcito eligieron justo este momento para parir, de modo que
hay ms trabajo del que una sola partera puede manejar. Alabada sea Avarra, una sacerdotisa
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de Avarra estaba aqu, slo la diosa sabr por qu, y ella las est atendiendo. Pero tambin
hay mujeres heridas a causa del derrumbe, de modo que ser mejor que vayas y ayudes a las
curadoras.
Por supuesto que ir asegur Melora, dirigindose hacia la otra parte del saln
Al cabo de un momento de reflexin, Bard la sigui.
Carlina, aqu... y como sacerdotisa de Avarra! Pero si l haba sido coronado rey de
esta tierra, ella debera ser reina...
La encontr inclinada sobre una mujer que tena vendados un brazo, una pierna, un
ojo y el crneo. Ella vio primero a Melora y le pregunt directamente:
Eres una curadora? Sabes algo de partos? Una de las mujeres ya ha tenido hijos
antes, y puedo confiarla a las doncellas, pero esta mujer est muy grave. Adems hay una
mujer de parto que tiene ms de treinta aos y es primeriza, y otra joven tambin
primeriza...
No soy partera, pero soy una mujer y s algo de curar respondi Melora y Carlina
la mir directamente a la luz de la lmpara.
Melisendra... dijo. Luego se interrumpi y parpade. No, ni siquiera te pareces
mucho a ella, verdad ? Debes de ser su hermana, la leronis... No hay tiempo ahora de
preguntarte cmo has llegado aqu, pero te bendigo en nombre de Avarra. Me ayudars
entonces con las heridas?
Con mucho placer dijo Melora. Dnde estn las parteras ?
Las llevamos a aquella habitacin; antes era el estudio del viejo rey. Estar contigo
en un momento dijo Carlina. Volvi a inclinarse sobre la mujer agonizante, le puso una
mano en la frente y mene la cabeza. No volver a despertarse susurr, y se dirigi hacia
la habitacin donde haba enviado a Melora, pero Bard le puso una mano en el brazo con
suavidad.
Carlie dijo.
Ella se sobresalt; despus, tal vez percibiendo por la voz que l no representaba una
amenaza, respir hondo.
Bard. No esperaba verte aqu.
l vio la oscura magulladura en su mejilla.
Misericordiosa, Avarra, y yo le hice eso.
Pero no tena tiempo para la vergenza ni la autocompasin. Incluso su humillacin
ante Carlina poda esperar. Su tierra sufra el ataque de Aldarn, y estaba en manos de un
usurpador.
Qu es toda esa tontera de que fui coronado esta noche y me cas con alguien?
Coronacin, casamiento? No lo s, Bard, he estado aqu todo el da, atendiendo a
los heridos, desde que la otra ala del castillo se derrumb. No he tenido tiempo para ninguna
otra cosa ms. No he tenido tiempo para nada ms que para comer un poco de pan y queso.
No hay otra persona que pueda hacer esto, Carlie? Pareces muy cansada.
Oh, estoy acostumbrada, ste es el trabajo de una sacerdotisa... respondi ella
con una leve sonrisa. Y, aunque tal vez t no lo creas, Bard, eso es lo que soy. Aunque
quizs he estado recluida demasiado tiempo, quiz las sacerdotisas seamos ms necesarias en
el mundo que en la isla del Silencio.
Y Melisendra...?
Estaba conmigo en el momento del ataque, no ha sufrido heridas. Y he odo que tu hijo
estaba bien. Estuvo todo el da con maese Gareth. Pero Bard, no tengo tiempo para ti ahora,
estas mujeres estn agonizando. Y los hombres tambin. Sabes que hubo ms de cien heridos,
y que doce de ellos ya han muerto? Maana todo un regimiento de soldados tendr que cavar
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las tumbas en alguna parte y habr que enviar mensajes a sus familias. Bard, puedes enviar a
alguien a la isla del Silencio, para pedir ms sacerdotisas que vengan a ayudarme con los heridos
y los agonizantes ? Si envas buenos jinetes pueden llegar all al amanecer.
Naturalmente que puedo hacerlo asinti Bard, con gravedad, pero
escucharn a un hombre? Querrn venir?
Tal vez no por el rey de Asturias. Pero quiz s por m, si se les dice que yo soy quien
se lo pido, la hermana Liriel.
Ningn hombre puede acercarse siquiera a las costas del lago del Silencio, Carlie,
sin padecer sus malignas hechiceras. Se interrumpi. No, las hechiceras no eran malignas;
tan slo se estaban protegiendo. Agreg humildemente: Ningn hombre puede atravesar la
proteccin con que se han rodeado sin morir de terror.
Pero una mujer puede hacerlo replic Carlina. Bard, no tienes en tu ejrcito a
ninguna de las
hermanas de la Espada? Ellas tambin estn bajo la proteccin de Avarra.
Creo que todas me han abandonado, Carlina. Pero ir a consultar 'a mis sargentos;
sin duda, alguno de ellos lo sabr.
Entonces, enva a alguien de la Hermandad, Bard. Rugale que cabalgue hasta all y
que les transmita mi mensaje, y ellas vendrn.
Bard estuvo a punto de decir que l no rogaba a nadie de su ejrcito que hiciera lo que
estaba obligado a hacer para su comandante legal, pero se interrumpi. Si Carlina poda rogar,
l tambin.
Enviar inmediatamente jinetes rpidos, seora.
Se alej dejando a Carlina con los ojos muy abiertos, ya que advirti que algo muy
extrao haba ocurrido no slo en el reino de Asturias, sino tambin en el interior de Bard.
Bard se dirigi a los establos, pensando, con alivio, que al menos Carlina no haba
aprovechado el momento para reprocharle nada. Tena derecho a montarle una escena si
quera. l le haba hecho mucho dao. Pero la tragedia mayor haba borrado en ella
cualquier consideracin personal, al igual que en l.
Uno de los sargentos le anunci que cuando las prisioneras y las mercenarias de su
ejrcito se haban marchado, una de las mujeres se haba sentido mal, y otra de las hermanas
juramentadas se haba quedado a cuidarla.
Las dos estaban viviendo juntas en una pequea tienda cerca del lugar donde estaban
alojadas las soldaderas y lavanderas del ejrcito, un poco ms all de las barracas de los
soldados.
Bard empez a decir que le ordenaran salir de inmediato a llevar un mensaje y que
enviaran a alguien a cuidar a su amiga, pero entonces comprendi que estaba pidiendo un
servicio extraordinario a alguien a
quien haba negado adecuada proteccin. Sera mejor que fuera l mismo.
Se perdi dos o tres veces en el campamento, hasta que finalmente encontr el lugar
donde se alojaban las soldaderas.
Incluso despus del desastre, en el campamento del ejrcito las cosas parecan
razonablemente normales. Los heridos leves estaban al cuidado de sus camaradas, y algunas
mujeres los ayudaban. Algunas soldaderas miraron a Bard con sonrisa invitadora, y l
comprendi que no lo haban reconocido. Eso le record su pasado como soldado mercenario.
Evoc a Lilla, y al hijo de ella, que posiblemente tambin fuera hijo de l.
No le haba hecho dao a Lilla como a tantas otras mujeres; probablemente porque ella
no haba esperado ni necesitado nada de l, salvo las pocas monedas que l le daba y que le

