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Licne de la descente aux enfers

Approche thologique et iconographique


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Par Mre Agns-Mariam de la Croix
Higoumne du monastre Saint Jacques-le-Mutil Qra
Prsidente de la Maison dAntioche

La Descente aux enfers


Ecole dAlep
Youssef El Mussawer
1653
Collection Abou Adal

Le mystre de la Rsurrection est laxe autour duquel tourne la Foi et la vie du chrtien.
Sans elle nous sommes daprs Saint Paul les plus malheureux de tous les hommes
(1Cor 15,19).

Dans cet expos nous tudierons une icne de Youssef El Mussawer reprsentant la
descente du Christ aux enfers et, pour ce faire, nous voquerons le contexte dogmatique
et liturgique du mme thme. Youssef El Mussawer, faut-il le rappeler, est le pre de
liconographie melkite qui sest dveloppe surtout dans la ville dAlep. Il a transmis son
art son fils Nehmeh qui, son tour, le transmit son fils Hanania qui, en dernier lieu, le
confia son fils Girgis. Notre icne est un bel exemple du style grcisant de Youssef avec
lutilisation de tonalits claires, comme le vermillon, propres lcole crtoise.
Fondement dogmatique et liturgique
La descente de Jsus aux enfers cest--dire dans le sjour des morts (lHads grec ou le
Shol hbreu), lie deux domaines : lun sotriologique et lautre eschatologique. Le
thme appartient dabord la thologie judo-chrtienne do il passe dans le symbole
baptismal. Il fait donc partie du credo primitif. Comme dogme de foi il est proclam dans
le Symbole de foi dit des Aptres1 ainsi que dans celui de Saint Athanase2. Il nest
cependant pas cit dans le symbole de Nice-Constantinople 3 qui na pas voulu dailleurs
mentionner la mort du Sauveur mais uniquement sa passion, sa mise au tombeau et sa
Rsurrection le troisime jour.
Le titre de licne en grec est dans loptique de ce dernier Concile qui est ax sur la
victoire pascale du Christ. Sagissant de la prsence du Christ aux enfers on sattendrait
lire en grec O littralement descente en enfer , mais il nen est
rien. Le titre de licne est c.a.d. la Rsurrection.
Ce titre complte thologiquement limage pour souligner que le Christ nest descendu
aux enfers que pour en remonter revtu de victoire. Cest ce quaffirme Saint Paul dans
lEptre aux Ephsiens : Cest pourquoi il est dit: Etant mont en haut, il a emmen des
captifs, Et il a fait des dons aux hommes. Or, que signifie: Il est mont, sinon quil est
aussi descendu dans les rgions infrieures de la terre ? Celui qui est descendu, cest
le mme qui est mont au-dessus de tous les cieux, afin de remplir toutes choses. 4
En effet la Rsurrection est une victoire sur la mort selon le mot dOse : Oh mort o
est ta victoire, enfer o est ton aiguillon (Ose, 13, 14). Cest ce quaffirme Saint Pierre,
le jour de la Pentecte, appliquant le Psaume 16 au Christ mort et ressuscit : Car David
dit de lui: Je voyais constamment le Seigneur devant moi, Parce quil est ma droite,
afin que je ne sois point branl. Aussi mon coeur est dans la joie, et ma langue dans
lallgresse; Et mme ma chair reposera avec esprance, Car tu nabandonneras pas mon
me dans le sjour des morts, Et tu ne permettras pas que ton Saint voie la corruption.
(Actes 2, 25-27)

Il a souffert sous Ponce Pilate, a t crucifi, est mort et a t enseveli, est descendu aux enfers ;
le troisime jour est ressuscit des morts,
2
Il a souffert pour notre salut, il est descendu aux enfers, le troisime jour il est ressuscit des morts
3
Il a souffert et il a t mis au tombeau ; il est ressuscit des morts le troisime jour, conformment aux
critures
4
Eph. 4, 7-9

