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Martin AURELL

LES FEMMES GUERRIRES (XIe ET XIIe SICLES)


(Article paru dans Famille, violence et christianisation au Moyen Age. Mlanges
offerts Michel Rouche, Paris, PUPS, 2005, p. 319-330)
Les reines sont guerrires ou poussent la guerre . Cest avec fermet que
Michel Rouche met ce jugement sur la propension des Mrovingiennes au combat. Il
remarque ainsi leur capacit dclencher la fureur guerrire des hommes , en excitant
la violence de leurs maris, frres et fils : la mre toute-puissante peut retourner, parce
que trop adore, lamour quelle inspire en une violence irrprhensible . Il explique,
enfin, cette agressivit fminine par la parent matrilinaire et par la polygynie,
spcifiques la socit franque1. Dautres spcialistes du Haut Moyen Age confirment
quil est rducteur danalyser laction de la femme noble au prisme dune mthode
exclusivement fonde sur le Gender, qui la relguerait au rle passif de la rclusion, de la
soumission et de la douceur par opposition des hommes actifs, libres, indpendants et
brutaux2. La violence fminine est une donne clef pour comprendre la socit
agonistique des Francs.
Quen reste-t-il dans laristocratie au lendemain de lan mil ? De prime abord, les
rles semblent bien moins inverss que par le pass. Il suffit de se pencher sur la
sigillographie, par laquelle chacun affirme son identit travers une image strotype :
ses chartes, lhomme de la noblesse appose un sceau qui le figure arm de pied en cap,
sur un cheval au galop, alors que la femme, richement vtue, se tient paisiblement
debout sur un dcor courtois ; elle ne droge cette norme que pour monter une
haquene en amazone, un faucon la main, loccasion dune chasse3. Toutefois, ds
que liconographie devient davantage allgorique, la perception des constructions
sociales semble plus complexe : dans les psychomachies enlumines, cest sous des
traits fminins que vertus et vices se combattent, protges de cuirasses et cus et
armes de flches, lances et pes4.
Les sources crites dgagent une impression pareille, alors que la femme y prend
de temps autre le visage altier de la guerrire. La documentation qui met en scne ces
combattantes des XIe et XIIe sicles est principalement narrative : la part de la fiction,
concomitante tout rcit, est grande dans lhistoriographie, lhagiographie et la
littrature. On ajoutera ces crits, crs autant pour difier que pour divertir, les
qurimoni, listes de griefs dresses lattention du comte de Barcelone vers 1150 par
des paysans ou des chevaliers qui considrent leurs intrts lss par leur seigneur.
Toutes ces sources font intervenir de nombreuses femmes qui, linstar de leurs
anctres franques, incitent lhomme la violence. Orderic Vital (1075-1142), moine
1

Clovis, Paris, 1996, p. 239-240.


N. Pancer, Sans peur et sans vergogne, Paris, 2001 ; J. Nelson, Politics and Rituals in Early Medieval
Europe, Londres, 1986, p. 1-48 ; H.-W. Goetz, Frauen im Frhen Mittelalters, Weimar, 1995.
3 B. Bedos-Rezak, Women, Seals and Power in Medieval France, 1150-1350 , Women and Power in
the Middle Ages, dir. M. Erler, M. Kowaleski, Athens-Londres, 1988, p. 61-82
4 J.J.G. Alexander, Ideological Representation of Military Combat in Anglo-Norman Art , AngloNorman Studies, 15, 1993, p. 1-24.
2

