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Les anecdotes dans les rcits de voyage

franais aux Indes orientales (XVIIe et


XVIIIe sicles)

by

Devika Vijayan
A thesis
presented to the University of Waterloo
in fulfillment of the
thesis requirement for the degree of
Doctor of Philosophy
in
French

Waterloo, Ontario, Canada, 2013


Devika Vijayan 2013

AUTHOR'S DECLARATION
I hereby declare that I am the sole author of this thesis. This is a true copy of the thesis, including any
required final revisions, as accepted by my examiners.
I understand that my thesis may be made electronically available to the public.

ii

RSUM
Nous tudions, dans le cadre de cette thse de doctorat, les rcits de voyage franais aux
Indes orientales durant les XVIIe et XVIIIe sicles. Nous analyserons ainsi les uvres du
Pre Pierre Du Jarric, de Franois Pyrard de Laval, de Jean-Baptiste Tavernier, de Franois
Bernier, de Jean Thvenot, du comte de Modave et dAnquetil-Duperron. Notre tude porte
en particulier sur linsertion des anecdotes personnelles, des rcits brefs et digressifs qui
rompent avec le discours gnral du voyage. Cette pratique dcriture na jamais t traite
de manire approfondie surtout pour les rcits de voyage aux Indes orientales. Notre thse
propose aussi dexaminer lexistence des topo ou leitmotive parmi ces anecdotes (le sati
ou le sacrifice des veuves, les dieux monstrueux du panthon hindou, les curiosits, le prtre
lascif) o convergent souvent les notions daltrit. En dautres mots, nous analyserons
limage discursive de lInde et de lIndien qui se construit partir de ces anecdotes.

iii

REMERCIEMENTS
Tout dabord, mes plus sincres remerciements mon directeur de thse le Professeur Guy
Poirier, pour sa patience, ses commentaires et sa lecture minutieuse et pointue de mon travail.
Sans vous, ce travail naurait jamais vu le jour.
Je voudrais aussi exprimer toute ma reconnaissance au Professeur Marie-Christine GomezGraud. Merci pour vos conseils et vos mots dencouragement.
Mes remerciements aussi aux membres de mon comit : les Professeurs Catherine Dubeau et
Franois Par. Vos conseils et vos suggestions mont permis de mener bien ce travail.
Je dois un grand merci tous mes amis du Dpartement dtudes franaises : Fadi, Godrick,
Maria, Mark et Nadia. Un grand merci Kanstantsin davoir patiemment rsolu tous mes
problmes dordinateur Mac et PC.
Et bien sr mes penses vont mon fils Ashvin, mon mari Matt et ma mre. Je vous
remercie davoir suivi mon cheminement, anne aprs anne, dans lanxit et dans lespoir.

iv

Ddicace
mon trs cher papa!

Table de matires
AUTHOR'S DECLARATION ............................................................................................................... ii
Rsum ..................................................................................................................................................iii
Remerciements ...................................................................................................................................... iv
Ddicace ................................................................................................................................................. v
Table de matires ................................................................................................................................... vi
Illustrations.ix
Tableaux......x
Introduction............................................................................................................................................. 1
I. Objectifs...2
II. Mthodologie3
III. Plan de la thse..4
Chapitre 1: Altrit et l'Orient.6
I. Identit et altrit..9
II. Relations de voyage et altrit..16
III. Conclusion...25
Chapitre 2: L'anecdote..27
I. Origine du mot...27
II. Anecdotes et relations de voyage..32
i. L'anecdote et les singularits..34
ii. L'anecdote et les miracles..38
iii. L'anecdote et les curiosits...41
III. L'anecdote: tentative de dfinition.43
IV. L'anecdote la lisire des genres..52
i. Anecdote et ana.52
ii. Anecdote et exemplum.55
iii. Anecdote et nouvelle59
V. Typologie des anecdotes..62
i. Sources primaires...63
ii. Sources secondaires..64
VI. Conclusion..66
Chapitre 3: Gense des rcits de voyage franais aux Indes orientales67
vi

L'Inde imagine selon la tradition occidentale67


i. L'Antiquit68
ii. Le Moyen ge.74
iii. Monstres et iconographie indienne..77
II. L'Inde imagine: autres perspectives80
i. L'Antiquit..80
ii. Le Moyen ge...82
iii. Voyageurs arabes.87
III. Conclusion.94
Chapitre 4: Le rgime des anecdotes dans les rcits de voyage (XVIIe et XVIIIe sicles): le cas
particulier de Pierre Du Jarric95
I. Biographie..96
II. Une cosmographie tardive?..............................................................................................................98
III. Les anecdotes indiennes de Pierre Du Jarric.106
i. L'Inde musulmane107
ii. L'Inde hindoue.111
IV. Anecdote et exemplum..121
V. Du Jarric et les lettres indiennes.124
VI. Conclusion.127
Chapitre5: Anecdote quatre mains128
I. Le voyageur-crivain...129
II. Franois Pyrard de Laval131
III.Pyrard de Laval et les anecdotes133
i. Anecdotes la lisire du romanesque..140
IV. Jean-Baptiste Tavernier.149
V. Tavernier et les anecdotes..151
VI. Jean Thvenot162
VII.Thvenot et les anecdotes.164
VIII. Conclusion..170
Chapitre 6: L'anecdote scientifique.174
I. Franois Bernier...174
II. Bernier et les rcits anecdotiques sur l'Inde177
vii

i. Les anecdotes tragiques181


ii. Les anecdotes comiques..186
iii. L'anecdote et la fable.189
iv. L'anecdote et l'argument conomique194
III. Le comte de Modave.201
i. Anecdote: le rcit bref d'un fait singulier.205
ii. Anecdote comme synonyme d'historiette210
iii. L'anecdote: un dtail secondaire213
IV. Anquetil-Duperron214
V. Catalogue des anecdotes indiennes.218
i. Anecdotes personnelles223
ii. Anecdotes et singularits231
VI. Conclusion234
Chapitre 7: Anecdote itrative.236
I. Le sati: discours sur l'altrit barbare.......239
II. Le sati: discours sur la femme perverse..244
III. Le sati: discours sur la femme vertueuse...250
IV.

Conclusion..252

Conclusion finale254
Bibliographie...262

viii

Illustrations
Illusration 1: Typologie des monstres en Inde. .....................................................................................71
Illustration 2: Les devadasis de Coromandel .......................................................................................78
Illustration 3: Le festival de Jagannath en Inde ..................................................................................101
Illustratio 4: Lidole de Calicut dans Mitter........................................................................................120
Illustration 5: The burning of a Hindu widow at her husbands funeral pyre .................................242
Illustration 6: The burning of Urbain Grandier (1634)....................................................................242
Illustration 7: The deceit of women............247

ix

Tableaux
Tableau 1: Le schma narratif des anecdotes dans loeuvre de Pierre Du Jarric..123
Tableau 2: Les anecdotes dans le rcit de Pyrard de Laval133
Tableau 3: Les anecdotes dans le rcit de Jean-Baptiste Tavernier152
Tableau 4: Les anecdotes dans le rcit de Jean Thvenot...164
Tableau 5: Les anecdotes indiennes de Franois Bernier...177
Tableau 6: Les anecdotes indiennes du comte de Modave.205
Catalogue des anecdotes indiennes dAnquetil-Duperron.218
Tableau 7: Les anecdotes sur le sati238

Introduction
La littrature viatique se situe au carrefour des savoirs. Elle fait dialoguer les diffrents
domaines de connaissances pour produire une criture qui est aussi hybride que singulire1.
Ltude de cette littrature longtemps dcrite comme une paralittrature se distingue aussi par
une diversit dapproches mthodologiques. Depuis larticle fondateur de Jacques Chupeau ainsi
que les travaux de Franois Moureau, de nombreuses tudes vont analyser les rcits en
privilgiant une approche gnrique ou intertextuelle. Si Roland Le Huenen souligne quel point
le rcit de voyage est un genre sans loi, les travaux plus rcents de Marie-Christine GomezGraud et de Ral Ouellet dmontrent que des constantes fondent tout de mme la potique de ce
genre. Il faut aussi mentionner les recherches de Marie-Christine Pioffet, de Normand Doiron et
de Sylvie Requemora qui soulignent des phnomnes dintertextualit entre la littrature et le
rcit de voyage. La littrature de voyage est aussi le lieu de rencontre entre nous et les
autres . Cette ncessit de reprsenter laltrit justifie par ailleurs lapproche anthropologique
de Francis Affergan2 ou lapproche psychanalytique utilis par Julia Kristeva3. La littrature
viatique est aussi histoire. Pensons ainsi aux ouvrages de Frderich Wolfzettel4 ou aux travaux
de Stephen Greenblatt5, pour montrer la fcondit des tudes historiques qui ont t publies
dans ce domaine.

Voir ce propos larticle de Holtz, Grgoire et Masse, Vincent, tudier les rcits de voyage : bilan
questionnements, enjeux , dans Arborescences : revue dtudes franaises, no2, 2012, p.1-31.
2
Affergan, Francis, Exotisme et altrit : Essais sur les fondements dune critique de lanthropologie, Paris, PUF,
1987.
3
Kristeva, Julia, trangers nous mmes, Paris, Fayard, 1980.
4
Wolfzettel, Frderich, Le Discours du voyageur. Pour une histoire littraire du rcit de voyage en France du Moyen
e
ge au XVIII sicle, Paris, PUF, 1996.
5
Greenblatt, Stephen et Gallagher, Catherine, Practicing New Historicism, Chicago, Chicago University Press, 2000.

I. Objectifs
Il est indniable que les relations de voyage ont t lobjet dtudes approfondies par de
nombreux chercheurs. Plusieurs chantiers doivent pourtant encore tre explors. Notre tude
portera en particulier sur linsertion des anecdotes personnelles dans les rcits de voyage aux
Indes orientales. part la thse de Jean-Paul Bachelot6 qui tudie les anecdotes dans les rcits de
voyage franais en Amrique durant la Renaissance, cette pratique dcriture na jamais t
traite de manire approfondie. Par ailleurs, le sous-continent indien est une rgion laquelle les
recherches universitaires semblent avoir tourn le dos. Depuis lAntiquit, il existait un vaste
rseau commercial entre lInde et le monde grco-romain. Cest par les ports de la mer Rouge
que les marchands allaient frquemment au Gujarat et sur la cte malabar changer lor contre le
poivre. Le sous-continent indien tait une destination populaire pour les commerants et les
voyageurs, et nombreux sont les tmoignages qui nous sont parvenus. Sophie Linon-Chipon
constate ainsi que depuis les campagnes dAlexandre et lpoque mdivale, lInde semble
faire partie du patrimoine culturel de lOccident (Linon-Chipon, 13)7. Malgr cela, le grand
paradoxe rside dans le fait que les recherches universitaires se sont tournes vers lAmrique.
La connaissance des Indes orientales est de ce fait demeure imparfaite.
Notre intrt sest donc port sur les rcits anecdotiques propos de ce sous-continent
pour tenter de combler un vide. Nous avons choisi dtudier, dans le cadre de la prsente thse
de doctorat, les rcits de voyage franais aux Indes orientales durant les XVIIe et XVIIIe sicles.
Les auteurs dont les oeuvres forment le corpus de notre recherche sont le Pre Pierre Du Jarric
(1610), Franois Pyrard de Laval (1611), Franois Bernier (1670), Jean-Baptiste Tavernier

Bachelot, Jean-Paul, conter le monde. Fonctions et rgime des anecdotes et pisodes narratifs dans la
littrature de voyage franaise de la Renaissance , thse de Doctorat, Universit de Picardie Jules Verne, 2008.
7
Linon-Chipon, Sophie, Gallia Orientalis. Voyages aux Indes orientales (1529- 1722) : Potique et imaginaire dun
genre littraire en formation, Paris, Presses de LUnivesit, de Paris- Sorbonne, 2003.

(1676), ,Jean Thvenot (1684), Anquetil-Duperron (1771) et le comte de Modave (1971)8. Ces
voyageurs ntaient certes pas les premiers visiter lInde, et nous les avons choisis en fonction
dun double critre subjectif et objectif. Dune part, nous prouvons une affinit pour ces
voyageurs qui se sont aventurs dans cette partie du monde sans autre raison que la curiosit de
nouvelles terres dcouvrir, et, dautre part, la notorit de leurs rcits de voyage, et lintrt
quils ont suscit aprs leurs publications ne pouvait manquer de retenir notre attention.
Notre thse propose aussi dexaminer lexistence des topo ou leitmotive parmi ces
anecdotes (les dieux monstres du panthon hindou, les curiosits, le prtre lascif, le sati ou le
sacrifice des veuves aux bchers de leur mari,) o convergent souvent les notions daltrit. En
dautres mots, nous analyserons le discours littraire sur lInde et sur lIndien qui se construit
partir de ces anecdotes.

II. Mthodologie
Notre approche mthodologique telle quelle sera dfinie dans le premier chapitre de
notre thse sinspire des travaux de Marie-Christine Gomez-Graud9, de Frank Lestringant10 et
de Ral Ouellet11. Leurs tudes nous montrent les invariants de lcriture de voyage. Ces
convergences qui taient aussi bien structurelles que rhtoriques dmontrent quil existait des
principes de composition communs aux rcits de voyage franais, de la Renaissance jusquau
XVIIIe sicle. Nous proposons dappliquer ces thories aux rcits de voyage franais aux Indes
orientales pour voir si ces mmes convergences peuvent y tre identifies. Nous allons aussi

Les voyageurs sont prsents en ordre chronologique selon la date de publication de leur rcit de voyage.
e
Gomez-Graud, Marie-Christine, crire le voyage au XVI sicle en France, Paris, PUF, 2000.
10
Lestringant, Frank, crire le monde la Renaissance. Quinze tudes sur Rabelais, Postel, Bodin et la littrature
gographique, Paradigme, 1993.
11
e
e
Ouellet, Ral, La Relation de voyage en Amrique XVI XVIII sicles : au carrefour des genres, Qubec, Presses
Universit de Laval, 2010.
9

nous inspirer des travaux critiques de Dirk Van der Cruysse12 et de Sophie Linon-Chipon. Ces
deux chercheurs parlent de la prsence des leitmotive dans les relations franaises, voire de
lexistence dune tradition franaise dcriture sur lInde.
Pour ce qui est des thories de laltrit, nous nous inspirons des travaux de Franois
Hartog13 et de ceux dEdward Sad14 o lautre reprsente ltre collectif dune socit lointaine
qui est juxtapos ou contrast ltre collectif occidental. Cette distinction provient parfois dune
dlimitation gographique, mais elle peut aussi dcouler du contexte religieux et culturel. En
dautres termes, la fonction du je devient celle du miroir dformant qui projette une image de
lautre modifie par la mconnaissance des normes et des coutumes de ce premier. Sad nous
apprend que la reprsentation de lorient en occident nest souvent quune reprsentation de
concepts strotyps que les occidentaux se sont fait de lAutre.
III. Plan de la thse
Nous aborderons, dans le premier chapitre, les recherches sur les rcits de voyage, les
thories de laltrit ainsi que des tudes thoriques sur les anecdotes et les lieux communs du
XVIe au XVIIIe sicles.
Dans le deuxime chapitre, nous essayerons de dfinir le mot anecdote . Nous
examinerons, par la suite, la fonction et lvolution de ces anecdotes dans les rcits viatiques.
Nous analyserons galement les diffrents types danecdotes que nous avons retrouves dans nos
textes du corpus.
Le chapitre trois examinera les tmoignages de lAntiquit et ceux du Moyen ge,
comme les rcits de Marco Polo et de Jean de Mandeville. Nous voulons dmontrer linfluence
intertextuelle de ces narrations sur les rcits postrieurs des voyageurs franais. Nous voulons
12

Van der Cruysse, Dirk, Le Noble dsir de courir le monde : Voyager en Asie au XVII sicle, Paris, Fayard, 2002.
Hartog, Franois, Le miroir dHrodote : Essai sur la reprsentation de lautre, Paris, Gallimard, 1981.
14
Sad, Edward, LOrientalisme. Lorient cr par loccident, Paris, Seuil, 1980.
13

aussi prouver que les chercheurs ont peut-tre condamn trop rapidement lutilisation de
strotypes relatifs lInde dans les uvres des auteurs de lAntiquit et du Moyen ge.
Dans le quatrime chapitre, nous identifierons et commenterons les anecdotes dans le
rcit de Pierre Du Jarric. Parmi tous les voyageurs de notre corpus, il est le seul qui nait jamais
visit le sous-continent indien. Son Histoire est donc une compilation dauteurs antiques et de
lettres jsuites. Malgr cela, son ouvrage est un des premiers best sellers en franais sur le
sous-continent indien et il est le point de dpart dun mouvement de dcouverte de lInde.
Les anecdotes dans les rcits de Franois Pyrard de Laval, de Jean-Baptiste Tavernier et
de Jean Thvenot seront tudies dans le chapitre cinq. Aprs leur sjour indien, les trois
voyageurs ont recours un scribe pour transcrire leurs tmoignages. Dans ce chapitre, nous
analyserons ce phnomne dcriture quatre mains. Faut-il voir dans ces copistes de simples
scribes ou bien des auteurs qui ont profondment modifi le rcit du voyageur pour satisfaire aux
attentes du public ? Telle est la question laquelle on essaiera de trouver rponse dans ce
chapitre.
Nous prsenterons, dans le sixime chapitre, les anecdotes identifies dans les ouvrages
de Franois Bernier, du comte de Modave et dAnquetil-Duperron. Ces trois voyageurs sont
souvent qualifis desprits cultivs. Lanecdote deviendra alors vraisemblablement un
instrument pour voir lInde dans une perspective nouvelle.
Le chapitre sept est finalement consacr aux anecdotes itratives dans les rcits de
voyage de notre corpus. Quels sont les leitmotive parmi les anecdotes relatives au sous-continent
indien et pourquoi occupent-ils une place si privilgie dans les rcits de voyage ? Nous
dterminerons si ces anecdotes refltent effectivement une tradition franaise dcriture sur
lInde.

