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Lessismiques:desoutilsessentielspour

l'tudedesstructuresocaniques
HervNouz(DRO/GM)etPierreChauchot(DITI)
Geosciences Marine, Vol: 21, pp: 25-29, nov 1999

Sismique rflection et rfraction : introduction


Aperu historique : des dveloppements trs lis l'activit ptrolire
Les sismiques : des outils essentiels l'tude des structures ocaniques
Vers une sismique haute rsolution par grande profondeur d'eau

Sismique rflection et rfraction : introduction


La sismique est une technique de mesure indirecte qui consiste enregistrer en surface des
chos issus de la propagation dans le sous-sol d'une onde sismique provoque. Ces chos sont
gnrs par les htrognits du sous-sol. Le passage par exemple d'une couche d'argile
une couche de sable dans une colonne sdimentaire va se traduire par la prsence d'un
rflecteur sur les enregistrements. Selon le mode de propagation de l'onde : rflchie sur, ou
transmise le long de cette interface, on parle de sismique rflexion ou de sismique rfraction
(figure 1).

Le temps d'arrive de l'cho permet de situer la position de cette transition dans l'espace ;
l'amplitude de l'cho apporte des informations sur certains paramtres physiques des milieux
en contact.
En rsum, les tudes sismiques fournissent une image de la structure du sous-sol (figure 2),
et dans certains cas des informations sur sa nature.

La sismique est donc employe par une large gamme de scientifiques et d'industriels :
gotechniciens, pour l'implantation d'ouvrages ou la ralisation d'tudes d'impact ; gologues
et gophysiciens, pour des travaux qui vont de la dfinition de la structure profonde de la
lithosphre jusqu' celle des dpts sdimentaires actuels. Toutefois, c'est dans le domaine
ptrolier que se ralisent la quasi-totalit (environ 95 %) des dpenses relatives aux tudes
sismiques.

Aperu historique : des dveloppements trs lis l'activit ptrolire


La premire prospection sismique terrestre digne de ce nom fut ralise par l'allemand
Mintrop et date du dbut des annes 20. Le gisement ptrolier d'Orchard Salt Dome au Texas
fut dcouvert par la mthode sismique-rfraction en 1924. Principalement parce que l'ide de
ptrole off-shore faisait sourire, il faut attendre la fin des annes 30 pour voir la ralisation de
campagnes de sismique marine, au large du New-Jersey, et dans la Manche. Les premiers
systmes d'acquisition de donnes sismique marine sont constitus d'un ou quelques
hydrophones attachs un cble, et des explosifs employs en guise de source. A partir des
annes 60, l'essor du ptrole offshore conjugu celui de l'informatique font voluer
rapidement les techniques d'acquisition, les mthodes et la capacit de traitement des
donnes : les navires des contracteurs gophysiques tractent maintenant jusqu' 12 fltes
sismiques parallles (ensemble d'hydrophones protgs l'intrieur d'une gaine) de 6 8 km
de longueur et qui totalisent plusieurs milliers de traces (ou points de mesure) (figure 3). Ils

mettent en oeuvre des ensembles de canons air qui mettent une onde de pression des
cadences leves (de l'ordre de 5 secondes) : une surpression est cre par injection d'une
bulle d'air dans l'eau. Le cot lev de ces technologies qui permettent de dresser des cartes en
3-dimensions du sous-sol, avec une rsolution de l'ordre de la dizaine de mtres et dfinissent
ainsi prcisment les objectifs ptroliers, est largement compens par la diminution du
nombre de forages de prospection et par l'augmentation considrable de leur taux de succs.

