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Introduction

Lenvironnement au d de lurbanisation

Note prliminaire : pour le pas alourdir le texte, les dnitions des termes fondamentaux utiliss sont prsentes dans le glossaire. Le lecteur peut galement se reporter
au document 3 qui reprsente graphiquement les dnitions qui sont retenues ici.
Ce livre interprte les mutations contemporaines des villes et de leurs environnements. Elles lancent un d considrable au chercheur, et notamment au
gographe, par leur intensication indite. Il en rsulte des problmes aigus de
reprage, de dnitions, qui ne cessent de remettre en cause les fondements mmes
des eorts de rexion. Il sagit notamment dincorporer leort de rexion des
thmatiques, le dveloppement durable, la reconnaissance accrue de lincertitude,
qui taient encore considres comme marginales ou trs rcentes au dbut de la
dcennie 1990. Elles sont devenues centrales depuis, ou sont en passe de ltre.
Ce nest, aprs tout, pas si tonnant au regard de repres simples. Le nombre
des hommes, estim trois milliards en 1960, est au moins du double en 2000 ;
lvaluation statistique des populations urbaines annonce au moins trois milliards
aujourdhui. La ville de 2007 ne ressemble gure celle de 1960. Tout na bien
sr pas chang : les hritages demeurent, continuant sexprimer dans les incontestables particularits locales. petite chelle, lintensication de lurbanisation
ne signie pas une remise en cause majeure des principaux foyers historiques
de peuplement, comme la soulign Guy Baudelle (1999). Sur la dure historique et gologique, les mutations environnementales peuvent tre relativises, et
leurs interprtations contestes. Toutefois, certains changements observs sont
si intenses quils rendent douteux tout prcdent historique. Do la profusion
des nologismes pour esprer distinguer villes et espaces ruraux, comme villes et
environnements. Ces bouleversements rendent ncessaire une gographie de lurbanisation, comme tude la fois des mutations urbaines et des mutations rurales,
soulignant ainsi leurs parents. Son intrt est aussi de mieux comprendre lintensication des mutations physiques, classiquement rapportes la thmatique de
lenvironnement, comme limportance des enjeux qui leur sont attachs.
Il nest donc plus possible dignorer ce basculement du monde , pour
reprendre le titre de Michel Baud (2000), mme si se pose de manire rcurrente
la question de la part des permanences et celle de linnovation. Pour Fernand

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Braudel (1986, p. 14), la n de son existence, et que lon sent parfois nostalgique de sa jeunesse lorraine, le problme qui se pose nous est de relier, aux
considrations habituelles et classiques sur un processus multisculaire, les catastrophes et les boulements du temps prsent : ils sont la conclusion qui simpose
aujourdhui, quon le veuille ou non, au terme dune volution longtemps freine
et ralentie . La thmatique aujourdhui clbre, bien que trs controverse, du
dveloppement durable nest-elle pas, au moins en partie, une utopie, un dsir
de stabilit, un espoir de grer les peuplements humains comme si la planication et la certitude taient encore pleinement recevables ? Dans le champ de
recherche des risques, ne voit-on pas de plus en plus ces derniers contests par
la reconnaissance de lincertitude, au sens que donne Savage cette distinction,
et qui est retravaill par Jean-Marc Tallon et Jean-Christophe Vergnaud (2005) ?
Cette volution concerne au premier chef le recours lassurance. Selon Sophie
Chemarin et al. (2004, p. 115), la quantication du risque, condition ncessaire
lassurabilit, devient un rel d pour lassureur . Et reconnatre lincertitude,
nest-ce pas aussi avouer la fragilit constitutive de lagir humain , la fragilit
de laction politique, comme la si lgamment crit Myriam Revault Dallonnes
(1999, p. 153-154) ? Dans quelle mesure la quantication statistique, mais aussi
le retour dexpriences sur la dure, sont-ils encore pertinents pour le chercheur
comme pour le gestionnaire, ds lors que les mutations de peuplement incitent
faire reconnatre leur extrme particularit historique tout comme lunicit des
vnements ? Le gographe pourra contribuer aux eorts de rexion que suscitent ces constats en partant des mutations intensies des peuplements humains.
Nous appelons peuplements les manires, fort diverses, dont les socits humaines transforment les milieux physiques, une partie de leurs environnements, pour
esprer en tirer des avantages, toujours trs relatifs. Ce faisant, elles se modient
elles-mmes, en accroissant lurbanisation. Villes et environnements covoluent
au moins en partie, se dforment mutuellement, posant de redoutables problmes de dnition, dinterprtation, et de gestion.
Comment reprer ces mutations, les analyser ? Nous avons pris le parti de le
faire en revenant sur les dicults que posent les dnitions, tout spcialement
celles de lenvironnement. Nous dfendrons ici lhypothse que ces dicults,
sur lesquelles la bibliographie est unanime, traduisent lintensication de lurbanisation. Pour Kevin Lynch (2005), poursuivant une tendance amorce avant
la dcennie 1990, la traditionnelle opposition ville-espace rural est irrecevable.
La validit absolue du binme ville-environnement devient tout autant douteuse.
Do lintrt de lurbanisation. Transformant les peuplements humains, donc
aussi les milieux physiques, directement et/ou indirectement, elle facilite la
fois la reconnaissance et linterprtation, mme partielle, de ce qui identie alors
lenvironnement. Mais elle fait tout autant ressortir lintensit de ces mutations.
La diversit environnementale qui en rsulte, en volution rapide, semble justier le renoncement toute dnition universellement admissible. On peut
alors mieux comprendre que pour certains chercheurs, tel Bernard Debarbieux
(2001), il soit devenu utopique de pouvoir proposer une dnition universelle-