Chapitre 1
Altrit et Orient
Le mot orient na pas un sens bien dfini dans la lexicographie franaise. Dailleurs,
depuis lAntiquit, chaque auteur semble lutiliser son gr. Dans une premire interprtation
gographique, lorient a souvent t oppos un occident, coupant ainsi le monde en deux blocs
bien distincts1. La civilisation romaine, par exemple, diffrenciait entre ce quelle appelait
notre monde et une vague Asie. Mais o se trouvait cette Asie ? Raymond Schwab, dans son
livre La Renaissance orientale, exprime bien cette confusion lorsquil crit : Tantt qualifi de
proche ou dextrme, tantt identifie avec lAfrique mme ou lOcanie quand ce nest pas avec
lEspagne ou la Russie, lOrient a fini par faire le tour du monde (Schwab, 9)2. Une deuxime
dfinition fait de lorient un univers exotique. La moindre mention du mot orient semble
voquer, dans lesprit des crivains, des images diffrentes. Dans lAntiquit, ctait un monde
regorgeant de merveilles, une terre de richesses et de sagesse exemplaire. Cest en orient que le
soleil se lve comme en fait preuve le clbre proverbe ex oriente lux ( de lorient vient la
lumire ). LEurope du Moyen ge est consciente de cette richesse autant spirituelle que
matrielle. Cette connaissance est due au vaste rseau commercial qui existe entre les deux
continents et qui favorise la distribution des produits de luxe - toffes, bijoux, pices - provenant
de lorient. La dfinition de ce mot change au cours des sicles pour revtir de nouvelles
connotations. Cest sur les routes dorient que lon rencontrait les fameux derviches. La
conqute de lEgypte par Napolon, le dchiffrement des hiroglyphes par Champollion, les
majestueuses pyramides, le sphinx et les rveries sans fin des Mille et une nuits enivrent les
1

Dans le Dictionnaire du Moyen Franais (1330-1500) nous trouvons la dfinition suivante : [par rapport
lEurope] partie du monde situe lEst, au-del de la Mditerrane, en Asie, Orient tandis que le Trsor de la
langue franaise dfinit le mot comme tant un : ensemble des pays situs lest de lEurope .
2
Schwab, Raymond, La Renaissance orientale, Paris, Payot, 1950.

esprits des plaisirs exotiques que lon associe au monde oriental. Edward W. Sad dans
lintroduction de son livre Orientalism crit: The Orient [] had been since antiquity, a place
of romance, exotic beings, haunting memories and landscapes, remarkable experiences 3 (Said,
7).
Dans cet assemblage des pays dits orientaux , lInde occupait une place privilgie.
Tout comme le mot orient , le nom Inde est aussi vou lincertitude gographique. Pour
les Grecs, il reprsente le pays que lon trouve autour du fleuve Indus. En dautres mots, cest un
pays qui se situe entre le bassin du Gange, les contreforts himalayens et le plateau du Deccan.
La confusion persiste longtemps. Dirk Van der Cruysse le dmontre bien dans son livre Le noble
dsir de courir le monde lorsquil crit : [] les Indes peuvent dsigner aussi bien lAsie et
lAmrique runies, lAsie seule, et lInde propre ou lIndostan (Van der Cruysse, 46)4.
Cependant, dans lunivers sans frontire de lInde imaginaire, on dcouvre ple-mle une faune
luxuriante peuple de singes, dlphants et de rhinocros. Il y a aussi des arbres gigantesques
aux pouvoirs miraculeux, les rites funraires des veuves qui se jettent vivantes sur le bcher
funraire de leurs maris et des races monstrueuses. Toutes ces reprsentations exotiques
enflamment et stimulent limagination du monde occidental. Vers la fin du XVe sicle, lInde est
la mode dans une Europe fascine par les rcits de Marco Polo et de Jean de Mandeville. La
France, pas plus que les autres pays europens, na pu chapper cette Indomanie . Comme
preuve de cet attrait pour le sous-continent, Geoffroy Atkinson affirme quen France, entre 1480
et 1609, il y a beaucoup plus de livres publis sur les Indes Orientales que sur le Nouveau
Monde. Il crit : Les Franais de la Renaissance regardaient-ils donc vers lEst plutt que vers
lOuest ? Il faut le croire, et les livres imprims nous portent une telle conclusion pour toute
3
4

Said, Edward, Orientalism, Middlesex, Penguin, 1985.


Van der Cruysse, Dirk, Le noble dsir de courir le monde, Paris, Fayard, 2002.

lpoque considre 5 (Atkinson, 11). Malgr cet intrt, les Franais ne prennent la route
maritime pour les Indes orientales quavec beaucoup de retard. Comment interprter cette
attitude contradictoire et quelles sont les raisons pour lesquelles les Franais sont dabord absents
de cette nouvelle dcouverte du sous-continent ?
Une premire raison rside dans le fait que les voyages maritimes ne sont pas financs
par la Couronne, mais par des investisseurs privs qui, aprs lchec de certaines expditions, ne
croient plus la rentabilit de leurs incursions commerciales. Comme preuve, prenons le cas du
premier voyage franais dans locan Indien, celui des frres Parmentier. Fascins par les
pices, les frres russissent convaincre le banquier Jean Ango de Dieppe de financer leur
expdition. Jean et Raoul Parmentier quittent Dieppe en avril 1529. Ils doublent le cap de Bonne
Esprance fin juin et sont Madagascar un mois plus tard. Ils se heurtent alors aux hostilits des
autochtones. On lve lancre en panique, mais lquipage est atteint du scorbut. Vers le mois
doctobre, ils arrivent Sumatra, mais des fivres font de nouvelles victimes. Esprant trouver
ailleurs un air plus sain ainsi que des pices, les frres, qui sont malades, reprennent la mer. Jean
meurt le 3 dcembre 1529 et son frre Raoul quelques jours plus tard. Lexpdition est un
dsastre.
Une deuxime raison qui explique la rticence des Franais, cest quen 1494, le pape
Alexandre VI signe le trait de Tordesillas qui partage les nouvelles terres ainsi que les
continents inexplors entre les deux royaumes ibriques : louest, ils seront espagnols et lest,
portugais. LInde devient de ce fait une chasse garde portugaise o les navigateurs franais
naccostent qu leurs risques et prils.
Troisimement, partir de 1562, les guerres de Religion ravagent le royaume de France.
Absorbs par ces guerres sanglantes et fratricides, les Franais nont gure le temps dexplorer le
5

Atkinson, Geoffroy, Les Nouveaux horizons de la Renaissance Franaise, Paris, Librairie E. Droz, 1935.

monde extrieur o se trouvent de nouvelles possibilits et de nouvelles terres dcouvrir.6 Le


couronnement dHenri IV, en 1594, ldit de Nantes qui accorde la libert au protestantisme et la
paix tablie entre la France et lEspagne, en 1598, mettent fin lisolement franais et ouvrent la
porte aux grands voyages. Pour citer Sophie Linon-Chipon Ils furent donc quelques milliers de
marins franais monter bord des navires de grand tonnage, des fltes ou quelques houcres
pour passer outre la zone torride et les quarantimes rugissants . (Linon-Chipon, 12). Les
aventures de ces voyageurs qui nous sont parvenues sous la forme de journaux, de descriptions
ou mme de mmoires constituent pourtant un excellent lieu o se logent les rencontres avec
lautre. La prgrination devient ainsi une mtaphore 7 de la rencontre de lautre8. La
problmatique de lautre est, bien entendu, une notion complexe susceptible dtre saisie sous de
multiples perspectives. En ce sens, nous examinerons maintenant les relations entre lidentit et
laltrit.
I. Identit et Altrit
Lidentit et laltrit sont des notions qui semblent chapper toute tentative de
dfinition. Il existe cependant un accord sur certaines notions de base quil nous faut laborer.
Commenons tout dabord par le terme identit . Dans son article intitul La construction de
lidentit , Louis-Jacques Dorais prcise que lidentit : cest la faon dont ltre humain
construit son rapport personnel avec lenvironnement 9 (Dorais, 2), dfinition qui montre par
excellence que le mot est flou et difficile cerner. Depuis lAntiquit, le thme didentit a
6

Pour de plus amples discussions sur la rticence franaise sengager sur la route maritime vers les Indes
Orientales, voir le livre de Spohie Linon-Chipon, Gallia Orientalis, Voyages aux Indes orientales, 1529-1722.
7
Nous empruntons ici les termes de Sophie Linon-Chipon.
8
Les nombreux travaux de Frank Lestringant sont dans ce domaine fondateurs. Dirk Van der Cruysse consacre
galement un chapitre ce sujet dans son livre Le Noble dsir de courir le monde.
9
Louis-Jacques Dorais, La Construction de lidentit dans Discours et constructions identitaires, sous la direction
de Deshaies Denise et Vincent Diane, Qubec, Les Presses de lUniversit Laval, 2004, p. 1-11.

soulev de nombreux dbats comme le montre Ronan Le Coadic dans son article : Faut-il jeter
lidentit aux orties ? 10. Cependant, la dfinition propose par Dorais contient trois mots cls
qui mritent notre attention. Premirement, lidentit est un rapport, en dautres mots cest ce que
Dorais appelle un bricolage relationnel quon tablit avec lautre. Comme laffirme lauteur,
lidentit nest pas une qualit intrinsque qui existe en soi en labsence de tout contact avec
les autres (Dorais, 2). Deuximement, il faut se rendre compte qu cause de cet aspect
relationnel, lidentit peut se transformer selon les alas de son environnement 11 et elle
change quand les circonstances modifient son rapport au monde. Troisimement, lidentit
quivaut la relation quon construit avec son environnement. Cet environnement ne se limite
pas au milieu naturel mais stend tout lment signifiant qui fait partie de lentourage dune
personne.
Qui plus est, si, dune part, on peut parler dune identit individuelle (quest-ce qui fait
quun tre est lui-mme et non un autre), il existe, dautre part, une identit collective (lindividu
est semblable aux membres du groupe auquel il appartient). Les tres humains ne vivent pas dans
lisolement et ils appartiennent tous une socit. Il sagit ici dun groupe de personnes qui
partagent le mme mode de vie ou une mme langue, ou encore qui proviennent dune rgion
particulire.
Laltrit, par contre, est un concept philosophique qui signifie le caractre de ce qui est
autre. Elle est lie la conscience de la relation aux autres considrs dans leur diffrence. Nous
sommes cependant de lavis quil faut tablir une distinction trs nette entre diffrence et
altrit . En guise dillustration, empruntons lexemple que nous fournit Janet Paterson dans

10

Le Coadic, Ronan, Faut-il jeter lidentit aux orties? , dans Identits et Socit de Plougastel Okinawa,
Rennes, Presses Universitaires de Rennes, 2007.
11
Nous empruntons les termes de Dorais.

10

son livre Figures de lAutre dans le roman qubcois12. La plupart des gens, souligne-t-elle, sont
en mesure de distinguer la diffrence entre les yeux bleus ou les yeux bruns ou encore entre les
cheveux blonds et les cheveux noirs. Dune manire gnrale, cette diffrence est sans
signification. Seulement, dit-elle, comment se fait-il alors quune diffrence dans la couleur de
la peau (noire, blanche, brune) ait pu crer, dans de nombreuses cultures, des exclusions et des
conflits sanglants ? Cest que le groupe dominant fixe linventaire des traits diffrentiels qui
serviront construire la figure de lAutre (Paterson, 25), et que cette construction produit
souvent des systmes de sgrgation. En effet, ce nest pas la diffrence impliquant la couleur de
la peau qui est significative en elle-mme, cest plutt la porte que lui donne le groupe
dominant. Ce quicompte, cest la perception des individus et linterprtation quils en font ou,
encore, limportance quils prtent cette diffrence.
Alors, comment expliquer ce rapport entre lidentit et laltrit ? Tzvetan Todorov
aborde cette question en racontant une histoire exemplaire, celle de la dcouverte de
lAmrique13. Dans son livre, il dcrit certains aspects thoriques qui sont fondamentaux pour la
comprhension de lautre en tant quindividu. Il affirme que la problmatique de lAutre repose
sur trois plans : premirement, le plan axiologique qui comporte un jugement de valeur savoir
que lautre est bon ou mauvais, (je laime ou je ne laime pas). Deuximement, le plan
praxologique qui implique que lon se rapproche ou que lon sloigne par rapport lautre ;
que lon embrasse des valeurs de lautre et que lon sidentifie lui ; que lon assimile lautre en
soi et que lon lui impose sa propre image. Troisimement, il y a le plan pistmique qui part du
fait quon accepte de connatre ou quon ignore lidentit de lautre et que les degrs de
connaissances peuvent varier des moindres aux plus levs. Ces trois axes ne sont pas
12

Paterson, Janet, Figures de lAutre dans le roman qubcois, Qubec, ditions Nota Bene, 2004.
Todorov, Tzvetan, La Conqute de lAmrique, Paris, ditions du Seuil, 1982.

13

11

indpendants et il existe des affinits entre eux. Todorov dmontre sa thorie en comparant les
rcits de deux voyageurs espagnols, ceux de Las Casas et de Corts. Il dit : Las Casas connat
les Indiens moins bien que Corts, et il les aime plus [ ] la connaissance nimplique pas
lamour ni linverse et aucun des deux nimplique, ni nest impliqu par lidentification avec
lautre (Todorov, 191). Le critique saisit bien les nuances des relations avec lautre. Ses
analyses de ces rcits de voyage dmontrent que certains dentre ces auteurs,comme Las Casas,
taient sympathiques aux Indiens sans pourtant tre assimils cette socit trangre. Dautres,
qui taient bien intgrs dans la culture indienne, ne portaient aucun jugement de valeur. Pour
citer de nouveau Todorov : conqurir, aimer et connatre sont des comportements autonomes
(Todorov, 191).
Le livre de Todorov est aussi une rflexion sur les signes, linterprtation et la
communication. Pour Todorov, la smiotique ne peut tre pense hors du rapport lautre ;
comprendre lautre est essentiellement un acte de traduction des signes. Il nous raconte une
anecdote intressante qui sest produite lors de la premire rencontre des Amrindiens et des
Espagnols : A dfaut de mots, indiens et espagnols changent [ ]de menus objets ; et le
colon ne cesse de louer la gnrosit des indiens qui donnent tout pour rien (Todorov, 44). Les
colons ne comprennent pas pourquoi les Indiens apprcient autant un morceau de verre quune
pice de monnaie, car lor est plus prcieux que le verre dans le systme europen, ce qui nest
pas le cas dans la culture indienne. Ce malentendu, cette incapacit de traduire les signes dune
culture lautre donne naissance un sentiment de supriorit chez les Espagnols, et les Indiens
sont considrs comme tant btes. Cette interprtation apporte aussi une contribution importante
au mythe du bon sauvage. Citons de nouveau lauteur : Ils sont sans convoitise des biens
dautrui. Ils sont un tel point dpourvus dartifice et si gnreux de ce quils possdent que nul

12

ne le croirait moins de lavoir vu (Todorov, 45). Todorov croit dans lexistence dun discours
non-violent. Il est optimiste et pense que le discours esclavagiste et colonialiste des descendants
des conquistadors sera un jour remplac par un vritable dialogue par le discours communicatif.
Le langage sous la forme dun dialogue est la seule rponse pour connatre lautre.
Dans Le miroir dHrodote, Franois Hartog examine cette notion de lautre en tant que
reprsentant dune collectivit et y introduit une nuance additionnelle, savoir laspect
relationnel de laltrit. Il dtermine cet aspect relationnel en deux termes quil pose comme
a et b . Citons lauteur lui-mme : Dire lautre, cest poser quil y a deux termes a et b et
a nest pas b 14 (Hartog, 331). Hrodote est considr comme le plus ancien des historiens. On
sinterroge depuis lAntiquit sur la vracit de ses rcits de voyage regroups en neuf livres.
Hartog propose dadopter un autre point de vue sur luvre dHrodote et de se concentrer sur ce
quil nous dit des autres, danalyser la manire dont le voyageur tmoigne de cette rencontre
avec lautre dans la Grce du Ve sicle. Pour Hrodote, les deux extrmits du monde sont
occupes par les gyptiens, au sud, les Scythes, au nord, la Grce se situant au milieu de cet axe.
Le rapport qutablit Hrodote dans sa description des Scythes est un rapport de contraste avec le
monde do il vient. Il repre ainsi, dans les pratiques, dans les murs, dans les rituels et
coutumes scythes, des caractristiques qui se rvlent contraires celles des Grecs. Ce procd
lui permet de donner au monde scythe une cohrence qui sordonne linverse de celle du
monde grec. Ce mode de perception en miroir a fond les premires descriptions de laltrit,
celles en particulier des voyageurs partir de la Renaissance.
Comment un Grec peut-il alors penser et se reprsenter les Scythes, peuples la fois
europen et asiatique, sans repres gographiques? Franois Hartog met en vidence ce quil
appelle une rhtorique de laltrit , la logique dune criture qui fait passer une altrit
14

Hartog, Franois, Le miroir dHrodote, Paris, Gallimard, 2001.

