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Une route vers Palmyre

Ce texte a t initialement crit en juin 2003, loccasion de la 23e


anne de commmoration du massacre perptr dans la prison de
Palmyre, o prirent entre 500 et 1 000 dtenus islamistes. Quelques
mises jour y ont t introduites depuis.

Du souvenir et de loubli
Jen suis probablement au mme point que de nombreux Syriens
dans la rticence que jprouve me remmorer en dtail les
vnements de ces annes dmentes : le massacre de Palmyre en
1980, lhistoire de sa prison durant les trois dernires dcennies
du sicle pass, ou encore la tragdie de Hama en 1982. Il en va
de mme pour lvocation des diffrents moments de mon histoire
personnelle en dtention. Cette rpulsion est semblable celle
qui nous fait changer de chemin pour ne pas voir un condamn
pendu sur la place publique. Et aprs tant annes, qui souhaiterait
affronter aujourdhui la vision de ce corps supplici, putrfi ?
Mais ce cadavre, cest lun des ntres. La famille du dfunt,
cest nous. Nous navons dautre choix que daller lidentifier, le
laver, puis lui rendre hommage en lenterrant. Certes, se souvenir
est terriblement douloureux, mais il est hors de question doublier.
Cest ce qui me pousse, en surmontant une forte rsistance,
crire ces pages.
Chaque anne au mois de dcembre, lapproche du double
anniversaire de mon arrestation et de ma libration, je ressens avec
la mme urgence la ncessit dcrire certains moments de mon
histoire. crire, non pas tant pour hriter de la terre des mots et
possder le sens , comme la prtendu Mahmoud Darwich, que
pour cesser de fuir, pour me dlester du poids de mon histoire. Et
pourtant chaque anne, aux alentours du 7 dcembre, la fuite en
avant se poursuit. La confrontation est remise plus tard.

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Plus les annes passent, plus je me vois comme un tratre. Un


tratre moi-mme, un tratre envers mes amis morts en prison
ou peu aprs leur sortie. Un tratre envers les mres et les pres
morts, eux, dans lattente, et dont jai limpression dabandonner
les dpouilles sans spulture. Personne na rien fait pour aider les
prisonniers oublier. commencer par le rgime, qui na propos
aucun suivi aux milliers dentre nous qui avons brl petit feu dans
lenfer de ses geles. Au contraire, lentendre parler aujourdhui
de continuit et de stabilit , on dirait quil souhaite entretenir la
peur dans nos esprits. Ou plutt, peut-tre, quon se souvienne tout
juste de ce quil faut pour nourrir notre peur, tout en oubliant juste
assez pour ne lui demander aucun compte. Et si lon sy risque, sa
riposte est toute prte : on se voit accus de vouloir se venger. Une
telle accusation est dune mauvaise foi et dun cynisme sans bornes.
Cest faire comme si les torts et les droits de chacun avaient t quitablement reconnus. Comme si une seule parole apaisante avait t
adresse aux victimes. Comme si un seul tortionnaire avait demand
pardon ceux dont il a viol la citoyennet, lhumanit la plus intime.
Comme si les prisons staient vides, et quun seul exil avait pu
rentrer au pays, digne et libre. Comme si la Cour de Sret de ltat
nexistait plus, et que les arrestations politiques appartenaient au
pass Le rgime fait comme si tout cela stait rellement produit,
mais que, malgr tout, ses victimes senttaient, nacceptant rien de
moins que demprisonner ceux qui les ont emprisonns, bannir ceux
qui les ont bannis, dominer et tyranniser leur tour.

Sortir du bourbier
En voquant mon vcu personnel de Palmyre, je commmore, et
beaucoup pourraient le faire avec moi, le massacre du 26 juin 19801.
1. Le 26 juin 1980, Hafez al-Assad rchappe de peu un attentat. En reprsailles, des