Dans son Eptre, Saint Pierre est encore plus explicite sur ce qua vcu le Christ durant sa
mise au tombeau : il a dploy une activit missionaire et salvifique dune incomparable
intensit:
Christ aussi a souffert une fois pour les pchs, lui juste pour des injustes, afin de nous
amener Dieu, ayant t mis mort quant la chair, mais ayant t rendu vivant quant
lEsprit dans lequel aussi il est all prcher aux esprits en prison, qui autrefois
avaient t incrdules, lorsque la patience de Dieu se prolongeait, aux jours de No,
pendant la construction de larche, dans laquelle un petit nombre de personnes, cest-dire, huit, furent sauves travers leau .5
Do la descente aux enfers qui suit la mise au tombeau est le premier acte de la
Rsurrection puisque cest vivant et non mort que le Christ est descendu aux
enfers. Cest ainsi que nous le voyons sur licne : rempli de la vie nouvelle, dployant
sa puissance pour sauver Adam et sa postrit du pch et de la mort.
Eusbe de Csare dit justement : Jsus quitta son corps sans attendre que la Mort le
vnt prendre; quau contraire, il prit la Mort toute tremblante, qui embrassait ses pieds, et
qui voulait senfuir; quil larrta, quil brisa les portes des cachots o taient renfermes
les mes des saints; quil les en tira, les ressuscita, se ressuscita lui-mme, et les mena en
triomphe dans cette Jrusalem cleste 6
La descente au sjour des morts signifie dabord lannonce messianique aux
justes de lAncien Testament7 ensuite la prdication tous les justes
culminant dans la Parousie. En ce dernier sens la descente aux enfers
fait partie de lapocalyptique. En effet Jsus affirme quil fera participer
tous les justes sa propre rsurrection corporelle : En vrit, en vrit, je
vous le dis, l'heure vient, et elle est dj venue, o les morts entendront la voix du Fils de
Dieu; et ceux qui l'auront entendue vivront (Jn 5,25 ).
Saint Paul dcrit bien le processus de la rsurrection : Car il faut que ce corps
corruptible revte l'incorruptibilit, et que ce corps mortel revte l'immortalit. Lorsque
ce corps corruptible aura revtu l'incorruptibilit, et que ce corps mortel aura revtu
l'immortalit, alors s'accomplira la parole qui est crite: La mort a t engloutie dans la
victoire. O mort, o est ta victoire? O mort, o est ton aiguillon? L'aiguillon de la mort,
c'est le pch; et la puissance du pch, c'est la loi. Mais grces soient rendues Dieu, qui
nous donne la victoire par notre Seigneur Jsus Christ! . Ce dernier passage reprends
lexclamation dOse : Je les rachterai de la puissance du sjour des morts, Je les
dlivrerai de la mort. O mort, o est ta peste? Sjour des morts, o est ta destruction? 8

Le Baptme applique au fidle la mort, la descente aux enfers et la


Rsurrection du Christ. Saint Paul le dit clairement : Ignorez-vous que
nous tous qui avons t baptiss en Jsus Christ, c'est en sa mort que nous avons t
5

1P 3, 18-20
Chronique Ch.II
7
Cest ce que nous voyons dans lApocryphe dit de Jrmie ainsi que dans lEvangile
de Pierre, 41-42
8
1 Cor 15, 55-57 ; Ose 13, 14
6

baptiss ? Nous avons donc t ensevelis avec lui par le baptme en sa mort, afin que,
comme Christ est ressuscit des morts par la gloire du Pre, de mme nous aussi nous
marchions en nouveaut de vie. En effet, si nous sommes devenus un mme tre avec lui
par la conformit sa mort, nous le serons aussi par la conformit sa rsurrection
Ainsi vous-mmes, regardez-vous comme morts au pch, et comme vivants pour Dieu
en Jsus Christ. 9 . Le rituel mme du baptme voque pour les appliquer

