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Le cerveau social, manuscrit Esprit

Le cerveau social
Chimre pistmologique et vrit sociologique
Alain Ehrenberg1
Comment notre cerveau dcide-t-il quune personne est notre
ami, notre poux, notre enfant ou un tranger?, Alain Berthoz,
La Dcision, 2003.
Mais voici que la science, la vraie, la science exprimentale, est
en train dinvestir ce domaine. Cette science toute jeune, cest la
science du cerveau. Sous le nom de neurosciences cognitives,
ces sciences nouvelles commencent apporter des rponses
[].Les recherches en cours nous claireront demain sur la
mmoire, le calcul, le raisonnement, ou sur les meilleurs moyens
dapprendre apprendre. [] A nous, pouvoirs publics,
dorganiser ces changes pour en tirer des voies de progrs pour
nos enfants, Gilles de Robien, Libration, janvier 2006.

Deux raisons conduisent le sociologue sintresser aux neurosciences. Dabord, les


neurosciences, les sciences cognitives et, plus gnralement, le naturalisme connaissent une
diffusion sociale indite: les relations corps, esprit, socit sont sorties des discussions entre
spcialistes pour devenir un sujet commun de proccupation via la souffrance psychique et la
sant mentale. Ensuite, la subjectivit, les motions, les sentiments moraux, sont aujourdhui
la fois une question transversale la biologie, la philosophie et la sociologie et un thme
stratgique: on y trouverait le secret de la socialit humaine2 les motions deviennent alors
des concepts magiques.
Les conceptions naturalistes commencent imprgner la socit, et pas seulement la
psychiatrie, depuis les annes 1980 aux tats-Unis et les annes 1990 en France. Les
neurosciences ont contribu changer le statut social du cerveau au sens o celui-ci a non
seulement augment sa valeur mdicale, mais a aussi acquis une valeur sociale qui nexistait
pas il y a encore peu dans la vie quotidienne, la vie politique et les rfrences culturelles
les hebdomadaires franais consacrent dsormais un marronnier annuel aux neurosciences3,
comme ils le font depuis longtemps avec la psychanalyse.
Ltiquette cerveau social recouvre lide que non seulement les pathologies mentales,
mais galement les comportements sociaux sexpliquent pour lessentiel par le
fonctionnement crbral. Le cerveau est donc rig en valeur suprme dans la mesure o il est
1

Je remercie Pierre-Henri Castel pour sa lecture prcise et ses remarques clairantes.


The Economist (23 dcembre 2006) a intitul (ironiquement?) son Survey on the Brain: Who do you
think you are?.
3
Sciences Humaines consacre, dans sa livraison de mai 2006, un dossier la question: Les motions donnentelles sens la vie?. la lecture des articles, il est impossible de diffrencier le sociologue (Claude Fischler,
qui synthtise dailleurs trs bien ltat de lart) des psychologues. Lintroduction de la revue Critique, fvrier
2007, consacre aux motions en histoire, souligne combien ce thme doit aux neurosciences et la psychologie
cognitive.
2

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Le cerveau social, manuscrit Esprit

la principale entit agissante, le substrat biologique conditionnant la socialit et la psychologie


humaines.
Entre lhomme biologique et lhomme social, on ne sait plus trs bien o lon en est
aujourdhui.
La notion de cerveau social4 est loccasion de rflchir sur deux propositions de Marcel
Mauss. La premire fut crite avec Paul Fauconnet: Linstitution est en somme dans lordre
social ce que la fonction est dans lordre biologique5. La seconde: Cest [] la totalit
biologique que rencontre la sociologie. Ce quelle observe partout et toujours, cest non pas
lhomme divis en compartiments psychologiques, ou mme en compartiments sociologiques,
cest lhomme tout entier6. Remplacez compartiments par facteurs (psychologique,
biologique, sociologique), et cette phrase prend un ton trs contemporain. En quoila
sociologie rencontre-t-elle lhomme total? Et que veut dire homme total? Lexpression
ne doit surtout pas tre comprise comme un humanisme ou une invitation ne pas rduire
lhomme une marchandise, mais comme une dmarche. Le but de cet article est de clarifier
lide de Mauss travers un examen des tendances qui, en neurosciences, estiment pouvoir
rendre compte de la socialit humaine partir de son seul substrat biologique.
Les conceptions que je vais analyser ne sont pas les neurosciences en gnral, mais le
programme fort ou grandiose qui prtend identifier connaissance du cerveau, connaissance de
soi et connaissance de la socit7. Il relve dun naturalisme rductionniste qui nest pas une
abstraction, mais une question pratique, donc politique: pensons aux expertises collectives de
lINSERM sur la santmentale8 qui participent de lancrage de ce naturalisme dans la vie
sociale. Elles ont dchan une passion mtaphysique nationale sur la crise du sujet, les
nouvelles formes de domination des classes populaires, le modle anglo-saxon, tout y est
pass. De plus, ces conceptions ont le grand intrt dtre puissantes non seulement dans les
sciences neurales, mais aussi dans les sciences sociales9. Le programme grandiose est un
aspect, et peut-tre le plus important par sa lgitimit, de ce retour du Sujet qui caractriserait
lindividualisme contemporain depuis le tournant des annes 1980. Il participe de la croyance
que les hommes ont dabord un Soi (ici, biologique), puis que se rajoute une relation
intersubjective, une sorte dinterlocution je/tu. Disparat alors de lanalyse le monde et donc le

Cerveau social, cognition sociale, neurosciences cognitives, neurosciences sociales, ces tiquettes dsignent la
mme chose: la prtention rendre compte du social partir du cerveau.
5
P. Fauconnet et Marcel Mauss, Sociologie (1901), uvres,
6
M. Mauss, Divisions et proportions des divisions de la sociologie (1927), uvres, 3, p. 213.
7
Dans Le sujet crbral, dont cet article est la suite, javais propos de distinguer un programme fort (ou
grandiose) et un programme faible (ou modr)
8
P.-H. Castel, Psychanalyse et psychothrapies: que sait-on des professions sur lesquelles on veut
lgifrer?, Esprit, mai 2004,A. Ehrenberg, Malaise dans lvaluation de la sant mentale, Esprit, mai 2006,
et pistmologie, sociologie, sant publique: tentative de clarification, Neuropsychiatrie de lenfant et de
ladolescent,sous presse, 2007.
9
Voir A. Ehrenberg, Sciences sociales, sciences neurales: de la sociologie individualiste la sociologie
de
lindividualisme (de Mauss Wittgenstein et retour), in: M. Wievorka (dir.), Les Sciences sociales en
mutations, d. Sciences humaines, 2007.

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fait naturel que lhomme vit en commun, que la convention fait partie de la nature humaine10.
Le paradoxe des neurosciences est quen liminant la question des valeurs, trop subjectives, et
en se focalisant exclusivement sur des faits, objectifs, elles reproduisent lillusion
individualiste la plus commune. Une rflexion sur ce qui diffrencie (et relie) un fait
biologique et un fait social est alors une ncessit pratique.
Les sociologues devraient remercier nos collgues neuroscientifiques de sintresser au
social, car cette situation nous contraint clarifier le cur de notre mtier: quel est ce niveau
de la ralit humaine que la sociologie a dcouvert et sans laquelle cette ralit serait
incomprhensible? Chercher rpondre cette question est lexigence minimale pour des
discussions raisonnes entre neurobiologie et sociologie et pour sortir de la confusion
conceptuelle dans laquelle nous plongent les guerres du sujet11
*
Dans une premire partie, je mintresserai au laboratoire, au dispositif et aux mthodes
dadministration de la preuve telles quelles apparaissent dans les articles scientifiques des
grandes revues internationales psychiatriques, neuropsychologiques et biologiques.
Lexemple choisi est lempathie, et cela pour trois raisons: 1. les approches naturalistes
lidentifient la socialit humaine; 2. elle est devenue une cible daction en
psychopathologie, notamment partir du cas de lautisme et des schizophrnies, et le thme
stend aux troubles du comportement comme lhyperactivit avec dficit dattention: le
dysfonctionnement de linteraction sociale est un symptme psychiatrique majeur
aujourdhui; 3. elle fait lobjet de trs nombreux travauxdans ce quon appelle la thorie de
lesprit qui est une thorie des relations entre tats mentaux : elle dsigne lensemble des
processus par lesquels chacun postule, chez autrui, lexistence dtat mentaux internes12. Dans
une deuxime partie, je proposerai deux arguments pour montrer que la naturalisation de la
subjectivit, si elle prtend faire une neuroscience sociale, ce qui est la seule chose que je lui
conteste ici, est purement et simplement une thorie magique de la science cest une
chimre pistmologique. Dans une troisime partie, jindiquerai en quoi le naturalisme
daujourdhui nest pas seulement un problme de vrit et derreur, pas seulement un
problme dpistmologie. Il est galement partie dune attitude globale dans la socit de
choix et dinitiative individuelle dans laquelle nous vivons. Sinsrant dans un style daction
en fort dveloppement et dpassant largement la psychiatrie, il faut saisir plus que les effets
idologiques des neuroscience: leur noyau de rationalit.
Je vais donc amorcer llaboration sociologique du problme du naturalisme dans la vie
sociale daujourdhui, le naturalisme comme ide sociale parce quil nest pas quune
10

Voir S. Cavell, Les Voix de la raison Wittgenstein, le scepticisme, la moralit et la tragdie , trad. fr. S.
Laugier et N. Balso, Paris, Seuil, 1996, chap. 5, Le naturel et le conventionnel. Lanalyse de Cavell, dans le
sillage de Wittgenstein, permet de dpasser les navets du dbat nature/culture.
11
Cet article poursuit les rflexions collectives et personnelles amorces dans les dossiers La Sant mentale et
ses professions, Esprit, mai 2004 et Les guerres du sujet, Esprit, novembre 2004.
12
Leslie Brother dans les annes 80, D. Sperber, vivant dans un monde non seulement habit par des objets
physiques et des corps vivants, mais par des tats mentaux, les humains peuvent vouloir agir sur ces tats
mentaux