Saint-vroult (Normandie), a beaucoup dissert sur elles. Il sen prend, par exemple,
Hvisse dvreux et Isabelle de Conches, sduisantes, intelligentes et jolies,
dominant leur mari et oppressant leurs sujets masculins ; elles dclenchent une guerre
terrible entre leurs poux, tout simplement pour se venger lune de lautre de quelques
insultes. Des jalousies et rancurs de femmes remplirent ainsi de fureur le cur
dhommes gnreux , conclut Orderic5. Il en va de mme en Picardie pour le conflit
entre Enguerrand de Boves et Grard de Quierzy, que Guibert (1053-1124), abb de
Nogent, attribue la mauvaise foi et la dbauche passe de leur mgre respective6.
Sous le calame des deux chroniqueurs monastiques, des pouses transmettent leur colre
leur mari au point de lui faire prendre les armes avec ses chevaliers, tout juste pour
tancher leur mesquine soif de vengeance.
Dune autre porte est lanecdote raconte, entre 1060 et 1073, par Pierre, moine
de Maillezais. le suivre, Emma de Blois, pouse de Guillaume IV dAquitaine (963vers 996) et fondatrice de son abbaye, livra la vicomtesse de Thouars, matresse de son
mari, aux guerriers de son escorte pour quils la violent une nuit durant 7. Comme ses
congnres normandes ou picardes, Emma apparat rancunire et vindicative. Les moines
qui dcrivent ces haines croient que lagressivit est trop souvent la marque des relations
des femmes entre elles. Ces harpies se dtestent, et elles versent leur fiel dans le cur de
leur mari. Leur colre finit ainsi par se masculiniser. ve la tentatrice nest pas loin.
Dernier exemple sur lincitation de la femme la violence : la rvolte des fils
dHenri II (1154-1189), roi dAngleterre, contre leur pre en 1173. Les chroniqueurs
anglo-normands et aquitains de lpoque lattribuent, unanimes, linfluence malfaisante
de leur mre Alinor dAquitaine, qui alina (pour reprendre le mauvais jeu de mots
de Robert de Torigni, abb du Mont-Saint-Michel entre 1154 et 1186, sur son nom) ses
enfants au roi. Ces crivains ecclsiastiques la prsentent, en effet, en conseillre active,
se servant de son ascendant pour manipuler ses propres fils, peine sortis de
ladolescence, et les pousser prendre les armes contre son mari volage. De fait, leur
discours sur lattitude dAlinor sinscrit dans un contexte plus large de dnigrement de
son mariage avec Henri II, surtout consanguin, mais aussi bigame et flon : une union si
contraire la morale chrtienne ne peut que provoquer la dchirure de sa famille. Ces
auteurs utilisent la rvolte de 1173 comme un exemplum ou anecdote difiante prouvant
que seule la haine est le fruit de linceste, ennemi principal de la diffusion au loin de la
charit et de la grce, inhrents au mariage chrtien8. Leur raisonnement intervient une
poque o saffirme fortement le caractre sacramentel de lunion conjugale.
Les moines ne peroivent pas toujours dune faon si sombre lappel au combat
ladresse de ses parents et proches par la dame aristocratique. Autour de 1100, Adle
incite son mari, le comte tienne de Blois, qui tait rentr trop tt de la croisade malgr
son vu, repartir avec ses guerriers en Terre sainte ; Orderic Vital affirme quelle le
pressait frquemment et, au milieu des caresses conjugales, elle lui disait : loigne de
5

Orderic Vital, Historia ecclesiastica, d. et trad. angl. M. Chibnall, Oxford, 1968-1980, t. 4, p. 212,
VIII, 14.
6 Guibert de Nogent, Autobiographie, d. E.-R. Labande, Paris, 1981, p. 296. Voir D. Barthelemy,
Parent , Histoire de la vie prive, dir. Ph. Aris, G. Duby, Paris, 1985, t. 1, p. 144-145.
7 La Fondation de labbaye de Maillezais. Rcit du moine Pierre, d. G. Pon, Y. Chauvin, La Rochesur-Yon, 2001, p. 104. Voir E. Carpentier, Un couple tumultueux en Poitou la fin du Xe sicle :
Guillaume de Poitiers et Emma de Blois , Mariage et sexualit au Moyen Age, dir. M. Rouche, Paris,
2000, p. 203-216.
8 M. Aurell, LEmpire des Plantagent (1154-1224), Paris, 2003, p. 51-53.