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Palmyre cette exprience dont je mexerce me dtacher, mais qui


sagrippe moi. Je tente de labandonner dans le pass, de marracher
son emprise, de men librer. Je veux pouvoir choisir de me rappeler
ou doublier. Or si loubli mest aujourdhui si difficile, cest que le
pass nest pas pass, que la prison est toujours proche. Cest pour
cette raison galement que je suis incapable dvoquer librement ce
pass dont je ne me suis toujours pas dfait. Jimagine que, comme
moi, beaucoup ont essay et essayent encore de saisir dune main
ferme le tranchant de leur exprience. Sans doute la plupart nont-ils
pas eu autant que moi loccasion de rsister la capitulation. Je sais
que beaucoup se sont embourbs dans une amnsie trompeuse, l
o dautres ont fig leur souvenir sur la douleur et lhumiliation du
pass, laissant leur blessure cicatriser sans la nettoyer ni la dsinfecter. Certains mme la choient comme sil sagissait de leur bien le
plus prcieux, gardant la plaie bante et la douleur vif, en attendant
le jour de la vengeance. Ce renoncement, sous ses deux formes, est
dangereux. Non seulement pour eux et pour notre Syrie afflige et
ignore de tous, mais surtout parce quil compromet les chances de
nous rconcilier avec nous-mmes et de mriter notre libert individuelle et collective. Mettre plat notre histoire est un pralable
essentiel si nous voulons un jour nous librer de nos chanes.
Ce bourbier, cest le ntre. Impossible de sauter par-dessus. Inutile desprer quon ouvre la voie notre place. Reste que nous
pouvons dcider de le traverser de manire avise ou, au contraire,
irrflchie. Ce choix-l nous revient.

Le Comit
En dcembre 1995 sachevaient les quinze annes de rclusion
auxquelles mavait condamn la Haute Cour de Sret de ltat.
centaines de Frres musulmans sont massacrs dans la prison de Palmyre (NdT).

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Avec 600 autres dtenus, javais t jug au printemps 1992.


Alors seulement, aprs onze ans et demi de prison, ou plutt de
dtention prventive , (dans lesprit des frappes prventives
amricaines), javais pris connaissance de la dure de ma peine.
Ce fut le cas de dizaines de milliers de personnes dtenues entre
la fin des annes 70 et le dbut des annes 90. Au moment o
jaurais d tre libr, on mamena devant un comit de la Sret,
dun genre auquel javais dj eu affaire plus dune fois. La raison
dtre de ce comit est de proposer une ngociation , cest-dire un accord de collaboration entre le prisonnier et les services
de renseignements. Accepter de collaborer atteste que le prisonnier est dsormais bien dispos lgard de ltat Dnoncer
amis et camarades, rdiger des rapports sur eux et, bien entendu,
renoncer toute activit politique : voil le prix payer pour tre
libr. Cest a, ou bien rester en prison indfiniment Disons-le,
ce genre de contrat est, purement et simplement, un entranement la trahison.
Au gnral qui men formula loffre, je rpondis : Je suis
dans mon droit. Jai t incarcr onze ans sans chef daccusation,
avant de comparatre devant un tribunal dexception dpourvu
dexistence lgale, o je nai eu ni dfense ni tmoins. Vous mavez
condamn de votre propre chef quinze annes de rclusion. Je
men suis acquitt, je suis dsormais dans mon bon droit ! .
Lhomme2, qui allait devenir ministre sous le premier gouvernement de Mohammed Mustafa Miro, me rpondit alors en toute
simplicit : Chez nous, tu nas aucun droit.
Trois semaines plus tard, dbut 1992, on transfra trente
dentre nous vers labominable prison de Palmyre, la rputation
non moins abominable. Le comble de la justice dans laffaire,
cest que certains avaient accept la ngociation sans discuter,
au point quon leur avait promis quils dormiraient chez eux le
2. Il sagit du gnral Sfo.

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lendemain. Pour beaucoup, ce lendemain narriva que cinq ou six


ans plus tard. Pas un seul dentre nous ne fut libr au terme de
la juste peine prononce par la Haute Cour de Sret de ltat.
Aprs nous avoir fait subir Palmyre une dbcle digne de 1967,
on nous soumit une nouvelle ngociation comme condition
notre relaxe. Les vainqueurs allaient cueillir sans partage le fruit
de leur triomphe, puisque personne ne doit sortir de prison la tte
haute.
Jignore quel clair de gnie traversa lesprit de Sonallah
Ibrahim quand il crivit Le Comit. Mais la scne qui vient clore ce
court roman, o le hros se dvore lui-mme, ne relve ni dune
fantaisie romanesque, ni dune chute dramatique. Non. Il sagit l
de la dfinition mme du comit. Celui-ci nest rien en dehors du
pouvoir quil a dordonner : mangez-vous vous-mmes !