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Le cerveau social, manuscrit Esprit

question philosophique, il est galement un lment reprsentatif de la socialit


contemporaine, il fait partie dun esprit commun.
Les neurosciences affectivescognitives13 sont lorigine de lide que lon peut mieux
expliquer en tant que tel le lien social partir de ses bases neurobiologiques naturelles quen
partant dun point de vue sociologique. Je voudrais, au contraire montrer quon rend mieux
compte des motions en les liant linstitution sociale dont elles sont indissociables. Elles
semblent tre un lment cl des murs de la dmocratie gnralise, cest--dire de la
gnralisation de lautonomie lensemble de la vie sociale. La capacit agir par soi-mme
comme individu autonome tant la condition de la socialisation russie, la matrise de
linhibition, de la honte, de la culpabilit, de langoisse ou de la dpression sont des questions
essentielles de la socialit contemporaine. Leurs dbordements chez lindividu sont des
obstacles un style daction consistant agir par soi-mme dans la plupart des situations de la
vie, il est au cur de notre socialit de lautonomie daujourdhui, dans laquelle le choix et
linitiative individuelles imprgnent la vie. Elles drglent laction par inhibition (comme
dans la dpression) ou par excs (comme dans laddiction). Les couples stimuler/calmer et le
couple sattacher/se dtacher polarisent lattention. Linvalidation de lautonomie individuelle
est souvent formule en termes de souffrances psychiques, mais aussi de dviance. Il y a
aujourdhui une sduction sociale du naturalisme dans la socit (pensons aux dclarations
imprudentes de Nicolas Sarkozy pendant la campagne prsidentielle) que lon ne peut
pourtant pas rduire une alination. Elle relve dune attitudeet participe dun changement
gnral de la socialit o les comptences ou les capacits sont un lment cl de la bonne
socialisation dans une conception nouvelle de lgalit, une galit de lautonomie, qui
consiste moins protger les gens qu les mettre dans les conditions de leur permettre de
saisir des opportunits.
Freud avait dfini trois mtiers impossibles, gouverner, duquer, psychanalyser. Ces
mtiers sont impossibles au sens o ils visent faire de ltre humain qui est lobjet de
lintervention lagent de son propre changement. De tels mtiers ne peuvent avoir une
signification et une fonction que dans une socit qui fait de lindividu la valeur suprme.
Mon hypothse est que nous avons assist la gnralisation de ces mtiers visant faire du
patient (mais aussi du client, de lusager, du chmeur, du travailleur) lagent de son propre
changement. Les neurosciences en sont la version cognitive. Pour le comprendre il faudra la
fois dpasser la confusion entre sujet de la fonction (en biologie) et du sujet de linstitution
(en sociologie), et lapproche factorielle qui divise lhomme en compartiments biologiques,
psychologiques et sociaux.
On comprendra peut-tre plus prcisment comment linnovation scientifique et technique,
les conceptions de lesprit malade et sain et les modes de vie sentrecroisent travers la valeur
prise par le cerveau comme entit agissante.

13

Les affectives s opposent thoriquement aux cognitives, mais dans la littrature neuroscientifique, elles sont
souvent mlanges.

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Chimre pistmologique: lempathie dans le laboratoire de neurosciences


Le cerveau nest plus aujourdhui apprhend comme un organe ni comme une mcanique,
pas plus que dans une perspective troitement localisationniste, mais comme un systme
volutif en constante transformation dont la fonction est lanticipation14 ou la
reconnaissance15. Alain Berthoz, par exemple, dveloppe lide que le cerveau est un
simulateur daction, un gnrateur dhypothse qui anticipe les consquences de laction et
dont la proprit fondamentale est la dcision. Imagerie crbrale, biologie molculaire,
gntique, bioinformatique, ces innovations conduisent proposer une biologie de lesprit,
cest--dire une biologie de lhomme agissant et pensant qui se dmontre exprimentalement
en laboratoire, o les chercheurs associent les fonctions mentales les plus diverses au
fonctionnement de circuits de cellules nerveuses localises dans des aires crbrales. La
description sociologique est subordonne lexplication biologique (jusqu devenir
ngligeable) et il en va de mme pour lexplication psychologique au sens o il sagit de
rduire nant la distinction organique/fonctionnel: le fonctionnel dsignant, par dfaut, tout
ce qui nest pas encore expliqu sur une base matrielle, biologique16.
Dans un ouvrage consacr lempathie, Alain Berthoz et Grard Jorland expliquent
comment les progrs des neurosciences permettront de rsoudre nombre de problmes sociaux
et politiques: Troubles du dveloppement psychique, imagerie crbrale et thories de
lesprit constituent ainsi le contexte dans lequel se droulent les recherches actuelles sur
lempathie. Mais si lon veut un contexte plus gnralencore, on peut invoquer sans difficult
la fin des grandes idologies de masse et le repli sur lentre-soi de lhomme contemporain. En
un mot, aux classes sociales se sont substitues les rseaux de relations; au fonds commun de
valeurs, de croyances et de perceptions dont chacun disposait en partage et qui lui faisait
reconnatre immdiatement en lautre une rplique de lui-mme, sest substitu un face--face
de subjectivits livres elles-mmes. La communaut de destin fait de nouveau place au
droit la diffrence. Cest alors que la question de lempathie surgit dans lurgence17.
Ces nouvelles prtentions rendre compte de lhomme social sont un lment essentiel de
la popularit indite des approches naturalistes, des revues acadmiques internationales la
presse populaire en passant par les magazines dAntonio Damasio David ServanSchreiber. Le cerveau social est en passe de devenir llment clef de la comprhension de la
socialit humaine, De l, pour certains, une concurrence, pour dautres, une complmentarit
(relevant dune interdisciplinarit) entre neurosciences et sociologie pour lexplication des

14

A. Berthoz, Le Sens du mouvement , Paris, Odile Jacob, 199?, et La Dcision, Paris, Odile Jacob, 2003. On
trouve dj, cette conception chez Alexander Luria, qui commence sa carrire en Russie dans les annes 1920.
15
G. Edelman, La Biologie de la conscience, Paris, Odile Jacob, 1992.
16
Ce point dcisif ne peut tre dvelopp ici. Notons seulement quil y a de trs bonnes raisons de maintenir la
notion de fonctionnel qui nest pas un fourre-tout dans lequel on met tout ce qui nest pas explicable sur des
bases matrialistes.
17
A. Berthoz et G. Jorland (dir.), LEmpathie, Paris, Odile Jacob, 2004, p.8-9.

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faits sociaux18. Mais tant que lon na pas clarifi en quoi consiste un fait social par rapport
un fait biologique, on na aucune chance de comprendre quil ny a ni concurrence ni
complmentarit, mais deux types de travail diffrents, et cela tout en ayant lesprit que les
domaines de la psychopathologie et de la neuropathologie sont ceux o il y a un maximum de
cas limites. Cest la fois la difficult et lintrt des questions mentales.
Les recherches dont je vais parler sintressent au substrat biologique de la cognition, des
motions et de laction, ainsi quaux relations entre ces trois ensembles.
Lempathie19 est dfinie comme la capacit, propre lespce humaine, de se mettre la
place dautrui, dtre capable dpouser la perspective subjective dautrui. Ce sentiment moral
est dcisif car il commande la distinction soi/autrui20, la prsence ou labsence daltruisme, la
confiance et le mensonge, la capacit prendre des dcisions21. Elle est devenue un thme
stratgique en neurosciences dans le but de tester des hypothses philosophiques sur les
rapports entre lesprit et le cerveau, partir de deux lignes diffrentes: le premier provient de
la pathologie et concerne lautisme, le second de la mise en vidence par limagerie crbrale
en 1995 de ce que les chercheurs en biologie molculaire ont appel neurones miroirs.
Lautisme a t redfini sur un plan diagnostique22: dsignant depuis les annes 1940 les
psychoses infantiles associs es retards mentaux et, il sest largi aux autistes de haut niveau
(Asperger), le critre diagnostique majeur tant justement lincapacit se mettre la place
dautrui, la difficult de la distinction soi/autrui et le manque de comptences sociales:
lautisme apparat aujourdhui comme une pathologie de linteraction sociale23. Cela rend
compte de lincapacit des autistes feindre ou comprendre quon leur ment: ces dficits
18

Avec la domination des explications biochimiques, lun des enjeux majeurs du champ de la maladie et de la
sant mentale est sans doute de repenser les relations entre biologie et socit, ainsi que leurs termes associs
comme lesprit et le corps. []. Les consquences de la vie moderne pour les individus [] sont dfinies et
traites de faon croissante travers des constructions de maladie fondes sur les caractristiques
neurochimiques des individus, S. J. Williams, Reason, emotion and embodiments: is mental health a
contradiction in terms?, Sociology of Health and Illness, vol. 22, n5, 2000, p. 565. J. Busfield, Introduction:
Rethinking the sociology of mental health, Sociology of Health and Illness, vol. 22, n5, 2000. Voir galement,
V. James et J. Gabe (eds), Health and the Sociology of Emotions, Sociology of Health and Illness Monographies
Series, Blackwell Publishers, Oxford, Cambridge, 1996
19
Je mets de ct lhistoire de lempathie en psychanalyse. Le thme est aujourdhui un vritable fourre-tout.
Voir notamment, G. W. Pigman, Freud and the History of Empathy, International Journal of PsychoAnalysis, n76, 1995, Lempathie, Revue franaise de psychanalyse, juillet 2004.
20
Parmi les nombreux travaux sur la distinction soi/autrui, voir, par exemple, C. Calarge, N. Andreasen et D. S.
OLeary, Vizualizing How One Brain Understands Another: A PET Study of Theory of Mind, The
American Journal of Psychiatry, 160, 2003. Pour une revue de littrature sur les processus de rfrence soi, G.
Northoff et al., Sel-Referential Processing in our BrainA Meta-Analysis of Imaging Studies on the Self,
Neuroimage, 2006 (pris sur le site Sciencedirect.com avant publication).
21
Sur la coopration altruiste, voir R. Boyd, H. Gintis, S. Bowles et P. J. Richeson, The Evolution of Altruistic
Punishment, Proceedings of the National Academy of Science, vol 100, n6, 18 mars 2003. Sur l la dcision:
A. G. Sanfey, et al., The Neural Basis of Economic Decision-Making int the Ultimatum Game, Science, vol.
300, 13 juin 2003, et une importante revue de littrature publie dans une prestigieuse revue internationale
dconomie, C. Camerer, G. Lwenstein et D. Prelec, Neuroeconomics: How Neurosciences Can Inform
Economics, Journal of Economic Littrature, vol XLIII, mars 2005, p. 9-64.
22
Rfreence.
23
Cest ce que psychiatres et neuroscientifiques appellent le phnotype social de lautisme. Voir, la revue de
littrature consacre ce point par A. Klin, W. Jones, F. Volkmar, D. Cohen, Defining and Quantifying the
Social Phenotype in Autism, The American Journal. of Psychiatry, juin 2002, p. 895-908.