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permitan cuidar a su hijo. Ella no le haba conferido el poder de herirla, y por eso Bard no
pudo hacerle ningn mal. *
S, he herido a muchas mujeres. Pero tal vez las mujeres tambin han tenido la culpa.
Vivan de tal manera que podan ser destruidas por los hombres.
En cierto sentido, l era tan culpable como cualquier hombre de su mundo. Como
todos los hombres de su mundo. Era el mundo lo que estaba mal, entonces?
Bien, capitn intervino una de las soldaderas, ests buscando un poco de
diversin?
El mene la cabeza. Evidentemente ella no lo haba reconocido y haba credo que era
un soldado comn; capitn no era ms que una manera de halagarlo.
Esta noche no, muchacha, tengo cosas ms importantes que hacer. Puedes decirme
dnde se alojan las hermanas juramentadas, las renunciantes?
No conseguirs ningn placer de esas dos, seor; tienen dagas en vez de besos.
Adems, el general
advirti que castigar a cualquiera que se meta con ellas explic la mujer.
Bard le sonri amablemente.
Lo creas o no, bonita, un hombre tiene que pensar en otras cosas de vez en cuando,
por increble que te parezca. La muchacha no tena maldad. Tengo un mensaje para una
de ellas de la leronis que est trabajando en el hospital. Y ahora que lo pienso, si quieres,
tambin hay all trabajo para ti.
Qu haran las mujeres como yo ayudando a una leronis, seor? respondi ella,
mirando las piedras del terreno.
Bien, podras acarrear agua, doblar las vendas y alimentar a los heridos que no
pueden comer solos sugiri Bard. Por qu no vas y lo intentas?
Tienes razn, capitn, ste no es momento para andar en la cama, con tantos heridos
dijo la mujer. Supongo que muchas de nosotras podramos ayudar, ir a averiguarlo. Si
quieres ver a las de la Hermandad, seor, hay dos en aquella tienda, pero lo mir
indignada ser mejor que no se te ocurra ninguna idea sucia. Una de ellas est tan malherida
que ni siquiera puede sentarse y su amiga slo la est cuidando. Los hombres la violaron antes
de que el general diera sus rdenes, y ellas no son... como nosotras, seor; ella no estaba
acostumbrada... y los soldados le hicieron mucho dao. Esboz una mueca feroz. A
este tipo de hombres habra que hacerles algo peor que azotarlos, seor.
Por piedad de Avarra!
Toda la vieja culpa y la vergenza volvieron a invadir a Bard.
Tienes toda la razn dijo, sorprendiendo a la mujer, y se dirigi hacia la tienda que
le haba indicado.
No se atrevi a entrar. Las mujeres que estaban all, despus de todo lo que haban
pasado, probablemente golpearan primero a cualquier hombre que se
acercara, y slo despus preguntaran. Llam suavemente desde el exterior.
Mestra...
Una mujer apareci en la puerta de la tienda. Sali y se incorpor. Llevaba puesta la
tnica de la Hermandad, cuero rojo, larga hasta la rodilla y dividida por delante para
cabalgar. Tena el pelo muy corto todo alborotado.
Habla en voz baja! exigi con ferocidad. Mi hermana est muy mal!
Era alta y delgada y llevaba un cuchillo en el cinturn. En su oreja centelleaba una
argolla dorada.
Lamento sus heridas dijo Bard, pero tengo un mensaje de la leronis del
hospital. Necesito que alguien vaya con toda velocidad a Marenji, al lago del Silencio.
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Le explic la situacin y la mujer lo mir, perturbada. Bard se movi hasta entrar en el