13

opaque (le monde non grec) une altrit porteuse de sens. Hartog a trs utilement distingu
quatre oprations qui sont en fait des variations comparatives entre les Grecs et les autres.
1. Lopposition terme terme avec cas dinversion : les Egyptiens font linverse des Grecs.
Les femmes vont au march et les hommes restent chez eux et tissentIci, il exploite le
schma binaire au moyen dimages contrastes.
2. La comparaison ou lanalogie est une autre faon de ramener lautre au mme. La course
des messagers du roi de Perse ressemble la course des porteurs de flambeaux en Grce.
3. Il pratique parfois la traduction pour mieux faire comprendre la situation au lecteur. Ainsi
Xerxes signifie le guerrier.
4. Enfin, Hrodote dcrit et inventorie, une pratique adopte par Jean de Lry lorsquil
dcrit son voyage au Brsil.
Hartog dmontre ainsi comment, en dcrivant les Scythes, Hrodote construit une figure du
nomade qui permet de comprendre et dapprhender laltrit. En dernier lieu, Hartog parle des
marques dnonciation, comme jai vu, jai entendu, je dis et jcris , qui permettent
Hrodote de lgitimer son discours sur les Scythes. Le rcit de voyage est, avant tout, une
description des murs et des paysages lointains. Cette description va de lil du voyageur vers
loreille du lecteur. Ainsi, la marque dnonciation jai vu par laquelle le narrateur intervient
dans son rcit, comporte un grand pouvoir de persuasion ; cest une preuve dauthenticit des
merveilles des pays lointains.
Tout comme Hartog, Edward Sad est de lopinion que chaque poque et chaque socit
a tendance crer ses propres autres . Dans son livre Orientalism : Western conceptions of the
Orient, Said analyse le systme de reprsentation de lorient par loccident. Selon lui, deux
sentiments opposs sont dvelopps dans le discours orientaliste. Dune part, il y a un sentiment

14

dattirance pour lOrient et, dautre part, un sentiment de rejet qui se traduit par lattribution aux
Orientaux de certains vices comme la paresse, lignorance et la sensualit. Transmis de
gnration en gnration, ces discours entretiennent le mythe orientaliste. LOrient a dailleurs
permis lEurope de se dfinir par contraste en lui permettant de prciser son identit en se
dmarquant de lOrient (Sad, 9). En effet, chaque socit et chaque culture ont tendance se
dfinir partir de limage de lautre. Ce sentiment dopposition entre loccident et lorient existe
depuis lAntiquit. Sad explique comment, ds la Grce antique, apparat dans lIliade ou les
Perses dEschyle, une ligne imaginaire qui spare lOrient de lOccident et qui prsente lOrient
comme tant un grand contraire complmentaire de lOccident (Sad, 9). Des sicles plus
tard, on retrouve les mmes ides dans les travaux des grands crivains et potes comme
Chateaubriand,Nerval et. Flaubert.
En ce qui nous concerne, lautre symbolise, dans cette recherche, la personne collective,
reprsentante de la socit indienne, la personne qui est juxtapose ou contraste ltre collectif
occidental. La grande diversit de lInde fait en sorte que cette figure de lautre nest jamais
constante. Dans certains rcits de voyage, laltrit indienne est reprsente par la figure
nigmatique du Grand Moghol , qui devient emblmatique de lInde musulmane. Dans
dautres cas, cest un hindou qui appartient la caste suprieure des brahmanes ou la caste
marchande des banians. Nous avons dcid de prendre en considration ces diffrentes figures
de laltrit parce que la diversit fait partie de la ralit indienne. Parler seulement de lInde
musulmane ou inversement de lInde hindoue prsenterait une image incomplte et partielle de
ce sous-continent. Lautre, dans cette hypothse, se trouve cr et dfini par rapport soi. Les
remarques de Mikhal Bakhtine, cit par Todorov, ce sujet, sont particulirement clairantes :
Je ne deviens conscient de moi-mme quen me rvlant pour autrui, travers autrui et laide

15

dautrui 15 (Todorov, 148). Cette mise en relief du rle de lautre dans la formation du soi est
significative car il existe une diffrence entre le soi et lautre. La question maintenant est de
savoir comment lautre est diffrent de soi. Ce rapport entre le soi et laltrit se laisse bien
voir dans le rcit de voyage, qui est le lieu de rencontre entre identit et altrit.

II. Relations de voyage et altrit


Quest-ce que voyager ? Rencontrer .16 (Barthes, 23). Lhumanit est prise des
voyages depuis lAntiquit. Le mot voyage vient de ladjectif latin viaticum dans lequel nous
reconnaissons le substantif via provenant de la mme langue, qui veut dire chemin ou voie. On
peut aussi rapprocher ce substantif du mot anglais way ou mme wagon ainsi que du
franais vhicule dont ltymologie voque nimporte quel conduit17. Parmi les textes
antiques, les deux grands chefs-duvre qui voquent le thme du voyage sont lOdysse
dHomre et lnide de Virgile. laube de la Renaissance, le mot voyage dnote trois
grands modes de dplacement : le voyage, lerrance et la promenade. Le voyageur suit ou
dcouvre la route, lerrance semble suggrer lide dun dplacement pour la pratique des armes,
tandis que le promeneur suit une route, sen carte sans cesse, y revient, pour le plaisir du dtour
ou de la digression. Vers la fin du XVe sicle, le monde occidental assiste un bouleversement
pistmologique. Christophe Colomb dcouvre lAmrique en 1492 et Bartholomeo Diaz, qui
double le cap de Bonne-Esprance, ouvre la fameuse carreira da India. Cest alors, pour de
nombreux esprits curieux en Europe, lheure des voyages. On nhsite plus dclarer sa passion

15

Todorov, Tzvetan, Mikhal Bakhtine : le principe dialogique suivi des crits du cercle de Bakhtine, Paris, Seuil,
1981.
16
Barthes, Roland, LEmpire des signes, Paris, 1970.
17
Voyage, culture.gouv.fr/culture/dglf/franais-aime//Voyageetymologie.html, consult en aot 2012.

16

pour le voyage. Le voyageur franais Vincent Le Blanc, qui visite lInde entre 1567 et 1578,
illustre bien cet tat desprit avec des mots dune tonnante modernit :
Ayant toujours eu une trs grande inclination voyager ds lors
mme que jtais peine sorti de lenfance et que mon esprit ntait
pas encore capable de raison ni dlection, je ressentis en moi de si
forts mouvements, quoique secrets, quil me fut impossible dy
rsister, et sans rien connatre je me jetai comme corps perdu dans
cette sorte de vie errante que jai embrasse depuis avec plus de
fermet et de rsolution, y tant principalement attir par les
occasions et par le contentement incroyable que jy prenais. De
quoi il ne se faut pas beaucoup tonner, puisqu le bien considrer,
toute notre vie nest quun perptuel voyage, sans repos ni demeure
assurs 18 (Le Blanc, 2).
En effet, le voyage rgle toute la vie de ce Marseillais. Il quitte son pays natal lge de quatorze
ans pour lEgypte. Il y demeure pendant huit mois. Au retour, son bateau fait naufrage prs des
ctes de la Crte o il est accueilli par le Consul franais qui lui procure les moyens de passer en
Syrie. Ce naufrage, loin de refroidir les ardeurs de Le Blanc, va le conduire en Palestine et en
Perse. De l, il ira jusquen Inde. Au retour, il en profite pour visiter lle de Madagascar. Mais
son sjour Marseille nest pour lui quune courte halte. Il sembarque de nouveau pour visiter
le Maroc. En 1579, nous le retrouvons Constantinople et lanne suivante aux Pays-Bas. Il se
marie en 1583 avec, comme il nous le dit lui-mme, une des plus terribles femmes du monde .
Pour chapper ce joug conjugal, il continue de voyager pendant toute sa vie.
Jean- Baptiste Tavernier se dfinit de faon semblable lorsquil sexclame, la premire
page de ses six voyage : Je puis dire que je suis venu au monde avec le dsir de voyager
(Tavernier, 7)19. Lincipit du rcit de voyage de Franois Bernier annonce galement: Le dsir
de voir le monde, mayant fait passer par la Palestine et dans lgypte, ne me permit pas den
18

Le Blanc, Vincent, Voyage fameux du sieur Vincent Le Blanc, Paris, 1658.


Tavernier, Jean-Baptiste, Les six voyages de Jean-Baptiste Tavernier, cuyer, Baron dAubonne quil a fait en
Turquie, en Perse et aux Indes pendant lespace de quarante ans [] Paris, Gervais Clouzier, 1676.
19

17

demeurer l ; je fis dessein de voir la mer Rouge dun bout lautre ( Bernier, 41)20. Les
publications des rcits de voyage se succdent rapidement permettant au public de suivre les pas
du voyageur.
Pour ces voyageurs, lobjectif principal du voyage est de peindre la nature dans sa
varit, de dvoiler les secrets du monde et de renseigner le lecteur sur les terres trangres. Le
rcit de voyage peut tre vu, de ce fait, comme un ouvrage didactique et le voyageur est cens
mettre jour les rsultats indits dune enqute sur le terrain et ensuite transformer ces
observations en un catalogue de curiosits 21. Parmi les attentes mentionnes ci-dessus, lune
des plus essentielles portait sur la nouveaut des informations publies. Cette volont de
produire du neuf dans les rcits de voyage est annonce par le voyageur ds le dbut de sa
relation. Franois Bernier, dans son ptre au roi Louis XIV, dcrit la bataille de succession entre
les quatre fils de lempereur moghol Shah-Jahan comme une tragdie que je viens de voir tout
frachement reprsente (Bernier, 39). Anquetil-Duperron fait preuve du mme souci de
nouveaut lorsquil parle de son voyage en Inde :
Lintrieur de lAfrique nous est encore inconnu, et la plus grande
partie de lAsie offre un spectacle absolument nouveau, spectacle
digne par la varit des vnements, des peuples et des langues,
doccuper un esprit qui veut dbrouiller, sil est possible, les
archives du genre humain et tudier la nature encore dans son
berceau. Cest pour contempler ce spectacle, que jai fait le voyage
des Indes Orientales (Anquetil-Duperron, 72)22.
20

Bernier, Franois, Les voyages de Franois Bernier (1656-1669), Paris, Chandeigne, 2008.
Une lettre de Jean Chapelain Bernier, date le 13 novembre 1661, rsume bien cet tat desprit. Chapelain
rappelle notre voyageur les nombreux domaines o il doit exercer sa curiosit. Rien nest oubli, ni lhistoire du
pays depuis les temps anciens, ni ltude des mentalits, des croyances religieuses, des sciences, la gographie, le
gouvernement sans omettre la situation des femmes et leur rle dans la socit. Chapelain est conscient de
lampleur de la tche et il avoue que Bernier ne pourrait rien accomplir si son sjour indien nest que dune courte
dure. Il crit : Vous ne ferez pas cette emplette en peu de temps; et si vous ne demeuriez que deux ans dans ce
royaume, ce temps-l ne suffirait pas assurment. Puisque vous y tes donc et que personne de votre sorte et de
vos inclinations nira peut-tre jamais, prenez la patience ncessaire pour vous satisfaire et vos amis de tout
point . Chapelain, Jean, Lettres, Philippe Tamizey de Larroque, t.II, p.166.
22
Anquetil-Duperron, Abraham Hyacinthe, Voyage en Inde, 1754-1762, Paris, cole Franaise dExtrme-Orient,
1997.
21

18

Cette obsession de la nouveaut sera mme utilise pour justifier la slection des donnes. Les
voyageurs ne voulaient pas rpter ce quun autre avait dj dit. On en voudra pour preuve les
extraits suivants :
Javais crit plusieurs choses fort au long de mes mmoires et
avais mme pris les figures de plusieurs de leurs dieux ou idoles
que javais vus dans leurs temples [] mais, ayant trouv tout
cela ou du moins la meilleure partie imprim dans China
Illustrata du pre Kircher, [], je me contenterai de vous avoir
indiqu le livre (Bernier, 330).
Je ne marrterai pas ici donner la description de la ville de
Gengy, plusieurs voyageurs lont faite avant moi [] (AnquetilDuperron, 92)23.
Une lecture attentive de ces tmoignages de voyageurs, si sincres soient-ils, ouvre
pourtant la voie un autre dbat, celui de la rptition dans la littrature de voyage. Les
recherches consacres la littrature viatique, en particulier celles menes par Frank Lestringant,
rvlent la nature profondment topique des rcits de voyage. En effet, le chercheur franais
affirme que les voyageurs taient souvent contraints dajouter des passages fictifs pour combler
les manques dune exprience singulire 24 (Lestringant, XLV). Dans son ouvrage qui sintitule
LAtelier du cosmographe, Lestringant montre que les deux composantes fondamentales de tout
rcit ditinraire sont laventure qui parle de lexprience personnelle et linventaire qui
met laccent sur le savoir. Il parle ensuite de la dichotomie qui existe entre la cosmographie et le
rcit de voyage. La premire est, la suite de Ptolme, une vue densemble de lespace
terrestre, do provient le regard global et omniscient du cosmographe, qui considre le monde
dans sa totalit. Dans le rcit de voyage, par contre, cest la vision focalise du voyageur qui
23

Cest nous qui soulignons.


Lestringant, Frank, La Cosmographie du Levant, Genve, Droz, 1985.

24

19

prdomine, car il ne parle que des pays quil a visits. En outre, cest linformation livresque
qui domine lcrit cosmographique et le voyage du cosmographe ne sert que de prtexte pour
recueillir des renseignements. La cosmographie se lit comme un catalogue des curiosits, des
bizarreries et des singularits qui se trouvent dans les pays lointains ; laventure personnelle est
relgue au plan secondaire. Le cosmographe et le voyageur affirment la primaut de
lexprience sur le savoir livresque. Ainsi, Andr Thevet, dans son livre Les Singularits de la
France antarctique, sexclame : Tout ce que je vous discours et rcite, ne sapprend point s
escole de Paris, ou de quelle que soit des universitez de lEurope, ains en la chaise dun navire,
soubz la leon des vents 25. Malgr cet aveu, le recensement de Thevet doit plus la
compilation des auteurs anciens qu des observations personnelles.
Lexprience du voyageur se trouve valorise dans presque tous les textes comme une
source irrcusable dinformation. Cependant, Sophie Linon-Chipon dmontre, dans son article
Certificata loquor. Le rle de lanecdote dans les rcits de voyage (1658-1722) , que le
voyageur est tent de jouir et dabuser de ce privilge exceptionnel, car il est le seul garant de ce
quil dit (Linon-Chipon, 194)26. Les meilleures illustrations du rle que joue la vrit dans la
lgitimation de lcrit, dans notre corpus, sont celles donnes par la polmique qui a oppos le
voyageur italien Nicolas Manucci et Franois Bernier, ou encore celle qui a entour AnquetilDuperron et lorientaliste anglais, Sir William Jones. La citation qui suit, tire du rcit de voyage
de Manucci, A pepys of Mogul India 1653-1708, tmoigne de la virulence du propos de Manucci
qui accuse le voyageur franais de mentir et davoir invent des vnements de lhistoire
indienne :

25

Passage comment de Thevet dans Latelier du Cosmographe ou limage du monde la Renaissance, Lestringant,
Frank, Paris, Albin Michel, 1991, p.31-32.
26
Sophie, Linon-Chipon, Certificata loquor. Le rle de lanecdote dans les rcits de voyage (1658-1722) , dans
Roman et rcit de voyage, d. Gomez-Graud, Marie-Christine et Antoine Philippe, Paris, P.U.P.S, 2001.