au catchumne la descente du Christ au sjour des morts par la triple


immersion (catabase) dans leau et sa Rsurrection-Ascension par la
remonte hors de leau (anabase).
Ici il convient de souligner que le salut en Jsus-Christ atteint tous les
hommes : ceux qui ont vcu avant lIncarnation, durant la vie terrestre
du Christ et aprs elle jusqu la fin des temps. Les Pres parleront
deffet rtroactif du baptme. Ainsi le Pasteur dHermas voquera le
baptme des dormants et, dans la mme foule10, Clment
dAlexandrie tendra le baptme aux justes des enfers et aux paens
qui ont t agrables Dieu11.
Cest ce quenseigne SaintIrnequiparleavecinsistancedelaporteuniverselle
deloffreduSalutdanslatombeparladescenteauxenfers:"LesjustesdelAncien
Testamentnesontquelespremiersbnficiairesdelalonguesriedesdfuntsdetousles
temps:LeLogosincarnestleSauveurdetousleshommessansexceptionquidepuisle
commencement,selonleurcapacitsetleurscoutumesancestralesontcraintetaim
Dieu,ontpratiqulajusticeetlabontenversleprochain"12.Tout le livre V du
Contre les Hrsies dveloppe les tapes du salut, de la croix au
sjour des morts du Fils de Dieu et sa rsurrection, le troisime jour,
dans sa chair. Les sauvs suivent le mme chemin et les mmes
tapes.
En dfinitive, toute la race humaine est appele partager la victoire pascale du Christ,
comme le dit SaintGrgoiredeNyssedanssalettreOlympios: Ainsi, Celui qui a t
"Prmices de ceux qui se sont endormis", devient "le Premier-n d'entre les morts", afin
d'ouvrir toute chair le chemin de la rsurrection .
Le catchisme de lEglise Catholique, n635, brosse une fresque grandiose de la
descente aux enfers : Le Christ est donc descendu dans la profondeur de la mort (cf. Mt
12, 24 ; Rm 10, 7 ; Ep 4, 9) afin que " les morts entendent la voix du Fils de Dieu et que
ceux qui lauront entendue vivent " (Jn 5, 25). Jsus, " le Prince de la vie " (Ac 3, 15), a
" rduit limpuissance, par sa mort, celui qui a la puissance de la mort, cest--dire le
diable, et a affranchi tous ceux qui, leur vie entire, taient tenus en esclavage par la
crainte de la mort " (He 2, 14-15). Dsormais le Christ ressuscit " dtient la clef de la
mort et de lHads " (Ap 1, 18) et " au nom de Jsus tout genou flchit au ciel, sur terre et
aux enfers " (Ph 2, 10).
9

Rm 6, 3-11
IX, 16, 5-7

10
11

Stromates.

12

Ad.Her. IV,22,2

II, 9, 43 ; VI, 6, 45

Un grand silence rgne aujourdhui sur la terre, un grand silence et une grande solitude.
Un grand silence parce que le Roi dort. La terre a trembl et sest calme parce que Dieu
sest endormi dans la chair et quil est all rveiller ceux qui dormaient depuis des sicles
(...). Il va chercher Adam, notre premier Pre, la brebis perdue. Il veut aller visiter tous
ceux qui sont assis dans les tnbres et lombre de la mort. Il va pour dlivrer de leurs
douleurs Adam dans les liens et Eve, captive avec lui, lui qui est en mme temps leur
Dieu et leur Fils (...) Je suis ton Dieu, et cause de toi je suis devenu ton Fils. Lve-toi,
toi qui dormais, car je ne tai pas cr pour que tu sjournes ici enchan dans lenfer.
Relve-toi dentre les morts, je suis la Vie des morts (Ancienne homlie pour le Samedi
Saint : PG 43, 440A. 452C. 461).