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caractrisent labsence de thorie de lesprit chez les personnes atteintes par un syndrome
autistique, autrement dit, percevoir lintentionnalit des actions dautrui dans toutes ses
circonstances. Ces thories et ces concepts sont tendus aux schizophrnies o les problmes
neurocognitifs (attention, mmoire, etc.) font lobjet de recherches intensives depuis environ
1980, o limagerie crbrale joue un rle notoire, et publis dans les meilleures revues.
Les neurones miroirs sont dfinis comme un systme neuronal dcouvert dabord dans le
cortex prmoteur des macaques, puis dans laire de Broca chez les humains: ce systme est
activ quand le sujet observe un geste avec un but et quand il fait le mme geste. Il en va de
mme pour les mouvements de la bouche et les sons (dans ce cas, cest un systme auditif qui
est activ). La conclusion tire de cette dcouverte montre que la perception et laction ont un
mme substrat biologique. partir de l, des chercheurs et des philosophes en ont tir
lhypothse fascinante quil y avait dans ces circuits la base biologique de la cognition
sociale, parce que ces neurones matrialisent dans son propre cerveau ce qui passe dans la tte
dun autre24. Le thme de la relation sociale est devenue par leur mdiation un thme
biologique dcisif.
Administration de la preuve
Prenons les travaux de Jean Decety sur lempathie, souvent traite avec la sympathie25.
Cest un chercheur de rputation internationale qui a lanc en 2006 une revue acadmique au
titre ambitieux: Social neuroscience. Dans les dbats internes aux approches naturalistes, il
dfend une thorie simulatoire de lesprit. Je vais montrer que cette thorie ne peut pas
correspondre une relation sociale, donc quelle ne rend compte de rien de social justement.
Avant de dcrire le raisonnement et de procder lvaluation, il faut accorder ces
recherches un pointquelles revendiquent: Sur le plan plus pistmologique, la
naturalisation de la subjectivit, loin de dshumaniser la psychologie (clinique et
psychopathologique) comme certains le craignent, apporte des lments objectifs 26. Il ny a
aucune raison de douter de cet humanisme, contrairement ce que craignent nombre de
cliniciens, mais surtout, ce nest pas lhumanisme qui est le problme.
Larticle sur les corrlats neuraux du sentiment de sympathie vise comprendre
comment nous pouvons entrer automatiquement en relation avec dautres personnes dans la
vie quotidienne27. Les auteurs prcisent quils combinent empathie et sympathie, car ces
deux sentiments sont orients vers les autres, donc susceptibles de dclencher des dsirs

24

Le lecteur intress pourra aller voir les discussions entre partisans de la naturalisation de la subjectivit (V.
Gallese, A. Goldman, M. Jeannerod, D. Sperber, P. Jacob, etc.) sur www.interdisciplines.org.
25
Sources: P. Ruby et J. Decety, Effect of Subjective Perspective Taking During Simulation of Action: a PET
Investigation for Agency, Nature neuroscience, vol 4, n05, mai 2001, J. Decety, Naturaliser lempathie,
LEncphale, XXVIII, 2002, J. Decety et T. Chaminade, Neural Correlates of Feeling Sympathy,
Neuropsychologia, 41, 2003, J. Decety, Lempathie est-elle une simulation mentale de la subjectivit
dautrui?, in: A. Berthoz et G. Jorland (dir.), op. cit.
26
J. Decety, Naturaliser, p. 18.
27
Decety et Chaminade, p. 127.

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altruistes permettant dentrer en rsonance avec les autres. Cette rsonance est
vraisemblablement un mcanisme neural distribu [] cohrent avec la notion de
reprsentations partages, qui postule que les perceptions et les actions partage des codes
neuraux et cognitifs communs [on reconnat la rfrence aux neurones miroirs]. Selon ce
modle, la perception dun comportement donn chez un autre individu active
automatiquement ses propres reprsentations du comportement 28. Il sagit donc de prouver
la thorie de la simulation. Notez quest introduite la notion non strictement biologique de
reprsentation.
Dans cette recherche, est donc teste limplication dedeux circuits neuronaux, pour le
traitement des affects (ou des motions) et pour celui des reprsentations neuronales partages
(ou de la cognition) pour les actions observes et excutes, impliques dans le sentiment de
sympathie envers un autre, ce qui est considr comme une relation sociale.
Le dispositifexprimental est le suivant: sept acteurs semi professionnels mles racontent
la premire personne 6 courtes histoires dont le contenu est soit triste, soit neutre (soit deux
facteurs narratifs) et doivent montrer trois expressions, heureuse, triste ou neutre (soit trois
facteurs dexpression motrice des motions). Les histoires sont prsentes 12 sujets mles
en bonne sant psychologique et physique, droitiers, du mme ge que les acteurs, qui
doivent noter si lhistoire est crdible et si lexpression faciale des motions est congruente
avec le contenu. Lhypothse est que le sentiment dempathie est dtruit sil y a une
distorsion ou une inadquation (mismatch) entre lexpression motionnelle de lacteur et le
contenu du rcit. Ce qui est mesur est le degr de cohrence ou de distorsion entre contenus
narratifs et expressions des motions. Par exemple, une histoire triste accompagne dune
expression joyeuse est une distorsion.
Les donnes enregistressont physiologiques et comportementales. Les mesures
physiologiques sont effectues sur la conductance de la peau, les pulsations sanguines et le
rythme respiratoire en plaant des lectrodes sur le corps. Les mesures comportementales sont
donnes par limagerie crbrale et la psychomtrie. Pour limagerie, un traceur est inject
dans les veines des sujets qui subissent treize scanners de neuroimagerie fonctionnelle. Pour
pouvoir mesurer des variations dans le cerveau par rapport une norme, il faut disposer de
cette norme, comme en pidmiologie o lon a besoin dune population-mre. Le moyen
correspondant en neuroimagerie est un cerveau moyen, ici celui du Montreal Neurological
Institute qui a t labor partir des cerveaux de cent cinquante deux sujets reprsentatifs de
la population gnrale (la bioinformatique est loutil majeur)29. Les scanners des sujet de
lexprience sont raligns et normaliss en fonction du calibre du MNI.
Le comportement est mesur avec deux questions: avez-vous trouv lhumeur de cette
personne triste ou joyeuse? Trouvez-vous vraisemblable les expressions de cette personne?
28

P. 128.
Le concept de cerveau moyen devrait faire lobjet dune analyse
que je ne peux faire ici. Voir dAnne
Beaulieu, notamment Voxels in the Brain: Neuroscience, Informatics and Changing Notions of Objectivity,
Social Study of Science, 31/5, octobre 2001, From brainbank to database: the informational turn in the study of
the brain, Studies in History and Philosophy of Biological and Biomedical Science, 35, 2004.
29

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Le cerveau social, manuscrit Esprit

Chaque sujet voit un mme acteur deux fois, une fois pour chaque type dhistoire avec
chaque fois un ton diffrent de telle sorte que le sujet voit et entend toutes les combinaisons
possibles (contenu triste, visage heureux; contenu triste, visage neutre; contenu triste, visage
triste, etc.). Les rponses sont cotes sur une chelle psychomtrique dempathie. Les sujets
tudis sont reprsentatifs en rfrence au Manual for the Balanced Emotional Empathy Scale
(BEES). Lactivation des aires crbrales est mesure par les flux sanguins (rCBF). Nous
avons donc une rfrence psychomtrique et crbrale la population gnrale.
Les rsultats sont montrs dans des tableaux double entre permettant toutes les
combinaisons entre les deux contenus et les trois expressions. Un premier tableau prsente
les effets du contenu narratif triste sur les rgions crbrales, un deuxime les effets de
lexpression motrice de lmotion de la part des acteurs, avec deux oppositions, triste/neutre
et joyeux/neutre, et un troisime combine les contenus narratifs et les expressions des
motions.
La mesure de lempathie et de la sympathie objectives combine trois procds dans un
dispositif en usage depuis des dizaines dannes en psychologie exprimentale (mesures
physiologiques et tests psychomtriques. La seule nouveaut est linnovation technique de
limagerie crbrale qui a le grand intrt dtre non invasive: elle dmultiplie la puissance
illustrative du dispositif traditionnel de la psychologie exprimentale.
Limagerie objective les effets principaux du contenu narratif et de lexpression
motionnelle: certaines rgions sont actives par lexpression motionnelle triste, dautres par
lexpression heureuse, une autre rgion tant active par les deux motions. Il y a donc des
rgions spcifiquement actives par le contenu narratif, par le fait dcouter des histoires
tristes, notamment lamygdale et ses cortex adjacents, ce qui est cohrent avec leur rle dans
la reconnaissance des motions. Il y a des rgions affectes par lexpression motionnelle,
indpendamment du rcit: les expressions tristes activent des aires corticales diffrentes, mais
similaires sur le plan fonctionnel, savoir qui dclenchent des ractions motionnelles. Il y
aurait donc des liens entre simulation et motion. En revanche, les expressions heureuses sont
associes au cortex visuel. Le gyrus frontal infrieur gauche est affect dans deux rgions par
les deux facteurs. Cette analyse montre que la part antrieure du gyrus frontal infrieur est
lie la smantique tandis que la part postrieure est lie la phonologie30. En ce qui
concerne linteraction entre les contenus et les expressions (distorsion ou non), il y a un effet
spcifique de la distorsion dans deux rgions, lune associe au traitement des conflits, lautre
sensori-motrice.
Brefs, les contenus cognitifs et les expressions motrices recrutent des rseaux dans des
aires crbrales parfaitement observables grce aux outils et aux mthodes employs.
Lexplication finale est toujours au conditionnel, elle reste hypothtique,. Quand des aires
crbrales impliques dans tel ou tel comportement sont mises en avant, le chercheur ajoute
gnralement: le mcanisme pourrait tre le suivant, quil sagisse dune simulation
mentale de la perspective subjective dautrui ou de lautorfrence.
30