20

This is why I do not write the whole of the kings journey to


Kashmir. I leave it to the readers curiosity to read what Monsieur
Bernier has written about that journey, although if I am to speak the
truth, he puts many things of his own into his Mogul history, and I
could, through his chronology of the times, make it clear that he
writes many things which did not occur- nor could they have
occurred-in the way in which he relates them. Nor could he have
been too well informed, for he did not live more than eight years at
the Mogul court; it is so very large that there are an infinity of
things to observe. Nor could he so observe, for he had no entrance
to the court (Manucci, 110).27
Nous sommes tmoins du mme type de condamnation lorsque William Jones qualifie la
traduction franaise du Zend Avesta (le livre sacr des Parsis) effectue par Anquetil-Duperron
de relation pleine dabsurdits et dune contrefaon moderne: it is a modern day counterfeit
(Jones, 41)28.
Lexprience individuelle est le moyen idal pour exprimer les ralits indites dun pays
inconnu. Le proverbe a beau mentir qui vient de loin dmontre quil est difficile de faire la
diffrence entre une exprience fictive et un tmoignage oculaire qui est vritable. MarieChristine Gomez-Graud ajoute un autre angle cet argument lorsquelle dmontre que mme
lexprience individuelle peut devenir un topos. Dans son livre crire le voyage au XVIe sicle,
elle prouve comment les rcits de dcouvertes dcrivent lexploration des lieux en prtendant
lobjectivit par lutilisation de la 3e personne du singulier. Les rcits qui privilgient les
impressions personnelles comme Le journal de voyage en Italie de Montaigne et Le voyage du
Levant de Philippe Canaye sont rarissimes. Ainsi, pour la majorit des auteurs, crire son
voyage consiste se couler dans le moule dun discours pralable et liminer les scories dune

27

Manucci, Niccolao, Storia dor Mogor, traduit de litalien par John Murray, London, Albemarle Street, 1913.
Jones, William, Lettre M. Anquetil-Duperron dans la quelle est comprise lexamen de sa traduction des livre
attribus Zoroastre, Oxford, 1771.
28

21

exprience qui ne serait pas universalisable (Gomez-Graud, 31)29. Ce texte pralable est
compos de matriaux compils (auteurs antiques, voyageurs, guides) aussi bien que des motifs
appartenant la topique du voyage (tempte en mer, aventure prilleuse). Ces modes dcriture
qui privilgient lobjectif sur le subjectif se justifient par le projet renaissant de mettre le
monde en livres (Gomez-Graud, 45). Les auteurs des rcits de voyage y participent en
sappliquant nommer la flore, la faune et faire la description minutieuse des coutumes
trangres.
Tout comme Gomez-Graud, Dirk Van der Cruysse, dans son livre Le noble dsir de
courir le monde, signale la prsence des discours topiques dans les rcits de voyage aux Indes
Orientales. Un de ces leitmotive est la prsence danimaux dangereux et tranges en Asie. Il cite
lexemple de Vincent Le Blanc qui, lors de son sjour indien, affirme que les campagnes du
Bengale fourmillent danimaux sauvages :
On trouve aussi par ces campagnes grand nombre dautres btes
sauvages et cruelles, comme des tigres qui sont extrmement
furieux, et qui ne craignent point les hommes, pour attroups et
bien arms quils soient. Ils sont gros comme de petits nes et vont
nuit et jour grandes troupes, ayant la tte comme les chats de
Syrie, mais plus furieuse, les pattes de lion, la couleur blanche,
rouge et noire, et fort luisante (Van der Cruysse, 320)30.
De la mme manire, Charles Dellon, qui arrive en Inde en 1673, consacre tout un chapitre aux
tigres, et labb Carr, qui voyageait en Inde en 1672, assiste un spectacle o tous les villageois
chassaient une troupe de sangliers, un tigre furieux, et deux puissantes btes :
Ces animaux affams taient descendus la nuit des montagnes
voisines, et les villageois voulaient les empcher de regagner leurs
repaires, ce qui ne fit pas sans de grands prils et dangers de ces
gens des villages, lesquels nayant que bless le tigre, il se mit dans
29

Gomez-Graud, Marie-Christine, crire le voyage au XVI sicle en France, Paris, Presses Universitaires de France,
2000.
30
e
Van der Cruysse, Dirk, Le noble dsir de courir le monde : voyager en Asie au XVII sicle, Paris, Fayard, 2002.

22

une telle furie que, stant retourn contre ceux qui le


poursuivaient, il mit deux hommes en pices et en blessa
grivement plusieurs autres avant quon put achever de le tuer 31
(Carr, 129).
Les rcits sur la flore et la faune part, dautres thmes rcurrents qui surgissent sont la sexualit
des femmes orientales, le bcher des veuves hindoues et linceste. Prenant le cas particulier de
linceste, Van der Cruysse cite lexemple de Franois Martin de Vitr qui observe lors de son
sjour Sumatra que linceste y tait une pratique courante :
Le pre ne fait point de difficult dhabiter avec sa fille, ni la mre
avec le fils, et le frre avec la sur. Lorsque nous voulions
remontrer le grand pch quils faisaient, ils nous rpondaient que
quand un homme a lev un arbre, sil produit quelque fruit, il est
raisonnable quil en jouisse (Van der Cruysse, 429).
Il est intressant de noter que ce mme argument est avanc par Tavernier, Bernier et Chardin
propos du grand moghol , Shah-Jahan :
Pour ce qui est de ses filles, Begum Saheb tait trs belle, avait
beaucoup desprit et son pre laimait passionnment. Le bruit
courait mme quil laimait jusques un point quon a de la peine
simaginer, et quil disait pour excuse que selon la dcision de ses
mollahs ou docteurs de sa loi, il serait bien permis un homme de
manger le fruit dun arbre quil aurait plant (Bernier, 49).
La rsurgence de ces thmes rvle lattente des lecteurs. Le sacrifice des veuves, la paillardise
des habitants, les animaux sauvages, tout cela fait partie de limage de lInde de la Renaissance
et du XVIIe sicle. Cest pour cela quil devient parfois difficile de dmler lauthentique de
limagin chez un voyageur. Les descriptions de la plupart des voyageurs voquent les mmes
lieux et parlent des mmes faits, do limpression de dj vu qui accompagne la lecture de la
plupart des ouvrages parus sur lInde.
31

Carr, Barthlemy, Voyages des Indes Orientales ml de plusieurs histoires curieuses, Paris, Veuve Claude
Barbin, 1699.

23

Il serait bien sr impossible de trouver des rcits de voyage compltement objectifs, car
tout individu est prisonnier de son bagage culturel. Sophie Linon-Chipon, dans son ouvrage
Gallia Orientalis : Voyages aux Indes Orientales 1529-1722, exprime bien cette confrontation
entre les mythes orientalistes et les observations authentiques des voyageurs dans les rcits de
voyage aux Indes Orientales. Dans cet ouvrage, lauteur prsente et analyse deux sicles de
littrature de voyage dans lOcan Indien et en Asie travers dix-huit tmoignages. LinonChipon cherche ainsi montrer que par del la diversit, il existe une unicit des voyageurs de
lpoque en ce qui concerne le regard sur les Indes. Lhistoire maritime de la France orientale
commence, comme nous lavons vu, avec Jean et Raoul Parmentier et elle est poursuivie, ds le
dbut du XVIIe sicle par dautres Franais comme Martin de Vitr, Franois Pyrard de Laval
(1601), Franois Cauche (1638-1644), et Robert Challe (1690-91). La premire partie du livre
tudie les voyageurs et leurs relations dun point de vue strictement historique. Sophie LinonChipon parle des conditions de voyage, des circonstances de lcriture et mme des difficults
dattribution des rcits un voyageur quelconque. Dans la deuxime partie de son ouvrage,
Linon-Chipon met en vidence la nature problmatique des rcits de voyage. Cest un genre qui
chappe toute tentative de dfinition et qui est caractris par une ambigut discursive
(Linon-Chipon, 2003, 222)33 :
Cest cause de labsence du rfrent palpable, immdiatement
vrifiable, que la relation de voyage pose ncessairement la
question de sa propre vrit. Cependant si la seule manire de se
renseigner sur le monde dcrit dans la relation de voyage est de
faire le mme voyage, par contre la connaissance de ce monde
dpend troitement de sa manifestation textuelle (Linon-Chipon,
223).

33

Linon-Chipon, Sophie, Gallia Orientalis, voyage aux Indes Orientales, 1529-1722, potique et imaginaire dun
genre littraire en formation, Paris, P.U.P.S, 2003.

24

Le voyage apparat ainsi comme un genre de lquivoque. Ce conflit entre vrit et imaginaire
tait prsent chez chaque voyageur. La troisime partie du livre qui sintitule Aux marges de
limaginaire dmontre que si les rcits de voyage franais aux Indes Orientales dcrivaient
parfois la ralit, ils ne parvenaient pas effacer tous les strotypes propos de lautre. Ceci
relve du dfi du voyageur de rapporter fidlement ce monde. En effet, comme le monde de
lautre est toujours vu travers la conscience du voyageur, limage quil construit ne pourra
jamais se baser sur des rfrents authentiques . En dautres mots, traduire linou veut dire
intgrer limaginaire, car la perception du voyageur faonne ce que lon peut appeler son
exprience du terrain. Linon-Chipon, dans les chapitres comme La rencontre de lAutre , ou
Voyage et idologie : Gouvernements et religions ou mme La rencontre des corps o
lon traite de limpudeur et de la libert sexuelle des Indiens, prouve lexistence des leitmotive
qui aidaient construire les figures de lIndien dans la psych occidentale.

III. Conclusion
La notion de lautre relve dune certaine problmatique. Le mot reflte en plus de sa
dfinition plusieurs notions et symbolise des ides diffrentes. Dans notre tude, lautre
reprsente la personne collective de la socit indienne.
Les rcits de voyage sont le lieu de rencontre par excellence avec lautre. Depuis
quelques annes, ils sont lobjet dun grand intrt chez plusieurs chercheurs. Grce leurs
ouvrages, nous connaissons ce que lon peut appeler les invariants de lcriture de voyage. Les
travaux de Ral Ouellet, par exemple, ont pu dgager des constantes qui fondent une potique du
rcit de voyage autour dune triple dmarche : discursive, narrative et commentative 34
(Ouellet, 17). Selon lui, le rcit de voyage se situe au carrefour de ces trois invariants discursifs.
34

Ouellet, Ral, La Relation des voyages en Amrique XVI -XVIII sicles, Les presses de lUniversit Laval, 2008.

25

Les travaux de Linon-Chipon ou ceux de Dirk Van der Cruysse mettent en lumire la prsence
de certains motifs rcurrents dans les rcits des voyageurs qui ont fait le trajet vers les Indes
orientales. Il est souhaitable dajouter cette liste une forme de narration privilgie par les
voyageurs, celle des anecdotes. Le recours cette forme de narration est une constante dans
toutes les relations de voyage franaises aux Indes Orientales et mrite ainsi dtre tudie dune
manire plus approfondie. Il sagira ici daborder cette forme de narration non comme une entit
part, mais comme une source de lcriture viatique. Quels seront ses usages et quelle sera son
volution dun sicle lautre ? Telles sont les questions auxquelles nous esprons trouver des
rponses dans le second chapitre de la prsente thse.

26

Chapitre 2
LANECDOTE

Le chapitre prcdent nous a permis de constater que lanecdote occupe une place
importante dans les crits viatiques du XVIe au XVIIIe sicles. Si nous avons tous une ide de ce
quest lanecdote, il faut cependant tenir compte de deux phnomnes avant de parvenir la
dfinir. Premirement, le sens de lanecdote na pas toujours t le mme. Deuximement, le mot
anecdote nest utilis pour la premire fois, en franais, quen 1654 par lcrivain Guez de
Balzac. Comment peut-on donc justifier le choix anachronique de ce terme pour notre thse?
Pour rpondre cette question, nous avons dcid dtudier les changements apports la notion
danecdote travers un ensemble douvrages crits depuis lAntiquit.
I. Origine du mot
Le mot anecdote vient de ladjectif grec anekdotos signifiant choses indites. En latin, ce
mot a t traduit par indita, ce qui nous mne croire quau dbut, le terme dsignait moins un
contenu quune technique de publication. On ne connat pas lorigine exacte de lanecdote.
Pourtant, des historiens de lAntiquit saccordent pour reconnatre que lanecdote occupait
certainement une place importante parmi dautres formes narratives1. Heinz Grothe, dans son livre
Anekdote2, souligne le fait que dans lAntiquit, lanecdote appartenait la tradition orale. Les
premires narrations marques par linfluence anecdotique se situent en Grce chez les logographes
ou les chroniqueurs / historiens antrieurs Hrodote. Ces derniers avaient tendance mettre
laccent plutt sur la valeur esthtique de lanecdote que sur lexactitude des faits quils
rapportaient. Avec Hrodote, le pre de lHistoire , se pose le problme du rle de lanecdote
1

Lire ce sujet le livre dElizabeth Hazelton Haight, The Roman use of anecdotes in Cicero, Livy and the Satirists,
New-York, Longmans, Green and co., 1940.
2
Grothe, Heinz, Anekdote, Stuttgard, Sammlung Metgler, 1971.

27

dans les crits historiques. Ds les dbuts de lhistoriographie, linsertion des anecdotes tait une
pratique courante, soit comme outils dillustration ou tout simplement comme des contes pour
divertir le lecteur. La question qui se pose alors est dans quelle mesure lhistorien accueillait-il les
anecdotes? Nous navons pas une rponse claire et nette cette question. Ce qui est vident,
cependant, cest que lanecdote semblait remplir une double fonction o certains mettaient laccent
sur la porte esthtique de lanecdote tandis que les autres, sur sa valeur de vrit.
Procope de Csare, historien grec de lAntiquit tardive, ajoute une nouvelle dimension
ce terme lorsquil publie son Historia Arcana. Louvrage est aussi appel Anecdotes (indit)
cause du fait quil a t dcouvert la bibliothque du Vatican en 1623. Confirmant ce fait, Lionel
Gossman, dans son article Anecdote and History , crit:
Though anecdotes have been around in one form or another for a
very long time ...its introduction was probably a result of the
discovery and publication by the Vatican Librarian, in the year
1623, of a text referred to in the Suda, an eleventh-century
Byzantine encyclopedic compilation, as Anekdota (literally
unpublished works) and attributed to Procopius, the sixth-century
author of an officially sanctioned History in Eight Books of the
Emperor Justinians Persian, Vandal, and Gothic wars and of a
laudatory account of Justinians building program3 (Gossman, 151).
Procope avait ainsi intitul son livre sur lempereur Justinien et sa femme Thodora, car il ntait
pas un des admirateurs de lEmpereur. Ses Anecdotes, qui ont souvent t publies sous le titre
dHistoire secrte, taient un amalgame de nombreux faits si sulfureux quils ne pouvaient pas tre
publis sans reprsailles. cause de cette association de lanecdote avec le texte de Procope, le
terme va prendre un autre sens et dsigner les particularits secrtes de lhistoire ou ce quon ne
vous a pas dit. Cest donc dans ce sens de dtails non encore publis ou secrets, et comme un alli
de lhistoire, que le mot a fait son entre dans le vocabulaire franais. En 1685, lhistorien Antoine
Varillas publie Les Anecdotes de la cour de Florence ou lHistoire secrte de la maison de
3

Gossman, Lionel, Anecdote and History dans History and Theory, vol. 42, n 2, Mai 2003, p.143-168.

28

Mdicis. Dans un style ressemblant celui de Procope de Csare, Varillas livre au public franais
de nombreuses histoires secrtes de la cour royale. Ainsi, il avoue dans la prface de son livre quil
sengage sur une nouvelle route , car personne jusquici navait rdig les rgles du genre:
Si Procope, qui est le seul auteur, dont il nous reste des Anecdotes,
avait laiss par crit les rgles de ce genre dcrire, je ne serais pas
oblig de faire une prface, parce que lautorit de cet excellent
historien [] suffirait pour me mettre couvert de toutes sortes de
reproches []Mais comme lart dcrire lHistoire Secrte est
encore inconnu, presque dans toute son tendue, et que jusqu
prsent il nest point trouv de philosophe qui se soit donn la peine
den dresser la mthode, ni de critique qui en a os montrer les
dfauts, je me crois rduit comme ceux qui sengagent dans de
nouvelles routes[] mimposer les lois moi-mme 4 (Varillas,1).
Lcriture de lhistoire en France, cette poque, souffrait en effet dune crise manifeste.
Paul mile, lhistoriographe royal, dans son Histoire des Rois de France, mettait en scne les
exploits guerriers de la monarchie. Le savoir politique est monopolis par labsolutisme des rois et
on souponnait les historiographes dtre pays pour embellir la vie des princes. En dautres mots,
lhistoire devient presque synonyme de mensonge. Incapable de percer les portes officielles pour
rvler les vritables motifs des actions des princes, lhistorien se dtourne du public pour se
concentrer sur le priv. Dans la prface de ses Anecdotes, Varillas labore cette nouvelle mthode
historique :
LHistorien considre presque toujours les hommes en public, au
lieu que lcrivain dAnecdotes ne les examine quen particulier.
Lun croit saquitter de son devoir lors quil les dpeint tels quils
taient larme ou dans le tumulte des villes, et lautre essaie en
toute manire de se faire ouvrir la porte de leur cabinet ; lun les
voit en crmonie et lautre en conversation ; lun sattache
principalement leurs actions, et lautre veut tre tmoin de leur
vie intrieure []En un mot lun na que le commandement et
lautorit pour objet, et lautre fait son capitale de ce qui se passe en
secret et dans la solitude (Varillas, 5).
4

Varillas, Antoine, Les anecdotes de Florence, ou, lhistoire secrte de la maison de Mdicis, Presses Universitaires
de Rennes, 2004.

29

Premirement, le choix du matriau lui permet dopposer lHistorien (que tout le monde a lu)
lauteur des anecdotes. Tout ce que lhistorien juge ngligeable est favoris par lanecdotier.
Deuximement, il existe le degr de crdibilit, car les anecdotes permettent de donner une image
plus fidle de la ralit. Ainsi, les anecdotes font entendre une autre version de lhistoire que celle
de lhistoire officielle. En dplaant langle de vue sur les motivations prives, elle modifie la
conception de lobjet mme de lhistoire. Lenregistrement du mot dans le lexique officiel ne tarde
pas. Citons cette dfinition du Dictionnaire de lAcadmie Franaise : Particularit secrte
dHistoire, qui avait t omise ou supprime par les historiens prcdents 5 ou encore celle fournie
par Dictionnaire Universel de Furetire :
Anecdotes : terme dont se servent quelques Historiens pour intituler
les Histoires quils font des affaires secrtes et caches des Princes
cest--dire de Mmoires qui nont point paru au jour et qui ne
devroient point paroistre. Ils ont imit en cela Procope, Historien
qui a ainsi intitul un livre quil a fait contre Justinien et sa femme
Theodora.6
Remarquons que le terme figure toujours sous sa forme plurielle, conformment au terme grec
anekdota dont sest servi Procope pour son ouvrage. La dfinition ne change pas beaucoup dun
sicle lautre et mme au XVIIIe sicle, le terme est employ dans son sens tymologique, comme
lattestent lEncyclopdie et le Dictionnaire de Trvoux :
Anecdote se dit des ouvrages des Anciens qui nont pas encore t
imprims ainsi M. Muratori a intitul anecdotes grecques [ ]les
ouvrages des Pres Grecs quil a tirs des bibliothques pour les
imprimer la premire fois.7

Dictionnaire de lAcadmie Franaise, 4 dition, Paris, 1762, p.68.


