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CURS LE ROMANTISME II A / II B 2011 / 2012 S.

II

Quest-ce que le Romantisme ?


Parler du Romantisme cest accepter les dfis dune aventure qui entranera, au-del du
langage, une sphre smantique trs complexe o seront luvre le culturel et le
politique, le social et lconomique, lHistoire avec ses continuits et ruptures, tout
portant croire que le XIXe est le sicle qui a chang, une fois pour toutes, la face de la
littrature et des arts, lhomme dans sa volont de se connatre et de se dire avec tout ce
quil y a de plus profond en lui, sous le grand signe de la Libert et des Rvolutions. Du
point de vue chronologique, le Romantisme en tant que courant littraire occupe le devant
de la scne pendant la premire moiti du XIXe sicle, avec des degrs dintensit
diffrents dune tape lautre, comme on le verra plus tard, lorsquon lenvisagera sois
ses ages (dailleurs les rapprochements entre le dveloppement de ltre humain et de ce
courant ne font pas dfaut dans limaginaire et lexpression artistique qui en rendent
compte).
Histoire dun mot, acceptions, perspectives, dfinitions
Parce que lhistoire du romantisme ne commence pas avec celle du courant littraire et
artistique (ce qui fait lobjet principal de nos proccupations), et pour viter les emplois
restrictifs ou abusifs du mot, on suivra un peu lvolution du terme travers les espaces
et les poques. Quelques renseignements dordre lexical sont ncessaires pour
correctement introduire ltude du phnomne romantique. En voici une brve
esquisse :
- ladjectif romantique , attest en 1675, est lpoque synonyme de romanesque,
mot driv de romant (forme du substantif roman), rcit en langue vulgaire o le
sentimentalisme et la fantaisie occupent une place importante.
- depuis 1650, le mot romantique (toujours adjectif, romantic en anglais) est utilis
avec le sens de pittoresque ;
- en Angleterre (depuis 1708), le champ smantique de ladjectif romantic
recouvre aussi les notions de romanesque (imaginatif, rveur, qui a trait au roman
et aux aventures), de libert, de beaut sauvage de la nature ;
- la mme poque (XVIIIe s.) on lutilise en France pour qualifier un paysage
organis, cr (par un jardinier ou un artiste) ;
- une autre acception qui circule la fin du XVIIIe sicle romantique = mot qui
convient pour nommer les affections tendres et mlancoliques provoques par les
paysages qui attachent les yeux et captivent limagination ;
- en 1777, Jean-Jacques Rousseau, dans Les rveries dun promeneur solitaire
(publies en 1782), utilise le terme dans le mme but de dcrire un paysage qui
charme, qui attache ;
- Le Dictionnaire de lAcadmie de 1798 lapplique des lieux, des paysages qui
rappellent limagination les descriptions des pomes et des romans ; par
exemple : situation, aspect romantique ;

en 1804, Senancour utilise dans son roman Oberman le terme en mettant laccent
sur ce quun paysage produit comme effet, ce qui est le rsultat de laccord tabli
avec la sensibilit, plutt que le paysage mme :