Pire que le pire !


Dans les jours qui suivirent la date prvue de ma libration, entre le
7 dcembre 1995 et le 3 janvier 1996, je fus en proie une angoisse
crasante. Lexpression de la peur ltat brut. Le comit avait dj
menac de menvoyer Palmyre si je ne mengageais pas me
manger moi-mme. Mais je gardais la tte dure. Il ny avait aucun
hrosme dans mon enttement, je ne prenais tout simplement pas
la menace au srieux. Javais des raisons rationnelles de considrer que mon incrdulit tait justifie. Ces raisons ne disaient
pourtant rien dautre que mon incapacit me reprsenter la logique
asymtrique du pouvoir absolu et arbitraire. Son aptitude pousser
toujours plus loin les limites du concevable. frapper l o lon sy
attend le moins. Il singnie priver ses victimes dun principe clair,
dune rgle systmatique leur permettant danticiper ses actes et de
sy adapter de manire avise. Pendant quinze ans, la seule rgle que

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jai connue, cest quil y a toujours pire que le pire auquel on sattend.
Des dtentions arbitraires pouvant durer de onze jours onze ans,
des compromis sens unique bass sur le principe du tout pour
ltat, rien pour le prisonnier . Aprs avoir connu les raffinements
de la torture, les interruptions inopines de visite, le refus dtre
traits en prisonniers politiques, la Haute Cour de Sret de ltat
Pourquoi pas, en effet, Palmyre au bout de quinze ans ?
Mon intuition en savait plus que ma raison, et prenait la forme
dune angoisse pesante et sourde. Au cours de ces quelques journes, avant mme de me retrouver dans le convoi pour Palmyre,
jai su ce que signifiait tre en inscurit totale, avoir les jambes qui
flanchent. Devant le comit, jai su ce que signifiait ne plus pouvoir
avaler sa salive. Non pas tant par crainte du comit lui-mme de
fait, je ne le craignais pas que par peur dtre de nouveau rduit
nant, au moment mme o je pensais voir le bout du tunnel. Les
trois semaines entre le 10 dcembre 1995, jour de la ngociation
avec le comit, et le transfert vers Palmyre, reprsentent dans mon
souvenir une priode dinscurit extrme, de dissolution de tout
ce que je tenais pour sr. Javais beau rassurer mes camarades en
leur disant que cette histoire de transfert Palmyre ntait que de
lintimidation, jtais, en mon for intrieur, tout sauf rassur. Au
cours de ces trois semaines, jai crit quarante pages de considrations fivreuses sur la libert et les rouages policiers. ma sortie,
prs dun an plus tard, ladministration carcrale ma confisqu ce
carnet. Je lai abandonn comme le rescap abandonne sa chemise
pour se tirer dun pige.

Larrestation au cur de larrestation


Le 3 janvier 1996, quatre heures et demie du matin, je refermai
le premier tome dIntroduction la philosophie des sciences de

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Mohammed Abed Al Jabiri, la page 120. Je passai lheure


suivante me retourner dans mon lit, tel un poulet en broche,
terrass par langoisse. Jtais assailli par la peur face la cruaut
sans limites du pouvoir, capable de mcraser comme un pou. Une
peur provoque par limpossibilit dimaginer ce qui mattendait.
La terreur de revenir la case dpart, quinze ans plus tt, dtre
nouveau victime dune arrestation arbitraire, de voir les pages de
mon carnet redevenir blanches.
Vers cinq heures et demie, jentendis une cl ouvrir la porte du
dortoir 1 du quartier des politiques . Jtais toujours Adra, la
prison centrale de Damas. Face ce bruit hors du commun, (les
dortoirs ouvrent habituellement huit heures), mon estomac se
noua. Ils ouvrirent toutes les portes et nous ordonnrent de faire
nos sacs. O allions-nous ? Depuis le dbut, la rumeur circulait
quon nous transfrait Palmyre. Mais lesprance et lillusion ont
leurs propres scnarios : tre emmens dans un centre dinterrogatoire pour une nouvelle ngociation , tre transfrs vers la
prison de Saydnaya, o seraient rassembls tous les dtenus du
pays avant dtre librs
Normalement , quand des prisonniers dopinion comme
nous navaient pas t incarcrs Palmyre immdiatement aprs
leur arrestation, ils ne ltaient quen cas de faute commise dans
leur prison dorigine , suite une grve de la faim par exemple.
(En revanche, on considre demble Palmyre comme la prison
naturelle des islamistes). Pour nous, il tait donc inimaginable quon nous transfre l-bas aprs tant dannes, aprs notre
passage devant la Cour de Sret dtat, et alors quon approchait
de lan 2000. Me concernant, cela frlait labsurde, dans la mesure
o javais dj purg mes quinze annes de peine. Jtais pourtant
loin dtre un cas isol. Dans notre convoi vers Palmyre, en cette
journe au plus dur de lhiver, un bon nombre de dtenus terminaient des peines allant de huit quinze ans.