Dictionnaire Universel, 1690, p.39.
7
e
Dictionnaire Universel franais et latin, dit Dictionnaire de Trvoux (4 dition), Paris, volume 1, 1743 p.50.
6

30

Il est intressant de noter que si le Dictionnaire de Trvoux utilise le mot au singulier,


lEncyclopdie de 1751 conserve la forme plurielle. Cependant, cest bien au XVIIIe sicle que
lusage du singulier va supplanter peu peu la forme plurielle. Dany Hadjadj, dans son enqute sur
lvolution smantique du terme travers les divers dictionnaires, montre qu lexception du
Bescherelle, la forme plurielle anecdotes ne figure plus dans les livres de rfrences partir du
XIXe sicle, ce qui, selon lui, dmontre lintgration du mot la langue franaise.
Cest bien au XVIIIe sicle que lart de compiler les anecdotes atteint son apoge. On
trouve de nombreux recueils danecdotes avec des titres loquents comme Dictionnaire des
portraits et anecdotes des hommes illustres8ou mme Anecdotes ecclsiastiques, contenant tout ce
qui cest pass de plus intressant dans les glises de lOrient et dOccident [.]9 Un autre fait
intressant noter par rapport aux titres, cest le fait que le lien avec lhistoire semble sestomper.
On peut dsormais qualifier d anecdote un fait relatif des vnements ou des personnages
autres quhistoriques. Le tableau littraire de cette poque ne serait pas complet sans mentionner les
salons littraires. Pour cette lite franaise, la conversation devient le plus grand plaisir de la vie et
on retient lattention des auditeurs en leur racontant une bonne anecdote. Richard N. Coe, dans son
article The anecdote and the novel 10, remarque que lapprciation pour lanecdote au XVIIIe
sicle repose avant tout sur la spiritualit. Les anecdotes sont vues comme des sentences originales
qui finissent toujours par une formule spirituelle pour impressionner le public.
Malgr ce succs auprs du public de lpoque, il est intressant de noter que cette forme
brve, cette allie de lHistoire, commence revtir des connotations ngatives. Ainsi, Voltaire,
8

Lacombe de Przel, Honor, Dictionnaire des portraits historiques, anecdotes, et traits remarquables des
hommes illustres [] Paris, chez Lacombe, 1768.
9
Jaubert, Pierre et Dinouart, Joseph-Antoine-Toussaint, Anecdotes ecclsiastiques contenant tout a qui cest pass
de plus intressant dans les glises dOrient et dOccident, depuis le commencement de lre chrtienne jusqu
prsent, Paris, chez Vincent, 1772.
10
Coe, Richard, The Anecdote and the Novel: a brief enquiry into the origins of Stendhals narrative technique,
o
Australian Journal of French Studies, n 22, 1985, p.3-25.

31

dans son Sicle de Louis XIV, dclare que les anecdotes sont un champ resserr o lon glane
aprs la vaste moisson de lhistoire 11 (Voltaire, vol. 21, 80). Elles ne sont que des frivolits que
lon raconte pour amuser le lecteur. Ce sont des bagatelles qui risquent dinsulter la dignit de
lHistoire. Les anecdotes paraissent avoir jou un rle important dans les conversations des salons
o lon devait faire preuve desprit, mais Montesquieu est de lavis que les recueils danecdotes
ont t composs lusage de ceux qui nont pas desprit 12. Le mot anecdote commence alors
prendre le sens pjoratif de ce qui nest pas essentiel. Ainsi, au sicle des Lumires, lanecdote est
perue comme un genre mineur parce quelle raconte une histoire particulire et marginale par
rapport la grande Histoire. Cest les histoires secrtes et caches des princes dans leur
domestique disait Furetire (Hadjaj, 16). Le rle important quelle joue dans les conversations
mondaines sert ritrer ses relations avec la tradition orale, de sorte que lanecdote devient un
genre que lon traite avec mfiance.
Tout bien considr, nous voyons que lanecdote, au XVIIIe sicle, devient un terme
polysmique dcrivant un sous-genre de lhistoire. son sens principal de particularits secrtes
de lhistoire sajoute une connotation ngative de ce qui est inessentiel . Pourra-t-on observer
le mme glissement de sens dans la relation de voyage et dans le corpus indien qui nous intresse ?
II. Anecdotes et relations de voyage
Le mot anecdote est un mot que nous associons de plein gr au voyage. Cest au retour
dun priple que nous racontons des petites histoires qui ont retenu notre attention13. Les

11

Voltaire, Sicle de Louis XIV, dans uvres compltes de Voltaire, sous la direction de Moland, Louis, 52 volumes,
Paris, 1877-1885.
12
Cit par Hadjaj, Dany, Lanecdote au pril des dictionnaires , dans LAnecdote, Actes du colloque de
Clermont-Ferrand, 1988, p. 1-20.
13
Jean-Paul Bachelot dans sa thse de doctorat crit : lusage commun du terme danecdote lassocie
spontanment au voyage et le dsigne comme un petit fait digne de mmoire ou comme une exprience

32

dfinitions proposes par les dictionnaires suggrent des liens qui existent entre ces deux termes
(anecdote et voyage). Dans le Trsor de la langue Franaise, on trouve les dfinitions suivantes :
A. Petit fait historique survenu un moment prcis de lexistence
dun tre, en marge des vnements dominants et pour cette raison
souvent peu connue.
B. Petite aventure vcue quon raconte en en soulignant le pittoresque
ou le piquant.14
Le terme ainsi dfini met laccent avant tout sur lexprience individuelle. En ce qui concerne la
composante narrative, lanecdote est avant tout une histoire ou un rcit, mais cest aussi un rcit
qui est bref dans sa forme ( petite aventure ou petit fait historique ) et, finalement, cest aussi
une histoire qui pique lattention et veille la curiosit du lecteur. Prenant en compte toutes ces
remarques, il nest pas tonnant de voir que les relations de voyage sont un terrain privilgi
pour les anecdotes. Le voyageur, en qute incessante pour trouver les nouveauts et ensuite
transformer ces observations en un catalogue de curiosits, raconte les faits surprenants dont il a
t tmoin au retour de son priple. Cependant, nous avons vu tout au dbut de ce chapitre que la
premire utilisation atteste du mot anecdote dans le lexique franais date de 1654. Comment
peut-on donc justifier lutilisation anachronique de ce terme pour les rcits de voyage de notre
corpus ? Nous rpondrons cette question pertinente dans la section suivante en dmontrant que,
malgr le fait que ce mot navait pas encore fait son apparition dans la langue franaise, il tait
connu par les voyageurs sous dautres termes. Qui plus est, lanecdote pouse, par son
tymologie et par ses traits dfinitionnels, certains principes essentiels de lcriture viatique.
Nous avons vu que le mot anecdote , dans son sens tymologique, signifie les histoires
secrtes et caches des princes . Dany Hadjadj dans son article Lanecdote au pril des
marquante raconte au retour dun voyage Conter le monde. Fonctions et rgime des anecdotes et pisodes
narratifs dans la littrature de voyage franaise de la Renaissance , thse de Doctorat, Universit de Picardie-
Jules Verne, 2008, p.20.
14
Trsor de la langue franaise, C.N.R.S, Institut de la langue franaise, sous la direction dImbs, Paul, Paris,
C.N.R.S, 1971.

33

dictionnaires dmontre que ladjectif secret est associ lanecdote dans presque tous les
dictionnaires jusqu la fin du XIXe sicle. Dans le mme article, Hadjadj dmontre comment le
sens tymologique de secret ou de cach semble tre charg de plusieurs possibilits smantiques.
Il pense que le terme exprime tout dabord une virtualit positive . On garde secret et cach
ce qui prsente quelque intrt. Ainsi, lanecdote devient le rcit bref dun fait curieux.
Inversement, le mot anecdote peut aussi acqurir des connotations ngatives, car on garde
secret, cach tout ce qui ne prsente aucun intrt et peut tre vu comme le dsir de savoir ce
qui est secondaire et marginal. Il existe cependant une troisime connotation. On garde secret tout
ce qui nest pas conforme la norme, ce qui est trange. Pris dans ce contexte particulier, on naura
pas tort de conclure quil existe des ressemblances frappantes entre lanecdote et la notion de
singularit dans les rcits de voyage. Jean-Paul Bachelot nous explique bien la parent entre les
deux termes lorsquil crit :
Le voyageur partage aussi avec lhistorien le projet plus large de
rendre compte de toute forme de singularit ayant chapp au
savoir commun, ce qui le conduit faire dpendre son propos dune
qute incessante de nouveaut15 (Bachelot, 25).

i. Lanecdote et les singularits


La lecture des frontispices et les discours introductifs de quelques rcits de voyage
publis entre 1529 et 1762 prouvent que le mot singularit napparat quen de trs rares
occasions. Citons comme exemple le Voyage de Franois Pyrard de Laval contenant sa
navigation aux Indes Orientales, aux Moluques et au Brsil. Les divers accidents, adventures
et dangers qui luy sont arrivez en ce voyage en allant et en retournant mesme pendant un
long sjor. Avec la description des pas, murs, loix, faons de vivre [ ] et plusieurs autres
15

Bachelot, Jean-Paul, Conter le monde. Fonctions et rgime des anecdotes et pisodes narratifs dans la
littrature de voyage franaise de la Renaissance , thse de Doctorat, Universit de Picardie-Jules Verne, 2008.

34

singularitez16 (1615) ou encore Jean-Baptiste Tavernier et son Recueil de plusieurs relations


et traitez singuliers et curieux [] qui nont point est mis dans ses six premiers Voyages
(1679). Il est intressant cependant de noter que plus que le terme, ce sont en effet ses
priphrases qui sont la mode et qui viennent clairer le sens connot de la singularit. En
voici dautres exemples tirs de titres douvrages : Histoires des choses plus mmorables
advenues tant es Indes Orientales, quautres pas par Pierre du Jarric, Voyages aux Indes
Orientales. Ml de plusieurs histoires curieuses de labb Carr, ou la Description nouvelle
des merveilles de ce monde (Pierre Crignon), ou encore la Description du premier voyage
faict aux Indes orientales par les franais en lan 1603 contenant []un trait du scorbut
qui est une maladie estrange qui survient ceux qui voyagent en ces contres (Franois
Martin de Vitr). Citons aussi la Description nouvelle des merveilles de ce monde [] par
Jean Parmentier. Ces mots (merveilles, histoires curieuses, choses mmorables ou trange)
rvlent que le terme singularit se prte des dfinitions trs varies et quen crivant
son rcit, le voyageur tait cens mettre jour les rsultats indits dune enqute sur le terrain
et ensuite transformer ses observations en un catalogue de mirabilia .
Le manuscrit franais 2810 de la Bibliothque Nationale de France est depuis longtemps
clbre sous le nom quil a reu au dbut du XVe sicle de Livre des Merveilles. Cest un
recueil illustr des rcits de voyage en Orient aux XIIIe et XIVe sicles. On y trouve, entre
autres, les rcits du clbre voyageur italien Marco Polo et ceux dOdoric de Pordenone et de
Jean de Mandeville. Le terme merveille dsigne ici toutes espces dobjets,
dvnements ou de comportements qui sont hors du commun et pour cette raison considrs
comme tonnants. En ce qui concerne les rcits viatiques des Indes Orientales, il y a de
nombreux exemples de merveilles ou de descriptions fantastiques qui sont issues de la
16

Cest nous qui soulignons.

35

rencontre des cultures orientales et occidentales. Les trois voyageurs mentionns ci-dessus
dressent, par exemple, dans leurs crits, un inventaire merveilleux des habitants de lInde.
Dans sa description, Marco Polo nous fournit sur les habitants dAndaman et Nicobar des
renseignements surprenants les transformant en monstres tte de chien :
Or sachez trs vritablement que les hommes de cette le ont tous
une tte de chien, et dents et yeux comme chiens ; et vous nen
devez douter, car je vous dis en bref quils sont du tous semblables
la tte de grands chiens mtins. Ils ont assez dpicerie, ils sont
gens trs cruels et mangent les hommes tout crus []17 (Polo,
tome II, 422).
On trouve des merveilles du mme genre dans le rcit de Jean de Mandeville. LInde est un pays
o on voit surgir toute une humanit disgracie : les cyclopes lil unique, les troglodytes, les
pygmes. Quand les habitants de lInde ne surprennent pas par leur aspect physique, ils le font
par leurs murs. Ainsi, les habitants de cette contre mangent volontiers de la chair humaine et
se marient sans gards pour les interdits de parent.
La rencontre avec le monstre reste une pierre de touche de lauthenticit du voyage. Claude
Kappler rsume bien ce phnomne lorsquelle crit : [] qui na pas vu de monstres, na pas
voyag18 (Kappler 115). Nous avons vu comment, au Moyen ge, les voyageurs dressent un
inventaire merveilleux des habitants de ce sous-continent. Au XVII e sicle, par contre, lorsque
lexprience individuelle sera privilgie19, cette tradition dune humanit monstrueuse devient de
plus en plus incompatible avec une pistm en profonde mutation. Malgr cela, les voyageurs
continuent la perptuer pour satisfaire des impratifs ditoriaux et cest peut-tre pour cette
raison que les dieux du panthon hindou sont associs des monstres. Les dieux indiens sont
17

Polo, Marco, Devisement du monde, Paris, ditions de la Dcouverte, 2004.


Kappler, Claude, Monstres, dmons et merveilles la fin du Moyen ge, Paris, Payot, 1980.
19
Normand Doiron cite les paroles clbres de Jacques Cartier qui dit : Lexprience est la matresse des
choses . Doiron considre ces mots comme la devise des voyageurs et explique quelle inaugure une nouvelle
re de la pense parmi les voyageurs de cette poque. Voir son livre intitul LArt de voyager. Le dplacement
lpoque classique, Paris, Klincksieck, 1995, p.49-50.
18

36

lquivalent du diable. Cette constatation apparat maintes reprises dans presque tous les rcits de
voyage et travers tous les sicles. Le Hollandais Jan Huyghen Van Linschoten, par exemple, a
visit lInde entre les annes 1583-1589. Il raconte ses prgrinations dans Itenerario : voyage ofte
schipvaert van Jan Huyghen van Linschoten [] publi en 1596. La traduction franaise intitule
Histoire de la navigation de Jean Hygyes de Linscot Hollandais et de son voyage es Indes
Orientales [] est publie en 1610. Voici sa description des idoles dun temple hindou dans le
royaume de Narsingue, au sud de lInde :
Voyageant en ces quartiers l, nous y avons vu a et l des figures
horribles de diables graves en pierres et en certaine bourgade
sommes entrs en un temple fort grand, o nous ne vmes rien
sinon un tableau o tait le portrait dune image extrmement
hideuse, ayant beaucoup de cornes et de dents, la tte couverte
dune tiare, tout tel monstre que celui qui est dcrit en lApocalypse
[]20 (Linschoten, 120).
Le diable de Linschoten na que peu de traits communs avec liconographie indienne. En effet, un
examen quelque peu attentif rvle que ce monstre est un pot-pourri de diverses traditions
occidentales. La tiare du voyageur hollandais nous fait penser la tiare papale, tandis que les
cornes et les dents taient dhabitude attribues au dragon de la littrature apocalyptique. Le livre de
Linschoten a connu un succs norme et cette figure horrible est devenue larchtype du dmon
ador par les peuples du sous-continent indien.
Une pratique qui ne cessait pas dtonner le public europen et que lon qualifiait toujours
dpithtes comme horribles ou barbare est celle du sati , limmolation de la veuve
hindoue sur le bcher de son mari. Voici lanecdote que nous raconte le voyageur franais Franois
Bernier lors de son sjour en Inde en 1670 :

20

Linschoten van, Jan Huyghen, Histoire de la navigation de Jean Hygyes de Linscot Hollandais et de son voyage
aux Indes Orientales [] Amsterdam, Imprimerie de Henry Laurent, 1610.