Fondementliturgique
La vie liturgique toute entire tourne autour du mystre pascal. Chaque dimanche est une
clbration de la Rsurrection qui culmine dans le Jour illustre et sacr, Roi et Seigneur
des Sabbats, Fte des ftes, solennit des solennits 13. Cest pour cela que licne
mobile de la Rsurrection est la plus employe liturgiquement puisquelle trne sur le
proskynitaire chaque fin de semaine depuis le samedi soir jusquau dimanche soir.
Cest cause de cette attribution liturgique exclusive la Rsurrection que le chrtien
reste debout le dimanche, comme le dit Tertullien:Le dimanche, le chrtien
prie debout, en souvenir de la Rsurrection. Tandis que la prire genoux qui
exprime la pnitence et la prostration convient aux jours de jene14. Cette pratique est
toujours de mise dans le rite byzantin.
Dautre part, depuis les premiers chrtiens, une transition liturgique sest faite du samedi
au dimanche. Dans la Lettre de Barnab, crit judo-chrtien du IIme sicle nous lisons
une affirmation intressante quant la transition entre le sabbat juif et la clbration
pascale du dimanche chrtien : Voyez bien ce qu'il veut dire : ce ne sont pas vos sabbats
actuels qui me sont agrables, mais celui que j'ai fait moi-mme et dans lequel, mettant
toutes choses au repos, j'inaugurerai le huitime jour, c'est--dire un univers nouveau.
Voil pourquoi nous clbrons dans l'allgresse le huitime jour celui o Jsus est
ressuscit des morts et o, aprs s'tre manifest, il est mont aux cieux. (XV 8-9)
Justin le Philosophe va plus loin encore. Nous nous assemblons tous
le jour du soleil
parce que cest le premier jour o Dieu, tirant la matire des tnbres,
cra le monde, et que, ce mme jour, Jsus-Christ notre Seigneur
ressuscita 15.
Comme on le voit, le dimanche est le balancier du temps du salut
ouvert sur lternit : cest le kairos, en contraste avec le temps mortel
qui passe : le chronos. Le jour de Pques est le jour qui na pas de
couchant , ou comme dit lApocalypse pour la Jrusalem cleste : Ses
13

Canon de Pques de Saint Jean Damascne, Hirmos de lOde 8


Cf. Trait sur la prire, partie II
15
1 Apologie 66, 1-2
14

portes ne se fermeront point le jour, car l il n'y aura point de nuit 16. Le dimanche

est la fois le premier jour de la cration, o Dieu appela la lumire au


jour ; il est aussi le huitime jour qui accomplit le sabbat o, daprs
Saint Ephrem le Christ se reposa de ses uvres au tombeau . Saint
Bernard dit ce propos : Le septime jour, il se reposa du labeur de la cration;
le septime jour, il se reposa aussi du labeur de la rdemption, dans l'un aprs avoir donn
l'existence au monde, dans l'autre, quand il se coucha dans son spulcre. Dans le premier,
quand il fonda l'univers; dans le second, aprs qu'il et rform l'humanit.
Ensevelissez-vous donc avec le Christ par ce sabbat pour mourir, car : Bienheureux,
ceux gui meurent dans le Seigneur; dsormais, dit l'esprit, ils se reposeront de leurs
travaux. (Ap. XIV, 13.)".
Ainsi par sa Croix et sa rsurrection le Sauveur a inaugur les derniers temps, lre
nouvelle du Royaume qui ne sachvera quavec la parousie. LEucharistie dominicale est
donc la fois action de grce pour loeuvre du salut accomplie et attente, pour les fidles,
du retour du Seigneur. Elle sacramentalise toute la dure du temps, des commencements
la consommation.
Par rapport la clbration de la Divine Liturgie, la mention de cet acte de lhistoire du
salut est explicitement cit dans lanamnse de Saint Basile : Descendu par la croix au
sjour des morts, afin de parfaire en lui toutes choses, il a dissip les angoisses de la mort.
Ressuscit le troisime jour, il a fray toute chair la voie de la rsurrection dentre les
morts, car il ntait pas possible que lAuteur de la vie ft soumis la corruption. Il est
devenu prmices de ceux qui se sont endormis, premier-n dentre les morts, afin dtre
en tout le premier de tout. Et mont aux cieux, il sest assis la droite de ta grandeur, au
plus haut des cieux, lui qui viendra rendre chacun selon ses uvres .
Cependant la descente aux enfers nest cit ni dans loffertoire de Saint Jean Chrysostome
17
ni dans celle de la liturgie de Saint Basile 18. Comme pour le Symbole de NiceConstantinople cet pisode salvifique est inclus dans la mention de la mise au tombeau
pendant trois jours.
Tant la liturgie byzantine du Samedi de la Lumire que licne de la descente aux enfers
est influence par les rcits des apocryphes : Actes de Pilate et Evangile de Nicodme.
Nous rapporterons quelques fragments de ce dernier pour illustrer notre lecture de
licne.
Arrire-fond iconographique
16