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ment valable des peuplements montagnards En somme, plus lenvironnement


semble identiable, et plus il semble dicile, voire utopique, de le dnir, et de
le dlimiter. Les deux premires parties de ce travail montrent que lenvironnement ne peut se dnir ou se comprendre sans recourir lurbanisation, quels
que soient les types denvironnement ou les chelles danalyse.
La troisime partie simpose encore plus, sous forme de vrication : dnir
les villes doit devenir aussi prilleux, voire utopique, que dnir lenvironnement.
Les preuves, en eet, abondent. Elles tiennent aux rednitions de lurbain,
la profusion des nologismes. Mais aussi aux eorts de mesures statistiques que
rendent de plus en plus ardues les indispensables limites des aires de recensement,
aussi dformables que contestables. Lurbanisation rvle et explique en partie les
mutations intensies des peuplements humains, brouillant les catgories pralablement admises. De nombreux travaux dmontrent que lurbanisation concerne
les marges de lkoumne apparemment peu anthropises aussi bien que les
mtropoles. Mais on reconnat aussi quune partie des mutations des mtropoles
est lie la concurrence quelles se livrent : elles constituent, en partie, leur propre
environnement (Gilles Antier, 2005). Lurbanisation contemporaine apparat
aussi multiforme quintensie. Et pourtant, ces mutations sont frquemment
analyses et prsentes comme porteuses de problmes, de conits. Cest la fois
aussi vieux que lHumanit antique et trs rcent par lintensication. Tout ceci,
le gographe le voit, le cartographie, lidentie, mme sil doit souvent renoncer le dlimiter. Et il devient alors pleinement gographe en sinterrogeant.
Un ensemble de questions se pose. Quest-ce qui a permis une telle urbanisation
au cours du xxe sicle ? Comment se fait-il quelle se poursuive, malgr le fait
quelle soit reconnue problmatique ?
La quatrime partie propose une interprtation systmique de cette tendance
de fond quest lurbanisation, au cur des covolutions entre villes et environnements. Elle montre lintrt du recours lauto organisation critique telle quelle
fut prsente par Per Bak (1999) : plus lurbanisation sintensie, et plus elle
produit les conditions de sa propre intensication, comme si les peuplements
humains sauto organisaient. Du reste, lurbanisation est ncessairement problmatique. Aux yeux des observateurs, lurbanisation a ainsi gagn en complexit,
ce qui augmente la rsilience. On peut la dnir comme la capacit des peuplements humains conserver leurs structures fondamentales malgr les facteurs
de perturbation qui sont de plus en plus internes. Inversement, on ne manque
pas dexemples historiques prouvant que cette tendance de fond fut bloque.
On sait le mot de Valry propos des civilisations. Comment pouvons-nous
esprer expliquer lexception historique que reprsentent les mutations contemporaines de peuplement ? Pour esprer rpondre cette question centrale, nous
navons dautres choix que dintgrer laction politique et ses limites notre eort
de rexion. Lhistoire, et tout particulirement lhistoire des innovations, comme
celle du capitalisme, savre tre ici dune extrme utilit. Elle nous apprend que
linnovation doit tre accepte politiquement pour pouvoir se dvelopper, ce qui
vaut tout autant pour les dirents types de capitalisme. Mais aussi que laccep-

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tation de la tendance auto-cumulative, que reprsente le capitalisme, identie


au moins dj par Aristote, intensie le recours la petite chelle, aux changes
internationaux. Elle ne vaut pas que pour le capitalisme ngociant, o cette
condition simpose. Et la gestion des changes internationaux est indispensable
lintensication de lurbanisation. En quelque sorte, lacceptation politique de
certaines innovations intensie les changes et leurs gestions, augmente la complexit des peuplements humains. En retour, lecacit politique ne peut tre que
partielle, poussant rechercher des mthodes permettant de grer lincertitude.
Voici qui permet de mettre en perspective le dveloppement durable. La cinquime et dernire partie lui est consacre. Lobjectif du dveloppement durable
est de rpondre lintensication des problmes qui accompagnent lurbanisation : il se prsente comme un renouvellement des politiques antrieurement
menes. Pour le gographe, comme pour dautres chercheurs, le recours politique
au dveloppement durable ne peut se rsumer un eet dannonce politicienne.
Il contribue faire encore plus muter tant les villes que leurs environnements,
quand bien mme ces mutations ne signient pas ncessairement une rupture
avec la tendance de fond qui est celle de lurbanisation accrue. Il accompagne la recherche dinnovations, ce qui peut le faire apparatre aussi vieux que
lHumanit. On peut dmontrer que les politiques qui se rclament du dveloppement durable augmentent la complexit des peuplements humains.
Les parents avec linvestissement responsable, en conomie nancire, sont ici
particulirement intressantes. Ce faisant, ces politiques ne peuvent quaugmenter aussi la reconnaissance de lincertitude, en multipliant les eets non prdictibles de leurs actions. Leur ecacit suppose suprieure celle des politiques qui
les ont prcds peut apparatre fortement contestable, tant sur le plan thorique
que par les retours dexpriences des travaux dexpertise. Mais, sur le fond, le
dveloppement durable peut galement illustrer lintrt interprtatif des thories
de la complexit. Au total, il semble conrmer la capacit de lHumanit ragir
et se transformer en reconnaissant les limites de ses propres actions. Cela devrait
autoriser une lecture optimiste du dveloppement humain, loigne de certaines
approches cologistes qui ne sont pas sans voquer des formes de millnarisme.

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