37

Il me souvient entre autres que je vis brler Lahore une femme


qui tait trs belle et qui tait encore toute jeune : je ne crois pas
quelle et plus de douze ans. Cette pauvre petite malheureuse
paraissait plus morte que vive lapproche du bcher ; elle
tremblait et pleurait grosses larmes, et cependant trois ou quatre
de ces bourreaux, avec une vieille qui la tenait par-dessous
laisselle, la poussrent et la firent asseoir sur le bcher et, de
crainte quils avaient quelle ne senfuitils lui lirent les pieds et
les mains, mirent le feu de tous cts et la brlrent toute vive21
(Bernier, 315).
Ici, Bernier sinsurge contre les brahmanes ou les prtres qui obligent la veuve sastreindre ce rite.
Le fait quon lie les pieds et les mains de la jeune femme dmontre que la veuve refusait
catgoriquement de commettre le sacrifice prescrit. Lanecdote sert ainsi comme un exemple de la
cruaut des prtres hindous.
Le mot singularit ainsi que ses priphrases dsignent tout espce dobjet qui provoque
lmerveillement chez le lecteur. En ce qui concerne le sous-continent indien, linventaire des
merveilles parle des peuples monstrueux avec des coutumes barbares, dune faune fourmillant
danimaux dangereux et dune flore luxuriante.
ii. Lanecdote et les miracles
Dans son livre La Nature et les Prodiges, Jean Card montre comment historiens et
chroniqueurs du Moyen ge et de la Renaissance avaient tendance confondre les termes
mirabilia et miracula. Les deux mots viennent de la racine mir qui implique le visuel et, par lui,
ltonnement, la surprise et le got du nouveau et de ltrange. En effet, la littrature latine
classique utilise diffrents vocables pour voquer les phnomnes merveilleux ou surnaturels---miracula, monstra ou portenta----sans quil nous soit toujours possible de dfinir trs prcisment
21

Bernier, Franois, Un libertin dans lInde moghole. Le voyage de Franois Bernier (1656-1669), Paris, Chandeigne,
2008.

38

ces termes. Pline, dans son Histoire Naturelle, prsente une image de lInde regorgeant de
merveilles mais emploie de prfrence le mot miracula. Jacques Le Goff, dans son essai Le
merveilleux dans lOccident mdival 22, propose une distinction: le miraculum dsignerait le
miracle dont lagent est Dieu et le mot mirabilia sappliquerait au merveilleux en relation avec la
nature, ce qui tonne mais qui est naturel. Les premiers renvoient la toute puissance divine alors
que les secondes obiraient aux lois naturelles et napparatraient comme extraordinaires qu cause
de notre ignorance, ce qui suppose quun jour on pourra les expliquer. Lhistorien grec, Ctsias de
Cnide, voque ainsi un lac indien quil qualifie de miraculeux non seulement cause de ses
proprits mdicinales, mais aussi parce quil rejette en lair tout ce qui y saute. Nous aurions alors
une merveille :
[] il existe chez les Indiens une source de cinq brasses de
pourtour et de forme quadrangulaire. Son eau se trouve au creux
dun roc, la surface de leau est de trois brasses. Dans cette eau se
baignent les Indiens les plus distingus, hommes, enfants et
femmes. Ils plongent en se jetant les pieds en avant et chaque fois
quils y sautent, leau les rejette en lair ; mais il ny a pas que les
hommes quelle rejette en lair : elle rejette aussi vers la terre, vif
ou mort, tout animal et, en mot, tout ce quon y jette [] Cette eau
purifie la dartre blanche et les galeux ; 23 (Ctsias, 185).
Vu cette parent tymologique, on naura pas tort de rapprocher la notion d anecdote
avec les miracula ou les miracles des crits viatiques. Citons, comme exemple, cette anecdote
miraculeuse que lon trouve dans Le voyage en Asie dOdoric de Pordenone. Le voyageur raconte
le martyre de quatre frres franciscains dans la ville de Thana en Inde. Les bourreaux musulmans
essaient plusieurs mthodes dexcution dont le bcher, puis ils mettent de lhuile sur les corps des
supplicis afin de faciliter la combustion. Leurs efforts sont vains. Cest comme si la puissance
22

Le Goff, Jacques, Le merveilleux dans lOccident mdival dans Limaginaire mdival, Paris, 1985, p.17-39.
, Ctsias de Cnide, La Perse, LInde, autres fragments, dit par Lenfant, Dominique, Paris, Les Belles Lettres.
2004.
23

39

divine intervenait pour teindre le feu et produire un miracle aprs lautre. Finalement, il faut
recourir des armes tranchantes pour mettre fin la vie de ces frres. Le tout se termine par une
tempte et la mort de tous ceux qui ont particip lexcution de ces quatre frres :
Tantost ces freres martirisez, la nuit devint aussi clere comme a
plain miedi, si que tous ceulz dou pas en furent esmerveillez. Et
tantost aprs celle clart, chey si grant tempeste desclitre et de
tonoire que tous ceulz du pas cuiderent estre tantost confondu. Ces
IIII armez sen vaurrent retourner dont il estoient venuz, mais leur
neif pery et furent noyez, il et tous ceulz de la neif, siques oncques
puis nen fu ouye nouvelle 24 (Odoric de Pordenone, 16).
Tout comme le rcit dOdoric de Pordenone, louvrage du jsuite Pierre du Jarric fourmille de
ces anecdotes miraculeuses. Prenons comme exemple cette anecdote du chtiment divin dun
hindou qui ose critiquer la religion chrtienne :
Il y avait un jeune brahmane (prtre hindou) Catechumene lequel se
trouva parmy les infidles, un dentre eux luy va dire : Nous
voudrions bien savoir de vous, qui estes disciple des Peres, quelle
est la loy quils preschent. Le jeune homme respondit, que nostre
loy estoit seule la vraye & qu hors dicelle il ny avait point de
salut. Comment (dire les autres) parlez-vous de la sorte tant
Brahmane, & portant ce cordon au col ? Je ne nie pas (respondit-il)
que je ne sois Brahmane de race : mais par la grce de Dieu, je sui
Chrestien de volont ; si tost que je seray baptiz, je lairray part
ce cordon. Lors un autre Infidele luy va dire : Ces gens l (parlant
des Chrestiens) sont des caffres ou caffars ; cest -dire, gens sans
loy.[] & comme linfidele continuait sopiniastrer au contraire,
voicy quune thuile vient (on ne sait do) & frappe cest impie au
visage si brusquement, quil fut soudain port par terre25 (Du Jarric,
Vol. III, 5).
Cette anecdote prsente des similitudes frappantes avec lexemplum mdival. Lanecdote
miraculeuse sert donc, dans les rcits de voyage franais de cette poque persuader les lecteurs de
24

Pordenone, Odoric de, Le voyage en Asie, Genve, Droz, 2010.


Du Jarric, Pierre, Histoire des choses mmorables advenues tant es Indes Orientales quautres pais, Bordeaux,
1610.
25

40

lintervention divine. Les ennemis du christianisme sont ainsi toujours punis par Dieu. Lanecdote
devient alors un vhicule qui illustre et convainc les lecteurs de la supriorit du christianisme sur
les autres religions du monde. Elle sert aussi des fins de propagande en racontant le zle des
missionnaires qui se lancent sur des routes inconnues, se heurtant au danger pour la seule gloire de
Dieu.
iii. Lanecdote et les curiosits
Le XVIIe sicle, en Occident, est le sicle o spanouissent les dcouvertes de la
Renaissance. Il est aussi connu comme le sicle de la raison et de lapparition de lesprit
scientifique. Certes, cest au cours du XVIIe sicle quapparaissent des personnalits ouvertes ce
nouvel esprit scientifique, la suprmatie de la raison et de lobservation. Citons notamment Ren
Descartes ou mme William Harvey pour la description de la circulation sanguine en 1628. Ctait
une poque qui tait fort curieuse de tout26. Dans son article intitul Curiosit : aspects
lexicaux , Franoise Charpentier crit : en son sens ancien, ce mot voque tout dabord le soin
(cura), le souci que lon a de quelque chose 27 (Charpentier, 7). Pourtant, au XVIIe sicle, le terme
semble acqurir un caractre anecdotique. Nous trouvons aussi la dfinition suivante du mot
curiosit dans Le Dictionnaire de lAcadmie franaise : Passion, dsir, empressement, de
voir, dapprendre, de possder des choses rares, singulires, nouvelles []. Il se prend encore plus
particulirement pour une trop grande envie, un trop grand empressement de savoir les secrets []
dautrui. Il signifie aussi chose rare et curieuse 28. Jean Card, dans son article La curiosit et la

26

Lire cet gard le livre de Franoise de Valence Mdecins de fortune et dinfortune : des aventuriers franais en
e
Inde au XVII sicle, Paris, Maisonneuve et la Rose, 2000.
27
Charpentier, Franoise, Prliminaires dans La curiosit la Renaissance sous la direction de Jean Card,
SEDES, Paris, 1986, p. 7-14.
28
Dictionnaire de lAcadmie Franaise, 1694.

41

science naturelle la Renaissance 29, montre comment cet esprit scientifique, avide de tout ce qui
est nouveau, prend ce quil appelle deux directions forts diffrentes . Montaigne demandait ses
lecteurs de trouver la merveille dans les choses quotidiennes ; il dit, dans ses Essais : Des plus
ordinaires choses et plus communes et congneus, si nous savions trouver leur jour, se peuvent
former les plus grands miracles de nature et les plus merveilleux exemples (Montaigne, 1081)30.
Cette volont dassocier la curiosit au quotidien allait cependant contre la tendance gnrale. Elle
tait plutt rserve, pour ce qui avait un caractre trange, insolite ou rare. Andr Thevet illustre
bien cette tendance lorsquil crit dans sa Cosmographie Universelle :
Je vous lay bien voulu ici reprsenter au naturel, pour monstrer
ceux qui font livres des poissons et de la nature diceux, sils
avaient vu et voyag ces pays l, philosoph, et de prs contempl
ces beles marines, quils contenteraient mieux leur esprit, et celui
du Lecteur, que de nous reprsenter en leurs livres la figure dun
Brochet, Saumon, Carpe, Anguille, ou Escrevice, choses communes
aux petits enfants de par dea31 (Thevet, 980b).
La curiosit devient ainsi synonyme de linconnu, du rare et de ltrange. Le rcit de voyage est
le terrain privilgi pour rendre compte de la singularit qui a chapp au savoir commun.
Pour conclure cette tude smantique, on naura pas tort de dire que lanecdote
tymologique comporte des ressemblances frappantes avec certaines caractristiques
primordiales de lcriture viatique, notamment la singularit , le miracle et la
curiosit . Ainsi, mme si le terme anecdote na fait son apparition quau milieu du XVIIe
sicle, ce procd littraire dsign par des formules comme histoires remarquables , chose
curieuse ou mme histoire plaisante devient dans les rcits de voyage une technique
originale pour faire connatre des nouveauts ou des singularits qui se trouvaient lautre bout
29

Card, Jean, La curiosit et la science naturelle la Renaissance dans La curiosit la Renaissance, SEDES,
Paris, 1986, p. 14-23.
30
Montaigne, Michel de, Les Essais : dition Villey-Saulnier, Paris, Presses Universitaires de France, 2004.
31
Thevet, Andr, La cosmographie universelle, Paris, Pierre lHuilier, 1575.

42

du monde. On naurait pas tort de conclure que la notion dans toute son tendue avait prcd sa
mise en forme lexicale franaise.

III. Lanecdote: tentative de dfinition


Chaque vnement inou racont nest pourtant pas toujours une anecdote. Les
caractristiques fondamentales de lanecdote que Bachelot appelle la pice matresse de la
rhtorique du voyage ne peut se dfinir quen adoptant une perspective narratologique. Alain
Montandon dans son essai sur lanecdote affirme que pour quil y ait une anecdote dun point
de vue narratif, on saccorde sur quatre caractristiques fondamentales : lauthenticit prsume,
la reprsentativit, la brivet de la forme, et leffet qui donne penser chez le lecteur
(Montadon, 100)32.
Lauthenticit est souvent cite comme un des principaux critres pour reconnatre
lanecdote. Tout comme le texte historique, la narration viatique tient la vrit du discours
comme un impratif absolu. Ainsi on voit les prfaces qui prennent souvent laspect dune
prestation de serment:
[ ...] je nai us de moins diligence & fidlit en ceste-cy (le
deuxime volume) quen lautre, & nay rien escrit dont je
neusse des bonnes memoires, ou des autheurs graves & dignes
de foy (Du Jarric, Avis au lecteur, livre 1)33
Prians tous humains et benivolles lecteurs prendre et avoir agreable
le petit present supportant mon incipience sans prendre garde au
lourd langage ny aux termes mal couchez mais y donner correction
silz veoyent que bien soit ayant regard la vrit que aux
fluentes parolles car je ne pche point pour avoir rien couche
qui ne soit veritable.34 (Pierre Crignon).
32

Montandon, Alain, LAnecdote dans Les formes brves, Paris, Hachette, 1992, p.99-105.
Cest nous qui soulignons.
34
Crignon, Pierre, Description nouvelle des merveilles de ce monde et de la dignit de lhomme, compos en ritme
franayse en manire de exhortation, par Jan Parmentier, faisant sa dernire navigation avec Raoul son frre, en
Isle Taprobane autrement dit Samatra, Alenon, Maistre Simon du Bois, 1531.
33

43

Me proposant dcrire tous les soirs ce qui sera arriv dans la


journe, on ne doit pas esprer de trouver un de ces stiles fleuris,
qui rendent recommandables toutes sortes de Relations ; mais on
peut tre certain, quoutre lexactitude la pure et simple vrit sy
trouvera []tant fortement rsolu de donner pour mon
compte un dmenti au proverbe vulgaire qui dit quil fait bon
mentir qui vient de loin.35 (Challe, 12).
Ceci nous amne poser la question du rle des anecdotes dans les crits viatiques. Dans
quelle mesure peuvent-elles aider authentifier les rcits de voyage ? Les rcits de voyage
nexistent gnralement qu la condition de se soumettre la rgle de la preuve. Comme le dit
Jean-Paul Bachelot dans sa thse Conter le monde , faute de pouvoir tayer sa
dmonstration laide des pices matrielles rapportes du voyage, elle est comme lui (texte
historique) contrainte de confier au seul tmoignage du sujet une fonction de rfrence
probante (Bachelot, 199). Il faut donc sen remettre au seul tmoignage du voyageur et
lexprience individuelle. Ainsi, cette exprience du voyageur se trouve dans presque tous les
textes valoriss comme une source irrcusable dinformation. Mais, au XVIIe sicle, le voyageur
est souvent jug comme un homme peu srieux et les livres de voyages comme tant mal faits
et plein de mensonges ou dexagrations 36. Le proverbe qui apparat comme le refrain dune
chanson et qui saccole toutes les relations est : A beau mentir qui vient de loin ou comme
le prcise Sylvie Requemora voyager = mentir 37 (Requemora, 259). Cette constatation est de
nouveau confirme par Jean-Didier Urbain qui crit : Les problmes de confiance et de

35

Challe, Robert, Journal dun voyage fait aux Indes Orientales (1690-1691), texte publi et comment par Deloffre
Frdric et Menemencioglu, Melhat, tome 1 (fvrier 1690- aot 1690) et tome 2 (aot 1690- aot 1691), Paris,
Mercure de France, 1979 et 1983.
36
Voir la confrence de Sophie LinonChipon beau mentir qui vient de loin. Dire le vrai dans la relation de
e
voyage authentique au XVII sicle loccasion du colloque Fictionnalit II organise par le centre culturel
NOSIS, Calaceite, Espagne, juillet, 1990 cite par Requemora, Sylvie, Lespace dans la littrature de voyages,
o
tudes littraires, vol.34, n 1-2, 2002, p.249-276..
37
Requemora, Sylvie, LEspace dans la littrature de voyage , tudes littraires, volume 34, hiver 2002, p. 249-
276.

44

supercheries sont implicites dans tous les rcits de voyage ds lors quon ne peut tre sr de la
fiabilit de lauteur [...] 38 (Urbain, 7).
Cette suspicion pesant sur les voyageurs, il devient difficile de faire la diffrence entre
une exprience fictive qui est base sur les faits et un tmoignage oculaire qui est vritable. Ceci
nous amne conclure que la vracit des anecdotes rside, en grande partie, dans lhabilet
rhtorique du voyageur. Le rle de lanecdote ne se limite pas tout simplement faire voir
laltrit mais aussi y faire croire 39. Ainsi, certains critiques comme Nicolas Wagner vont
tablir une distinction trs nette entre ce quils appellent anecdote pure et l anecdote
impure en prenant en compte le caractre historique ou vridique de la premire et le
caractre fictif des autres. Dans son article intitul Lanecdote dans lExgse des lieux
communs , Wagner dclare que, pour lui, ce sont les marques temporelles qui permettent de
distinguer une anecdote pure dune anecdote impure40 . Le narrateur doit toujours se
rfrer un moment prcis du temps comme pendant mon enfance , en 1870 et 1871
pour authentifier les anecdotes. Tout au contraire, les rfrences vagues comme il y avait une
fois montrent quelles sont des inventions pures et simples. En ce qui concerne les
anecdotes de notre corpus, il est impossible de se prononcer sur leur vracit. Nous pensons au
cas particulier dAnquetil-Duperron qui voyage en Inde entre 1754 et 1762. Ce dernier affirme
dans sa relation de voyage quil a vu le sati. Or, sur son exemplaire personnel du Zend-Avesta,
conserv au Cama Institute de Mumbai, on lit cet aveu dans la marge: jai lu et jai appris des
gens du pays les dtails relatifs aux femmes indoues qui se brlent, mais je nai pas assist
38

Urbain, Jean-Didier, Secrets de Voyages, Paris, Payot, 1998 cit par Withers, Charles, dans Voyages et
o
crdibilit , Gographie et Cultures, n 33, Paris, 2000.
39
Nous empruntons ici les phrases de Franois Hartog. Dans son livre Mirroir d Hrodote, il crit : Dcrire, cest
voir et faire voir [] p.379.
40
Wagner, Nicolas, Lanecdote dans lExgse des Lieux communs , dans LAnecdote, actes du colloque de
Clermont-Ferrand, prsents par Montandon, Alain, France, Association des Publications de la Facult des Lettres
et Sciences Humaines de Clermont-Ferrand, 1990, p.79 99; la citation apparat la p. 87.