Ap. 21, 25
Faisant donc le mmorial de ce commandement salutaire et de tout ce qui a t fait pour nous : de la
Croix, du Spulcre, de la Rsurrection, de lAscension aux cieux, du Sige la droite du Pre, du second et
glorieux Avnement
18
: Nous souvenant donc, Matre, nous aussi, de tes souffrances salvatrices, de ta croix vivifiante, des
trois jours passs au tombeau, de ta rsurrection dentre les morts, de ton ascension au ciel, du Trne la
droite de Dieu ton Pre, et de ton glorieux et redoutable retour sur terre, nous toffrons ce qui est toi de ce
qui est toi, en toutes choses et pour tout
17

Cette icne est appele en grec Ce mot est compos de deux syllabes : ana
= vers le haut+stasis=station debout, signifiant se lever pour exprimer la Rsurrection.
Daprs ce titre on sattendrait voir le Christ surgissant du tombeau. Il nen est rien. Ce
thme est en fait tardif et napparat que lorsque lOrient accepta, partir du XIIIme
sicle, des influences occidentales dans son iconographie. Liconographie orientale na
pas voulu dpeindre la manire dont le Christ sortait du tombeau. Elle a prfr sen tenir
le plus prs des rcits vangliques qui parlent du tombeau vide comme signe vident de
la Rsurrection. Aussi les plus anciennes reprsentations de la Rsurrection montrentelles la scne du tombeau vide avec parfois la rencontre de Marie-Madeleine comme
cest le cas dans le Codex Rabulensis, dat de 542 et sur les ampoules de Monza, elles
aussi du VIme sicle.
Les compositions rcentes, elles, se sont parfois laisses influener par des compositions
latines montrant le Christ sortant triomphant du tombeau, tenant un tendard aux armes
de la Croix.

Sortie du Christ du tombeau, cole de Jrusalem, XIXme sicle

Quant aux compositions reprsentant la descente aux enfers, les plus anciennes qui nous
soient parvenues datent du XIme sicle 19. Citons celle qui se trouve dans le sanctuaire
de Hosios Loukas en Botie. Cette magnifique mosaque reprsente le Christ foulant des
pieds les portes de lenfer et tendant les bras Adam et Eve. Derrire lui des
personnages de lAncien et du Nouveau Testament.
Il est intressant de noter que le symbolisme le plus ancien de la Rsurrection est celui de
lAgneau dans la station debout tel que nous le voyons sur le diptyque de Milan, dat
19

Eglise de Saint Luc en Phocide, Chypres, Eglises de Kastoria.

du VIme sicle, ou sur les votes du baptistre des Ariens Ravenne. La


reprsentation de lAgneau de Dieu est inspire du texte de Jean 1,29 et de
lApocalypse 4, 4 qui dcrit la Liturgie cleste et ternelle dans laquelle figure devant
le Trne de lAncien des Jours un Agneau debout comme immol pour signifier la
Rsurrection et la Passion. Le deuxime symbolisme le plus ancien de la Rsurrection
est celui de Jonas sortant du ventre du poisson o il fut aval durant trois jours et trois
nuits. Le Christ se rfre explicitement cet pisode : Il leur rpondit: Une
gnration mchante et adultre demande un miracle; il ne lui sera donn d'autre
miracle que celui du prophte Jonas. Car, de mme que Jonas fut trois jours et trois
nuits dans le ventre d'un grand poisson, de mme le Fils de l'homme sera trois jours
et trois nuits dans le sein de la terre. 20