P. 134 et 135.

10
Le cerveau social, manuscrit Esprit

On peut parfaitement accepter les rsultats de ces expriences, mais contester les
conclusions sociologiques ou philosophiques. Quand Decety crit que ces tudes montrent le
rle du cortex parital infrieur dans la distinction entre soi et autrui, que dsigne
lopration dsigne par rle? Cette aire crbrale est-elle lagent causal? Est-elle le
mcanisme neurophysiologique impliqu, driv, ncessaire pour prouver de la distinction?
Est-elle la condition biologique? Il faut noter que les expressions employes par les
chercheurs sont: rle, implication, sous-tendus, base, reposer sur. Les mthodes sont
dcrites le plus prcisment possible, mais les mots valeur interprtative employs dans la
discussion sont vagues. De plus, il faut noter quaucun mcanisme physiologique na t
dcouvert pour produire exprimentalement de la sympathie: ce sont des corrlations, mais
non des mcanismes, et des corrlations, la recherche en trouve tous les jours, si je puis dire.
Le constat dune corrlation ne lve pas lambigut entre: quand je fais X, mon cerveau est
dans ltat E et si je fais X, cest parce que mon cerveau est dans ltat E, cest--dire
entre quelque chose qui se passe dans mon cerveau quand je fais une action et quelque chose
que je fais quand jagis parce que mon cerveau en est la cause.
La conclusion souligne que le processus [dcrit dans larticle] est proche dun
mcanisme du souci qui est au cur de notre capacit laltruisme. Mcanismes du
souci, congnresayant des interactions sociales : on est bien dans la naturalisation de
lempathie, dune part, et dans une conception intersubjective (il y a des sujets plus des
relations).
Le tout et la partie: linstitution en sociologie et la fonction en biologie
Dans un article intitul Le tout et la partie dans la pense biologique, Georges
Canguilhem a rsum en une formulela diffrence entre le tout vivant et le tout social :
Pour lorganisme, lorganisation est son fait; pour la socit, cest son affaire 31. L rside
le moyen de comprendre la distinction entre la fonction biologique et linstitution
sociologique.: son fait, cest--direce qui relve de mcanismes ou de lois dcouvrir; son
affaire, cest--dire cequi relve de relations institues comprendre.
Pour prciser les choses, je propose deux arguments contre laffirmation que quelque
chose de social a t ici dcouvert par les neurosciences, ce qui implique de prciser ce
que le mot social veut dire pour un sociologue.
Homme naturel et homme social
Partons dun exemple: lorsque Naipaul arrive pour la premire fois en Inde au cours des
annes 196032, il est malade et meurt de soif dans son coin. Lindividu moderne quil est
stonne et sinsurge que personne ne le regarde et ne vienne son secours en lui apportant
31

G. Canguilhem, La partie et le tout dans la pense biologique, (1966),


in: tudes dhistoire et de
philosophie des sciences concernant les vivants et la vie, Paris, Vrin, 1994.
32
V. S. Naipaul, Lillusion des tnbres. Une exprience de l'Inde, Paris, Union gnrale d'ditions, 1989.

11
Le cerveau social, manuscrit Esprit

boire. Pourquoi personne ne se met-il sa place? Les Indiens manquent-ils dempathieou de


sympathie ? Auraient-ils des aires crbrales dysfonctionnelles qui les rendent aveugles
lAutre? Donner une rponse positive serait aborder la socit indienne en rfrence
lhomme naturel et non lhomme social33. Du point de vue de lhomme naturel (en ralit
une projection et une universalisation de lindividu moderne), cette situation est moralement
indfendable. Du point de vue de lhomme social, cest--dire du point de vue du sociologue,
il faut comprendre que la socit indienne est une socit de castes organise en rfrence
la hirarchie du pur et de limpur. La valeur suprme est de prserver la puret et la division
du travail est organise en fonction de cette hirarchie du pur et de limpur. Ce qui est arriv
Naipaul nest pas un manque dempathie ou de sympathie, mais une situation o il na
rencontr aucun individu appartenant la caste idoine pour lui servir boire.
On ne se dvoue pas autrui dans la socit traditionnelle de castes indienne ou dans les
socits lignagres dAfrique noire. Cest en revanche le cas dans le cas de la socit
dmocratique, et cest mme un trait de son tat social Lauteur cl est ici Tocqueville:
Les hommes qui vivent dans les sicles aristocratiques sont [] presque toujours lis dune
manire troite quelque chose qui est plac en dehors deux []. La notion gnrale du
semblable est obscure et [] on ne songe gure sy dvouer pour la cause de lhumanit;
mais on se sacrifie souvent certains hommes [de statut hirarchiquement suprieur]. Dans
les sicles dmocratiques, au contraire, o les devoirs de lindividu envers lespce sont bien
plus clairs, le dvouement envers un homme devient plus rare: le lien des affections
humaines se dtend et se desserre . Lindividualisme est cr par lgalit et constitue une
maladie [] naturelle au corps social dans les temps dmocratiques. Lindividualisme est
une cration sociale qui dvalorise la vie sociale, cest un trait structurel de nos socits. La
dmocratie amricaine combat lindividualisme de plusieurs manires, mais trois ressortent
tout particulirement: la libert politique, les associations et la religion. Elles sont des arts de
la vie en commun. En dmocratie, il est aussi naturel de rappeler lhomme quil vit en
socit que dans une socit lignagre de lui rappeler quil a des anctres ceux-ci se
rappellent eux-mmes, par exemple en prenant possession dun descendant. Les institutions
libres [] rappellent sans cesse, et de mille manires, chaque citoyen quil vit en socit.
Le but est de multiplier linfini, pour les citoyens, les occasions dagir ensemble, et de
leur faire sentir tous les jours quils dpendent les uns des autres 34. La religion et la libert
politique sont autant dinstitutions qui sortent les hommes des socits dmocratiques deuxmmes en leur montrant concrtement quils dpendent les uns des autres et en leur
proposant des rfrences plus grandes queux-mmes auxquels ils peuvent sidentifier et qui
les engagent. Cest pourquoi lhomme dmocratique est serviable et dvou, ainsi que le dit
Tocqueville. La piti et la sympathie pour le semblable, ce que lon a pris lhabitude
33

Je me sers dun article de Vincent Descombes qui distingue entre les philosophies qui ont seulement besoin
dun homme naturel, comme celle de Quine, et celles qui ont galement besoin dun homme social, comme celle
de Vico et de Wittgenstein. V. Descombes, Lide dun sens commun, Philosophia Scient, volume 6, n 2,
2002.
34
A. de Tocqueville, La Dmocratie en Amrique, vol. 2, Garnier-Flammarion, 1981, pages 126 134.

12
Le cerveau social, manuscrit Esprit

dappeler lautre (ou lAutre), sont un trait social de la socit individualiste galitaire, et
non un trait naturel lespce humaine. La sympathie ou lempathie pour autrui, au sens de
nimporte quel tre humain, nest pas un mcanisme affectivocognitif universel (comme le
dsir sexuel, par exemple), mais une valeur qui singularise cette socit.
La diffrence entre lhomme naturel et lhomme social, cest quune coutume, des murs,
des institutions sont indispensables pour parler du second. Une valeur, cela implique que la
socialisationdresse les individus depuis leur petite enfance en ce sens, quels que soient les
rats, socialisation impliquant tout un rseau de pratiques, dinstitutions, dagents, etc. Cette
socialisation passe par le langage. Stanley Cavella magnifiquement rsum le rle du
langage en prcisant ce que cest que dapprendre un nom : En apprenant le langage,
vous napprenez pas seulement les noms des choses, mais ce que cest quun nom; pas
seulement la forme dexpression convenant lexpression dun dsir, mais ce que cest que
dexprimer un dsir; pas seulement ce que cest que le mot pre, mais ce que cest quun
pre; pas seulement le mot amour, mais ce que cest que lamour. En apprenant le
langage, on napprend pas seulement la prononciation des sons et leur ordre grammatical,
mais aussi les formes de vie qui font de ces sons les mots quils sont, en tat de faire ce
quils font35. Apprendre des mots, cest tre initi (Cavell) une forme de vie.
Quand le neuroscientifique crit quune histoire triste accompagne dune expression
joyeuse est une distorsion, il ne dit pas quelque chose de faux, mais quelque chose de vide :
raconter une histoire triste arrive votre ennemi intime avec une expression joyeuse, voil
bien un acte tout fait cohrent. Lincomprhension dune telle possibilit (et de bien dautres,
comme la taquinerie affectueuse, le second degr, etc.) rsulte de la conception intersubjective
du lien social: cest comme sil y avait je (le sujet de lexprience) et tu (lacteur
racontant ses histoires), mais pas de il, pas de monde dont on parle, pas de monde que lon
partage. Rien ne relie les personnages, sinon le dispositif exprimental. De l une question:
que valent les preuves du laboratoire quand on sort de lexprience et que lon va dans le
monde rel o il sagit dagir?
Mais, rpondra le neuroscientifique, ce monde dont vous parlez est une chimre, il na rien
de substantiel, cest plutt une superstructure, et ce qui compte est la base matrielle
(biologique), et dailleurs nous disposons dune explication solide par sa simplicit : Les
mcanismes permettant la coopration, laltruisme, lempathie ainsi que ceux qui permettent
la coercition, la tromperie ou la manipulation des congnres ont procur les avantages
adaptatifs pour les animaux qui vivent au sein de larges groupes 36 Quelles que soient les
orientations au sein des courants naturalistes, les avantages adaptatifs et fonctionnels de la
coopration sont la cause de la socit. Pas dempathie donc sans psychologie volutionniste37