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Le teint blme, on pntra dans la prison du dsert midi.


Ladministration elle-mme semblait tonne de voir dbarquer
des prisonniers ayant plus de dix ans de dtention derrire eux.
On nous mit rapidement au parfum du protocole en vigueur :
tte baisse en permanence, changes voix basse uniquement,
cheveux, barbe et moustache constamment rass. Puis on nous
conduisit du quartier administratif au dortoir qui nous tait rserv.
Nous avancions en file indienne, plis en deux, la tte touchant les
reins de celui qui nous prcdait, les yeux bands par un maillot
de corps ou une petite serviette. Notre troupeau se dplaait en
fonction des ordres indiquant ici des marches, l une porte, saccompagnant loccasion dun coup de pied dans les fesses ou de
poing dans le dos.

Du bois quon cassait


Notre impression, en ce premier jour, fut celle de tomber dans un
puits au milieu de nulle part. Peut-tre est-ce le sentiment dAdam
se faisant chasser du paradis. Ils ont dsign lun de nous pour
tre chef de dortoir. Ils lui ont dit quon devait se coucher dixneuf heures et se lever sept, ont rsum le fonctionnement du
systme de pointage , dfini les horaires et le droulement
des repas. Quand je dis ils, ce nest pas pour les englober tous
dans une identit diffrente de la mienne, mais parce quils taient
parfaitement anonymes. Tout au long de notre dtention, ni moi
ni mes compagnons navons jamais pu voir lexpression de leurs
visages, ni les regarder dans les yeux. Ctait interdit. Comme dit
le proverbe, la parole ne dit rien sans le regard . Ce dernier
est vecteur de communication, de connivence et dintuition.
Autrement dit, de tout ce qui fait la relation humaine. Un jour, le
chef de dortoir a demand au premier adjudant, en charge directe

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de nous, sil tait possible de relever la tte pour sadresser nos


geliers. La belle me a rpondu : Vous avez de quoi tre fiers
peut-tre, pour relever la tte ici ?
Le matin du deuxime jour, je perus un bruit lointain que je
pris dabord pour du bois quon cassait. Le bruit, par moments, se
rapprochait. neuf heures et demie, la porte du dortoir souvrit.
On venait nous accueillir en bonne et due forme. Pour chacun
dentre nous, coinc en slip dans un pneu, cent coups de cble sur
la plante des pieds. (Les islamistes, eux, pouvaient sen bouffer
cinq cents). Le but tait de nous dresser baisser durablement les
yeux. Nous casser comme du bois leur prit environ une heure, car
nous tions onze dans le dortoir. (Nous tions un groupe de vingtdeux communistes, rpartis en deux dortoirs. Ils avaient mis
part, dans un troisime, huit membres du Baath irakien). Pendant
que certains agents nous passaient au pneu , dautres soccuprent de fouiller nos affaires, et ne nous laissrent rien dautre que
nos vtements.
Pendant des semaines, nos gardiens restrent sans comprendre
pourquoi on nous avait envoys Palmyre. Puis ils finirent par se
faire lide que si nous navions pas t des fils de pute , nous
naurions pas atterri l. Bakr Sidqi, lun des ntres, proposa quon
adopte comme devise celle de lenfer de Dante : Vous qui entrez
ici, abandonnez toute esprance. On ne pouvait trouver formule
plus loquente. Bizarrement, en dpit du rude climat dsertique,
de lhiver quon passa sans chauffage, mal habills et avec insuffisamment de couvertures, en dpit aussi des douches invariablement glaces, je nai jamais contract de rhume ni de grippe l-bas.
Moi qui dhabitude tombe malade ds quil fait froid. Cela marrivait Mussalamiyeh puis Adra, dont les conditions taient pourtant bien meilleures. croire que, en cas de dtresse extrme, le
corps mobilise toute son nergie pour tenir bon.