Contemplons notre icne : le Christ est vtu dun chiton blanc et dun himation vermillon
orn dune assiste dor. Entour dune mandorle bleute stries dor, le Sauveur foule
les portes de lenfer croises sur la bouche dune antre obscure dans laquelle nous voyons
la mort, sous la figure dun vieillard hideux se lamenter au milieu des serrures voles en
clat et de deux tombes. Ces dernires sont celles des deux premiers parents de
lhumanit que le Christ est venu chercher. Il tend nergiquement sa main droite Adam
et sa gauche Eve pour les dlivrer de la mort. Adam est revtu dun chiton bleu et dun
himation blanchtre qui voque bien le salut qui latteint qui est une dlivrance du pch
originel et une rgnration de limage divine dchue. Eve est entirement habille de
rouge pour voquer la terre originelle, en hbreu adamah , dont fut ptri Adam, que le
Christ a assume pour la remodeler par sa Pques, son Ascension et lEffusion de
lEsprit-Saint.
"NetrouvantpasAdamsurterre,parlesangdelacroix,ildescenddanslesenfers".nous
dituntropaireduSamediSaint,reprenantletexted'unehomliedugrandOrigne.
Lamandorle,enformedamande,estdetroisnuancesdebleuallantdufonauclairet
striederayonsclairs.Ellesignifielaprsencepiphaniquedeladivinitetseretrouve
surlescompositionsiconographiqueschaquefoisqueleChristsemanifeste,commepar
exemplesurlicnedelaTransfigurationousurcelledelaDormition.

20

Mat 12:40

LeChristdanslamandorle

LEvangiledeNicodmedcritavecloquencelamaniredontleChristenlevaAdamet
sadescendancedelenfer: Et le Seigneur tendant en avant sa main, dit : Venez moi,
vous tous mes saints qui portez mon image et ma ressemblance. Vous qui par l'arbre et le
diable et la mort ont t condamns, voyez maintenant le diable et la mort condamns par
l'arbre. Et immdiatement tous les saints furent rassembls comme un seul sous la main
du Seigneur. Et le Seigneur tenant la main droite d'Adam, lui dit : La paix soit avec toi et
avec tous tes enfants qui sont mes justes. Mais Adam, se jetant aux genoux du seigneur
limplora avec des larmes et des supplications et entonna dune voix forte : Je te
magnifierai O Seigneur car tu mas rtabli et tu nas pas fait que mes ennemis triomphent
de moi : O Seigneur mon Dieu j'ai cri vers toi et tu m'as guri, tu as ramen mon me
hors de lenfer, tu mas dlivr de ceux qui descendent au puits. Chantez au Seigneur
vous tous ses saints et rendez-lui grce au souvenir de sa saintet. Car il y a la colre
dans son indignation et la vie dans son bon plaisir. Tous les saints de Dieu se mirent
genoux et se rassemblrent aux pieds du seigneur, disant lunisson : Vous tes venu O
Rdempteur du monde, et ce que vous avez prdit par la loi et par les prophtes, vous
lavez accomplit par vos uvres. Vous qui avez rachet les vivants par votre croix et par
la mort de la croix tes descendu jusqu nous, que votre toute-puissance nous dlivre de
lenfer et de la mort par votre majest. O Seigneur, comme vous avez tabli le renom de
votre gloire dans les cieux et dress la croix comme un signal de rdemption sur la terre,
ainsi O Seigneur, dressez le signe de la victoire de votre crois en enfer, de sorte que
lenfer nait plus de pouvoir. Et le Seigneur avanant sa main fit le signe de la croix audessus d'Adam et de lensemble de ses saints. Il saisi la main droite d'Adam et remonta
hors de l'enfer, suivi par tous les saints. Alors Saint David scria haute voix : Chantez
au Seigneur un chant nouveau pour toutes les merveilles quIl a faites. Sa droite a
apport le salut pour lui et son bras saint. Le Seigneur a fait connatre son salut devant la