toi, mon matre, lopprobre ; rcupre le courage qui faisait ta rputation en ta jeunesse,
et reprends, pour le salut de milliers, les armes de cette guerre louable9 . Au passage,
ce texte de lcrivain monastique traduit une valuation positive de la relation affective
au sein du couple, dont lpouse sait tirer profit au service de la Chrtient10 ; il oppose,
en outre, la jeunesse, temps de risque et audace, la situation de lhomme mr et tabli,
prisonnier de lindolence, voire de la lchet11. Dans le mme contexte de guerre sainte,
Orderic affirme que Ccile, veuve de Trancrde de Hauteville, prince dAntioche, adouba
plusieurs jeunes cuyers pour quils remplacent les nombreux chevaliers tus la
bataille de Darb Sarmada ou Ager sanguinis (1119)12. Son discours parat aussi admiratif
que pour Adle de Blois.
En dfinitive, par lascendant dont elle jouit auprs de son mari, la dame de
laristocratie peut pousser la guerre. Daprs les moines chroniqueurs, ce talent de
persuader manipule certes trop souvent des hommes nafs et dclenche de nfastes
luttes entre chrtiens. Mais il sert parfois la juste cause de la croisade, canalisant
lagressivit masculine au loin vers un idal des plus levs.
Comme on pourrait sy attendre, les mentions de femmes maniant des pes et
lances, endossant un haubert et enfourchant un talon sur les champs de bataille se font
plus rares. Tout au plus, les chroniqueurs flamands constatent-ils sans commentaires
que Richilde de Hainaut fut capture la bataille de Cassel (1071), o elle combattait13.
De mme, la princesse byzantine Anne Comnne remarque que Sichelgate accompagna,
protge par une armure et portant une lance, son mari Robert Guiscard au sige de
Durazzo (1081)14. Enfin, le moine anglais Guillaume de Malmesbury (vers 1080-vers
1142) croit-il que, dans la lointaine Toscane, Mathilde de Canossa (vers 1046-1115),
oubliant son sexe et pareille aux Amazones antiques, livra bataille, femme quelle tait,
des colonnes dhommes, couverts de fer 15. Pour ce chroniqueur, limage de la
princesse est extrmement positive, car grce son soutien, Urbain [II] obtint enfin le
sige apostolique face lempereur Henri IV (1056-1106), ennemi invtr de la
libertas romana, dment humili sur ses terres de Canossa. Guillaume nen remarque
pas moins que Mathilde transgresse lordre tabli des sexes.
Dhabitude cependant, lapprciation porte par les clercs sur ces guerrires
prenant part aux batailles est bien moins amne. Vers 1200, Saxo Grammaticus, membre
de la cour de larchevque de Lund, vilipende les Danoises qui osent combattre : elles
9

Historia, t. 5, p. 324, X, 20. Voir K.A. LoPrete, Adela of Blois: Familial Alliances and Femal
Lordship , Aristocratic Women in Medieval France, dir. Th. Evergates, Philadelphie, 1999, p. 23-24 ;
D. Lett, Les pouses dans laristocratie anglo-normande des XIe et XIIe sicles , Le Mariage au
Moyen Age (XIe-XVe s.), dir. J. Teyssot, Clermont-Ferrand, 1999, p. 23-24.
10 J. Leclercq, Le Mariage vu par les moines au XIIe sicle, Paris, 1982, et LAmour vu par les moines
au XIIe sicle, Paris, 1983 ; S. Farmer, Persuasive Wives. Clerical Images of Medieval Wives ,
Speculum, 61, 1986, pp. 517-543.
11 G. Duby, Les jeunes dans la socit aristocratique dans la France du Nord-Ouest au XIIe sicle ,
Annales ESC, 19, 1964, p. 835-846.
12 Historia, t. 6, p. 108, XI, 25. Cette femme ne saurait tre confondue avec une fille illgitime du roi
Philippe Ier (1060-1108), note de M. Chibnall, Ibid.
13 M. McLaughlin, The Woman Warrior: Gender, Warfare and Society in Medieval Europe ,
Womens Studies, 17, 1990, p. 195 et 200.
14 Alexiade, d. B. Leib, Paris, 1937-45, t. 1, p. 53. Voir McLaughlin, The Woman, p. 198.
15 Guillaume de Malmesbury, Gesta regum Anglorum. The History of the English Kings, d. R. A. B.
Mynors, R. M. Thomson, M. Winterbottom, Oxford, 1998, p. 522, III, 289, 1.