crculo de luz de una linterna que penda <3e una vara sobre la calle del campamento, entonces
ella lo reconoci.
Seor General! Bien, seor, yo ira con mucho gusto, pero mi hermana me necesita
mucho, seor. No s si sabes lo que ocurri...
S, lo s, pero no podras llevarla al hospital? Si est tan mal como afirmas, necesitar
ms cuidados de los que t puedes proporcionarle. Sin duda la sacerdotisa de Avarra la
ayudar.
La renunciante esboz una mueca de disgusto, pero haba lgrimas en sus ojos.
Las sacerdotisas son vrgenes sagradas, seor, y no querran mezclarse con la
Hermandad. Sin duda piensan que no somos mujeres decentes. Adems no s qu pueden
saber de una mujer que ha sido violada repetidas veces y... est infectada, seor...
Creo que la encontrars ms comprensiva de lo que imaginas asegur Bard.
Las sacerdotisas de Avarra han jurado ayudar a todas las mujeres. Eso es lo que haba visto
en la mente de Carlina. Pero debes partir de inmediato. Yo har traer una camilla para que la
trasladen al hospital.
Regres a las barracas rpidamente, pidiendo una camilla a gritos. En pocos minutos la
mujer herida fue cargada con sumo cuidado, mientras su hermana y amiga se inclinaba sobre
ella.
Tresa, breda, esta gente te llevar con una leronis que puede ayudarte ms que yo. Se
volvi hacia Bard, y le dijo con voz temblorosa: Odio dejarla con desconocidos...
Yo mismo la dejar en manos de la leronis, mestra, pero lo que te pido es algo que
slo una mujer puede hacer: ningn hombre debe acercarse al lago del Silencio.
Carlina se ocupara de la otra, y si por algn motivo Carlina no poda, Bard estaba
seguro de que Melora sabra qu hacer.
Carlina iba abstrada de las heridas de una habitacin a las parturientas de la otra en el
momento en que Bard entr con la mujer. Melora estaba vistiendo a un recin nacido.
Traigo a otra que necesita tu ayuda anunci Bard, y explic lo ocurrido.
S, por supuesto que me ocupar de ella prometi Carlina.
Bard imagin que lo miraba con perplejidad: Desde cundo te molestas por cosas as?
Es un soldado y una prisionera, y maldicin, fueron mis hombres quienes la
hirieron! dijo l, a la defensiva. Eres demasiado virtuosa para atenderla?
Por supuesto que no, Bard lo tranquiliz ella. Te promet que nos
ocuparamos de ella. Mujeres... hizo un gesto a las mujeres que haban insistido en acarrear
la camilla, quitndosela a los soldados,
necesito todas las manos disponibles! Incluso las que no saben nada de enfermera
pueden alimentar a los heridos y llevar bandejas y hervir agua.
Bard mir el cielo que se aclaraba fuera del castillo. Casi era el alba.
Enviar a los cocineros del ejrcito para que preparen el potaje prometi.
Cualquier soldado poda llevar el mensaje y slo tard un momento en entregarlo.
Acto seguido puso un sargento a disposicin de maese Gareth y de Varzil. El sargento era un
veterano que haba acompaado a Bard en muchas campaas, y no se le ocurri cuestionar
su identidad. Le hizo la venia y dijo:
Como lo desee el seor General.
En ese momento Bard pens que su padre haba trado a Paul a este mundo para que, en
efecto, Bard pudiera estar en dos lugares al mismo tiempo. Bien, eso era lo que estaba ocurriendo:
l, seor; General recientemente coronado rey, estaba en las habitaciones reales con su reina
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recientemente coronada; y el seor General tambin estaba aqu abajo dando rdenes en el
hospital.
A mi padre slo le import como instrumento de su ambicin!
Haba credo eso durante toda su vida. Pero ahora supo que se equivocaba. Mucho
antes de que don Rafael di Asturien hubiera podido saber si su hijo sera soldado, estadista,
laranzu o un intil retrasado, se lo haba llevado con l, lo haba criado en su propia casa, lo
haba entrenado en todas las artes viriles junto a su esposa, le haba dado caballos, sabuesos
y halcones, crindolo como al hijo de un noble. Incluso se haba privado de la compaa de
su hijo para hacerlo criar en la corte con prncipes y nobles como hermanos de crianza. S,
su padre lo haba amado sin egosmo, no slo por su propio inters. Incluso la madre que lo
haba entregado... Bard supo, contemplando el alba y el
gran sol rojo que se alzaba sobre las dentadas cimas de Kilghard Hills, que su madre
tambin deba haberlo amado; deba haberlo amado lo suficiente como para entregarlo a fin
de que lo criaran como el hijo de un noble en vez de obligarlo a ganarse el sustento
duramente en una granja de las montaas. Se pregunt, literalmente por primera vez en su
vida, si esa madre desconocida vivira todava. Ahora, ya nunca podra preguntrselo a su
padre. Pero tal vez lady Jerana lo supiera, y ella a su manera se haba mostrado amable con l;
incluso hubiera sido ms amable de habrselo permitido Bard. Si deba hacerlo, se humillara
ante lady Jerana, le rogara que le dijera el nombre de su madre y en qu lugar de las
montaas viva, para poder arrodillarse ante ella y honrarla por haberlo amado lo suficiente
como para entregarlo al amor de su padre.
Los ojos se le llenaron de lgrimas.
Toda mi vida be sido amado, y nunca lo he sabido.
Qu me est ocurriendo? Deseo llorar todo el da! Ser solamente el laran, o me habr
convertido en un blandengue, un gallina, en la clase de hombre que siempre he despreciado.
Saba que se acostumbrara a lo que le haba ocurrido. Pero tambin saba que se haba
convertido en un hombre diferente, estaba sorprendido pero no avergonzado del hombre en el
que se haba convertido. Reservaba su vergenza para el hombre que haba sido, y ese hombre
estaba muerto. No necesitaba desperdiciar culpa ni vergenza en ese Bard anterior.
Deba encontrar tiempo para hablar otra vez con Carlina. No haba terminado lo que
los una. Pero ella tambin estaba ocupada con los vivos, y el Bard muerto no le resultara ms
interesante de lo que era para l mismo. As, mientras los primeros atisbos de luz diurna
iluminaban el cielo, entr en busca de Paul Harrell y de Melisendra.
Al alba, Varzil ya haba hecho todo lo posible en el hospital y haba enviado a descansar
a maese Gareth, a pesar de todas sus protestas.
Unas pocas horas no servirn de mucho.
T tambin has trabajado toda la noche, y has cabalgado todo el da anterior le
replic maese Gareth. Y t tampoco eres joven, don Varzil!
No, pero soy ms joven que t, y me ocupar de lo que sea necesario. Vete a
descansar! indic, irguindose de pronto en toda su estatura, aunque no era muy alto, y
hablando con voz de mando.
Maese Gareth exhal un suspiro.
Ha pasado mucho tiempo desde la ltima vez que alguien me dio una orden, seor,
pero te obedecer.
Cuando el viejo laranzu se march, Varzil imparti rdenes a los encargados para que
alimentaran a los que estaban en condiciones de comer y para que se ocuparan de los que no
podan, y se dirigi a la parte destinada a las mujeres dentro del Gran Saln. All encontr a
Melora, con las faldas recogidas y envuelta en una sbana.
Bien, nia, cmo andan las cosas?
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Ella sonri.
Asturias tiene tres nuevos sbditos, sea quien fuere el rey. La hija de un soldado y
una cocinera, y a juzgar por su pelo rojo, una leronis para su consejo. No saba que yo tuviera
talento como partera, pero hasta ayer tampoco saba que pudiera montar a caballo.
Bien, moverse un poco es la mejor manera de evitar llagarse por la silla despus de
cabalgar durante tanto tiempo le dijo l, pero ahora, breda, debes ir a descansar. Y
tambin t, buena madre agreg, mirando a Carlina, envuelta en su negro manto.
S convino ella, restregndose los ojos con cansancio. Creo que ya he hecho
todo lo posible aqu. Estas mujeres pueden ocuparse de ellas mientras yo descanso un rato.
Y t, vai tenerzu pregunt Melora.
El ejrcito ha sido puesto a mi disposicin; consultar a Bard, ya sea seor General o
rey, pero antes... mir el cielo que se aclaraba, har soltar pjaros centinelas para
averiguar si estamos sufriendo un ataque de Aldarn. Si han enviado un ejrcito contra
Asturias, Bard debe conseguir detenerlo en el Kadarin de alguna manera. Y si no, bien...
pensaremos ms tarde en eso.
Se march y Carlina permaneci mirndolo, repentinamente consciente de que no
haba comido ni bebido nada desde que Melisendra le haba dado un poco de sopa el da
anterior.
Varzil me ha hablado como si yo fuera una sacerdotisa de Avarra coment.
A ninguna de las mujeres les pareci raro que Melora supiera exactamente lo que le
haba ocurrido a Carlina y por qu.
Todava perteneces a la diosa, verdad? replic.
Siempre. Pero aunque pudiera regresar al lago del Silencio, no estoy segura de que
lo hiciera. Creo
que hemos estado demasiado aisladas en nuestra segura islita, protegidas por poderosos
hechizos, sin importarnos lo que ocurra en el mundo exterior. Y sin embargo, cmo
podran vivir juntas las mujeres no casadas, con seguridad?
La Hermandad de la Espada lo hace apunt Melora.
Pero ellas tienen medios para protegerse, medios de los que nosotras carecemos
objet Carlina.
Y luego pens:
Yo nunca podra blandir una espada; soy una curadora, una mujer y no considero que
hacer la guerra forme parte de la vida de una mujer. En cambio, cuidar a los dems...
Tal vez la diosa necesite a ambas hermandades, que una de ellas sea fuerte, y que la
otra sirva para ayudar y curar apunt Melora, vacilando.
Carlina esboz una sonrisa temblorosa.
No creo que ellas sientan ms respeto por nuestro modo de vida que el que nosotras...
la sonrisa fue ahora pesarosa que el que nosotras sentimos por el suyo.
Entonces dijo Melora, y su voz clara no fue de mando, pero podra haberlo sido,
debis aprender a sentir respeto por vuestros respectivos estilos de vida. Vosotras tambin
sois renunciantes. La gente puede cambiar, ya sabes.
S, pens Carlina, si Bard puede cambiar tanto debera haber esperanzas de que
cualquiera que est sobre la faz de este inquieto mundo pueda cambiar tambin. Debo hablar
de esto con Varzil; como celador de Neskaya, tal vez pueda ofrecernos alguna respuesta.
Perdname, madre... dijo Melora utilizando el ttulo respetuoso que se confera a
una sacerdotisa, pero t eres la princesa Carlina, verdad?
Lo fui. Renunci a ese nombre hace aos.
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Con dolor, Carlina advirti sbitamente que, segn la ley, estaba legalmente casada
con Bard. Y si Bard la haba dejado embarazada?
Qu hara con un nio? Su hijo!
Eso me pareci; la ltima vez que te vi fue durante un festival del Solsticio de
Verano, pero no creo que me conozcas, ya que yo era solamente la hija de maese Gareth...
Te vi. Bailaste con Bard dijo Carlina. Y despus, porque ella tambin tena laran,
agreg: T lo amas, verdad?
S, pero creo que l todava no lo sabe.
De repente Melora solt una risita nerviosa.
Me han dicho que el seor General fue coronado y casado, ayer. Segn la ley, t
tambin eres su esposa, comprometida. De modo que, por el momento, tiene una esposa
legal de ms. Estoy segura de que querr librarse al menos de una de ellas... y, si no me
equivoco, de ambas. Tal vez, Carlina... Madre Liriel, que este malentendido sea para bien,
ya que con todo esto su matrimonio deber aclararse ante la ley.
Esperemos que as sea dese Carlina, e impulsivamente tom la mano de
Melora. Ve a descansar, vai leronis. Te encontrar un lugar entre las damas de compaa,
las enviar a que hagan todo lo posible por los heridos y las enfermas, y t podrs
descansar.
Mientras tanto, Bard di Asturien se diriga hacia sus propias habitaciones, las que
haba ocupado desde que Alaric fue coronado y lo haba designado comandante de sus
ejrcitos. Haba un guardia ante la puerta, quien le advirti que el supuesto seor General
estaba adentro.
Bard reflexion un momento. Por supuesto, poda
entrar y exigir, como seor General, que lo admitieran. Casi todos los hombres del
ejrcito conocan de vista al Lobo de Kilghard. Pero todava no estaba preparado para este
enfrentamiento. De modo que, al cabo de un momento de reflexin, se dirigi hacia una
entrada trasera cuya existencia slo conocan sus hombres ms leales.
Recorri las habitaciones como si nunca antes las hubiera visto. No las haba visto: el
hombre que haba dormido en ellas pocas noches atrs era otro distinto. En el enorme
dormitorio ambos dorman: Paul, sobre la espalda, y Bard observ su propio rostro con un
extrao y desapasionado inters.
Melisendra yaca encogida contra l, con la cabeza sobre su hombro y, aunque dorma,
Bard advirti que el brazo del Paul rodeaba a la mujer de manera protectora. Los rizos rojos
de Melisendra estaban sueltos y cubran el rostro de Paul.
Bard reflexion, de manera distante, que si los hubiera encontrado de este modo, en
sus propias habitaciones, das antes, no hubiera perdido tiempo para desenvainar la daga y
degollarlos. Incluso ahora lo pens por un momento: Paul haba tratado de usurparle el
trono, haba sido coronado en su nombre, y al casarse con Melisendra ante los ojos de
medio reino haba dado al trono de Asturias una mujer que, de alguna manera, tendra que
ser repudiada pblicamente. Aunque Paul estuviera dispuesto a abandonar la identidad de
seor General, eso todava dejaba a Bard casado con Melisendra. Qu enredo! Y por lo que
l mismo haba hecho, haba convertido a Carlina en su esposa legal, y tampoco poda
repudiarla pblicamente! Cmo, en nombre de todos los dioses, resolvera esto?
Por un momento, Bard contempl la posibilidad de escurrirse de la habitacin tan
silenciosamente
como haba entrado, buscar su caballo, y cabalgar hacia las montaas otra vez. No quera
el reino de Asturias. Siempre haba estado seguro de que encontraran algn otro, incluso
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cuando se enter de la muerte de su padre y de Alaric. Ms all del Kadarin haba docenas de
reinos pequeos, y ya antes se haba ganado vida como mercenario.
Pero qu ocurrira con sus hombres, si l escapaba? Paul no tena conocimientos ni
inters suficientes para ocuparse de ellos. Y qu pasara con Carlina, con la promesa que l
haba hecho a la Hermandad de la Espada, con Melisendra, con Melora? No, todava tena
responsabilidades aqu. Despus de todo, haba dejado a Paul voluntariamente para que
ocupara el lugar del seor General. Tal vez Paul tan slo haba protegido su buen nombre y
reputacin... Cmo quedara, despus de todo, si se supiera que en el momento del ataque
contra el castillo Asturias, el seor General se haba marchado para llorar sus crmenes
sobre el hombro de una mujer? Paul deba tener una oportunidad para explicarse: Bard no lo
matara mientras dorma.
Se agach sobre Melisendra, mirando con una ternura que lo sorprendi las claras
pestaas posadas sobre las mejillas, la redondez de sus pechos en el sitio donde el delgado
camisn, tan fino que se transparentaba la piel rosada, se frunca en pliegues de gasa. Ella le
haba dado a Erlend y por eso, como mnimo, l siempre debera demostrarle su amor y su
gratitud.
Entonces sacudi suavemente el hombro de Paul.
Despierta le dijo.
Paul se sent en la cama, sobresaltado. Instantneamente alerta, vio el rostro severo de
Bard, y de inmediato supo que estaba en peligro de muerte. Su primer impulso fue proteger a
Melisendra. Se levant de un salto para interponerse entre Bard y la mujer.
Ella no tiene la culpa de nada!
La sonrisa de Bard lo sorprendi. Tan slo pareca divertido.
Ya lo s. Pase lo que pase, no har dao a Melisendra.
Paul se tranquiliz un poco, pero sigui mostrndose cauteloso.
Qu ests haciendo aqu, de esta manera?
Eso mismo iba a preguntarte contest Bard. Despus de todo, es mi habitacin.
Me enter de que te coronaron anoche, y de que... te casaron. Con Melisendra. Acaso puedes
acusarme por pensar que tal vez quieras reclamar el trono de Asturias? Anoche no me
queran dejar entrar en el castillo porque estaban seguros de que era un impostor.
Bard advirti que, por algn motivo, ambos hablaban en susurros. Sin embargo, sus
voces despertaron a Melisendra, y ella se sent en la cama, con el pelo cayendo sobre sus
hombros. Mir a Bard con los ojos muy abiertos. Despus, apresuradamente, le rog:
Bard! No! No le hagas dao! l no pretenda...
Deja que l mismo revele qu pretenda! le espet Bard, con tono acerado.
Paul apret los dientes.
Qu esperabas de m? Vinieron a decirme que yo era el rey y me exigieron que me
casara con Melisendra! Acaso esperabas que dijera: Oh, no, no soy el seor General, y la
ltima vez que lo vi estaba en camino hacia Neskaya? No me preguntaron: me dieron
rdenes! Si hubieras regresado a tiempo... Pero no, estabas lejos, arreglando algn asunto
personal y me dejaste a m a cargo de todo. Ni siquiera has preguntado por tu hijo! Eres tan
capaz de gobernar este reino como l, y eso no es un cumplido porque me imagino que
cualquiera con pantalones podra manejarlo mejor
que t! Si pudieras dejar de pensar en las mujeres durante diez minutos y prestar
atencin a lo que supuestamente ests haciendo....
Bard desenvain la daga. Melisendra grit y tres guardias irrumpieron en la habitacin.
Al ver a Bard vestido como soldado, y a Paul en camisa de noche, llegaron de
inmediato a la conclusin ms obvia, y cayeron sobre Bard con las espadas desenvainadas.
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As que desenvainas el arma en presencia del rey? grit uno de ellos, y un