Le romanesque sduit les imaginations vives et fleuries ; le romantique suffit seul aux
mes profondes, la vritable sensibilit. [...] Les effets romantiques sont les accents
dune langue primitive que les hommes ne connaissent pas tous, et qui devient trangre
plusieurs contres
(Etienne de Senancour, Oberman).
Madame de Stal enrichit la signification du mot dans son clbre ouvrage De
lAllemagne (1810), en expliquant ce que les Allemands comprennent par ce mot :
Le nom de romantique a t nouvellement introduit en Allemagne pour dsigner la
posie dont les chants des troubadours ont t lorigine, celle qui est ne de la chevalerie
et du christianisme (IIme partie, ch. 11).
Romantique sappliquera dsormais tout ce qui sinspire de ce qui est antrieur
et diffrent par rapport la tradition et au got classique. Ce sera une occasion pour le
courant qui va natre et qui se dveloppera dans la premire moiti du XIXe sicle de
rhabiliter les productions des poques primitives , et de promouvoir les changes
entre les cultures europennes.
Dans les dernires annes du XVIIIe sicle et au dbut du XIXe, le mot devient
un foyer de significations complexes et de valeurs qui dpassent de loin les traits dj
mentionns ; ces significations seront appliqus un type de paysage, et, ce qui nous
intresse de plus en plus, un type dcriture. Le terme connat une vraie expansion de
signification, qui va sapprofondissant et se nuanant.
Le passage de la catgorie grammaticale dadjectif celle de substantif semble
tre d Novalis (1772-1801, pote allemand romantique, auteur des Hymnes la nuit,
1800, poticien avant la lettre, qui avait dfini la posie comme le rel absolu ). Mais
lemploi nest pas encore celui que lon connat actuellement. Pour Novalis, la
romantique, par analogie avec la potique, est une science qui tudie lart du roman,
surtout lart de la vie. Cest lcrivain que revient ce privilge et devoir de se servir des
mots afin daboutir lart, comme le peintre, le musicien et le mcanicien se servent,
respectivement, de la couleur, du son et de la force ; lcrivain dou dune sensibilit
potique, Novalis lappelle der Romantiker (romantique).
En Allemagne encore, le mot senrichit dun sens qui sera pour beaucoup dans
lavnement dun nouveau courant et de la nouvelle littrature : on lemploie pour dfinir
lart exprimant une aspiration vers linfini.
Cest toujours Novalis qui voit dans le Romantisme une mthode potique
dapprhension du monde : lart de dpayser dune manire agrable, lart de rendre un
objet tranger, et pourtant connu et attirant, voil ce quest la potique romantique
(sursa).
En France, ladjectif sera au dbut associ surtout la notion de genre : genre
romantique, posie romantique, etc. Puis, on passe de la catgorie de genre des choses
plus concrtes et dlicates la fois, en considrant que le Romantisme est surtout affaire
de got et de disponibilit. Etre romantique, cest tre favorable aux influences

trangres, au retour dans le pass, aux tourments intrieurs, et surtout tre adversaire de
la tradition classique. Il semble quavec ces nouvelles acceptions du mot, le terrain des
batailles littraires est dj prpar1. Trs vite on pourra passer des querelles
idologiques, car la littrature est considre aussi comme lexpression de la socit. Au
XIXe sicle ce rapport de miroir lemporte sur autres fonctions de la littrature, et il
se perptra beaucoup au XXe sicle, donnant, sur le plan de la critique littraire, une
importante direction nomm sociocritique2. Mais, avant de parler de ces illustrations
critiques, il faut rappeler aussi que Stendhal, vers 1830, en pleine priode
dpanouissement du Romantisme (lui, que lon considre, tort parfois, comme un
grand reprsentant du Ralisme franais), dfinissait le roman (par extension, la
littrature) comme un miroir que lon promne le long du chemin , illustrant le mme
rapport littrature / ralit.
Si le Romantisme encourage la libert dexpression, du rve, sil enflamme les
imaginations, sil privilgie lindividu et sa spiritualit, lide mme douverture et de
renouvellement, cest que dans la littrature, et, de faon gnrale, dans les arts, le
Romantisme traduirait un bouleversement esthtique, politique, social et historique.
Pour ce qui est encore de lhistoire du mot et de son emploi, on rappelle que
Stendhal, dans Racine et Shakespeare, texte considr comme un des manifestes du
Romantisme, propose en 1823 le nologisme de romanticisme , en y situant lart de
prsenter aux peuples les uvres littraires qui, dans ltat actuel de leurs habitudes et de
leurs croyances, sont susceptibles de leur donner le plus de plaisir possible . En 1825 ce
terme sera dfinitivement remplac par celui de Romantisme. Pour lui, Racine et
Shakespeare sont les symboles de deux camps littraires : le Classicisme et le
Romantisme. Shakespeare reprsente la rvlation dune littrature plus adapte aux
gots modernes (les gots des contemporains), en mme temps quil inspire Stendhal
lhorreur de laffectation et de lhypocrisie franaises (cultives par les classiques). A
llgance froide et fade, artificielle des tragdies de Racine, luvre de Shakespeare
oppose des drames splendides, nergiques et passionns .
Pour Stendhal, lart dramatique est obligatoirement inscrit dans lhistoire, comme
dailleurs toute la littrature et les autres arts. On ne peut plus crire en 1820 les mmes
tragdies quen 1670. Cette variation du got avec les poques doit tre double dun
projet bien suivi de rompre avec limitation des tragdies antiques. A la libert politique
tellement rclame du dbut du sicle doit correspondre la libert dexpression en art.
Une socit engage dans ldification de la modernit doit reflter tous ses combats et
engagements dans la modernit de son art. Le futur manifeste du Romantisme, Racine et
Shakespeare, dclame surtout ce besoin dtre moderne, cest--dire, selon les mots de
Stendhal, dtre de son sicle . Au-del de la question de fond de la ncessit dtre
adapt aux exigences et lauthenticit de son sicle, il y a trois problmes majeurs que
pose ce manifeste :
1. Que doit tre la tragdie moderne ?
2. Que doit tre la comdie moderne ?
3. Que signifie le genre romantique ?
1

