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Deep Impact, primer ensayo para desviar un Cometa que amenece a la Tierra

El asteroide 2004 MN4, que en 2029 rozar nuestro planeta, puede ser el siguiente objetivo.
La colisin con el cometa Temple 1 de un explosivo enviado por la nave terrestre Deep
Impact ha vuelto a sacar a la luz el inters cientfico por los cometas y asteroides, ya que
por primera vez en 30 millones de aos la Tierra se encuentra en el primer perodo de alta
probabailidad de recibir el impacto de un asteroide. La mayor amenaza conocida hasta el
momento es el llamado asteroide 2004 MN4, que en 2034, si cambia su rbita, podra
chocar con nosotros. Para algunos expertos, el Deep Impact ha sido un ensayo ante la
eventualidad de tener que provocar el desvo del 2004 MN4, si finalmente amenazara
nuestro planeta. El ao 2012 sera el ms idneo para este segundo impacto. Por Eduardo
Martnez.
Por primera vez en la historia, el pasado 4 de julio, una nave llamada Deep Impact (impacto
profundo) y enviada desde la Tierra provoc la colisin de un misil con un cometa. Los
cometas son cuerpos celestes de formas irregulares, frgiles y pequeos, compuestos por
una mezcla de granos no voltiles y gases congelados, lo que les otorga un aspecto
nebuloso.
Los asteroides son objetos rocosos y metlicos que orbitan alrededor del Sol, pero que son
demasiado pequeos para ser considerados como planetas. Se conocen como planetas
menores, y giran en rbitas elpticas, sobre todo entre las rbitas de Marte y Jpiter. Cuando
un asteroide atraviesa nuestra atmsfera y se desintegra se llama meteoro. Los fragmentos
que caen sobre nuestro planeta se llaman meteoritos.
El impacto intencionado sobre el cometa Temple 1 tuvo lugar a ms de 400 millones de
kilmetros de nuestro planeta, y su finalidad era obtener datos del interior del cometa
Tempel 1 de la NASA para conocer mejor el nacimiento del sistema solar, dado que los
cometas se originaron en esa misma poca, hace cuatro mil seiscientos millones de aos.
Observacin profunda: La misin de la NASA, con un coste de 333 millones de dlares,
ha servido tambin para evaluar la capacidad humana de desviar la trayectoria de un cuerpo
celeste. Llama la atencin al respecto que el nombre de la misin coincida con el de una
pelcula de ciencia ficcin, de 1998, sobre un cometa que iba a chocar contra la Tierra.
Por otro lado, aunque los cientficos de la NASA han minimizado los efectos del impacto al
compararlo con la colisin entre un mosquito (el proyectil) y un Boeing 747 (el cometa),
otros expertos han relacionado el experimento con el asteroide 2004 MN4, de 300 metros
de dimetro, que en abril del 2029 y en aos posteriores pasar junto a la Tierra.
Adems de la misin Deep Impact, en la actualidad otras tres sondas vagan por exterior
para darnos a conocer con mayor precisin los cometas y asteroides,
principalmente para que la posible amenaza que puedan representar para la Tierra quede
bien definida.
Polvo de cometa: Una cpsula de la sonda norteamericana Stardust, por ejemplo, se
espera que aterrice en nuestro planeta en enero de 2006, despus de siete aos de viaje.

En su interior portar al menos un miligramo de un material que ningn humano ha visto


todava de cerca: partculas de polvo que han brillado en la cola de un cometa. A su vez,
Deep Space 1 visit al cometa Borrelly en 2001; la Giotto y otras naves visitaron al
cometa Halley en 1986. Deep Impact es el experimento que ha llegado ms lejos, ya que
por primera vez ha abierto un crter a travs de la corteza del cometa y desvelado parte de
su interior, adems de provocar un ligero desvo de su rbita.
En gran parte, todos estos experimentos intentan delimitar el riesgo que sufre la Tierra de
sufrir el impacto de un asteroide, as como valorar la oportunidad de provocar el desvo de
su orbita si amenaza con colisionar con nuestro planeta.
El ltimo meteorito importante cay sobre nuestro planeta el 30 de junio de 1908 y explot
a una altura de 8.000 metros sobre el valle rocoso del ro Toungouska, en Siberia. Entonces
se pudieron encontrar restos de polvo csmico a lo largo de 250 kilmetros hacia el
noroeste de la explosin, polvo que estaba compuesto por magnetita u xido de hierro
magntico, y pequeos cristales de roca fundida.
Se calcula que el meteorito de Toungouska tena 60 metros de dimetro y una masa de un
milln de toneladas. Su impacto liber una energa 1.000 veces superior a la de la bomba
de Hiroshima. Otro famoso impacto tuvo lugar hace 49.000 aos y produjo el Meteor
Crater, en el norte de Arizona.