momento ms tarde, Bard estaba desarmado y retenido por dos guardias.
Qu hacemos con l, seor General... perdn, majestad?
Paul pase la mirada de los guardias a Bard, advirtiendo que haba salido de las brasas
para caer en el fuego. No quera que mataran al padre del hijo de Melisendra ante sus ojos.
Advirti, penosamente y un segundo demasiado tarde, que en realidad no estaba en absoluto
enfadado con Bard.
Demonios, a decir verdad, termin en la caja de estasis porque no pude mantenerme
lejos de las mujeres equivocadas. Quin soy yo para darle sermones? Sin embargo, si admito
que l es el rey y el seor General, entonces estoy en la cama con la reina, y por lo que s de este
lugar, eso tambin constituye un crimen bastante serio... por no hablar del orgullo de Bard. Si
lo hago matar, probablemente Melisendra les dir la verdad. Y si no lo hago estara
muchsimo mejor dentro de la caja de estasis! Porque no dudo de que aqu hay pena de
muerte... y probablemente muchas maneras ingeniosas de llevar a cabo la sentencia!
El guardia de mayor jerarqua mir a Paul.
Mi seor...
Me parece que aqu hay un error intervino Bard.
Sin duda alguien est cometiendo un error replic uno de los guardias con tono
sombro. Este hombre intent entrar anoche en el palacio alegando ser el seor General...
Incluso lleg a engaar a lord Varzil de Neskaya! Creo que es un espa de Hastur. Lo
llevamos afuera y lo ahorcamos, seor?
Melisendra salt de la cama con su camisn, ajena a la mirada de los guardias. Abri la
boca para hablar. En ese momento se oyeron gritos en los pasillos y entr un mensajero.
Mi seor el rey! Un enviado de los Hastur bajo bandera de tregua! Varzil de
Neskaya pide que acudas de inmediato al saln del trono!
Los guardias giraron rpidamente.
Imposible objet Bard. La sala del trono est ocupada por los heridos;
tendremos que entrevistarnos con los enviados en el jardn. Ruyvil... dijo al guardia ms
joven, t me reconoces, no? Recuerdas las campaa contra Hammerfell, cuando discut
con el rey Ardrin para que pudieras marchar con nosotros, y que el estandarte de Beltrn se
enrosc en tu pica?
Lobo! exclamaron los guardias y luego se volvieron amenazantes hacia Paul.
Quin es este hombre?
Mi hombre juramentado y mi sustituto explic Bard rpidamente. Tuve que ir
a Neskaya por asuntos urgentes, y lo dej en mi lugar. Fue coronado en mi nombre...
El ms viejo de los guardias, quien haba querido llevarse a Bard y ahorcarlo, objet
suspicazmente:
Y tambin se cas en tu nombre?
No hables al rey de ese modo, tonto, o descubrirs que la cabeza se te ha soltado
de los hombros! exclam el joven Ruyvil. Crees que no conozco al Lobo de Kilghard?
Podra haber sido expulsado del
ejrcito por lo que ocurri! Crees que un impostor lo sabra?
No soy tan atrevido como para interferir en el matrimonio de mi rey replic Paul
rpidamente, utilizando el pie que Bard le haba dado. l me haba prometido a Melisendra
y con ella me cas. Su majestad... mir rpidamente a Bard y el mensaje fue claro:
Ahora arrglate como puedas con sta. No podra casarse con lady Melisendra aunque
lo deseara; legalmente estaba unida a otra persona.
Bard lanz a Paul una mirada de innegable agradecimiento.
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Ve y dile al enviado que me encontrar con ellos en cuanto me haya afeitado y