45

cette crmonie barbare quoique religieuse [] (Anquetil-Duperron, 268). Lessentiel est donc
que lanecdote puisse tre tenue pour vraie par les lecteurs.
La deuxime caractristique de lanecdote est sa reprsentativit. Un vnement trivial de
lanecdote reflte souvent une vrit plus grande et cest l que rside la vritable essence de
lanecdote. La reprsentativit de lanecdote est prcisment ce lien entre lhistoire personnelle
et la grande histoire, entre le particulier et le gnral. Franois Pyrard de Laval parle du supplice
dun jeune prince indien qui aspirait la couronne dans le Deccan, au sud de lInde :
Il y a environ quinze ans quil y avait Goa un parent fort proche
du roi Adil Khan, mais qui ntait encore chrtien, tant venu
toutefois en intention de se faire baptiser. On linstruisait tous les
jours, et il fut ainsi entre les Portugais deux ou trois ans en cette
esprance, et dsirait le plus quil pouvait de se faire baptiser []
Sur ces entrefaites, vinrent lui quelques affronteurs de lAdil
Khan qui lui firent accroire que le roi tait mort, et que la couronne
lui appartenait [] ce quil crut facilement, et prit complot de sen
aller secrtement avec eux, pour ntre dcouvert des Portugais qui
len eussent dtourn, et qui il avait donn parole et avait reu
beaucoup de commodits deux [] Ce pauvre prince tant arriv
l fut assez bien reu du commencement, mais gard de prs
toutefois ; enfin le roi ayant assembl son conseil fut avis quon
lui crverait les yeux [] 41 (Pyrard de Laval, 652).
Cette anecdote parle de lambition du jeune prince qui abandonne sa vie simple pour devenir roi,
un acte pour lequel il est aveugl. Cette anecdote du prince est reprsentative du sort rserv
tous les princes moghols qui aspirent la couronne. En Inde, il nexistait pas de lois sur la
succession. La couronne appartenait au prince qui pouvait vaincre les autres aspirants. Pour citer
de nouveau Pyrard : cest le supplice de tous ceux qui aspirent la couronne [] ainsi quen
usent tous les rois indiens et mahomtans limitation du Turc et du Perse (Pyrard de Laval,
653). Lanecdote peut, de cette faon, en relatant un seul vnement, rendre lesprit dune
poque ainsi que les traditions politiques et sociales, sans ncessairement tre totalement vraie.
41

Pyrard de Laval, Franois, Voyage de Pyrard de Laval aux Indes Orientales (1601-1611), Paris, Chandeigne, 1998.

46

Troisimement, lanecdote appartient aux formes brves. On la dfinit comme tant un


rcit bref, dun fait curieux . Lart de construire une anecdote est donc fortement li la
brivet, la manire de raconter lvnement avec conomie42. Cependant, les annes 1660
marquent llvation des rcits de voyage au rang [] dune littrature de masse du public
cultiv (Wolfzettel, 128)43. En effet, Charles Sorel, dans sa Bibliothque Franaise, crit que
les livres de voyage sont considrs comme les Romans des Philosophes (Sorel, 132)44. Le
genre viatique semble ainsi devenir le concurrent de la littrature de fiction. Aprs le dclin du
roman baroque et avant la naissance du roman raliste et psychologique, le rcit de voyage vient
occuper une place vacante. Jean-Paul Bachelot confirme ce point de vue lorsquil crit ; Et de
fait, des termes comme aventures, belles narrations, romans suggrent quon ne tient plus
uniquement les Voyages pour des instruments de connaissance sur le monde, mais pour de
vritables rcits dvasion, susceptibles de nourrir limaginaire (Bachelot, 561). Naturellement
de telles transformations ne seront pas sans consquence pour lanecdote. Cest pour cette raison
quYves Reuter dans son article Lanecdote dans les tmoignages concentrationnaires 45 va
remplacer ce caractre de brivet par un caractre denchssement, des histoires indpendantes
lies les unes aux autres au sein dun rcit cadre, tout comme les nouvelles de Boccace. Nous
observons le mme phnomne dans les rcits de voyage de notre corpus quand le statut du
voyageur change de tmoin de laltrit conteur daventures personnelles. Les voyageurs
rompent souvent la trame du rcit au profit dun personnage quils rencontrent lors de leur
42

Voir larticle de Linon-Chipon, Sophie, Brivet et authenticit : lidentit gnrique de la relation de voyage
o
la fin de lge classique La Licorne, Brivet et criture, n 21, novembre 1991, p. 115-123. Daprs cette tude, il
existe des liens trs troits dans les relations de voyage entre leffet de vrit et la brivet. Qui plus est, la
brivet prserve dau moins neuf types dexcs discursifs et anecdotiques comme le dsir de moraliser, la
tentation de dire linutile, celle de dire ce qui na pas t vu, lnonciation rptante ou le dj crit , le
biographique et le rcit pico-romanesque du voyageur- hros .
43
Wolfzettel, Friedrich, Le Discours du voyageur, Paris, Presses Universitaires de France, 1998.
44
Sorel, Charles, La Bibliothque franaise, Genve, Slatkine Reprints, 1970.
45
Reuter, Yves, Lanecdote dans les tmoignages concentrationnaires dans LAnecdote, Actes du colloque de
Clermont-Ferrand, 1988, p.109-121.

47

sjour indien. Ainsi, le Comte de Modave nous fournit une suite de micro-rcits anecdotiques sur
le gnral Sombre, militaire franais qui joue un rle important dans les batailles contre les
troupes anglaises qui essayaient de semparer de tous les comptoirs franais en Inde. Parfois,
linsertion des anecdotes enchsses sert combler les interstices entre chaque lieu durant la
prgrination du voyageur. Jean-Baptiste Tavernier, lors de son sjour Goa, raconte plusieurs
anecdotes propos de son compatriote Sieur Belloy, chaque histoire senchssant dans la
prcdente comme des poupes russes.
Il sensuit de toutes ces discussions que du point de vue narratologique, lanecdote est
considre comme une sorte de micro-rcit, car elle est plus petite que le discours dans lequel
elle sinscrit. Elle peut prendre la forme dune digression, mais elle ne peut pas interrompre
trop longtemps le droulement du grand rcit, ni dtourner lattention de lintrigue principale.
Dernire caractristique, le micro-rcit nous fournit aussi la matire rflexion, preuve
que lvnement inhabituel sest vraiment converti en anecdote. On pourrait penser que cet effet
est simplement d au caractre singulier de lvnement, mais, de cette faon, chaque vnement
inhabituel constituerait une anecdote, ce qui nest pas le cas. Lanecdote donne au lecteur de quoi
penser. Franois Pyrard de Laval, lors de son escale aux les des Comores, en route pour les
Indes Orientales, observe un poisson et crit :
[ ] je ne puis omettre une chose bien rare que nous observmes :
car tant en un bateau une lieue de terre, pour retourner nos
navires qui taient la rade, nous apermes paratre sur leau prs
de nous un poisson fort monstrueux. Nous nen vmes que la tte
qui ressemblait la forme et figure dun homme, ayant vers le
menton certaine espce de barbe qui paraissait comme des ailes de
poisson, et la tte un peu longue allant en pointe couverte
dcailles. Mais comme nous voulions approcher encore plus prs,
il se plongea la tte au fond de leau [] et ne parut plus (Pyrard
de Laval, 72).

48

Ici, la description du poisson monstrueux fait rflchir le lecteur sur ce que Marie-Christine
Gomez-Graud appelle la richesse de la Cration (Gomez-Graud, 46). Le voyageur veut
peindre le monde dans toute sa diversit et mettre cela la porte des lecteurs.
De la mme manire, quand Jean de Lry aborde le sujet de lanthropophagie chez les
Tupinambas, il utilise lanecdote pour montrer ses compatriotes quils ont pratiqu un
cannibalisme plus atroce que celui des Amrindiens durant les guerres de religion. La pratique
cannibale des Tupinambas tant restreinte uniquement aux ennemis pris en guerre, elle a pour
Lry le mrite dtre clairement dfinie et ainsi elle devient acceptable voire admirable ses
yeux. Elle semble bien moins barbare que celles des Franais catholiques, qui tuent leurs
compatriotes. Cest cette fidlit au groupe et cette constance en amiti dans laquelle il se
reconnat que Lry valorise chez les Tupinambas :
[] tout ainsi quils haissent si mortellement leurs ennemis, que
[] quand ils les tiennent [] ils les assomment et mangent ; par
le contraire ils aiment tant estroitement leurs amis et confederez,
tels que nous estions de ceste nation[] je me fierois et me tenois
de fait lors plus asseur entre ce peuple que nous appelons
sauvages, que je ne ferois maintenant en quelques endroits de notre
France, avec les Franois desloyaux et degenerez []46 (Lry,
464).
Ainsi lanecdote voque chez le lecteur un sentiment dmerveillement ou de dgot, tout en
donnant rflchir.
Quant la forme de lanecdote, la plupart des thoriciens saccordent reconnatre une
structure tripartite. Ainsi, le linguiste allemand Rudolf Schfer47 compare lanecdote une pice
de thtre en trois actes : occasio, provocatio, et dictum . Lauteur cre un suspense dans les
deux premires parties et on arrive la rsolution la fin. Loccasio ou lintroduction prsente
46

Lry de, Jean, Histoire dun voyage faict en la terre du Brsil, texte tabli, prsent et annot par Frank
Lestringant, Paris, Livre de Poche, 1994.
47
Schaefer, Rudolf, Die Anekdote. Theorie-analse-didactik, Munchen, 1982, p.29-36.

49

les personnages principaux ainsi que les circonstances importantes, bref, tout ce qui permet de
bien comprendre lhistoire qui suit. Cest ici que nous retrouvons la mention de lorigine du fait
ou le canal par lequel lanecdote a t transmise. La provocatio constitue le noyau central qui
relate lvnement singulier. Cette partie peut tre considre, pour emprunter le terme de
Demerson et Bellot-Antony, comme le rcit anecdotique . Le dictum est la conclusion et il
prend souvent la forme dun trait bref et brillant qui sollicite lattention et la mmoire du
lecteur 48 (Montadon, 99). Reprenant lhypothse de Schfer, Lionel Gossman crit :
[] what most people would consider the classic anecdote is a
highly concentrated miniature narrative with a strikingly dramatic
three act structure consisting of situation or exposition, encounter
or crisis, and resolution - the last usually marked by a pointe or
clinching remark, often a bon mot (Gossman, 149).
Comme exemple, nous proposons dexaminer lanecdote suivante de Jean-Baptiste Tavernier.
Nous savons que notre voyageur avait visit lInde une premire fois entre 1638 et 1643. Ce
premier voyage est suivi par trois autres (1651-1655, 1657-1662, 1664-1668). Cest durant ses
prgrinations ultrieures quil se souvient dune histoire remarquable dun jeune enfant qui est
runi avec ses parents dans des circonstances extraordinaires. Le tout se passe en 1642, lorsque
les parents traversaient la rivire Amadabat:
Un paysan et sa femme passaient un jour la rivire de la manire
que je viens de dire, et ayant un enfant denviron deux ans ils le
mirent dans un de ces pots, de sorte quon ne lui voyait que la tte
qui tait dehors. tant environ au milieu de la rivire ils trouvrent
comme un petit banc de sable o il y avait un gros arbre que leau
avait entran, et le pre poussa en cet endroit-l le pot o tait
lenfant pour se reposer un peu. Comme il approchait du pied de
larbre dont le tronc tait un peu lev au dessus de leau, un
serpent sortit dentre les racines et sauta dans le pot []Le pre et
la mre pouvant de cet accident et en ayant comme perdu le
jugement laissrent aller le pot que la rivire emporta[]Environ
deux lieues plus bas un Banian et sa femme avec un petit enfant se
48

Montandon, Alain, La Pointe , Les Formes brves, Paris, Coll. Contours littraires, 1992.

50

lavaient le corps [] Ils virent de loin ce pot sur leau et la moiti


de la tte dun enfant qui paraissait hors de lembouchure. Le
banian se met dabord en devoir daller au secours, et layant joint
le pousse la rive. La femme suivie de son enfant vient incontinent
prendre celui qui tait dans le pot pour len tirer, et en mme temps
le serpent qui navait fait aucun mal au premier enfant sort du pot,
et allant sentortiller autour du corps de lautre enfant qui tait
auprs de sa mre le pique et lui jette son venin, ce qui lui causa
une prompte mort. Cette aventure si extraordinaire ne troubla pas
tant ces pauvres gens, quelle ne leur fit plutt croire quelle tait
arrive par une secrte disposition de leur Dieu, qui leur avait t
un enfant pour leur en donner un autre [] Quelque temps aprs le
bruit de cette aventure tant venu aux oreilles du premier paysan, il
fut trouver lautre pour lui dire comme la chose stait passe et lui
redemander son enfant, ce qui fit natre entre eux un grand diffrent
[] Pour couper court cette affaire fit grand bruit et fut enfin
porte devant le Roi qui ordonna que lenfant serait rendu son
pre (Tavernier, p.45/46).
La structure interne de cette anecdote peut tre reprsente en trois temps par le diagramme
B

suivant :

A est la partie que lon appelle exposition , car elle prsente les personnages principaux.
Lexposition nous permet dentrer demble dans laction. Cette partie initiale est suivie par le
nud (ici reprsent par B), o les conflits se mettent en place. La dernire partie sappelle le
dnouement (C), car il rsout le conflit dune faon dfinitive. Lanecdote de Tavernier suit de
prs cette division tripartite. Ainsi, dans la premire partie on donne une description des
personnages principaux : le paysan, sa femme, leur enfant, le serpent, le banian, sa femme et son

51

fils. La mort du fils du Banian par la morsure venimeuse du serpent et ladoption de lenfant dans
le pot forment lintrigue de cette anecdote. Le tout se rsout quand le roi ordonne aux parents
adoptifs de rendre lenfant ses parents biologiques.
Nous observons cette structure dans les anecdotes que nous classifions de classiques . Nous
somme aussi de lavis que cette structure disparat lorsque lanecdote commence revtir des
connotations ngatives de dtails secondaires et lorsquelle perd la dimension de rflexion49.
Voil en bref les quatre traits qui constituent les caractristiques fondamentales dune
anecdote. Cependant, ce sont prcisment ces lments- l qui la placent la lisire dautres formes
brves. Comme le dit Alain Montandon :
[ ] lanecdote reste-t-elle limite sa fonction de relation dun
fait court, saillant, authentique, remarquable, souvent paradoxal,
renonant toute amplification et tout dveloppement littraire.
Les possibilits formelles et stylistiques en sont limites, mais non
sa reprsentativit et ses consquences philosophiques, morales ou
autres. Ceci explique quelle soit souvent proche dautres formes
brves, toute en se distinguant nettement [] 50 (Montandon, 100)
Nous tenterons maintenant de distinguer lanecdote dautres formes brves. Parmi les genres
limitrophes, nous ne retiendrons que les formes qui nous paraissent intressantes dans le cadre de
notre tude.

IV. Lanecdote la lisire des genres


i. Anecdote et Ana
Quest-ce quun ana? Le mot qui, de nos jours, est tomb dans loubli, tait un genre
populaire aux XVIIe et XVIIIe sicles. Ces recueils de paroles dun savant ou dun homme de
lettres taient compils par des familiers qui les avaient jugs dignes dtre retenus pour la
49

Nous observons ce phnomne surtout dans les rcits de voyage au XVIII sicle.
50
Montandon, Alain, LAnecdote , Les Formes brves, Paris, Hachette, 1992, p.99-111.

52

postrit. Il est difficile dassigner une date de naissance au genre des ana. Cependant, Francine
Wild, dans son ouvrage, Naissance du genre des Ana51, est de lavis que louvrage vraiment
fondateur de ce genre sont les Scaligerana (ou les bons mots de Joseph-Juste Scaliger, lun des
plus grands rudits du XVIe sicle) publi en 1666. Ils portaient le nom du personnage qui ils
taient attribus comme per exemple les Menagiana (Gilles Mnage) et les Perroniana (Jacques
Davy Du Perron). Le Dictionnaire de Trvoux les dfinit comme un mot qui ne:
[] signifie rien et nest quune terminaison de noms adjectifs
neutres pluriels; mais parce que, depuis quelque temps, on a form
de ces sortes dadjectifs latins, des titres des livres, mme
franais, qui sont des recueils de penses dtaches, de contes, de
traits dhistoire, on appelle ces livres en ana 52.
Ce type de recueil, qui rassemblait des anecdotes, des penses dtaches ou mmes des
fragments de certaines conversations, entretenait une relation symbiotique avec son lectorat.
Dune part, les ana aidaient le lecteur mieux comprendre le caractre et la personnalit des
savants, et, de lautre, les bons mots des savants servaient enrichir le lecteur. Le caractre
essentiellement oral ou pseudo-oral de ces recueils mne PierreDaniel Huet conclure que
mme les Essais de Montaigne taient en effet des Montaniana :
Les Essais de Montaigne sont de vritables Montaniana, cest-dire un recueil des penses de Montaigne, sans ordre et sans liaison.
Ce nest pas peut-tre ce qui a le moins contribu le rendre si
agrable notre Nation, ennemi de lassujettissement que
demandent les longues dissertations; et notre sicle, ennemi de
lapplication que demandent les traits suivis et mthodiques. Son
esprit libre, son style vari et ses expressions mtaphoriques, lui ont
principalement mrit cette grande vogue, dans laquelle il a t
pendant plus dun sicle, et o il est encore aujourdhui (cit par
Montandon, 105).