face de toutes les nations il a rvl sa justice. Et toute la multitude des saints rpondit :
Tel est lhonneur donn tous ses sains. Amen, allluia.21
Derrire le groupe que nous venons de dcrire nous voyons notre gauche Saint JeanBaptiste, le Prcurseur, qui lve la main pour rappeler quil a discern dans le Christ
lAgneau de Dieu qui porte les pchs du monde 22 . LEvangile de Nicodme dit en se
rfrant lui : et ensuite voil quapparu un homme comme venant du dsert et tous lui
demandrent : Qui es-tu ? Il leur rpondit disant : Je suis Jean, la voix et le prophte du
Trs-Haut, envoy devant sa face pour prparer ses voies, pour donner la connaissance du
salut son peuple pour la rmission de leurs pchs. Et quand je l'ai vu venir moi, tant
pouss par lEsprit-Saint je mcriai : Voici l'Agneau de Dieu, le voici qui enlve les
pchs du monde. Et je l'ai baptis dans le fleuve du Jourdain, et jai vu lEsprit-Saint
descendre sur lui sous la forme d'une colombe, et jai entendu une voix venant hors du
ciel disant: Celui-ci est mon Fils Bien-Aim en qui jai ma complaisance. Et voici que je
viens devant sa face et descends pour vous dclarer quil est sur le point de nous visiter
en ce mme jour, le Fils de Dieu qui vient des hauteurs jusqu nous pour nous visiter
nous qui sommes assis dans les tnbres et lombre de la mort. 23.
Liconographe a plac tout naturellement Zacharie auprs de Jean-le-Baptiste son fils.
Na-t-il pas prophtis dans son Cantique lpope du salut pascal ? : Bni soit le
Seigneur, le Dieu d'Isral, De ce qu'il a visit et rachet son peuple, Et nous a suscit un
puissant Sauveur qui nous dlivre de nos ennemis et de la main de tous ceux qui nous
hassent! De nous permettre, aprs que nous serions dlivrs de la main de nos
ennemis, De le servir sans crainte, En marchant devant lui dans la saintet et dans la
justice tous les jours de notre vie. Et toi, petit enfant, tu seras appel prophte du Trs
Haut; Car tu marcheras devant la face du Seigneur, pour prparer ses voies, Afin de
donner son peuple la connaissance du salut Par le pardon de ses pchs, Grce aux
entrailles de la misricorde de notre Dieu, En vertu de laquelle le soleil levant nous a
visits d'en haut, Pour clairer ceux qui sont assis dans les tnbres et dans l'ombre de la
mort, Pour diriger nos pas dans le chemin de la paix. 24

A lextrme gauche se tient Mose qui a prdit la venue du Christ. A droite sont rangs au
premier rang quatre rois, dment couronns et revtus du loros et de la chlamyde
impriaux : Il sagit de David et de Salomon et, probablement, dEzchias et de Josias,
les deux rois de Judas qui furent fidles Dieu.
Derrire ce premier groupe se tiennent les prophtes Isae et Daniel : Le premier
prophtisa la passion et la rsurrection du Sauveur, le deuxime fut jet dans la fosse des
lions et dans la fournaise de feu ardent o il fut miraculeusement prserv, devenant un
signe de la dlivrance finale accorde par la rsurrection du Christ.
Derrire le groupe central et les groupes latraux se dressent les rochers de lHads
daprs la description quen fait la mythologie grecque. En haut de ces rochers nous
21

Evangile de Nicodme, VIII (XXIV)


Cf. Jn 1, 29
23
III(XIX)
24
Cf. Luc 1, 69-79
22

10

voyons les archanges Michel et Gabriel. Michel notre droite porte la Croix quil brandit
comme un tendard de victoire, tandis quen face de lui Gabriel porte lponge et la
lance.