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Le systme du pointage
Durant un mois et demi, si ce nest quelques gifles, je nai
subi aucune atteinte physique. En revanche, la plupart de mes
compagnons ont t traits bien plus durement, surtout ceux qui
taient points . Le pointage consiste, pour les geliers
qui nous sur veillent depuis une lucarne perce dans le plafond,
reprer certains dentre nous. Ils les interpellent partir de
signes distinctifs : Untel au pyjama vert ! Untel sur le troisime
matelas en partant de la droite ! etc. Ceux qui ont t signals
subissent un chtiment louverture du dortoir. Mais le plus
souvent cest le lendemain, au moment du petit-djeuner ou de
la sortie dans la cour. Il arrive galement que ce soit au chef de
dortoir de devoir livrer un certain nombre de victimes, dcrt
par le gelier au prtexte qui lui chante. Le chtiment va dune
quelques dizaines de gifles, ou peut envoyer linfortun au
pneu. Mais plus odieuse encore est lattente. Quand, le cur
battant tout rompre, monte lpouvantable sensation dtre
envahi des pieds la tte par la progression de la peur. Sans
doute ce systme vise-t-il conditionner chez nous les bons
rflexes, empcher que ltat desprit du protocole daccueil
ne se perde, ou, tout simplement, maintenir notre regard riv
au sol. Je souponne ce systme de pointage davoir la mme
origine que notre dmocratie populaire : lEurope de lEst. On
raconte en effet quau moment o le pays entrait en crise,
la fin des annes 70, on fit venir de l-bas divers experts en
interrogatoire, extorsion daveux, et autres mthodes visant
duquer les prisonniers.
La nuit, nous devions tour de rle monter la garde pendant
deux heures, pour surveiller nos camarades assoupis. Il fallait
veiller ce quils dorment sur le flanc et pas autrement, que les
bandeaux sur leurs yeux ne glissent pas, quaucun naille aux

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toilettes. ce que tout se passe selon le bon plaisir de Monsieur


le sergent-chef, en poste sur le toit. Sil lui prenait lenvie de nous
lancer, par exemple : la chatte de ta mre, elle est de quelle
couleur ? il fallait lui rpondre. Nous appelions tous les geliers
Monsieur le sergent-chef , par peur de tomber sur celui qui
en aurait vritablement le grade. Quant dcliner la couleur de
la chatte de nos mres , ctait une routine. Une nuit o ctait
mon tour, le gelier remarqua, travers la lucarne do provenaient dhabitude les ordres de pointage, que les chaussures de
mes camarades ntaient pas ranges leur place. Il inventa sur
le champ de quoi gayer mon ennuyeuse garde : il mordonna de
dplacer les chaussures une une vers un coin du dortoir en les
prenant entre les dents. Jai dabord pens les saisir la main pour
les porter ma bouche, mais je fus rappel lordre. Je devais me
baisser et mordre directement dans la chaussure.
Le lendemain, je pris les devants et tournai laffaire en drision.
Jannonai mes camarades quaprs un mois et demi de jene,
javais mang des semelles ! Mais le temps allait mapprendre
que ce type de repas ne se rsumait pas la fantaisie dun
gelier blas.
Lt 1996 fut terrible. La peur tait son comble, le pointage
tournait plein rgime, limagination des artisans de lhorreur
tait sans limites. Un jour o nous tions assis dans larrire-cour
du dortoir sous le brlant soleil daot, ttes baisses et mains
dans le dos, le surveillant nous ordonna de nous fourrer notre
honneur dans la bouche. Il nous fallait mordre dans nos chaussures, les tenir serres entre nos dents et demeurer ainsi courbs,
les mains dans le dos. Monsieur le sergent-chef remarqua quun
sexagnaire saidait dune main pour maintenir son honneur bien
cal dans son dentier. Magnanime, il le laissa faire.
Cet t-l, jai connu la peur non comme angoisse, mais comme
ressenti physique. Une sensation de prostration et dusure qui me

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RCITS DUNE SYRIE OUBLIE

rongeait des ctes jusquaux paules. Lors dune de mes gardes


nocturnes, jai failli perdre conscience sous la fulgurance dune de
ses attaques. Jai d rveiller le chef de dortoir pour quil prenne le
relais, et assure les dernires minutes de mon service.