35

S. Cavell, op. cit., p. 271. Souligns par moi.


J. Decety, Naturaliser lempathie, art. cit, p. 12.
37
Pour une critique de cette volutionnisme philosophique en tant quil est un usage mtaphysique de la thorie
de lvolution, voir H. Putnam, Does Evolution Explains Representation?, in: Renewing Philosophy,
Harvard UP, 1992. Notamment le sophisme rtrospectif: on choisit une capacit humaine et on dmontre
(rtrospectivement) quelle sexplique par la slection naturelle.
36

13
Le cerveau social, manuscrit Esprit

Cette perspective repose aussi sur le dualisme fait/valeur38: les faits sont objectifs, donc
relvent de la science, et les valeurs, tant subjectives, relvent de lopinion. Or, la
caractristique du fait social est prcisment que lopinion nest pas extrieure lobjet, mais
en est bien au contraire une proprit. Par exemple, quand nous parlons dabsence de
culpabilit dans le trouble des conduites ou, au contraire, dexcs de culpabilit dans la
mlancolie et nous avons dexcellentes raisons de le faire , ne faisons-nous pas une
valuation, ne jugeons-nous pas, naccordons-nous pas une valeur un faitsans laquelle il ny
aurait aucun fait? Si nous ne parlions pas dexcs de culpabilit dans la mlancolie ou
dabsence de culpabilit dans le trouble des conduites, ni le fait mlancolique ni le fait du
trouble des conduites nexisteraient (ils seraient sans valeur en tant que fait). Cest cet
enchevtrement fait/valeur que ne peut intgrer la conception fonctionnaliste.
Ce qui est fascinant pour qui connat un peu lhistoire des controverses en sciences sociales
et en philosophie, cest le caractre dsuet de ces dbats contemporains sous couvert daudace
intellectuelle. Car cette conception est en effet trs connue en sociologie et en anthropologie,
et depuis des lustres: cest le fonctionnalisme. Radcliffe-Brown, le matre britannique du
fonctionnalisme en anthropologie, dfinissait la socit comme un mcanisme adaptatif.
Evans-Pritchard, dans une fameuse confrence donne en 1950 lors dune Marrett Lecture,
Social Anthropology: Past and Present, a secou lanthropologie britannique en critiquant
lusage de la notion de fonction en anthropologie qui sappuie sur le modle des sciences
naturelles et leurs mthodes exprimentales le credo de Radcliffe-Brown39. Le
fonctionnalisme de Radcliffe-Brown (et de Malinowski) a mis fin lanthropologie
volutionniste du dbut du XXe sicle: lintrt de la notion de fonction tait de montrer que
les socits sont des systmes de relation quil faut aborder de manire structurale. Seulement,
la structure et le systme des fonctionnalistes ntaient pas adquats, car ils confondaient le
tout organique et le tout social.
Il faut remplacer la fonction par la signification, explique Evans-Pritchard qui donne un
exemple lumineux. Douze jurs dcident de la culpabilit dun individu et le juge le
condamne une certaine peine. Les faits ayant une signification sociologique dans ce cas
sont: lexistence de la loi, les diverses institutions juridiques et les processus lgaux qui en
permettent lapplication lorsquil y a eu dlit; et laction de la socit politique par
lintermdiaire de ses reprsentants consiste punir le criminel. Au cours du droulement de
ce processus, les penses et les sentiments de laccus, du jury et du juge subiront des
variations suivant le moment, autant que peuvent varier lge, la couleur des cheveux et des
yeux des divers protagonistes, mais ces variations ne sont daucun intrt, du moins dans
limmdiat, pour lanthropologue. Il ne sintresse pas aux acteurs du drame en tant
quindividus mais en tant que personnes jouant un certain rle dans le droulement de la
justice. Par contre, pour le psychologue qui tudie les individus, les sentiments, les
38

H. Putnam, Fait/valeur: la fin dun dogme et autres essais, Paris, Tel-Aviv, ditions de lclat, 2004 (trad. M.
Caveribre et J.-P. Cometti).
39
Voir la Prface de Louis Dumont E. E. Evans-Pritchard, Les Nuers, Paris, Gallimard, 1968 (1940). Sur E.
E. Evans-Pritchard, lire le travail de Philippe de Lara, Le Rite et la raison,Paris,Ellipses, 2005.

14
Le cerveau social, manuscrit Esprit

motivations, les opinions, etc. des acteurs sont de premire importance, et les procdures
juridiques ne sont que secondaires. Cette diffrence fondamentale qui oppose lanthropologie
la psychologie est le pont aux nes de lenseignement de lanthropologie sociale 40. Nous
ne nous intressons pas aux acteurs du drame en tant quindividus ressentant toutes sortes de
choses, mais en tant que personnes jouant un certain rle dans une relation sociale. Cet
exemple montre que le sujet de linstitution nest pas lindividu naturel. Expliquons-nous.
Dans lexemple donn par Evans-Pritchard, nous ne nous trouvons pas dans la situation
dun vnement naturel o le prvenu A cause une action physique du juge B qui cause luimme une action physique de convoquer les jurs C pour le procs, mais un unique fait, de
relation, la relation interne entre A, B et C, interne veut dire qui les concerne tous les trois
comme des partenaires, et non des congnres (comme on le dit en neurosciences), dans une
relation qui fait systme et sans laquelle il ny a plus de partenaires. Une relation sociale est
un rapport de complmentarit entre des partenaires, quand bien mme il stablirait selon
des rapports de forces. Il y a donc ici trois individus (si lon accepte de compter les jurs pour
un individu), mais un sujet de linstitution: A, B et C sont chacun le systme lui-mme
considr dans lun de ses membres41. A du point de vue de laccus, B du juge, C des jurs,
ou C1, C2, etc. de chaque jur. Cest ce que Vincent Descombes appelle, en reprenant Peirce,
une unit triadique: le sujet de linstitution nest pas lindividu, mais ici la triade. Le sujet de
linstitution nest dans aucune socit, quelle soit individualiste ou non, lindividu empirique.
Le juge, les jurs et le prvenu sont chacun lensemble du systme de la justice du point de
vue de leur position dans le systme de relations quils forment et qui est la forme prise par
linstitution de la justice. Ils ne sont pas des individus, mais des personnes jouant chacune leur
rle. Sintresser lempathie du prvenu ne nous dcrit quune chimre sociologique. En
revanche, sur le plan psychopathologique, il peut y avoir de bonnes raisons de se pencher sur
les aspects psychiatriques du dossier judiciaire: limagerie crbrale apportera-t-elle et dans
quels cas des arguments? Linnocence ou la culpabilit de laccus, qui sont des tats internes
pour ces neurosciences, se verront-elles, comme une lsion neurologique ou des dcharges
neuronales localises quand on observe un sujet rvant ou lisant ? Verra-t-on alors un
neurodroit42 se mettre en place?
Totalit fonctionnelle et totalit institutionnelle
Le second argument porte sur la confusion entre deux espces de totalits, vivante et
sociale, qui recouvre elle-mme la confusion entre la fonction, qui caractrise le fait
biologique, et linstitution ou la signification, qui caractrise le fait social.

40

E. E. Evans Pritchard, Anthropologie sociale, Paris, Payot, PBP, 1969 (1950), p. 36.
V. Descombes, Les Institutions du sens , Paris, Minuit, 1996, p.256. Largument de ce paragraphe est
emprunt Descombes.
42
J. Rosen, The Brain on the Stand, The New York Times, 11 mars 2007. Des recherches sont en cours pour
amliorer la dtection des mensonges par limagerie crbrale.
41

15
Le cerveau social, manuscrit Esprit

Le vivant est un tout, mais de nature diffrente du tout social. Pour le comprendre, il faut
passer par la naissance de la physiologie moderne avec Claude Bernard. Elle sest impose
comme science des fonctions par rapport lanatomie. Bernard cre la physiologie en la
rendant indpendante de la physique et de la chimie, dune part, de lanatomie, dautre part. Il
a fallu avant que la chimie montre quelle est la mme pour le vivant et le non vivant
(Lavoisier), quil y a une unit du vivant vgtal et animal (Bernard avec la nutrition) et que
la physiologie nest pas une anatomie anime. Il y a une histoire de la notion de totalit en
biologie. Il y a dabord eu un mythe de la totalit, cest--dire de limpossibilit de dcouper
le vivant en parties, parce que le vivant nest pas une machine. Ctait une biologie idaliste,
comme lcrit Canguilhem, et une biologie mcaniste, la machinerie humaine est unifi par
lme indivisible. La physiologie est rduite la dduction anatomique, cest--dire la
lecture de la fonction dans la fabrique de lorgane. Cest une conception atomiste
organe/fonction, et cette conception est cohrente avec le vitalisme (Cuvier, etc.) qui pose
limpossibilit dexprimenter sur lhomme parce quil est un tout. Il y avait donc un cercle
logique du tout et de la partie43.
Comment dcomposer un tout vivant en parties? Claude Bernard a rsolu ce problme en
sappuyant sur la toute nouvelle thorie cellulaire et en inventant la notion de milieu
intrieur: Faits de cellules, lorganisme est fait pour les cellules, pour des parties qui sont
elles-mmes des touts de moindre complication, le tout travaille toujours pour la partie.
Comment? Les organes [] nexistent que pour les cellules [] leur crant le milieu
intrieur, de composition constante par compensation dcarts, qui leur est ncessaire. Cest
cette constante qui permet lorganisme de rguler certains facteurs (comme la teneur en
glucose) et de sajuster ainsi de faon continuelle aux variations du milieu extrieur. Claude
Bernard crit: Cest par linfini varit que prsente le milieu intrieur dun point un
autre et par sa constitution spciale et constante dun point donn que stablit la relation des
partie lensemble44. Cette relation est dintgration. Fonction et intgration sont les deux
concepts cls: la physiologie nest pas une anatomie anime, mais une intgration
fonctionnelle qui est un dterminisme aussi absolu que celui de la physique. Elle implique des
mcanismes spciaux permettant lorganisme de maintenir son unit en sadaptant au milieu
extrieur. La cellule, dit Canguilhem, est comme la monade de Leibniz, une pars totalis:
elle est un individu, un sujet de fonctions45. Lindividu biologique, le phnotype, est une
relation fonctionnelle. Le sujet de lorganisme est donc un sujet de fonction. Le fait
biologique est relationnel, comme le fait social, mais cest un tre de relations fonctionnelles.
Le fait social est une relation de sens o la fonction est subordonne la signification.
Autrement dit, cest la diffrence entre lindividuation, dun organisme, et individualiser, un
tre humain46.
*
43