courent dune faon si avide aprs la gloire militaire quon dirait quelles ont chang de
sexe16. De mme, Orderic Vital sen prend Hvisse, la vindicative comtesse dvreux
que nous avons rencontre plus haut : Elle chevauchait arme, en expdition, comme
un chevalier parmi des chevaliers ; son audace ntait pas infrieure aux cavaliers
protgs par des hauberts et aux sergents portant des lances. Orderic la compare alors
aux Amazones qui ont tenu, quinze ans durant, en chec les rois dAsie ; il en donne
mme la liste nominale : la reine Lampeto, la vierge Camille, Marsepia, Hippolyta et
Penthesilea17. Au XIIe sicle, les guerrires de la mythologie antique viennent
naturellement sous la plume de ces crivains, lecteurs assidus des classiques. Elles
occupent ainsi une place de choix dans lAlexandreis (1176) latin de Gautier de Chtillon
ou dans le Roman de Troie (1165) anglo-normand de Benot de Sainte-Maure18.
Lhistoire des Amazones a indniablement influenc le rcit des chroniqueurs, toujours
attentifs aux vieilles traditions, dont ils acceptent la vracit sans sourciller. Elle avalise
lexistence dans le pass dune catgorie aguerrie de femmes combattantes, et ajoute
ainsi du crdit aux histoires racontes au sujet de leurs congnres du XIIe sicle.
Jordan Fantosme, clerc sculier northumbrien, prsente aussi une cavalire en
pleine bataille dans son Estoire del viel rei Henri (1174-1175), rcit en vers anglonormands de la guerre contre Guillaume le Lion dcosse, alli des fils dHenri II en
rebellion contre leur pre. Le comte de Leicester sest joint aux rvolts linstigation de
son pouse qui laccompagne, protge par une armure, sur le champ de Fornham. Mais
ses ennemis la capturent et la violent aussitt ; dpite, elle tente de se noyer.
interprter les mots mprisants de Jordan, ses malheurs ne seraient que juste punition
la dmesure de son acte19.
Les faits darmes de Mathilde de Canossa, dHvisse dvreux ou de la comtesse
de Leicester ont t relats par leurs contemporains. Dautres historiens ont rapport
les exploits de combattantes plus anciennes. Geoffroi Gaimar est le premier auteur
connu qui utilise la langue franaise pour rdiger un rcit historique, en loccurrence
lEstoire des Engleis (1135-1138). Lpouse de Haveloc quil fait revivre appartient
un pass mythique. Elle se bat contre son propre oncle qui tente dcarter injustement
son mari de la royaut ; au cours dune bataille, elle propose dattacher les cadavres de
ses hommes sur des pieux, stratagme qui fait croire lennemi quils sont vivants et
que le nombre de ses guerriers est crasant20. Soulever le problme de la fiction de ce
rcit est dplac. Quil suffise de retenir que son auteur le prtende vridique, tout
comme Guillaume de Malmesbury, Orderic Vital ou Jordan Fantosme le veulent pour le
leur.
La mise en parallle de tous ces rcits historiographiques montre que la prsence
de femmes combattant dans des batailles ranges est toutefois exceptionnelle. Certes
Jordan est northumbrien, et bien renseign sur les guerres de la frontire de lcosse,
16

The History of the Danes, d. H.E. Davidson, P. Fisher, Cambridge, 1979, t. 1, p. 212. Voir
McLaughlin, The Woman , p. 194-195.
17 Historia, t. 4, p. 212-214, VIII, 14.
18 Alexandreis, d. M.L. Colker, Padoue, 1978, p. 199-201, VIII, v. 1-48, Roman de Troie, d. L.
Constans, Paris, 1904-1912, v. 23.357 sqq. Voir C. Reinle, Exempla weiblicher Strke? Zu den
Ausprgungen des mittelalterlichen Amazonenbildes , Historische Zeitschrift, 270 (1), 2000, p. 1-38.
19 Jordan Fantosme, Chronicle, d. et trad. angl. R.C. Johnston, Oxford, 1981. Voir A. Lodge,
Literature and History in the Chronicle of Jordan Fantosme , French Studies, 44, 1990, p. 263 et n.
20.
20 d. A. Bell, Oxford, 1960, p. 24, v. 771-781.