Allusion la premire dHernani, de Victor Hugo, qui en offre un premier exemple, la soire de la
reprsentation tant dailleurs connue dans toute lhistoire de la littrature sous le nom de la Bataille
dHernani.
2
Le reprsentant le plus important de la sociocritique est Georg Lukacs.

Stendhal poursuivant ses rflexions et dmonstrations ces sujets touche un aspect du


Romantisme qui dpasse de loin les cadres temporels de la notion, et qui se fonde surtout
sur une manire dtre et dapprhender le rel.
Ainsi, il soutient que Shakespeare a t romantique pour avoir prsent aux
Anglais de lan 1590 les catastrophes sanglantes amenes par les guerres civiles ; et, pour
faire reposer de ces tristes spectacles, davoir donn une foule de peintures fines de
mouvements du cur et de nuances des passions les plus dlicates . Une autre
affirmation pour soutenir cette ide de transgression du temps par les romantiques (le
Romantisme ntant pas, selon Stendhal, question de situation / dtermination
temporelle) :
Le pote romantique par excellence cest Dante. Il a fait la Divine Comdie
parce quil a compris que de son temps on avait peur de lEnfer .
Dans le mme but se soutenir ce besoin dattitude et de sentiments qui fonde le
Romantisme, le grand crivain prcise : Il faut du courage pour tre romantique, car il
faut hasarder. (Le classique est prudent). Il me semble quil faut du courage lcrivain
presque autant quau guerrier .
- Une autre affirmation qui insiste sur ce besoin du regard extrieur pour juger,
comparer, changer de perspective :
LAllemagne, lAngleterre, lEspagne sont entirement et pleinement romantiques.
Il en est autrement en France. La dispute est entre Racine et Shakespeare, entre
Boileau et Lord Byron. Cest un combat mort .
Toutes ces ides trouveront un cho part dans la pense critique de la premire
moiti du XIXe sicle, tant reprises, sous une forme ou autre, chez un Baudelaire par
exemple, mais aussi chez Victor Hugo, etc.
En 1801, Louis Sbastien Mercier (auteur tomb dans loubli) 3, anticipant sur les
acceptions que Baudelaire donnera plus tard au Romantisme, sexclame :
On sent le Romantisme, on ne le dfinit pas .
Dune certaine faon, cette affirmation fait cho ce que Friedrich Schlegel (clbre
thoricien du Romantisme allemand) en disait la fin du XVIIIe sicle, en 1798 :
Lart crateur romantique est encore en devenir, et cest mme son essence propre et
son caractre spcifique que de ne pouvoir jamais atteindre la perfection, dtre
toujours et de devenir ternellement nouveau, il ne peut tre puis par aucune thorie
et ny a gure quune critique divinatoire qui pourrait se risquer vouloir dfinir son
idal. Lui seul est infini, comme lui seul est libre .
En 1824, A. Guiraud, auteur dont on ne parle plus, conclut un important manifeste
intitul Nos Doctrines, o il prcise :