vestido. Y tambin avisa a lord Varzil de Neskaya.
Cuando los guardias y el mensajero se marcharon, Bard se dirigi a Melisendra.
Lo creas o no, pretenda casarte con Paul, pero te anticipaste. Tendr que quedarme
con Erlend, ya que es el nico heredero que tengo.
No interferir respondi, aunque le temblaba la barbilla.
Entonces Bard pens en su madre desconocida que lo haba entregado a don Rafael
para que lo criara como a un noble. Todas las mujeres seran tan generosas?
Me ocupar de que recuerde que tambin es tu hijo. Ahora, maldicin, basta de
discusiones antes del desayuno. Envame a mi criado, con ropas apropiadas para una
audiencia! Paolo, crtate el pelo, ahora nos conviene disminuir el aparecido. Este asunto no
ha terminado todava!
Cuando Bard fue a la otra habitacin, Melisendra apoy una mano sobre el brazo de
Paul.
Me alegro de... dijo ella, y sonri.
l la abraz.
Qu otra cosa podra haber hecho? pregunt. De haber decidido cualquier
otra cosa, tendra que haberme quedado con el reino!
Para su absoluto asombro, advirti que haba dicho la verdad. No envidiaba a Bard, ni
siquiera un poco. Y tal vez slo tal vez las cosas se haban arreglado de tal manera que
no necesitara acabar con Bard para evitar que l lo matara. Eso no hubiera sido posible con el
Bard de antes. Pero algo le haba ocurrido en el breve lapso transcurrido desde que haba trado
a Carlina del lago del Silencio. No saba qu era; pero de alguna manera, sutilmente, se haba
convertido en otro hombre. Melisendra, pens, saba cul era el cambio, y tal vez algn da se
lo contara.
O tal vez se lo dira el mismo Bard. Ya nada lo sorprendera.
Afeitado, vestido, con su trenza rubia recogida con la cinta roja de un guerrero, Bard se
observ en el espejo. Pareca el mismo hombre, pero an se senta extrao dentro de la
nueva piel, sin saber qu hara a continuacin. Paul, sin darse cuenta, haba hecho lo
correcto, aunque l no lo haba esperado: haba temido que Paul pretendiera seguir con la
farsa, y en ese caso Bard no habra tenido ms alternativa que hacerlo ejecutar.
No. No lo hubiera hecho matar. Ya he destruido a demasiada gente. Podra haberlo
matado yo mismo, en un momento de furia, pero no hubiera podido ordenar que lo mataran a
sangre fra. Ahora ya forma parte de m mismo. Adems, todo ha salido bien, pues me he
librado de Melisendra.
Sin embargo, todava estaba ligado legalmente a Carlina, y si ella necesitaba la
proteccin de ese matrimonio, si, por ejemplo, no lo quisieran todos los dioses
misericordiosos, la hubiera dejado embarazada, no podra negarle honrosamente la posicin
de reina.
Todo su corazn clamaba por Melora, pero aunque saba que la amara durante toda su
vida, no podra acudir a ella despus de haber ensuciado a Carlina ni despus de haber
ignorado cualquier exigencia que ella pudiera plantear.
Ten cuidado con lo que le pides a. los dioses, pues podran concedrtelo.
Record a Melora en aquella desdichada y lejana noche de festival, dicindole que no le
pisara a Carlina el ruedo del vestido.
Si al menos hubiera tenido la sensatez suficiente para ofrecerle a Carlina la liberacin
de un matrimonio que ninguno de los dos desebamos...
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Pero ni siquiera un dios puede volver a poner las hojas de un rbol que ya han cado. l
haba organizado este lo con Carlina, y si no poda desenredarlo honrosamente, tendra que
vivir con ella.
Aunque estaba tan erguido como le resultaba posible, le pareci que el hombre del
espejo se encorvaba bajo una pesada carga. S, esta tierra de Asturias, donde no quera reinar,
pesaba ahora sobre sus hombros.
Oh, hermano mo! Con cunto orgullo hubiera sido tu general, pero sin deseo de
llevar tu corona!
Pero el vino ya haba sido servido y deba beberlo.
Se alej del espejo apretando los dientes y cuadrando los hombros. Su ejrcito haba
elegido al Lobo de Kilghard para que lo gobernara, y l deba aceptar el cargo.
Los servidores le haban dispuesto un dosel y una silla en el jardn, en lugar del trono.
Observ, con sombra incredulidad, las filas de reverentes cortesanos, y los soldados y los
guardias que adoptaban posicin marcial a medida que l pasaba. Nunca haba visto
tanta formalidad alrededor de su padre ni del rey Ardrin. Simplemente, la haba dado
por sentada. Durante un momento se le antoj adecuado que en esta primera oportunidad su
trono fuera, simplemente, una silla con dosel. Record que haba tropezado al pie del trono de
Ardrin cuando ste le haba otorgado la cuerda roja.
Seor, el enviado de los Hastur.
El que haba hablado era Varzil, y Bard record, de lo poco que saba de protocolo, que
el celador de una torre importante tena la misma jerarqua que cualquier rey. Indic a
Varzil que se aproximara a su silla.
Primo, es necesario que sta sea una reunin formal?
Slo si t lo deseas.
Entonces, di a todas estas personas que se marchen, porque quisiera hablar
tranquilamente con los enviados pidi Bard, y mientras Varzil despeda a todos los
cortesanos, salvo a la guardia personal, Bard mir al enviado.
Tal como haba supuesto, all estaba la bandera de tregua del rey Carolin y, vestido
con el azul y plata de los Hastur, Geremy Hastur.
Avanz hacia Geremy para darle un formal abrazo de pariente, y ante el contacto, todo
el antiguo afecto volvi a invadirlo. Podra algn da redescubrir tambin a Geremy?
Bard pens: Geremy tambin tiene laran, l lo sabe. Y cuando alz los ojos hasta el
rostro de Geremy, vio en su mirada, aunque Geremy se vea demacrado y preocupado, la
misma aceptacin, la misma comprensin que antes haba captado en Melora.
Entonces, sabiendo que su voz temblaba con la emocin que ya no poda disimular,
dijo:
Bien venido a Asturias, primo. Es, sin duda, una triste bienvenida, basada en la
prdida. Mi padre y mi hermano an no han recibido sepultura, y as seguirn
hasta que reine un poco el orden en este estado. Sufrimos un ataque de Aldarn y, sin
desearlo, me encuentro en un trono que no s cmo llenar. Sin embargo, aunque sta sea
una pobre bienvenida, me alegra que ests aqu... Su voz se quebr.
Se interrumpi sabiendo que si no lo haca se derrumbara y llorara a la vista de todos.
Sinti la mano de Geremy firme sobre la suya.
Ojal pudiera ofrecerte algn consuelo... hermano de crianza.dijo Geremy, y Bard
sinti un nudo en la garganta. Lamento profundamente tu prdida. No conoc mucho a don
Rafael, pero s trat y am a Alaric. Era demasiado joven para ser segado de la vida. Sin
embargo, aun en esta hora de dolor debemos ocuparnos de los vivos. Varzil me ha dado
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noticias que, segn creo, todava no conoces. Varzil, pariente, dile a Bard lo que han visto tus
pjaros centinelas
Aldarn ha entrado en esta guerraexplic Varzil. Anoche supimos por maese
Gareth y sus leroni que ellos enviaron la hechicera que derrumb los muros del castillo.
Ahora hay un ejrcito en marcha desde el bosque de Darriell, que est aliado con Scathfell y con
otros pequeos reinos del norte. Todava se encuentran a muchos das al norte del Kadarin,
pero supongo que esperan sorprenderte en medio del caos y el pesar. Adems, tengo noticias
todava ms recientes. Tramontana ha jurado neutralidad: no harn ms armas de laran, y es la
ltima torre que quedaba, pues Arilinn ya se lo ha jurado a los Hastur.
Entonces intervino Geremy, la muerte de los mrtires de Hali no fue en vano.
Ahora ya no queda una sola torre en esta tierra que fabrique fuego perpetuo, o polvo
fundehuesos, o la plaga que atac las montaas de Venza. Ignorando la muerte de don
Rafael, vine a pedirle por segunda vez que se adhiriera al pacto, y que se uniera conmigo y
con mis leroni para
destruir los depsitos de armas de laran que todava quedan. Hemos jurado no usar
esas armas, pero s podemos defendernos contra ellas.
En silencio, Bard sopes la propuesta mientras miraba el ala derrumbada del castillo.
Aldarn lo haba atacado con laran. Cmo saban qu le quedaba en su arsenal?
Lo hara con gusto, Geremy respondi finalmente. Cuando reine la paz en esta
tierra, jurar el pacto y ser enemigo de cualquier hombre que lo transgreda, para que los
leroni puedan volver a leer la suerte a las doncellas enfermas de amor y a decirles a las
embarazadas si tendrn hijos o hijas, y a curar a los enfermos y a enviar mensajes ms
rpidamente que un buen jinete. Pero mientras esta tierra est en guerra, no me atrevo a hacerlo.
Debo poner en marcha mi ejrcito en el lapso de tres das, si quiero detener a Aldarn y
mantenerlo al otro lado del Kadarin!
Para eso te ofrezco una alianza sugiri Geremy. Carolin me ha autorizado a
enviar a sus hombres contigo contra Aldarn. l puede reinar al otro lado del Kadarin,
pero no lo queremos dentro de los Cien Reinos.
Aceptar con agradecimiento la ayuda de Carolin dijo Bard. Pero no puedo
unirme al pacto mientras no haya puesto en orden mi reino. Y jurar una alianza con los
Hastur.
Mientras hablaba supo que, con unas pocas palabras, estaba acabando con todo lo que
su padre haba querido construir. Pero sa haba sido la ambicin de su padre, no la suya
propia. l gobernara, pero no tena ningn deseo de conquista. Que quienes tenan y
gobernaban la tierra lo hicieran en paz. l ya tena suficientes problemas con un reino; se
estremeci ante la idea de gobernar todo un imperio. Era un solo hombre; ya haba liberado
a su gemelo oscuro.
Geremy suspir
Esperaba que estuvieras dispuesto al pacto, Bard, ahora que has visto lo que su
ausencia puede hacerle a esta tierra. Y es peor en el territorio de Hastur. Has visto a los
nios que han nacido en las montaas de Venza y cerca de Carcosa?
Bard mene la cabeza
Ya te he dicho, Geremy, que hablaremos otra vez de eso cuando Aldarn se resigne
a quedarse de su lado del Kadarin. Y ahora, si me lo permites, tengo que ocuparme de preparar
mi ejrcito para la marcha.
Quin gobernara mientras l estuviera con el ejrcito? Podra confiar en Carlina para
que tomara el puesto de regente? Podra persuadir a Varzil de que se quedara en la corte para
asegurarse de que todo se hiciera bien? Cmo podra decidirlo?

