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LA RELACIN ENTRE

EL SENTIMIENTO EMOCIONAL
Y NUESTRAS EVALUACIONES COGNITIVAS
Los sentimientos emocionales surgen cuando nos explicamos a nosotros
mismos los estados fsicos emocionalmente ambiguos, partiendo de
interpretaciones cognitivas, denominadas atribuciones, sobre cules
podran ser las causas externas e internas de estos estados.
La prediccin ms importante vinculada a esta lnea conceptual (llamada
teora Schachter-Singer) fue que, si se indujera en un sujeto una
activacin fisiolgica ambigua, se podra condicionar el tipo de emocin
experimentada y preparando el contexto social en el que ocurre la
activacin.
Schachter y Singer sometieron a prueba esta hiptesis inyectando
adrenalina a varios sujetos, una sustancia que activa la seccin del
simptico del SNA (Sistema Nervioso Autnomo) y provoca
artificialmente la activacin fisiolgica. Despus, se expuso a los sujetos
a situaciones agradables, desagradables o emocionalmente neutras.
Como se esperaba, el humor variaba de acuerdo con el contexto en los
sujetos a los que se haba inyectado adrenalina, pero no en el grupo de
control que haba recibido dosis de suero: los sujetos tratados con
adrenalina expuestos a una situacin alegre se sintieron contentos, los
expuestos a una situacin desagradable se sintieron tristes y los
expuestos a una situacin neutra no sintieron nada en particular. Las
emociones especficas surgieron por la combinacin de la activacin
artificial con indicadores sociales.
Por tanto, se supone que cuando una activacin fisiolgica
emocionalmente ambigua ocurre de forma natural en presencia de
verdaderos estmulos emocionales, el sentimiento activado es clasificado
a partir de indicadores sociales. En resumen, las emociones son el
resultado de la interpretacin cognitiva de las situaciones.
Stuart Valins, otro psiclogo social, realiz una serie de experimentos
para intentar aclarar la naturaleza de la accin entre la cognicin, la
activacin y la emocin. Se dio informacin inexacta a los sujetos sobre

cmo estaba reaccionando su cuerpo ante una situacin. Por ejemplo,


Valins mostr a los sujetos masculinos dibujos de mujeres parcialmente
desnudas. Al mismo tiempo, escuchaban un sonido que se supona que
iba marcando su ritmo cardiaco. Valins manipul sonidos que no
coincidan con el autntico ritmo cardiaco para que algunos dibujos
fueran asociados a elevados ritmos cardiacos falsos y otros, a bajos
ritmos cardiacos tambin falsos. Posteriormente, los dibujos que los
sujetos juzgaron ms atrayentes eran las que se haban asociados a los
sonidos de ritmo cardiaco alto, aunque, en realidad, su ritmo cardiaco no
era alto mientras los observaban. Valins lleg a la conclusin de que,
para que la actividad fisiolgica intervenga en la experiencia emocional,
tiene que ser representada cognitivamente. Afirm que es la
representacin cognitiva de la activacin fisiolgica, y no la activacin en
s misma, la que interacta con los pensamientos sobre la situacin para
la generacin de sentimientos.

EL CONCEPTO DE EVALUACIN
El concepto de evaluacin fue acuado por Magda Arnold en un libro
sobre las emociones que tuvo mucha influencia, publicado hacia la
misma fecha en que Schachter y Singer estaban realizando sus
experimentos. Defini la evaluacin como la valoracin mental del dao o
beneficio potencial de una situacin y afirm que la emocin es la
tendencia sentida que conduce a acercarse a cualquier cosa evaluada
positivamente o a alejarse de cualquier cosa evaluada negativamente.
Aunque el proceso de evaluacin en s mismo ocurre inconscientemente,
sus efectos se graban en la consciencia como sentimiento emocional.
El concepto de evaluacin fue posteriormente adoptado por otros
investigadores. Uno de ellos fue Richard Lazarus, psiclogo clnico que
utiliz este concepto para comprender el modo en que los individuos
reaccionan y afrontan situaciones perturbadoras. Los experimentos de
Lazarus demostraron claramente que las interpretaciones de las
situaciones influyen decisivamente en la emocin experimentada.
Por ejemplo, en un experimento clsico, los sujetos observaban una
espeluznante pelcula sobre un ritual de circuncisin en el que
participaban adolescentes de una tribu aborigen australiana. En un

grupo, el relator resaltaba los detalles ms sangrientos, mientras que en


los otros la voz del narrador restaba importancia al tema o lo
intelectualizaba. El grupo que vio la pelcula con la banda sonora en la
que resaltaban algunos detalles espeluznantes tuvo respuestas del SNA
(Sistema Nervioso Autnomo) ms intensas, y por sus informes
personales, se observ que despus se sintieron peor que los otros dos
grupos, a pesar de que los segmentos perturbadores de la pelcula
haban sido los mismos para todos.
Lazarus sugiri que las diferentes bandas sonoras hacan que los sujetos
evaluaran las pelculas de modo diferente, lo cual produca diferentes
sentimientos sobre la situacin. Concluy que las emociones pueden
iniciarse automticamente (inconscientemente) o conscientemente, pero
resalt la importancia de los procesos de pensamiento superiores y de la
consciencia, sobre todo al hacer frente a las reacciones emocionales una
vez que stas se producen. Resumiendo su punto de vista,
recientemente indic: La cognicin es condicin necesaria y suficiente
para la emocin.
La evaluacin contina siendo la base de los planteamientos cognitivos
actuales sobre la emocin. En la corriente iniciada por Arnold, la mayora
del trabajo realizado en este campo de estudio se ha desarrollado bajo la
premisa de que la mejor forma de estudiar las evaluaciones es la antigua:
pedir a los sujetos que hagan introspeccin y que expliquen qu discurra
por sus cabezas cuando experimentaron alguna emocin en el pasado.
Por ejemplo, en un primer experimento de gran influencia acerca de los
procesos de evaluacin del antecedente de la emocin, realizado por
Craig Smith y Phoebe Ellsworth, se pidi a los sujetos que recordaran
una experiencia pasada sugerida por la denominacin de una emocin
(orgullo, rabia, miedo, disgusto, alegra, etc.) y que evaluaran los
recuerdos segn diferentes emociones (agrado, esfuerzo dedicado,
participacin propia y de los otros, actividad de la atencin, capacidad de
control, etc.). Averiguaron que las experiencias recordadas
desencadenadas por pensamientos sobre palabras que designaban
emociones podan justificarse por la interaccin de varias evaluaciones
diferentes. Por ejemplo, el orgullo se caracterizaba por ocurrir en
situaciones agradables asociadas a poco esfuerzo pero a mucha
concentracin de atencin y responsabilidad personal, mientras que la

rabia implicaba situaciones desagradables asociadas a mucho esfuerzo,


a la falta de control y a la responsabilidad de otro. Smith y Ellsworth
llegaron a la conclusin de que las emociones de las personas estn
estrechamente asociadas a las evaluaciones cognitivas de las
circunstancias y que es posible comprenderlas mejor pidiendo a los
sujetos que recuerden cmo son. Estos y otros investigadores suponen
que el tipo de informacin que los sujetos utilizan cuando recuerdan una
experiencia emocional es el mismo tipo de informacin que el cerebro
utiliza al producir las experiencias emocionales.