Partie suprieure de licne, les Archanges Michel et Gabriel

LeChristvientprcherlaBonneNouvelleduSalutauxmortsetlesdlivrerdeleurs
prisonspourlesentranerdanssoncortgetriomphant.Vainqueurdelamortilendtient
dsormaislacldaccs: Je suis le premier et le dernier, et le vivant. Jtais mort; et
voici, je suis vivant aux sicles des sicles. Je tiens les clefs de la mort et du
sjour des mortsEncontemplantlespersonnagesentourantleChristsurlicneilne
fautpasoublierqueladescenteduChristauxenfersestduneportecosmiqueet
universelle.ElleconcernetouslesmortsdepuisAdamjusquaudernierdfuntavantla
Parousie.LeSauveuranonseulementpartagnotremortmaisilestdescenduaussibas
quenosenferspourclairernostnbres.CestcequaffirmelvanglisteSaint
Matthieu,citantleprophteIsae(9,12): Le peuple, assis dans les tnbres, A vu une
grande lumire; Et sur ceux qui taient assis dans la rgion et l'ombre de la mort La
lumire s'est leve. 25

En contemplant notre icne nous pourrions mettre dans la bouche du Christ relevant
lhumanit personnifie en Adam et Eve le logion rapport par Clment dAlexandrie :
Je t'ai rgnr, toi que le monde avait enfant dans le malheur et pour la mort. Je t'ai
libr, je t'ai guri, je t'ai rachet. Je te donnerai la fin sans vie, ternelle, surnaturelle. Je
te montrerai le visage de Dieu, le bon Pre. N'appelle personne sur terre ton Pre... Pour
toi, j'ai combattu la mort. J'ai acquitt le prix de la mort que tu devais subir pour tes
pchs passs et ton infidlit envers Dieu. . Nous pouvons aussi entendre Adam et Eve
rpondre au Christ ces paroles du mme Clment dAlexandrie : Salut, lumire! Du
ciel la lumire a brill pour nous qui tions ensevelis dans les tnbres et emprisonns
l'ombre de la mort ; lumire plus pure que le soleil, plus douce que la vie d'ici-bas. Cette
lumire est la vie ternelle, et tout ce qui y participe, vit, tandis que la nuit vite la
lumire, disparat de crainte et cde la place au jour du Seigneur; tout est devenu lumire
indfectible et le couchant s'est chang en orient. C'est ce que signifie la crature
nouvelle; car le soleil de justice qui passe dans sa chevauche, visite galement toute
l'humanit, imitant son Pre, qui fait lever sur tous les hommes son soleil, et il distille
25

Mat 4:16

11

la rose de la vrit. C'est lui qui a change le couchant en orient, qui a crucifi la mort la
vie, qui a arrach l'homme sa perdition et l'a rattach au firmament ; il a transplant la
corruption dans l'incorruptibilit, et chang la terre en cieux.26
Et nous terminons par cette prire de Sainte Macrine, la veille de sa mort : Louange
au Seigneur qui a tout fait pour nous librer de la mort : Cest Toi
Seigneur qui as abrog pour nous la crainte de la mort, He 2, 15, as
fait pour nous du terme de la vie dici-bas le commencement de la vie
vritable, laisses reposer nos corps pour un temps et les rveilles
nouveau au son de la trompette, 1 Co 15, 52, Tu nous as faonns de
tes mains, nous donnes en dpt la terre et nous fais revivre en
transformant ce qui est mortel par limmortalit, ce qui est difforme
par la beaut, 1 Co 15, 53, nous as arrachs la maldiction et au
pch en devenant pour nous lun et lautre, Gal. 3, 13 ; 2 Co 5, 21, as
bris les ttes du dragon, Ps. 73, 14, nous as ouvert la route de la
rsurrection aprs avoir bris les portes de lenfer, Ps. 106, 16, Mt 16,
18, et rduit limpuissance celui qui rgnait sur la mort He 2, 14.
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Le Proteptique 11.188, 114

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