mais Guillaume, bibliothcaire de Malmesbury, prs de Bristol, est bien loin du thtre
des oprations militaires italiennes o Mathilde est engage. La participation active de la
femme aristocratique dans les combats cheval est peu probable, sinon trs rare. Tout
au plus a-t-elle pu, protge dune armure, accompagner son mari, et lui prodiguer, le cas
chant, quelques conseils, reus dune oreille plus ou moins distraite. Aux XIe et XIIe
sicles, le dnigrement des fauteuses de trouble et le vieux thme des Amazones
asiatiques ont fortement conditionn les rcits qui ont transit de oralement, avant dtre
couchs par crit dans les scriptoria de monastres et cathdrales.
Ce nest pas tant en rase campagne quon trouve des femmes guerrires, mais sur
les courtines des chteaux. La littrature de fiction abonde en exemples. Nous donnerons
pour commencer deux textes en langue doc. Dans le roman arthurien Jaufre, rdige la
fin du XIIe sicle, lhrone Brunissen apparat comme la dame dune solide cit fortifie
(castel), que dfendent huit mille chevaliers21. Lo Carros (1200) du troubadour
provenal Raimbaut de Vaqueiras est construit daprs le schma du Tournoiement des
dames, dont le premier exemple connu provient, dix ans plus tt, du trouvre flamand
Huon dOisy : Raimbaut dcrit le soulvement des vieilles dames lombardes contre la
jeune Batrice, fille du marquis de Montferrat, son mcne dalors ; pour mieux la
combattre sous la conduite de la dame de Savoie, elles btissent une puissante forteresse
quelles nomment Troie22. Ces deux documents courtois nont dautre fonction que le
divertissement et la civilisation des murs nobiliaires : les paroles du Carros, comme
celles des autres Tournoiements des dames, rglent probablement la chorgraphie dune
danse fminine. Ils rappellent la geste pique, mise en forme vers 1140, dans laquelle
Guibourc, pouse de Guillaume dOrange, sengage dfendre en son absence sa terre
et les murs de sa ville [] avec plus de sept cents dames, vtues de hauberts blancs 23.
Aussi lgendaires soient-ils, tous ces pisodes nen renvoient pas moins des attitudes
familires laristocratie de lpoque.
Lhistoriographie de lpoque emprunte certes largement des structures
narratives limagination de romanciers et potes. La rgularit avec laquelle le thme de
la femme qui dfend une forteresse revient sous le calame dOrderic Vital est, cependant,
frappante. Le moine de Saint-vroult raconte ainsi quen 1119 Julienne, fille illgitime
dHenri Ier dAngleterre, devenue lpouse dEustache de Breteuil, commande la
garnison dune place forte face aux troupes de son pre ; elle essaiera mme de le tuer en
demandant de lui parler devant les remparts, do elle lui dcoche une flche. Orderic
remarque quelle a os lever la main contre loint du Seigneur, et de citer aussitt
Salomon : Il ny a pas de pire mchancet que celle dune femme (Sir 25, 19) . Le roi
aura finalement raison de sa fille, ridiculise par son plongeon dans la fosse du chteau24.
En revanche, le moine anglo-normand loue lhrosme avec lequel, vers 1130, Sibylle,
femme du Normand Robert Bordet, dfend Tarragone contre les Almoravides. Son mari,
qui vient doccuper cette ville, est alors parti quter lappui pontifical Rome et
chercher des guerriers en Normandie : La nuit, elle enfilait un haubert comme un
21

d. R. Nelli, R. Lavaud, Les Troubadours, Paris, 1960, p. 200.


A. Pulega, Ludi e spettacoli nel Medioevo: I tornei di dame, Milan, 1970, p. 67-70.
23 Recherches sur la Chanson de Guillaume. tudes accompagnes dune dition, d. J. WatheletWillem, Lige, 1975, p. 970, v. 2443-2446. Voir K.A. Campbell, Fighting Back: A Survey of
Patterns of Femal Aggressiveness in the Old French Chanson de Geste , Charlemagne in the North,
dir. P.E. Bennett, A.E. Cobby, G.A. Runnalls, Edimbourg, 1993, p. 243.
24 Historia, t. 6, p. 212-214, XII, 10.
22