L.S. Mercier 1740-1814, romancier, essayiste, auteur dun clbre roman LAn 2440 ou Rve sil en fut
jamais, rousseauiste, utopiste, reprsentant de la philosophie des Lumire, voltairien chez qui lesprit de
fantaisie nest pas absent du tout.

La lutte nest pas engage entre deux partis politiques ; elle existe entre ceux qui
veulent croire leur cur, et ceux qui, ne croyant qu leur raison et leur mmoire,
ne se fient quaux routes dj traces dans le domaine de limagination ; on pourrait
mme dire entre le XVIIIe et le XIXe sicle .
Dans son Salon de 1846, Baudelaire essaie son tour de rpondre la question Questce que le Romantisme ? , qui figure comme un sous-titre de cette srie dtudes. Selon
lui, Le Romantisme nest prcisment ni dans le choix des sujets ni dans la vrit
exacte, mais dans la manire de sentir . Pour insister et nuancer, il ajoute : Pour moi, le
Romantisme est lexpression la plus rcente, la plus actuelle du beau. Il y a autant de
beauts quil y a des manires habituelles de chercher le bonheur. Qui dit Romantisme,
dit art moderne, cest--dire intimit, spiritualit, couleur, aspiration vers linfini,
exprimes par tous les moyens que contiennent les arts .
Pour Hugo, Le Romantisme cest le libralisme dams lart , tout court, mais fort
complexe !
Les dfinitions, pour nombreuses quelles soient, parlent toujours de la grande
complexit dun terme et dun phnomne qui, par leur ampleur et diversit, risque
parfois aussi de dcourager toute tentative de limitation, ce quune dfinition constitue, le
plus souvent, de par sa nature.
Dans son ouvrage Le Romantisme dans la littrature europenne, Paul Van
Tieghem (Albin Michel, Paris, 1948) essaie de cerner les limites temporelles du
phnomne (courant artistique, littraire, de pense, etc.) du milieu du XVIIIe sicle (le
prromantisme) jusquau milieu du XIXe sicle, lorsque lon parle de plus en plus de
lavnement de la modernit et o, sur le terrain littraire, au Romantisme suit en posie
le Parnasse dune part, et, de lautre, lvnement Baudelaire , et dans le roman le
Ralisme (pour une priode les deux avaient coexist), courant littraire qui va se
dvelopper jusqu se fondre dans le Naturalisme, dans les annes 1870 et aprs.
Dans ce quil a dessentiel, le Romantisme demeure un courant et un mouvement
fort complexe, surprenant, htrogne et contradictoire, riche de consquences pour
lvolution de la socit, des arts et de la littrature, des mentalits, dans un sens trs
large.
A savoir quil serait faux de proposer une dfinition unique du Romantisme, car
toute dfinition risque de demeurer insuffisante, imparfaite et rductrice. Mais une
multiplicit de dfinitions aide saisir cette ide mme de richesse, de profondeur, de
complexit de nuances, dides, de contenus et de formes dexpression.
Au-del de tant de textes, de tendances et dauteurs, il existe un fond commun, un
substrat rel dans le concert unanime des diverses nations de lEurope pour entrer,
linsu souvent les unes des autres, dans cette phase de la posie et de la littrature (le
Romantisme), comme le note Paul Van Tieghem en citant Pierre Leroux, un auteur des
annes 1830. Le mme historien du romantisme considre ce mouvement comme un
fait rel, infiniment complexe, mais qui offre une unit assez marque .