Les sismiques : des outils essentiels l'tude des structures ocaniques


Les objets tudis par les gologues marins vont de la structure profonde de la crote terrestre
(paisseur de l'ordre de la centaine de km) aux dpts sdimentaires quaternaires (paisseur
mtrique ou dcimtrique), (figure 4). De mme, les gologues ptroliers ont des objectifs
recouverts par des milliers de mtres de sdiments alors que, pour l'implantation d'une plateforme en mer, les gotechniciens vont s'intresser aux quelques premires dizaines de mtres.
En raison de cette diversit dans les chelles de travail, on parle volontiers "des" sismiques. Il
sagit cependant dune seule et mme mthode. Seuls diffrent la longueur des fltes et le type
de source employs. En effet, plus la frquence de la source est leve (figure 5), meilleure est
la rsolution, c'est dire la taille des objets visibles par un systme d'acquisition sismique
donn. En contrepartie, en raison de l'attnuation rapide des hautes frquences dans le soussol, la profondeur d'investigation diminue rapidement en fonction de la frquence centrale de
la source utilise.

A l'chelle du mtre, la sismique trs haute rsolution (THR) permet par exemple aux
gologues l'tude des mcanismes de dpt des sdiments et leurs relations avec l'eustatisme.
Grce elle, les mesures gotechniques ponctuelles effectues partir d'un forage peuvent
tre extrapoles autour du forage et permettre l'tude de l'implantation d'un ouvrage d'art. Lun
des objectifs du projet europen VHR3D, dont lIfremer est leader, est de mettre au point un
systme d'acquisition de donnes de sismique THR en trois dimensions en vue dobtenir une
image trs prcise dune zone limite, de lordre du km2
A une chelle suprieure (figure 4), les application de la sismique haute rsolution (HR) vont
de l'tude de gisement d'hydrocarbures la dfinition fine des failles actives dans les zones
sismiques, en passant par des reconnaissances de sites en vue de dterminer les risques de
"shallow gas", particulirement dangereux lors de forages.
A plus grande chelle encore (figure 4), celle des marges continentales, la sismique rflection
dite conventionnelle, couple des campagnes de sismique rfraction fait avancer la

connaissance de la lithosphre. Ces deux techniques sont complmentaires : la sismique


rflection permet de dfinir avec prcision la structure "superficielle" (on considre qu'il est
possible d'avoir une bonne prcision sur le champs de vitesses dans le milieu travers jusqu'
des profondeurs d'environ une fois et demie la longueur de la flte utilise, d'o tout l'intrt
des fltes longues), et les mthodes de rfraction compltent cette connaissance par des
informations sur les rflecteurs plus profonds.
Quelque soit lchelle enfin, laccroissement de la puissance de calcul des ordinateurs qui
permet le dveloppement de mthodes nouvelles de traitement des donnes sismiques
(intgrant par exemple une modlisation de la propagation des ondes dans des milieux
complexes) est un moteur important des progrs raliss dans le domaine de la connaissance
des structures ocaniques. Il devient possible, aussi bien pour des donnes THR, HR, ou de
sismique conventionnelle daccder certains paramtres physiques des milieux traverss :
vitesses des ondes sismiques bien sr, mais aussi caractristiques rhologiques. Dans certains
cas favorables, la sismique se rvle donc une mthode de dtection directe des
hydrocarbures.

Vers une sismique haute rsolution par grande profondeur d'eau


L'intrt croissant du monde ptrolier pour l'offshore profond entrane l'volution des
techniques sismiques, notamment vers l'amlioration des techniques haute rsolution par
grande profondeur d'eau. C'est ainsi que l'Ifremer, dans le cadre du projet Zaango, a adapt
ses moyens de sismique conventionnelle afin de les rendre compatibles avec le besoin
exprim de disposer de donnes haute rsolution par 5000 m de profondeur. Ceci passe par un
contrle renforc de l'immersion de la flte et la mise en oeuvre de sources jusqu'alors
rserves aux tudes sur le plateau.
Il existe toutefois des limites thoriques la rsolution possible par grand fond, avec la mise
en oeuvre d'un dispositif de surface. Ces limites peuvent tre recules si l'on place une partie
du dispositif d'acquisition prs du fond, comme avec le systme Pasisar, flte sismique tracte
100 mtres au dessus du fond par le SAR (Sonar Acoustique Remorqu) et source en surface
(figure 7), ou encore si l'on utilise un systme complet tract prs du fond. Un tel systme est
en cours de dveloppement grce la mise au point d'une flte numrique et d'une source
"Chirp" ( modulation de frquence).