G. Canguilhem, art. cit, p. 325 et 328.


A. Prochiantz, Claude Bernard. La Rvolution physiologique, Paris, PUF, 1990, p. 108.
45
Art. cit, p.?.
46
Voir Le sujet crbral, art. cit, paragraphe Individuation et individualisation.
44

16
Le cerveau social, manuscrit Esprit

Ces philosophies ou ces sociologies sous-jacentes aux sciences neurales restent


prisonnires de lopposition entre lindividu et la socit, ou entre un intrieur subjectif et un
extrieur objectif. Elles ne comprennent pas que le sociologue ne sintresse pas aux acteurs
du drame en tant quindividus ressentant toutes sortes de choses et dont il importe de savoir ce
quils ont dans la tte, par exemple sils manquent de dispositions prosociales, mais en tant
que personnes jouant un certain rle dans une relation sociale. Or le concept de personne ne
spare pas lindividu et la socit, pas plus quun intrieur subjectif et un extrieur objectif, il
renvoie indirectement un individu empirique; il dsigne et dcrit la possibilit doccuper les
trois positions personnelles de la personne verbale47: pour pouvoir dire je parle, il faut tre
capable de se reconnatre selon les cas comme celui qui parle (je), celui auquel on parle (tu) et
celui dont on parle (il), la non personne ou le monde qui forme le membre manquant de la
corrlation de personne48. Le concept de personne est un concept purement relationnel qui
permet doccuper toutes les positions du discours et donc de vivre le langage sert dabord
vivre, dit Benveniste. Cette structure est ncessaire en ce quelle permet chaque tre humain
davoir une place dans le monde, quel que soit ce monde et quelle que soit cette place. Le
sociologue peut ainsi surmonter la dichotomie de lindividu et de la socit et dpasser la
psychologie pour parler du personnel, quel que soit le type de sociten comprenant que le
fait social nest pas seulement une interlocution (je/tu), il implique la dlocution (il) pour que
quoi que ce soit de personnel puisse exister. Quel est lintrt de rappeler ces notions de
base? Si nous nutilisions que linterlocution, on ne pourrait comprendre quun jugement
comme cet enfant est mauvais signifie dans la socit du lignage, il est possd par une
force (un anctre ou un sorcier)49, et dans la socit individualiste galitaire, il manque
dempathie , parce que dans le premier cas on est dans un monde o cest la perscution qui
rgule les relations interindividuelles (le mal vient du dehors) et dans le second, la culpabilit
qui laisse chacun en face de sa responsabilit dagent rel ou potentiel du mal.
Vrit sociologique: du laboratoire la vie sociale, un changement de lesprit du soin
Denis Forest, dans sa subtile Histoire des aphasies, crit que lenqute neurophysiologique
nest ni ncessairement individualiste ni solipsiste. Laire de Broca ne contient pas plus les
mots que laire motrice [] ne contient le geste de la main; elle permet en revanche de
programmer le geste intentionnel darticuler telle phrase et elle contribue aussi dtecter
celui qui est excut devant moi den saisir lintention. Le substrat matriel de la fonction
nest tel quen prparant laccomplissement de celle-ci dans lunivers de lchange50.
47

E. Ortigues, Le concept de personnalit, Critique, n456, mai 1985 et Le Discours et le symbole , Paris,
Vrin, 1962, Le concept de personne.
48
E. Benveniste, La nature des pronoms (1956), Problmes de linguistique gnrale, vol. 1, Paris, Gallimard,
1966, p. 255.
49
Voir E. et M.-C. Ortigues, dipe Africain, 3 e d., Paris, LHarmattan, 1984. Les Ortigues opposent le mode
romanesque de laventure individuelle et de la culpabilit intrieure [au] mode tragique de la perscution
par les puissances du destin, p. 163.
50
D. Forest, Histoire des aphasies, Paris, PUF, 2006, p. 78.

17
Le cerveau social, manuscrit Esprit

Loriginalit de son approche, cest quelle est naturaliste, mais que ce qui est naturaliser
cest toujours quelque chose qui a t dfini dans des usages sociaux, dans des pratiques
humaines doues de signification. Dans lunivers de lchange, cest--dire dans celui des
contextes, des coutumes, des murs, des institutions du sens, selon lexpression de
Vincent Descombes. Cest ce genre de piste quil faut suivre pour avoir une chance de
comprendre quelque chose des rapports de la biologie et de la sociologie, et non dans une
neuroscience sociale qui crase le fait relationnel et signifiant de la vie sociale.
Cest ce que je vais essayer de prciser maintenant, ce qui implique de sortir de lide que
le social est une relation intersubjective, une interlocution, un rapport entre un individu et un
autre individu o lindividu est un organisme.
Lempathie comme concept naturel de la socialit est surtout une variante du mythe de
lintriorit, en dautres termes, de la croyance que lon va trouver dans un ressenti intrieur le
secret de la socialit. On ny a trouv quune chose: lesprit humain fonctionnerait sur le
mode de lesprit autistique que lon entrane interprter ou simuler mentalement les
intentions dautrui pour remplacer la thorie de lesprit qui lui manque et compenser les
dficits en comptences cognitives et sociales qui en dcoulent. Ces comptences lui
manquent certes parce quelles sont fonctionnelles, mais fonctionnelles pas dans la socit en
gnral, bien plutt dans cette socit o nous vivons concrtement, et o il y a des dcisions
prendre: et l ce sont de critres dont nous avons besoin, et pas seulement
dpistmologie51. Cela veut dire quil ne suffit pas de se contenter de reprer les erreurs ou
les incohrences des dmonstrations exprimentales et des raisonnements conceptuels des
partisans de la naturalisation de lempathie, ainsi que les prsupposs non-empiriques et nonexprimentaux quils sefforcent justement de dmontrer en laboratoire. Le souci de
lintriorit est un sous-produit de lindividualisme, cest--dire du fait que nos socits
donnent lindividu la valeur suprme,52et les neurosciences
affectives-cognitives
reproduisent notre imaginaire individualiste, mais elles alimentent simultanment des
manires dagir nouvelles, elles fournissent des moyens de faire participer une forme de vie,
la ntre, moyens qui doivent font lobjet de dbats et dvaluation politiques plutt que de
striles polmiques. Le cerveau social est une chimre, en revanche, il existe une relation
indirecte entre ces conceptions si individualistes du cerveau53 et la vie sociale qui passe par
linstitution.
Cest cette transfiguration dune chimre pistmologique en un fait social que je vais
expliquer succinctement.
Quand on dplace le regard du laboratoire la vie relle, quand on change de niveau
danalyse, cet entranement dont on vient de se gausser et la thorie de lesprit qui la soutient
prennent une cohrence sociale. Elle tient un changement de linstitution psychiatrique, un

Cette question est trs largement dvelopp par Stanley Cavell, op. cit.
L. Dumont, Essais sur lindividualisme, Paris, Seuil, 1983.
53
On a affaire ici au plus classique individualisme mthodologique qui pense le social comme un gros individu.
Voir P. Urfalino, Holisme et individualisme: la clarification dune querelle , Esprit, juillet 2005.
51
52

18
Le cerveau social, manuscrit Esprit

changement de lesprit du soin qui fait de lautonomie du patient la fois le but et le moyen
de la prise en charge.
Le changement institutionnel qui a modifi la situation du malade mental et que ltiquette
sant mentale dsigne, est la fin de linstitution totale que dcrivait Goffmann dans
Asiles54 au dbut des annes 1960: le malade mental nest plus dans lhpital, mais dans la
cit, cest--dire dans un milieu exigeant des capacits cognitives (dattention, de mmoire
verbale, etc.) et sociales se rapprochant le plus de celle de lhomme normal. Dans la nouvelle
configuration, lhpital est un lment dun systme plus large. La question de la capacit
vivre une vie autonome passe au centre de laffaire, ce qui implique que la socialit doit tre
intgre la prise en charge des patients, quelle entre dans le soin55.
*
Un nouveau consensus sest rcemment dgag en psychiatrie: les personnes atteintes de
schizophrnie ont non plus seulement des symptmes dits positifs (hallucinations, dlires)
et ngatifs (moussement affectif, apragmatisme, etc.,), mais galement des dficits
cognitifs (troubles de lattention, de la mmoire, de la planification) et des dficits
fonctionnels (habilets sociales et techniques, dficits concernant les relations
interpersonnelles et lautonomie sociale). Les nouveaux neuroleptiques (lancs dans les
annes 1990) ont peu deffet sur ces derniers troubles et il y a des recherches pour trouver
des cognitive enhancers56 agissant spcifiquement sur ces dficits. Il est raisonnable de poser
que ces dficits apparaissent aujourdhui comme un problme crucial parce que la situation
institutionnelle des malades mentaux a t totalement redfinie : la question de la relation
sociale revt alors une importance dcisive pratique dans la prise en charge. Cest donc la
situation qui dcide de la valeur sociale du naturalisme. Nous avons affaire un changement
dans la conception du soin en fonction des critres de lautonomie.
Le mot dficit est dsormais le mot cl de la sant mentale via la psychologie cognitive
et les neurosciences, dune part, et la nouvelle situation institutionnelle des personnes atteintes
de troubles psychiatriques, dautre part. La psychiatre Marie-Christine Hardy-Bayl, qui
promeut le paradigme cognitif en France, crit que la notion de dficit reste, dans
lesprit des lecteurs, trop attach au modle lsionnel de la neurologie. [] Mais il est courant
en psychopathologie cognitive de parler de dficit pour signifier labsence dun traitement
cognitif attendu dans une tche exprimentale donne, sans, pour cela, sinscrire dans un
modle dficitaire de la pathologie57. Mais dans lesprit de lauteur, il sagit plutt dun
modle dficitaire largi quil faut comprendre non en regard dune lsion, mais dun cart
54