chevalier : une baguette la main, elle montait sur les remparts, parcourait le chemin de
ronde et maintenait les gardes en alerte et les encourageait tous prudemment se mfier
des stratagmes des ennemis25 . Si, daprs Orderic, la vertueuse Sibylle apparat
comme le pendant de la perfide Julienne, elles nen sont pas moins, toutes deux, des
gardiennes plus ou moins chanceuses de forteresses.
Les louanges adresses la premire se comprennent aisment. Cette femme se
bat pour lexpansion de la Chrtient au dtriment des musulmans. Elle rappelle
dautres gardiennes de villes sur le sol ibrique. crite pendant son rgne, la Chronique
dAlphonse VII (1126-1157), roi de Castille et Lon, rapporte la dfense de Tolde par
son pouse Brengre de Barcelone en 1139. Du haut des remparts, elle reproche mme
aux deux gnraux almoravides de se battre contre une femme au dtriment de leur
honneur. Honteux, ils dcident de lever le sige26 ! Cette anecdote nest pas
dinterprtation facile, car elle comporte probablement une dimension humoristique. Son
intrt est pourtant grand : elle joue sur le rle actif de lhomme et sur le rle passif de la
femme dans les questions dhonneur ; linversion provoque par la prsence de
Brengre parmi les combattants est telle quelle devient insupportable pour ses
adversaires masculins, contraints dabandonner la partie. Le chroniqueur semble suggrer
que lennemi musulman a t ainsi bern, parce que prisonnier dune conception trop
trique de sa dignit. Lhistoire est, en outre, verser au dossier des gardiennes de
forteresses des rgions frontalires avec lIslam, particulirement frquentes en Terre
sainte, o les sources, aussi bien chrtiennes quarabes, les font souvent participer aux
travaux de constructions dfensives et la rsistance des villes assiges27.
Au XIIIe sicle encore, les femmes apparaissent dans des situations similaires.
En juillet 1202, Alinor dAquitaine, octognaire, tient le donjon de Mirebeau (Poitou)
face aux troupes de son petit-fils Arthur de Bretagne, que Jean sans Terre prend
finalement en tenaille28. Lauteur anonyme de la deuxime partie de la Chanson de la
Croisade Albigeoise (1228) insiste sur le rle actif que jouent les femmes dans la dfense
des villes languedociennes : ce sont mme les dames, jeunes filles et pouses de
Toulouse qui actionnent le perrier qui tue Simon de Montfort le 25 juin 121829. Ainsi,
elles incarnent collectivement lidentit communale de leur cit face son ennemi
invtr, quelles finissent par terrasser.
Reste analyser une dernire catgorie de sources, dont le but principal est de
condamner les exactions et violences seigneuriales. Les vies de saints prsentent sous un
jour trs critique la femme qui manifeste son agressivit aux crneaux dune forteresse.
25 Ibid.,

p. 404, XIII, 5.
Chronica Adefonsi imperatoris, d. A. Maya, Turnhout, 1990, p. 220. Voir E. Lourie, Black
Women Warriors in the Muslim Army Besieging Valencia and the Cids Victory: A Problem of
Interpretation , Traditio, 55, 2000, p. 181-209, qui cite cet exemple : elle prsente de mme comme
vraisemblable la participation darchres de la tribu ghanenne de Sonink dans les rangs almoravides
la bataille de Quart (1094).
27 Le dossier a t tout rcemment repris ; cest pourquoi il ne sera pas approfondi ici : H. Nicholson,
Women on the Third Crusade , Journal of Medieval History, 23, 1997, p. 335-349, et Gendering
the Crusades, dir. S.B. Edgington, S. Lambert, Cardiff, 2001.
28 E.-R. Labande, Pour une image vridique dAlinor dAquitaine , Bulletin de la Socit des
Antiquaires de lOuest, 2 (4e srie), 1952, p. 232.
29 d. E. Martin-Chabot, Paris, 1960-61, t. 3, p. 206, v. 122-124. Voir S.B. Neal, Las donas e las
femnas, las tozas avinens: Women in La Canso de la Crozada , Tenso: Bulletin de la Socit
Guilhem IX, 10, 1995, p. 110-138.
26

Cest la dame dun chteau seigneurial, plutt que dune ville fortifie, quils dnigrent.
Voici deux exemples, lun provenal et lautre flamand. Dune part, la Vie dIsarn (10221047), abb de Saint-Victor de Marseille, compose une vingtaine dannes aprs sa
mort, rapporte les mfaits de Pandulf, seigneur de Salernes, dont les hommes volent un
cheval : Isarn envoie un moine le rclamer ; arriv au chteau, il rencontre la femme de
Pandulf qui rpondit lhomme de Dieu par des mots violents, comme il tait habituel
chez une telle femme 30. Dautre part, Hariulf (vers 1060-1143), abb dOudenbourg,
prs de Bruges, sen prend Evegerde, qui soppose la campagne de pacification
entreprise par lvque Arnulf de Soissons (1087), protagoniste de sa Vita. Son mari et
son fils ont t tus au cours dune guerre prive et elle essaie par tous les moyens de
les venger, fomentant de nouvelles luttes ; Hariulf crit quelle se comporte comme lune
des femmes dont parle saint Paul : la veuve qui ne pense quau plaisir est morte,
quoique vivante (I Tim 5, 6) . Elle refuse Arnulf dentrer dans son chteau de Veurne
et elle tourne en drision son prche pacificateur. Toutefois, en juste punition son
effronterie, les murs de son chteau seffondrent sur cette femme froce la suite
dune tempte31. Dans aucun des deux cas, la femme na pris les armes. Mais il est
intressant que, dans ces crits hagiographiques la gloire de deux artisans de paix, elle
soppose leur mission, et quelle participe au brigandage et aux violences de son
lignage seigneurial au dtriment des moines, des chevaliers et de la paysannerie
demeurant autour de son chteau.
Cest dans le mme registre quil faut placer deux plaintes tires des qurimoni
barcelonaises du milieu du XIIe sicle. Dans la premire, Brenger, gardien du chteau de
Rosanes, proteste contre lpouse de son seigneur, Guillem Ramon de Castellvell : elle a
brl les forts o chassaient ses hommes, qui ont perdu alors leurs autours et
perviers ; elle a dplac les bornes des terres son profit ; elle a pris les clefs du
chteau lun des hommes de Brenger, quelle ne veut plus laisser entrer ; elle a vol
trois couffins dorge une paysanne32. Dans la seconde, les habitants de Caldes de
Malavella associent de faon similaire lpouse dArnal de Perella, autre chtelain
outrepassant ses droits seigneuriaux, ses dprdations 33. En labsence de leur mari, ces
chtelaines exercent un pouvoir sans limites la tte de leurs parents et guerriers. Le
consortium conjugal, bien connu pour reines et princesses au sommet de la hirarchie
politique, transparat ici au niveau le plus modeste de la chtellenie.
Tout comme elle est matresse des remparts dune forteresse et de son district,
surtout si elle est veuve ou si son poux est parti au loin, la dame manifeste encore
davantage sa puissance lintrieur mme du chteau. Son agressivit se matrialise alors
dans le poison par lequel elle prtend liminer les hommes hostiles sa famille.
30