Des cafards vicieux


Depuis la terrasse, Monsieur le sergent-chef, invisible, nous
surveille. Il est hors de lui sans raison apparente. Peut-tre est-ce
la canicule qui lui tape sur les nerfs. Ttes baisses, mains dans
le dos, courbs, nous nous tenons aligns dans larrire-cour du
dortoir surnomm linfirmerie , dans un silence de plomb. On
dirait des lgumes en train de scher.
Il nous taxe tout dabord de sales hynes , puis se ravise
aussitt. Cafards vicieux nous va mieux. Ainsi plis, la tte
entre les pieds, nous nous ressemblons tous, comme les cafards
se ressemblent entre eux. La hyne est une crature dtestable et
hargneuse. Rien dtonnant ce quelle agisse vicieusement. Elle
en est capable, et elle en tire sans doute avantage. En revanche,
cest la mdiocrit qui dfinit le cafard, son absence totale de
personnalit, son incapacit tirer profit de son vice. Cela le
rend dautant plus mprisable et exasprant. Sa simple existence
menace deffacer la frontire le sparant de lunivers de ces
Messieurs. Cest en cela que le cafard est un danger, cest pour
cela que nous sommes impardonnables. Penser quune crature
aussi abjecte et dgotante puisse se tenir devant un Monsieur est
en soi un intolrable affront, que seul peut laver le fait de lcraser.
Comme il est faible, cest facile. Comme il est vicieux, cest un
devoir et un plaisir. Anantir le cafard est la seule faon de rtablir
la diffrence entre lui et un Monsieur.

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UNE ROUTE VERS PALMYRE

La repentance
En 2000, ma dernire anne duniversit, je suis tomb par
hasard sur deux anciens camarades de classe. Ils taient sortis
de prison quelques semaines plus tt. Lun venait de passer
dix-neuf ans Palmyre, lautre dix-huit. Tous deux avaient t
accuss dappartenir au mouvement des Frres musulmans.
Pourtant ils faisaient bonne figure et semblaient bien portants.
Cest lun deux qui ma reconnu. Il sest rappel que nous tions
ensemble en premire anne pour les travaux pratiques de
chimie. Cette mmoire est proprement extraordinaire quand lon
sait quune seule anne Palmyre au cours des annes 80 en
vaut plusieurs dans les annes 90. Compar ce quil a vcu, lui
comme des milliers dautres avant moi, mon tmoignage risque
de paratre pleurnichard . Le miracle qui les a vus tous deux
revenir sains et saufs de cette exprience tient, jen suis certain,
leur foi. Personne, en effet, na pu empcher les prisonniers
de trouver refuge auprs de Dieu et de sen remettre lui corps
et me, quand bien mme, en ce lieu libr des croyances et
des dogmes religieux, prier et jener tait interdit. Cest probablement cette mme foi qui en a pouss plus dun se porter
volontaire pour subir les chtiments du pointage la place de
leurs codtenus malades ou gs.
Jaimerais ici revenir sur une ide qui ma beaucoup travaill au
cours de mon effroyable sjour Palmyre. Il ne faut pas dmolir
cette prison, ni la laisser tomber en ruines. Nous devons en faire
un muse de la torture o lon rigera un monument en hommage
aux victimes, leurs souffrances. Une stle garantissant quon ne
les oublie pas. On le nommera monument de la repentance ,
de notre repentance tous. Ce sera le premier pas dun vaste
processus politique, culturel, juridique et humain, qui permettra
aux Syriens de surmonter la tentation de la vengeance. De rompre

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le cercle infernal qui consiste intervertir les rles de lassassin


et de lassassin, faisant de nous tous, du pays tout entier, lultime
victime.
La prison de Palmyre est la honte de la Syrie. En rendant
hommage ses victimes, nous portons ensemble la charge de cet
outrage, nous en rpartissons quitablement le poids. Non pas
pour dire que nous sommes tous responsables du pass parts
gales, mais pour affirmer que nous sommes prts en assumer
ensemble la responsabilit lavenir.

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