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Sonri sombramente, pensando que una vez ms necesitaba estar en dos lugares a la
vez: en su trono, aqu, y con el ejrcito en marcha. El ejrcito seguira a Paul? O debera
ponerlo en manos de uno de los comandantes veteranos de su padre?
Convoc a cuatro o cinco de los hombres de su padre, comandantes veteranos, y
habl con ellos largo rato acerca de los despliegues del ejrcito. Entr por un momento en el
Gran Saln para pasar unos pocos minutos entre los hombres heridos. El ejrcito haba
cedido muchos ordenanzas, y las mujeres eran atendidas por todas las mujeres del castillo
que no tenan una ocupacin ms urgente. Reconoci a la criada personal de lady Jerana y
comprendi que incluso ella deba vestirse sola esta maana.
En ninguna parte vio a Melora: dnde estaba? Ansiaba verla, aunque saba que hasta
que se arreglara el enredo con Carlina no podra confesarle ni una palabra de lo que senta.
Maese Gareth se acerc a l y Bard le pregunt:
Qu ests haciendo, viejo amigo? Hay suficientes leroni como para mantener el
escudo alrededor del castillo?
Lo estamos intentando, seor le respondi maese Gareth, aunque no s por
cunto tiempo podremos mantenerlo. Me gustara que le pidieras a lord Geremy Hastur que
nos preste sus hechiceros.
Lo har, o puedes pedrselo t mismo
Ah, pero un ruego tuyo resultara ms convincente, seor.
Y dnde est la dama Melera? Lord Varzil te la prest anoche para cuidar a los
enfermos.
Esta maana le ha dejado eso a la madre Liriel, ya sabes, la sacerdotisa dijo maese
Gareth.
Bard, con sbita comprensin, advirti que Carlina, la madre Liriel tal como ahora
se llamaba, no tena ms deseos que l de reconocer ese contrato matrimonial. Era
verdaderamente libre? l y Carlina deban conversar, deban dejar todo claro; pero sinti que
su nimo mejoraba mientras maese Gareth le hablaba.
Envi a Melora a soltar sus pjaros centinelas; es la mejor que conozco en esta tarea.
Ella me pidi que te informara de que hay una gran columna de sacerdotisas en camino desde
el lago del Silencio, y que estn escoltadas por jinetes vestidos de rojo.
Entonces la Hermandad de la Espada ha cumplido su promesa empez a decir
Bard, pero en ese momento apareci Melora desde el otro extremo del jardn, agitando los
brazos y gritando frenticamente, fuera de s.
Bard corri hacia ella, con maese Gareth pisndole los talones y jadeando por el
esfuerzo.
Qu ocurre, Melora?
Llama a Varzil! Oh, en nombre de todos lo dioses, llama a don Varzil! grit
ella. Rory, que
tiene la Vista, nos ha avisado. El escudo de laran sigue ah, pero hay carros areos en
camino, y ahora ya no tenemos defensa contra ellos. Emplea al ejrcito, debemos evacuar a
todos los heridos antes de que el techo se les caiga encima.
Maese Gareth palideci, pero su voz fue severa.
Nada se gana con el pnico, Melora. Puedes ponerte en contacto con Varzil ms
fcilmente que yo!
El rostro de Melora qued inmvil y distante. Bard, en contacto teleptico con ella,
oy su inaudible grito a Varzil, y al cabo de pocos segundos vio que no slo Varzil, sino
tambin Geremy, se acercaban rpidamente a ellos.
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Bard observ Geremy, todava no tienes suficiente laran para esto, todava no.
Ocpate de evacuar a los heridos del saln, por si no podemos detenerlos.
A Bard no se le ocurri que Geremy, que ni siquiera estaba en su propio reino, estaba
impartiendo rdenes al propio rey. Lo que Geremy le aconsej pareci tan lgico que se
apresur a obedecerlo. Mientras corra, llam a un guardia.
Llama a Paolo Harryl y a lady Melisendra!
Y entonces, con su nuevo laran, se pregunt si no podra utilizar su proximidad con
ellos dos. Siempre haba estado en contacto con la mente de Paul. Este era un momento en
que necesitaba estar en dos lugares al mismo tiempo!
Paul! Trae suficientes hombres como para sacar a todos los heridos!
Por el rabillo del ojo vio a Melora y a Geremy, a maese Gareth y a Varzil de Neskaya,
con las manos entrelazadas, con el aspecto incongruente de cuatro adultos formando un
corro infantil. Pero incluso Bard, recin iniciado en el laran, capt la fuerza psquica, una
barrera casi tangible que se alzaba alrededor de ellos.
Despus se apresur a entrar en el saln y empez a dar rdenes a los soldados.
Todos los que puedan caminar, salid, y alejaos tanto como os sea posible de los
edificios! Ordenanzas, ayudad a los que puedan caminar! Nos han advertido que podemos
ser bombardeados! Todo el mundo afuera! orden. Muy pronto tendremos todas las
camillas necesarias! Que no cunda el pnico, os sacaremos a todos!
Sinti el miedo como un miasma visible y alz la voz.
Caminando, he dicho, no corriendo! Someter a consejo de guerra a cualquiera que
caiga sobre algn otro herido! Con tranquilidad, tenemos tiempo!
Pas a la otra habitacin.
Carlie...! Madre Liriel, que las que pueden caminar ayuden a las invlidas, muy
pronto tendremos camillas.
Carlina habl con las mujeres suavemente, y Bard vio que, al cabo de pocos minutos,
se organizaba una salida ordenada. Haba llegado Paul, con todo un escuadrn de
camilleros. Se detuvo junto a la camilla de una de las mujeres tendida con su beb recin
nacido en brazos.
Ah, as que sta es una de mis nuevas subditas? Bien, madre, no te preocupes, es una
hermosa nia, y estar bien, creme murmur, y sigui adelante escuchando el susurro a
sus espaldas.
se es el rey.
No seas tonta exclam la mujer de la camilla contigua. El rey no vendra aqu,
se es uno de sus ayudantes, el que se le parece tanto.
Bien, en cualquier caso, ha sido muy amable, y llamar Fianna a la nia en su honor.
Adems, el ayudante del rey es tan bueno como el rey mismo!
Bard supervisaba la ltima camilla, detenindose
aqu y all, para hablar con algn soldado que reconoca, con algn veterano amigo de
su padre o con algn criado a quien conoca desde la juventud. No todos ellos recordaban
que deban llamarlo seor o su majestad, pero a l no le importaba. Ya habra tiempo
suficiente para las formalidades ms adelante, y estaba orgulloso de ser el Lobo de Kilghard.
Adems, supona que, si llamarlo maese Bard serva para atenuar el terror de algn anciano
criado, eso no le mermaba honor.
Ya estn todos?
Todos, salvo la anciana de aquel rincn. Tengo miedo de que muera, si la movemos
seal Carlina vacilando. Tampoco quiero mandar cuatro hombres con una camilla.
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Estaba plida de miedo, y l record que tambin Carlina tena laran y tal vez un toque
de premonicin. En ese momento se alz un extrao zumbido y una exclamacin se elev
del crculo de leroni que haban unido sus manos en el jardn.
Bard corri hacia el rincn del Gran Saln y se inclin sobre la anciana. Ella lo mir
fijamente con el rostro gris de miedo y de dolor.
Vete afuera, hijo, yo estoy acabada.
Tonteras, abuelitase neg Bard, quien se agach para alzarla en brazos. No
puedes rodearme el cuello con tu brazo? Vamos, eso es, salgamos de aqu.
Mientras corra record de pronto que Carlina haba temido mover a la anciana, incluso
en una camilla, por miedo de que muriera. Bien, sin duda morira si la dejaban all y se le caa
el techo encima!
Corri, tambalendose, hasta el aire libre, y mientras sala al jardn, se produjo una
tremenda explosin. Una rfaga de aire lo golpe y l se tambale y cay sobre la anciana,
sintiendo que le estallaran los odos con el estruendo.
Cuando advirti lo que estaba ocurriendo, Paul y