AASS, Sept VI, p. 746 (BHL 4477). Voir J.-P. Poly, M. Aurell, D. Iogna-Prat, La Provence ,
Les socits mridionales autour de l'an mil. Rpertoire des sources et documents comments, dir. M.
Zimmermann, Paris, 1992, p. 407-409.
31 AASS, Aug III, p. 249, n. 88-89 (BHL 704). Voir E. Santinelli, Des Femmes plores ? Les veuves
dans a socit aristocratique du Haut Moyen Age, Lille, 2003, p. 43-44, 317.
32 Arxiu de la Corona dArag (Barcelone), Extra-inventari, doc. 473, carp. 366. Voir B. Gar, Les
Querimoni feudales en la documentacin catalana del siglo XII (1131-1178) , Medievalia, 5, 1984, p.
28-29.
33 Ibid., Pergamins de Ramon Berenguer IV, extra-inventari, doc. 2501, carp. 41. Voir Thomas N.
Bisson, Tormented Voices. Power, Crisis, and Humanity in Rural Catalonia (1140-1200), Cambridge
(Mass.), 1998, p. 34 et 154.

Toujours selon Orderic Vital, la femme de Robert de Giroie prpare, vers 1060, quatre
pommes empoisonnes, mais son mari en croque deux par jeu, et il meurt cinq jours plus
tard : ici encore on voit pointer le souvenir dve pcheresse. Le mme chroniqueur
ajoute quen 1064 Mabille de Bellme, femme de Roger de Montgomry, tue, toujours
la suite dun quiproquo, son jeune beau-frre avec une coupe de vin, mais son
opinitret finit par lemporter, grce un repas servi Arnoul dchaffour, lennemi de
sa maison quelle a jadis vis34. Une anecdote similaire apparat dans lhistoriographie
castillane. La chronique rdige, autour de 1180, au monastre de Njera dcrie
linfidlit dAva de Ribagora, pouse de Garcia Fernandez (970-995), comte de
Castille, amoureuse dal-Mansur, chambellan du khalife de Cordoue. Pour le rejoindre,
elle russit se dbarrasser de son mari, qui tombe prisonnier des musulmans, car son
cheval, quelle a sciemment affam, na pas tenu au cours dune bataille. Il ne lui reste
plus qu tuer Sanche Garcia (995-1017), le nouveau comte, son fils, pour convoler avec
le chef musulman, et elle lui verse du poisondans un verre dargent. Alert par une
esclave maure, Sanche dtourne toutefois le pige, obligeant sa mre boire en premier
cette coupe : elle en tombe raide morte35.
Lanecdote du chroniqueur monastique montre que sa perfidie, justement punie,
est dautant plus grande quelle vise tuer ses propres mari et fils pour assouvir sa
passion amoureuse et commettre ladultre, faisant ainsi le jeu de lIslam. Cest de faon
insidieuse, secrte et hypocrite quagit, en effet, toute empoisonneuse. Le lien entre ce
crime et la femme est frquent dans les crits mdivaux. La domination de la dame
aristocratique est presque totale sur le garde-manger et les silos du chteau : la femme
est avant tout la nourricire de sa famille et des hommes de sa mesnie ; elle offre boire
et manger aux htes de passage36. On craint, nanmoins, quelle dtourne cette facult
primordiale pour assassiner. Agissant lencontre des attentes de la socit nobiliaire,
elle transformerait ainsi le pouvoir de nourrir, et donc de faire survivre, en puissance
meurtrire. Les rcits dOrderic et du moine de Njera laissent percevoir, en filigrane, ces
peurs collectives.
Le discours extrmement pjoratif des clercs au sujet de la femme en armes
sinscrit dans le mme contexte. Ils nacceptent pas de la voir tuer au lieu de donner la