E. Goffmann, Asiles, . Chez Goffman, institution na pas le sens sociologique utilis ici, mais celui de la
psychiatrie qui parle de lhpital psychiatrique comme dune institution et de la prise en charge du patient dans
la cit comme dune dsinstitutionnalisation. Ce terme dsigne surtout une dshospitalisation.
55
Voir le paragraphe Le grand renversement dans Le changement de la relation
normal-pathologique.
propos de la sant mentale et de la souffrance psychique, Esprit, mais 2004.
56
Voir, par exemple, R. W. Buchanan, Important Steps in the Development of Cognitive-Enhancing Drugs in
Schizophrenia, The American Journal of Psychiatry, vol. 163, n11, novembre 2006. La publicit des
nouveaux neuroleptiques met souvent laccent sur la socialisation et la relation : pour un produit de la division
neurosciences dune entreprise pharmaceurtique, cest Renouer le con tact.
57
M.-C. Hardy-Bayl, Sciences cognitives et psychiatrie, volution psychiatrique, 67, 2002, p. 91.

19
Le cerveau social, manuscrit Esprit

par rapport la norme : il sagit moins de traiter la personnalit du malade mentale que de lui
fournir les comptences fonctionnelles particulires qui lui manquent du fait de sa pathologie.
Les approches cognitives sinsrent dans cette conception du soin concrtis par ce quon
appelle en psychiatrie la rhabilitation psychosociale (RPS) : cest aujourdhui une
proccupation majeure de la psychiatrie parce que la norme est que le patient psychotique,
dont la pathologie est gnralement chronique, puisse vivre dans la cit (ou la communaut),
et il y a de trs bonnes raisons de penser que cest mieux pour les malades mentaux. Les
travaux sur les comptences cognitives et sociales ont dailleurs commenc faire lobjet de
recherches intensives en psychiatrie aux Etats-Unis dans les annes 1970 quand la
dshospitalisation est apparue comme un phnomne majeur: le nombre de malade mentaux
dans la communaut dpasse celui des interns ds le milieu de la dcennie. Ces travaux
correspondent la mise en place des programmes de community care58.
Le problme auquel rpond la RPS est bien formul dans un ouvrage de 1992 sur
lapproche cognitivo-comportementale du traitement des psychotiques chroniques : Un
certain nombre de psychotiques vivant hors les murs de lhpital psychiatrique voient leur
existence limite la frquentation des diffrentes institutions du secteur, reprsentant une
nouvelle chronicit [], quand ce nest pas carrment labandon ou la rclusion domicile,
vritable internement spontane59. Cette formulation rencontre certainement le
consensus des professionnels et des associations de patients et de familles de patients. Le
malade mental est alin dans la cit qui apparat comme un asile sans murs (et donc ne
remplissant plus les conditions qui faisaient de lhpital un asile, un refuge) empirant la
condition du malade au lieu de lui fournir un environnement favorable.
La rhabilitation psychosociale rvle une modification en profondeur des proccupations
des professionnels dont les objectifs se structurent [] autour de la demande des usagers
et de leur entourage, crit Denis Leguay dans la prsentation dun numro spcial de
Linformation psychiatrique de 2006 consacr au quatrime congrs du mouvement de
rhabilitation psychosociale en octobre 2005. Les mthodes thrapeutiques, prcise-t-il,
deviennent de plus en plus celles qui apparaissent comme donnant le plus de chances la
gurison (osons!) des malades. Issues de la mdecine fonde sur les preuves, ou plus
simplement de consensus, inspires dune recherche sans a priori, elles consistent en
programmes diversifis, composs dinterventions complmentaires, orientes vers des
rsultats attendus et mesurs, dans le cadre dune mondialisation des procds, des outils, des
instruments dvaluation. Les moyens seront ceux que les patients, exerant leur fonction de
citoyen, [] exigeront [] dans le domaine sanitaire comme dans celui du mdico-social
pour une meilleure qualit de vie, si possible sans dsavantage60.
58

Voir notamment, D. Mechanic, Mental Health and Social Policy. The Emergence of Managed Care, Allyn and
Bacon, 1999 (4e d.). Pour une tude de cas dun programme (dans le Kansas), voir J. Flrsch, Meds, Money and
Manners. The Case Management of Severe Mental Illness, New York, Columbia University Press, 2002.
59
O. Chambon et M.
Marie-Cardine, La Radaptation sociale des psychotiques chroniques. Approche
cognitivo-comportementaliste, Paris, PUF, 1992, p. 8.
60
D. Leguay, La psychiatrie avance avec la rhabilitation, LInformation psychiatrique , vol. 82, n4, avril
2006, p. 277-278. Sur llaboration du choix dans un programme de rhabilitation amricain, voir A. M. Lovell

20
Le cerveau social, manuscrit Esprit

Le but de la RPSest de permettre la personne souffrant de troubles psychiatriques


daccder au meilleur fonctionnement possible dans le milieu de son choix, ainsi que les
moyens dy parvenir (psychoducation, entranement aux habilets sociales, remdiation
cognitive, militantisme, soutien social et familial, emplois et logements aids)61. Or pour
choisir, il faut tre capable de mener une vie autonome.
Rcemment, la RPS sest galement enrichie de lapport des sciences cognitives qui se
sont avres un complment prcieux des soins62. Ces apports sont lis la conception de la
schizophrnie comme trouble neurocognitif du dveloppement provenant ou affectant le
cerveau avec des dficits neuropsychologiques se retrouvant chez la plupart des patients. Ils
concernent lattention, la mmoire, lapprentissage, la conceptualisation, la capacit
planifier, contrler son propre comportement, la flexibilit de la pense. Ces dficits sont
prdictifs des rsultats et jouent un rle majeur dans les comptences sociales et la vie
quotidienne. Ils sont fortement corrls aux symptmes ngatifs qui rendent les personnes
incapables dun emploi. Lefficacit limite des neuroleptiques implique lemploi de
techniques non pharmacologiques, et qui ne sont pas non plus, fait dcisif, de la
psychothrapie. Ces techniques proviennent dabord de la neurologie, mais aussi et
progressivement des tudes de psychopathologie exprimentale en laboratoire sur la
schizophrnie63 partir de la fin des annes 1970 aux Etats-Unis. Mais cest dans les annes
1990 que ce domaine sest vritablement dvelopp. Des qualificatifs diffrents sont
employs pour un mme genre de pratiques, les trois principaux tant: remdiation cognitive,
enrtranement cognitif, rhabilitation cognitive. Lentranement cognitif a pour but
lamlioration des comptences, elle nest pas la thrapie cognitive qui vise modifier les
croyances errones des sujets.
La remdiation cognitive est justement une de ces techniques modeles sur la thorie de
lesprit et qui sort du laboratoire64. Elle relve moins dun rductionnisme que dune vise
damlioration de comptences partielles de la personne globale: soit sous le mode
compensateur, soit en restaurant les fonctions atteintes par des stimulations cognitives (de la
mmoire, de lattention, des processus de contextualisation, etc). Les dysfonctions cognitives
sont repres grce des tests psychomtriques et des dispositifs de psychologie
exprimentale: les performances du sujet sont values sur une tche, ensuite on intervient
pour remdier linsuffisance, soit en agissant directement sur les processus en question,

et S. Cohn, The Elaboration of Choice in a Programm for Homeless Persons Labeled Psychiatrically
Disabled, Human Organization, Vol. 57, n1, 1998.
61
E. Giraud-Baro, G. Vidon, D. Leguay, Soigner, rhabiliter: pour une reformulation de loffre de soins et de
services, LInformation psychiatrique, vol. 82, n4, avril 2006, p. 282.
62
J. Dubuis, La rhabilitation: une problmatique mondiale, p. 323.
63
E. W. Twamley, D. V. Jeste et A. S. Bellack, A review of Cognitive Training in
Schizophrenia,
Schizophrenia Bulletin, 29 (2), 359-382, 2003, A. S. Bellack, J. M. Gold et R. W Bucharan, Cognitive
Rehabilitation for Schizophrenia: Problems, Prospect, and Strategies, Schizophrenia Bulletin, 25 (2), 257-274,
1999.
64
Pour lune des premire tudes des effets de la rmdiation cognitive sur lactivation crbrale, voir T. Wykes
et al., Effects on the brain of a psycological treatment: cognitive remediation therapy. Functional magnetic
resonance imaging in schizophrenia, British Journal of Psychiatry, 181, 2002.