uno de sus guardias ya lo estaban levantando, y la anciana que milagrosamente


respiraba todava, fue retirada de sus brazos y suavemente depositada en una camilla.
Una de las alas del castillo, todava en pie, se convirti en una graciosa columna de
polvo y se derrumb con un rugido. Bard, que haba dado la orden de que se extinguieran todos
los fuegos, incluso los de la cocina, comprob con alivio que no se vean llamas.
Se produjo otra explosin y otra ms, y un establo se desplom, pero el ejrcito haba
estado trabajando a las rdenes de Paul y ya todos los caballos estaban fuera.
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Hubo otra explosin, seguida de gritos; haba dado justo en el centro de un grupo de
soldados apiados alrededor de los heridos, y Bard, descompuesto, vio brazos y piernas
saltando por los aires y cuerpos que se retorcan.
Arriba, el zumbido se hizo ms intenso. Luego una luz azul surgi del grupo de leroni
que se encontraba debajo de los rboles y, repentinamente, con un rugido atronador, un carro
areo cay del cielo, como una piedra. Aterriz en el huerto, sobre un manzano del que
surgieron llamas altas hasta el cielo.
Cubos! bram uno de los comandantes de Bard. Apagad ese fuego!
Una docena de hombres corri en direccin al incendio.
Otra luz azul y un nuevo carro areo cay en llamas, pero ste estall sobre un pico
rocoso y sigui rodando hasta acabar destrozado. Otro se elev sobre la trrela principal del
castillo, dejando caer unos huevos pequeos y de aspecto inofensivo, que se abrieron mientras
descendan.
Por los infiernos de Zandru! aull Bard. Fuego perpetuo!
En efecto, a medida que los proyectiles caan, las llamas se alzaban de los muros de
piedra del castillo. Esa sustancia endemoniada, record Bard, poda quemar cualquier cosa,
incluso la roca, y seguira ardiendo y ardiendo...
As pues, Alaric y su padre tendran una pira funeraria.
El ltimo carro areo estall con un rugido y cay del cielo, pero Bard vio que Melora
se apartaba del crculo y corra directamente hacia el castillo Estaba loca? l se haba
esforzado al mximo para evacuar a todo el mundo... Qu estaba haciendo ella?
Paul, que trabajaba con los guardias extinguiendo el fuego de los establos, oy de pronto
que Melisendra gritaba, como si estuviera cerca de l. Dioses del cielo, acaso el contacto con
Bard le haba permitido establecer contacto con ella? Pudo verla con claridad subiendo
rpidamente la pequea escalera del jardn, donde la haba visto por primera vez, y capt el
pnico que dominaba su mente.
Erlend! Erlend! Anoche estuvo levantado hasta tarde, llevando recados para los
leroni, y todava duerme en su habitacin! Oh, misericordiosa Avarra, Erlend!
Ya estaba a mitad de la escalera, pero Paul le pisaba los talones. Cuando subi un poco se
enfrent con una asfixiante nube de humo, tras la cual Melisendra haba desaparecido. Paul se
rasg la camisa, se la at sobre el rostro y, dejndose caer por debajo del nivel del humo,
empez a subir la escalera a gatas.
Por alguna extraa duplicacin, como si l y Bard estuvieran ligados mentalmente, vio
que el otro trataba de entrar en el edificio en pos de Melora, y vio y sinti a los guardias que lo
aferraban, retenindolo.
No! No, mi seor, es demasiado peligroso!
Pero Melora...
Enviaremos a alguien para que saque a la leronis, seor, pero t no debes arriesgarte.
Eres el rey.
Bard se debati, luchando, mientras vea a Melora que suba la escalera, abrindose
paso entre las ruinas. Por encima de todo esto, estaba la imagen de Erlend tranquilamente
tendido en su cama, con su piedra estelar en la mano y el humo que lo avasallaba,
convirtiendo su sueo en inconsciencia a medida que las paredes empezaban a arder.
Dejadme ir! Maldicin, os cortar la cabeza a todos! Es mi hijo! Est all,
quemndose!
Luch contra ellos, mientras las lgrimas le corran por el rostro.
Maldicin! Maldicin, soltadme!
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Pero los guardias no le obedecieron, y por primera vez en su vida, la fuerza colosal de
Bard no le sirvi de nada.
Lo sacarn de all, seor, pero todo el reino depende de ti. Ruyvil, Jran,
ayudadnos a retener a Su alteza!
Y mientras Bard se debata entre ellos, una parte de l estaba con Paul, subiendo la
escalera, era Paul, de modo que se asfixiaba en manos de los guardias, y sus propios ojos
lloraban mientras Paul luchaba por subir.
Paul, sintiendo que el humo lo cegaba, se dej caer sobre las rodillas. Detrs, Bard
qued repentinamente inerte en manos de sus captores, a medida que la parte esencial de l se
converta en Paul y trataba de prestarle cada tomo de su fuerza, respirar por l, si es que
poda. A los dos les pareca que gateaban juntos, subiendo la escalera, y ya arriba avanzaban
centmetro a centmetro por el pasillo. All encontraron la puerta al tacto, pues el humo era
tan espeso que Paul no lograba ver nada. Al otro lado de la puerta, Melisendra yaca
inconsciente por el humo, con el rostro oscuro y congestionado. Durante un momento
aterrador Paul no
percibi su respiracin. Toda la habitacin estaba invadida por el humo acre que haca
doler los pulmones de Paul, quien no podra haber seguido adelante sin la fuerza de Bard, y
hubiera cado al suelo junto a ella, desmayado.
Pero un nio gimi, como si sollozara en sueos, y la conciencia de Bard dentro de Paul
lo hizo debatirse hasta ponerse de pie, maldiciendo. Las paredes empezaban a arder, al igual
que el borde del colchn de Erlend, y de l surga ms humo que se aada al que ya haba en
la habitacin.
Paul o Bard, nunca se supo quin alz al nio, oyendo su chillido de dolor y de
terror cuando el pequeo vio las llamas que crecan. Estrell una garrafa de agua junto a la
cama, cogi un pedazo de tela del suelo y lo empap para atrselo alrededor del rostro.
Despus, con Erlend dbilmente aferrado a su cuello, se arrodill junto a Melisendra, a quien
abofete con la tela hmeda. Deba despertarla! Tal vez, con la fuerza de Bard en su interior,
deba haber dejado a Melisendra para rescatar al nio. Pero no, Melisendra era la madre del
pequeo. No poda permitir que muriese!
Oli a pelo quemado, el acre hedor de la tela que arda, y vio a Melera, con el rostro
ennegrecido, de pie junto a l.
Vamos! Dame a Erlend! pidi ella, tosiendo y ahogndose, obligndose a
hablar. T lleva a Sendra, yo no puedo.
Paul se pregunt, en un fragmento de conciencia individual, si ella crea que era Bard,
pero la parte de l que era Bard ya le haba entregado a Melora el nio inconsciente. Saba
que unas lgrimas de alivio y agradecimiento corran por su rostro, aunque mientras tanto
toda su doble atencin se concentraba en Melisendra. Vio que Melora tropezaba con una
tabla quemada junto a la puerta, pero se incorpor asindose a la
viga ardiente y, de alguna manera milagrosa, se tambale hasta el corredor en llamas.
Melora lloraba, y l alcanzaba a percibir sus sollozos de dolor y de terror, pero la mujer
segua adelante con el niito en brazos.
Paul carg a Melisendra sobre el hombro, y en ese momento cruz por su mente un
irrelevante recuerdo de otro mundo y de otra vida: esta manera de alzar a alguien se
llamaba el rescate del bombero, y l nunca haba sabido por qu. Las paredes ardan ahora,
un verdadero infierno de calor y humo, pero l se apresur por el mismo sitio por donde
haba venido. Entonces tropez con Melora, quien miraba horrorizada las escaleras en
llamas. Cmo podran bajar por all?