vie. Les diatribes dOrderic Vital contre Julienne de Breteuil, qui a pourtant ses raisons
den vouloir Henri Ier qui a ordonn daveugler ses deux filles, ne se comprennent pas
autrement. Les chroniqueurs ecclsiastiques conoivent, en outre, la femme comme
pacificatrice : il lui revient de christianiser les murs violentes de leur mari. Quelle
puisse, au contraire, semer la zizanie leur parat une aberration contre nature. De mme,
les aliments et la boisson quelle manipule sont essentiels dans les banquets o sont
scelles les trves entre lignages ennemis : il est toutefois contraire lquilibre de la
socit tout entire quelle dtourne ce pouvoir nourricier pour empoisonner. Ces clercs
savent cependant quil existe des guerres justes. Pour la papaut, celle que dclenche la
querelle des investitures est lune dentre elles. Ds lors, lAmazone Mathilde de
34

Historia, t. 2, p. 78-80 et 122, III. Voir F. Collard, Le banquet fatal : la table et le poison dans
lOccident mdival , La sociabilit table. Convivialit et commensalit travers les ges, dir. M.
Aurell, O. Dumoulin, F. Thelamon, Rouen, 1992, p. 335-342.
35 Chronica naierensis, d. J.A. Estvez, Turnhout, 1995, p. 144-146, III, 37-39. Voir M. Aurell, Les
Noces du comte. Mariage et pouvoir en Catalogne (785-1213), Paris, 1995, p. 108.
36 Sur les implications religieuses de ce phnomne, voir C. Bynum, Holy Feast and Holy Fast: The
Significance of Food to Medieval Women, Berkeley (Ca), 1987.

Cannossa y est davantage hrone que harpie. Il en va de mme pour la croisade, qui leur
apparat, en quelque sorte, comme le prolongement de la Paix de Dieu.
Quittons, pour finir, le domaine des reprsentations mentales pour celui des
ralits militaires. Une question simple simpose. La femme a-t-elle combattu ? Si elle
sest rendue, mme cheval ou protge dune cotte de mailles, sur des champs de
bataille, il ne parat gure probable quelle ait mani des armes contre des hommes, sauf
dans des situations dsespres. En revanche, les tmoignages que lui accordent un rle
important dans la dfense des places fortes sont trop nombreux et concordants pour
quon les rejette. Ils ne font, somme toute, que corroborer une bien classique division
des rles : lintrieur pour la femme et lextrieur pour lhomme. Ils renvoient, de plus,
au consortium conjugal : presque tout pouvoir nobiliaire est alors patrimonial et
domestique, et lorganisation lignagre de la guerre entre chtelains peut mettre en avant
quelques figures fminines37. Lpouse est donc associe lexercice de la violence de
son mari, en particulier dans le cadre de sa propre seigneurie, dont elle protge le
primtre, quelle agrandit mme loccasion en dplaant secrtement les bornes. Elle
est encore plus puissante au cur du chteau, autant demeure familiale que symbole du
pouvoir de coercition. lintrieur de ce cadre, son ascendant est dautant mieux
accept que les stratgies matrimoniales hypergamiques la rendent souvent dun rang
social suprieur son conjoint. Labsence du mari ou le veuvage la mettent parfois la
tte de la seigneurie. Cest pourquoi elle peut protger, y compris par la force, les
intrts du lignage de son mari et de ses enfants.
Martin Aurell
Universit de Poitiers-C.E.S.C.M.
Institut Universitaire de France

37

Cf. McLaughlin, The Woman , p. 201-203, qui dveloppe largement cette ide.