21
Le cerveau social, manuscrit Esprit

soit en tenant de dvelopper des comptences alternatives65. De ce point de vue, il ny a


aucune contradiction avec une approche psychodynamique de la maladie mentale.
Dans cette nouvelle situation du malade mental, la stigmatisation devient un problme et
lestime de soi la vise, alors quelles navaient gure dimportance dans le cadre dune prise
en charge hospitalo-centre. La stigmatisation est un obstacle la socialisation, donc au soin
du patient qui a besoin destime de soi et de reconnaissance pour pouvoir vivre une vie
autonome (en quoi lestime de soi pouvait-elle tre une catgorie pratique lhpital?) dans
un cercle vertueux qui amliore ses symptmes. Reconnatre que la maladie cre un handicap
psychique reprsente alors une stratgie adquate quand il sagit daller plus loin quun
ambulatoire hospitalocentr: une vritable intgration dans la vie sociale qui soit la plus
proche possible de celle de lindividu normal. La rhabilitation psychosociale est, selon
Grard Mass, prsident de la Mission nationale dappui en Sant mentale, un moyen de
prendre en compte des volutions importantes des aspirations des patients, quils sassument
comme tels ou non. De nouvelles gnrations dusagers et de leurs proches acceptent de
moins en moins une marginalisation []. Le dsir de valoriser le mieux possible un potentiel
maintenu est devenu le corollaire intime de lestime de soi. Les malades mentaux, en sortant
de lhpital, sont devenus des individus modernes. Mass estime que la plupart des
expriences trangres montrent que les deux tiers des patients psychotiques chroniques
peuvent sortir de lhpital. La plupart de ces patients namliorent pas leurs symptmes
psychiatriques du fait de leur sortie, mais leurs habilets sociales, leur rseau de voisinage,
leur qualit de vie leur permettent de vivre dans des environnements nettement moins
restrictifs que lhpital66. On est bien l dans une galit de lautonomie consistant ouvrir
des choix et faire en sorte de permettre aux individus de saisir des opportunits.
Encore faut-il que les opportunits existent. Le problme est alors de politique publique: le
manque de moyens pour promouvoir avec efficacit cette conception, par exemple les
appartements thrapeutiques, est criant. On ne dispose malheureusement daucun tat des
lieux. Aucune politique de recherche nest propose sur ces problmes cruciaux par
lINSERM, qui ne remplit donc pas tout fait sa mission de sant publique: nuancer, car
cration en dun dpartement sant publique qui est trs ouvert. 67. Et si les pouvoirs publics
ont publi de nombreux rapports depuis une quinzaine danne, cest plus sur le mode
normatif que descriptif.
La version cognitive des mtiers impossibles

65

N. Franck, Remdiation cognitive, La Lettre du psychiatre, dcembre 2005, p. 17.


G. Mass, Pour une rhabilitation sociale la franaise, LInformation psychiatrique, vol. 62, n4, avril
2006, p. 292.
67
Les rapports annuels et la Lettre ( Pluriels) de la Mission nationale dappui en sant mentale sefforcent de
faire des bilans, mais restent limites par les moyens du bord. On peut consulter ces travaux souvent intressants
sur www.mnasm.com Pour les appartements thrapeutiques, voir Les hbergements des patients
psychiatriques. Rflexion partir des expriences en le-de-France, Pluriels, 65, fvrier 2007.
66

22
Le cerveau social, manuscrit Esprit

La cl des relations entre neurosciences, vie sociale et prises en charge doit donc tre
recherche non comme un mcanisme synthtique chimrique reliant le biologique, le
psychologique et le social (car cest craser les unes sur les autres des dimensions
pistmologiques irrductibles en les considrant comme des facteurs), pas plus que comme
un nouveau contrle social qui sappellerait le biopouvoir, mais en termes de structures, de
systmes de relation dont il faut rendre compte de la cohrence. Je crois quen suivant une
telle dmarche, on peut relativiser les guerres du sujet et les conflits intellectuels striles
(naturalisme rductionniste contre constructivisme post-foucaldien) au profit dune rflexion
moins mtaphysique et plus politique.
On ne peut comprendre linsistance sur lempathie, la prise de dcision, les comptences,
etc. si on ne considre pas nos nouvelles coutumes ni le changement de lesprit de
linstitution. partir de l, on peut dcrire comment linnovation scientifique et technique, les
conceptions de lesprit et les modes de vie senchevtrent. Les notions de comptence et de
capacit sont aujourdhui une proccupation sociale forte et un ensemble de modes daction
nous lautonomie gnralise. Les neurosciences font partie de cette dynamique gnrale
qui consiste traiter le patient en individu conu comme lagent de son propre changement,
comme dans ces deux variantes de lautonomie que sont lempowerment amricain68 et les
caring states scandinaves69 : lancienne protection sociale est aujourdhui dvalorise et
subordonne la capacit de lindividu saisir des opportunits. Cette galit de capacit est
une galit de lautonomie. Le type de neurosciences qui vient dtre analys assoie son
autorit et son prestige sur ce changement de lesprit de nos institutions70.
Les problmes que rencontrent les personnes autistes de haut niveau et celles atteintes de
schizophrnies ou dautres troubles psychiatriques grave condensent et radicalisent ainsi tous
les problmes de socialisation et de socialit que rencontre lindividu de la socit de
lautonomie gnralise, cest--dire une socialit qui exige de chacun des comptences qui
ne sont plus celles de lobissance disciplinaire; une socialit o, par exemple, le travail
ouvrier est plus une relation de service avec le client quun travail sur la matire; une
socialito il sagit moins, y compris dans lobissance ou la contrainte, dexcuter des
ordres que de prendre en charge des problmes. Elle implique que chacun ait les capacits
prendre sur lui pour agir en prenant des initiativse, y compris dans une temporalit incertaine
et un environnement instable et non quil ragisse dans une temporalit rgulire et un
environnement prvisible, quil agisse comme un entrepreneur de sa propre vie71

68

Voir J. Donzelot (avec C. Donzelot etA. Wivekens), Faire socit , Paris, Seuil, 2003.
Voir notamment le dossier L Etat providence nordique: ajustements, transformations au cours des annes
quatre-vingt-dix, Revue Franaise des affaires sociales, n4, octobre-dcembre 2003, ainsi que 69 G. EspingAndersen, Quel tat-providence pour le XXIe sicle? Convergences et divergences des pays europens,
Esprit, fvrier 2001.
70
Pour Amartya. Sen lgalit de capacit a pour ressort la libert de choix, la libert daccomplir, c est[-dire] la possibilit relle que nous avons de faire des choix que nous valorisons, Repenser lingalit, Paris,
Seuil , 2000 (d. am., 1992), p. 55. Je renvoie galement aux travaux de Jacques Donzelot sur lindividu
capable.
71 Voir Le Culte de la performance, Calmann-Lvi, 1991.
69

23
Le cerveau social, manuscrit Esprit

Dans ce contexte, les pratiques cognitivistes ne sont pas ncessairement le dressage que
craignent les partisans de la psychanalyse, mais la version cognitive (ou naturaliste) des trois
mtiers impossibles de Freud (psychanalyser, gouverner, duquer). Selon Castoriadis, le
caractre impossible signifie que ces mtiers visent le dveloppement de lautonomie au sens
o le patient est lagent principal du processus psychanalytique, car ce qui est vis est le
dveloppement de sa propre activit (lactivit du patient). Lobjet de la psychanalyse
est lautonomie humaine [] pour laquelle le seul moyen datteindre cette fin est cette
autonomie elle-mme72. Dans la socit de lautonomie, le mtier impossible sest
gnralis73 travers trois modalits: lentranement aux comptences cognitives et sociales,
laccompagnement des trajectoires de vie et la transformation de soi. Ici, elles trouvent un
guide daction dans un modle dficitaire de maladie. Si les neurosciences sont sociales, cest
au sens o elle trouve des usages qui font partie de ce style daction consistant faire du
client, de lusager ou du patient lagent de son propre changement en dveloppant ses
comptences, quil soit autiste, schizophrne, hyperactif, dyslexique, et de fil en aiguille,
prcaire, chmeur, parent dficient, salari devant faire valider ses expriences acquises,
citoyen en difficult, etc. Si les approches en termes de dveloppement cognitif et de
comptence cognitive occupent une telle place aujourdhui dans la sant mentale, cest aussi
parce quelles ont une valeur sociale dcisive pour une socialisation tout au long de la vie,
elles sont les plus efficaces instrumentalement et ont le plus de prestige symboliquement,
linstrumental et le symbolique tant totalement enchevtrs.
Les neurosciences ont acquis une telle valeur, malgr leurs trs faibles rsultats en
physiopathologie de la maladie mentale ou en retombes cliniques concrtes pour les patients,
car elles allient le prestige de la science la plus moderne et de la technologie de pointe
lidal de lindividu autonome. Ladmirable russite sociale du programme grandiose des
neurosciences, qui se marque par la croyance croissante que cest du laboratoire que sortiront
les solutions et que les investissements en psychiatrie et en sant mentale doivent dabord
aller ces disciplines, repose aussi sur la confusion conceptuelle et pratique qui rgne sur ces
questions74. Cest pourquoi allier ici lpistmologie et la sociologie a un intrt critique
essentiel.
[Cerveau social: le patient dans la cit, la critique de la formation des psychiatres par la
MNASM, la phrase de Cavell sur ce que nous savons dj.]
72

C. Castoriadis, Psychanalyse et politique, Le Monde morcel. Carrefours du Labyrinthe , 3, Paris, Seuil,


1990, p. 178-179, et la discussion de V. Descombes qui enrichit lide, Le Complment de sujet Enqute sur
le fait dagir de soi-mme, Gallimard, Paris, 2004, chap. XXV..
73
A. Ehrenberg, Lindividu narcissique: une chimre sociologique?,
in : P. Pdrot et M.Delage ( dir),
Individualisme, normes et vulnrabilit, Presses universitaires de Grenoble, sous presse. Aux sociologues et
philosophes qui pensent que lon assiste une dsinstitutionnalisation et une crise du lien social, il faut opposer
largument dun changement de lesprit de linstitution: mon hypothse est que le mtier impossible incarne
lesprit de linstitution de la socit de lautonomie.
74
Un magnifique exemple nous a t
donne par lancien ministre de lducation, Gilles de Robien, Le
cerveau, puit de sciences: les neurosciences apportent des rponses cruciales en matire dducation, de soins,
de savoir, Libration, 28 janvier 2006.