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Melora respiraba rpida y audiblemente, el aire raspaba al entrar y salir de sus


pulmones, y su voz era tan ronca que no poda hablar, slo emitir un susurro vacilante. Vio
que la leronis extraa algo del escote.
Sigue! Baja! Yo.., leronis... las llamas...
l vacil, y la voz ronca se alz frentica ahora.
Ve! Ve! Slo detendr el fuego un instante con la piedra estelar...
Ante l las llamas se atenuaron, se retiraron, y Paul se qued congelado, atnito. Sin
embargo, Bard, dentro de l, acept la brujera de aquel mundo, la manera en la que una
leronis entrenada poda manipular las llamas, y aferr con mayor fuerza a Melisendra y baj
rpidamente la escalera.
Melisendra estaba inconsciente en sus brazos, desmayada, pero Erlend gritaba aterrado
sostenido por Melora. Las llamas retrocedieron, se agitaron ante l mientras ambos bajaban
corriendo la escalera. El paso de Melora era pesado y vacilante, ya que toda su voluntad
consciente se concentraba en la piedra estelar, en las llamas que se extinguan, resurgan,
retrocedan y se erguan en amenazante proximidad. Paul se zambull a travs de la puerta en
llamas y sali al aire libre, y una vez ms, con esa conciencia dividida, vio a Bard, con el
ltimo resto de su fuerza, que se desprenda de los guardias y acuda corriendo a descargar a
Melisendra de sus brazos mientras l caa, casi desmayado, y sus atormentados pulmones
aspiraban y espiraban el aire con un silbido.
Una docena de mujeres corri a alzar a Melisendra y a acostarla sobre la hierba. Bard,
frentico, se zambull a travs de las ltimas llamas en el momento en que Melora caa
inconsciente. Bard cogi a Erlend de sus brazos y se lo pas rpidamente a Varzil, que lo
esperaba. Geremy, que renqueaba detrs, sostuvo a Bard cuando ste alz a Melora, con gran
alivio.
Ella cay sobre l, tan pesadamente que incluso la enorme fuerza de Bard vacil, y por
un momento crey que los tres se derrumbaran al suelo, pero los guardias los sostuvieron.
El rostro de Melora estaba cubierto de holln y de humo, y grit de dolor cuando los
brazos de Bard la rodearon, pero en el momento en que l la solt, con temor habra
pagado con su vida el rescate de su hijo?, ella se aferr a Bard, sollozando.
Oh, duele. Me he quemado, Bard, pero no demasiado. Por el amor de la Diosa,
dame algo para beber.
Ella se atragant tosiendo, sollozando, y sus lgrimas fluan negras por el holln.
Alguien le puso una jarra de agua en la mano y ella la bebi, se atragant, escupi, y volvi a
toser repetidas veces.
Bard la sostuvo, gritando para que alguien acudiera para atenderla, pero ella se
incorpor en el momento en que maese Gareth se acercaba a ellos.
No, padre, est bien. Es tan slo una quemadura superficial lo tranquiliz.
Todava tena la voz muy ronca. Geremy, arrodillado ahora junto a Erlend, alz el
rostro hacia Bard, con profundo agradecimiento.
Gracias a los dioses, respira dijo, y como para acentuar eso, Erlend empez a gemir
a gritos.
Sin embargo, se interrumpi en cuanto vio a Bard.
Viniste a buscarme, padre. Viniste y me buscaste, no dejaste que me quemara, yo
saba que mi padre no permitira que me quemara.
Bard empez a hablar, a desmentirlo, a decir que haba sido Paul quien haba subido
fsicamente esa escalera, mientras l, el padre del nio, haba sido retenido por sus propios
guardias, fuera o no el rey. No obstante Paul dijo en voz alta desde el lugar en donde
estaba, junto a Melisendra:
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As es, mi prncipe, tu padre fue a salvarte del fuego! y aadi ferozmente, en


voz muy baja: Nunca le digas otra cosa! T estabas ah! Yo no podra haberlo hecho sin
tu fuerza! l tiene que vivir contigo!
Sus ojos se cruzaron con los de Bard, y sbitamente el Lobo supo que ambos
estaban mutuamente libres para siempre. l le haba concedido la vida a Paul, al liberarlo
de la muerte de la caja de estasis, y ahora Paul le haba devuelto a l una vida an ms
preciosa que la suya: la vida de su nico hijo. Ya no estaran unidos por un vnculo mortal,
el de los gemelos oscuros, sino que eran hermanos, seor y servidor respetado, amigos.
Se inclin sobre Erlend y bes a su hijo. Este heredero nedestro nunca se sentira
despreciado, ni sufrira los tormentos que l haba conocido. Tal vez Melora nunca le diera
un hijo era mayor que l, haba trabajado mucho tiempo como leroni y curadora en la zona
envenenada, pero le haba dado la vida de Erlend. Mientras observaba a Carlina, con sus
oscuras ropas, inclinada sobre el cuerpo inerte de Melisendra ahora
torturado por una terrible tos mientras trataban de extraerle el humo de los
pulmones, Bard supo que tambin estaba libre de ellas dos. Melisendra encontrara la
felicidad junto a Paul, y la vida de Carlina estaba dedicada a la diosa. l ya no lo negara.
Durante su vida se ocupara de que las sacerdotisas de Avarra abandonaran el Lago del
Silencio y salieran al mundo como curadoras bajo la proteccin de Varzil. Las sacerdotisas y
la Hermandad de la Espada formaran una nueva Orden de Renunciantes, y Carlina se
convertira en una de sus santas fundadoras; pero todo eso sera en el futuro.
Con un tremendo rugido, el techo del ala principal del castillo se desplom y las llamas
la engulleron.
Bard, sentado junto a Melora mientras las curadoras le vendaban las quemaduras del
brazo y del pecho, mene la cabeza y suspir.
Soy un rey sin castillo, amada ma. Y si los Hastur se salen con la suya, un rey sin
reino; seor tan slo de la propiedad de mi padre. Supongo que no me negarn eso. Querrs
ser una reina sin pas, Melora, amor mo?
Ella le sonri y a l le pareci que el sol matinal no brillaba tanto como sus ojos. Bard
llam a Varzil.
Despus de atender a los heridos, hay un pacto que debo jurar y una alianza
pendiente dijo con una sonrisa. Luego se volvi hacia Melora y la bes en los labios. Y
una reina por coronar concluy.

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NDICE

PROLOGO
EL EXTRANJERO .........................
LIBRO PRIMERO
LOS HERMANOS DE CRIANZA
4

11

19

LIBRO SEGUNDO
EL LOBO DE KILGHARD ......... 183
LIBRO TERCERO
EL GEMELO OSCURO ............... 309

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