51

Wild, Francine, Naissance du genre des Ana, Paris, Honor Champion, 2001.
e
e
Dictionnaire de Trvoux cit par Maber, Richard, dans LAnecdote littraire aux XVII et XVIII sicles : les Ana ,
LAnecdote, Montandon, Alain, Clermont-Ferrand, Facult des Lettres et Sciences Humaines de Clermont-Ferrand,
1990.
52

53

Comment lanecdote peut-elle se rapprocher des ana? Nous savons que lanecdote dsigne tout
ce qui est rare, original et exotique, piquant la curiosit du lecteur. Les ana recueillent les
anecdotes de la conversation comme le prouvent les titres de certains ouvrages : Naudaeana et
Patiniana, ou singularits remarquables, prises des conversations de Mess. Naud et Patin53.
Qui plus est, lanecdote est souvent associe des verbes lis la communication comme
raconter ou rapporter et mme recueillir, ce qui souligne le lien que lanecdote entretient avec la
tradition orale. Or, dans les rcits de voyage, une des ressources stylistiques pour mettre en scne
la parole est linsertion des dialogues et parfois dun change pistolaire qui laissent croire au
lecteur quon lui fait des confidences et quil entre dans lintimit des correspondants. Ainsi,
Pierre du Jarric insre, aprs une longue description du zle missionnaire aux Indes Orientales,
cette lettre qui montre la volont de lempereur mogol Akbar de connatre davantage la religion
chrtienne.
Venerables Peres de lordre de S.Paul, Je vous fais savoir , comme
je vous suis fort affection, jenvoye Ebadola mon ambassadeur, &
Dominique Briz son interprete, pour vous prier de menvoyer deux
Peres, qui soyent bien versez aux lettres & qui portent avec eux les
principaux livres de la loy, & les Evangiles : parce que jay un tres
grand desir de cognoistre ceste loy,& la perfection dicelle[..]
(Du Jarric, 440).
Dans cette lettre trop longue pour la reproduire dans sa totalit, Akbar dit quil veut se convertir
au christianisme, mais que les intrigues de la cour lempchaient de le faire. Il rvle, dans une
autre lettre anecdotique, un plan secret pour assassiner le jsuite Rudolphe Aquaviva. Une
lecture attentive de la lettre rvle que lextrait obit une logique interne assez proche de la
conversation :
Le genre personnel qui offre le plus de possibilits de comparaison
avec lana est la lettre. Informations savantes, rflexions
53

Naud, Gabriel et Patin, Guy, Naudaeana et Patiniana : ou singularitez remarquables prises des conversations de
Mess. Naud et Patin, Montana, Kessinger Publishing company, 2009.

54

personnelles, confidences, informations dactualit, se mlent dans


les deux genres. Le style familier, le ton plaisant, leurs sont
galement communs, et on ne saurit sen tonner, puisquil est
gnralement admis que le style des lettres familires doit
rechercher le naturel de la conversation intime (Wild, 33).
Qui plus est, en lisant la lettre, le lecteur a le sentiment quil participe aux intrigues de la cour
royale. Lanecdote nous permet de mieux comprendre lempereur moghol et sa dcision
politique de se distancier des jsuites. Cest une vision subjective et personnelle de lhistoire qui
rvle aux lecteurs les ressorts cachs qui font agir ces personnages historiques. En publiant cette
lettre de lempereur moghol Akbar, lanecdote acquiert le sens dun extrait intressant dune
uvre oublie (ici la correspondance jsuite). Il sagit l dune forme dintertextualit qui
cherche lanecdote non pas dans les contres lointains mais dans le texte crit. Lanecdote peut,
de cette manire, prendre le sens de dtail intressant et inconnu tir dun ouvrage, do vient
cette ressemblance avec les ana. On ne peut bien sr de ce fait conclure que les ana sont
synonymes danecdotes. La grande diffrence rside dans le fait que les ana rassemblent non
seulement des anecdotes, mais aussi des traits desprit, des fragments de penses dtaches
permettant une meilleure connaissance des personnages historiques. Ces derniers sont en effet
leur seul principe dunit.
ii. Anecdote et exemplum
Quil sagisse dun journal de bord, de la relation dun missionnaire, ou dun esprit
curieux qui est en qute de curiosits , le voyage est toujours un compte rendu dune enqute
mene sur le terrain et qui sert complter une connaissance encore incertaine et incomplte du
monde. Les premiers voyageurs qui, pendant la Renaissance, avaient recul les bornes du
monde connu sont suivis par une nouvelle gnration de viateurs qui sont plus attentifs aux
particularits des pays et des peuples trangers, plus exacts dans leurs descriptions et moins

55

prompts smerveiller des prodiges. Lorsque Franois Bernier sapprte partir pour les Indes
Orientales, Chapelain lui crit une lettre qui rsume bien ce nouvel tat desprit du XVIIe sicle.
Ce dernier rappelle notre voyageur les nombreux domaines o il doit exercer sa curiosit.
Bernier doit se renseigner sur lhistoire et les rvolutions de ce royaume, non seulement depuis
Tamerlan et ses successeurs, mais ab ovo et depuis Alexandre (Bernier 18). Il lui faudra aussi
apprendre les langues du pays afin de puiser dans leurs livres un savoir encyclopdique sur les
sciences, la morale, la religion et la gographie de lInde. Cette soif des connaissances manifeste
une curiosit largement rpandue pour les pays lointains. Lglise et le pouvoir exploiteront cet
attrait de linconnu en faisant des relations de voyage les instruments dune propagande politique
et missionnaire. Ainsi, dans les Histoires des choses mmorable, Du Jarric explique ses
lecteurs que le dessein de son ouvrage est de secouer lindiffrence des Franais lgard des
voyages, de les engager participer la construction dun Empire et dclairer des rayons de sa
lumire tant de peuples et nations auxquelles la bonne nouvelle de salut acquis aux hommes par
le mrite du prcieux sang de Jsus-Christ, sauveur du monde, ntait encore parvenue (Du
Jarric,vol1, p.2). Cette vocation fait en sorte que les anecdotes que le missionnaire raconte
commencent ressembler une autre forme brve qui a connu son apoge au Moyen ge,
lexemplum.
Dans leur livre intitul LExemplum, Jacques le Goff, Claude Bremont et Jean-Claude
Schmitt offrent la dfinition suivante de ce genre : Un rcit bref donn comme vridique et
destin tre insr dans un discours (en gnral un sermon) pour convaincre un auditoire par
une leon salutaire (Le Goff, Bremont et Schmitt, 37-38)54. On saccorde aussi sur certaines
caractristiques essentielles de lexemplum : la brivet du rcit, sa vracit et son authenticit,
la dpendance relative de lexemplum par rapport un discours dans lequel il vient sinsrer le
54

Bremont, Claude, LeGoff, Jacques et Schmitt, Jean-Claude, LExemplum, Brepols, Turnhout-Belgium, 1982.

56

fait que le discours englobant est souvent un sermon, et la finalit et la tonalit de lexemplum
qui est la persuasion. Le rcit de Du Jarric est parsem de plusieurs de ces histoires moralisantes
pour prouver la supriorit du christianisme sur lIslam et lhindouisme. La squence des
vnements caractristiques de ce genre danecdote sarticule souvent en trois phases :
premirement, une circonstance introductrice qui est ensuite suivie par une mise lpreuve de
lindividu et, finalement, il y a la rsolution du problme o ce que nous pouvons aussi appeler la
leon de lanecdote.
La matire de lexemplum, un genre vise pragmatique, tait souvent puise dans
lhistoire ; ce genre tant synonyme dauthenticit. Le Goff, Bremont et Schmitt montrent
cependant la rupture qui existe entre les exempla de lAntiquit et ceux du Moyen ge :
Pour les Grecs et les Romains, il sagit de prendre tmoin un
pass plus glorieux que le prsent [] Pour les chrtiens du Moyen
ge, le recours lhistoire est moins un appel un temps fondateur
quune preuve dauthenticit [] Do la propension plus ou
moins grande des auteurs dexempla mdivaux mettre en avant
lexemplum rcent et mme contemporain, celui dont on peut
trouver des tmoins vivants, celui que conserve la mmoire courte
(Le Goff, Bremont et Schmitt, 44).
Par la suite, ce souci de vracit est abandonn et la matire pour ces exempla tait de
provenances diverses. Certains linguistes comme Lecoy de la Marche proposent mme un
classement de ces exempla daprs leur origine. Il distingue ainsi : (a) les exempla extraits de
lhistoire ou des lgendes, particulirement des historiens de lAntiquit, des chroniques, des
Vies de Saints, des livres historiques de la Bible ; (b) les exempla tirs dvnements
contemporains, des anecdotes du domaine public ou des souvenirs de lauteur : ils apportent
des traits de murs et rvlations curieuses ; (c) les exempla-fables emprunts au gnie
populaire ; (d) les exempla consistant en descriptions ou moralits tires de bestiaire (41).

57

Lexemplum, au sens large du terme, pourrait se comparer, certains gards un rcit, une
fable, une historiette et mme une description. Cest peut-tre cette diversit typologique qui
a pouss certains thoriciens comme Guy Demerson et Michel Bellot-Antony parler de
lexistence dune figure particulire quils appellent lanecdote exemplaire 55. Ce genre
hybride combine les traits de lanecdote et de lexemplum et Demerson et Bellot-Antony le
dfinissent dans les termes suivants : le rcit bref dun fait curieux ou pittoresque donn
comme vridique et destin tre insr dans un autre nonc pour y servir de preuve ou
dillustration ( Le Goff, Demerson et Bellot-Antony,132). Claude Bremont propose le schma
suivant pour lanecdote exemplaire, alors que les vnements sarticulent en quatre phases :

La plupart des anecdotes dites exemplaires , dans notre corpus, ne peuvent pas tre ramenes
ce modle. Cest pour cette raison que nous pensons quil faut tablir une distinction entre
lanecdote illustrative et lanecdote exemplaire. Il est souvent bien difficile de distinguer
lexemple de lillustration, les deux mots tant presque synonymes. En ce qui nous concerne, la
diffrence primordiale entre lanecdote illustrative et lanecdote exemplaire est la prsence
marque dune valeur moralisante dans la deuxime catgorie. Ainsi, Franois Bernier nous
raconte lhistoire du prince Dara qui, pour chapper la furie de la guerre fratricide, dcide de
former une alliance avec le tratre Jiwan Khan. Il ignore les conseils de tous, ce qui le mne sa
fin sanglante :
Ce voleur [Jiwan Khan] qui croyait dabord quil [le prince Dara]
eut beaucoup de gens qui le suivissent, lui fit le meilleur accueil du
monde et le reut avec beaucoup damiti et de civilit en
55

Demerson, Guy, Bellot-Antony, Michel Formes et fonctions de lanecdote exemplaire chez Rabelais (Quart
Livre) , dans LAnecdote, prsents par Alain Montandon, Clermont-Ferrand, Associations des publications de la
Facult des Lettres et Sciences Humaines de Clermont-Ferrand, 1990, p.131-151.

58

apparence [] Mais ds quil sut quil navait pas plus de deux


trois cents hommes en tout, il montra aussitt quel il tait (Bernier,
119).
La morale de cette anecdote, pour reprendre les mots de Franois Bernier, est quil ne faut
jamais se fier un mchant homme (Bernier, 119). Dans lanecdote illustrative, par contre,
cette partie didactique est absente. Comme preuve, nous citons une anecdote que le voyageur
franais Anquetil-Duperron, nous raconte pour dmontrer la gentillesse des indiens :
Je maperus une cosse de Balassor que javais laiss ma montre
chez Mohammed Aali et la regardai comme perdue. Je ne risquai
malgr cela mon pion la chercher et attendis son retour au premier
tchoki, une cosse et demie de cette ville. Le pion trouva ma
montre terre dans la varangue de Mohammed Aali, me le rapporta
et je continuai ma route, surpris de voir un pareil trait de fidlit
chez des gens que nous traitons de barbares (Anquetil, 126).
Lanecdote sert alors dexemple qui illustre le point de vue du voyageur. Citons de nouveau
Bachelot qui affirme que lanecdote est un instrument idal pour permettre le va et le vient
constant entre les faits et les ides, entre la thorie et lexprience (Bachelot, 330). Ainsi
dlimite, nous observons que les deux catgories danecdotes (exemplaire ou illustrative)
deviennent, dans les rcits de voyage, un instrument idal de persuasion. Les formules du genre
je raconterai une plaisante histoire , exemples dignes de mmoire et jen ai vu
lexemple montrent que lanecdote fonctionne souvent comme un exemple, qui raconte et
persuade.
iii. Anecdote et nouvelle
Au XVIIe sicle, le rcit de voyage se trouve son apoge en France. Cette vogue
sintensifie durant le rgne de Louis XIV, au moment o Colbert conoit le dessein de former
une compagnie pour le commerce des Indes Orientales. Franois Charpentier, le propagandiste
officiel, collabore avec les traducteurs et compilateurs de la cour royale pour crire et traduire

59

des crits viatiques afin de stimuler chez les franais le got du risque et lesprit daventure. Les
rcits se succdent rapidement; il suffit de citer les noms de Chardin, de Thevenot, de Tavernier
et de Bernier pour en tmoigner. Jacques Chupeau, dans son article Les rcits de voyage aux
lisires du Roman 56, souligne que ce succs des crits viatiques concide avec le dclin du
roman hroque (Chupeau, 539). Le pote Jean Chapelain, qui est attentif lvolution du got
du public, nous a laiss un tmoignage important de ce phnomne dans une lettre du 15
dcembre 1663:
Notre nation a chang de got pour les lectures et, au lieu des
romans, qui sont tombs avec la Calprende, les voyages sont
venus en crdit et tiennent le haut bout dans la Cour et dans la
Ville, ce qui sans doute est dun divertissement bien plus sage et
plus utile que celui des bagatelles qui ont enchant tous les
fainants et toutes les fainantes de de [] 57(Chapelain, 477).
Le fait que le genre viatique soit prsent comme un substitut du roman rvle quil peut aussi
tre lu pour le divertissement. Chupeau soutient dailleurs que nous pouvons envisager une
double lecture de ces ouvrages :
Trs vite, une double lecture du voyage a t explicitement
propose: lecture utilitaire du voyage de celui qui cherche
sinformer et sinstruire; lecture de divertissement pour qui
recherche avant tout le plaisir du dpaysement, de la surprise et de
laventure extraordinaire (Chupeau, 541).
De tels changements font en sorte que lcriture du voyage se transforme en rcit daventures
personnelles. Aprs tout, crire le voyage nest-il pas la narration de lexprience? Ds lors, on
cherche concilier les deux composantes fondamentales dune relation de voyage : linventaire

56

Chupeau, Jacques, Les rcits de voyage aux lisires du roman , Revue dhistoire littraire de la France, vol.
os
LXXVII, n 3-4, 1977, p. 536-553.
57
Chapelain, Jean, Opuscules critiques, dit par Alfred C. Hunter, Paris, Droz, 1936.

60

et laventure58. Chez beaucoup de voyageurs, laccent est toujours sur linformation


gographique; pensons aux relations de Bernier et de Tavernier. Il y a cependant dautres rcits
o la volont de sinstruire sefface au profit du plaisir de conter. Le rcit de voyage comporte
alors certaines caractristiques des romans picaresques. Les anecdotes se trouvent ainsi libres
de leur fonction de ce que Jean-Paul Bachelot appelle le soutien de discours ( Bachelot, 555)
pour se transformer en rcits autonomes. Tantt personnelles, tantt rapportes, les anecdotes
apparaissent comme des histoires indpendantes, enchsses dans un rcit cadre sur le modle
des nouvelles boccaciennes. Pris dans ce contexte particulier, elles commencent ressembler
un autre modle dcriture brve: la nouvelle. Le cas de Boccace, qui parle dans son Dcamron
de cent nouvelles, montre bien la confusion qui peut exister entre les deux formes brves, car le
Dcamron est constitu pour une part danecdotes authentiques.
Si nous observons la dfinition que donnent les dictionnaires de la nouvelle, on comprend
do vient la confusion entre ces deux formes dcriture. Les thoriciens dfinissent ce genre
narratif comme tant un rcit bref, de construction dramatique et prsentant des personnages
peu nombreux (Montandon, 108). La brivet part, une autre particularit que les deux
modles dcriture ont en commun est linsistance sur la nouveaut. Le fondement de lanecdote
est la nouveaut tout comme la nouvelle dont ltymologie novella dsigne une information
rcente et vridique. Alain Montandon, dans son article sur lanecdote, soulve quelques critres
qui permettent de distinguer anecdote et nouvelle. Selon lui, la nouvelle comporte ce quil
appelle plusieurs moments caractristiques, tous en rapport avec un vnement central
(Montandon, 108). En dautres mots, lanecdote ne parle que dun seul vnement ou incident.
La nouvelle, par contre, cre autour de lvnement principal tout un rseau de rcits secondaires
58

Nous empruntons les termes de Frank Lestringant. Lire son Prface dans Histoire dun voyage faict en la terre
du Brsil, Jean de Lry, Paris, Livre de poche, 1994, p.15-39.

61

ou des digressions. En outre, Montandon classifie lanecdote comme tant foudroyante , car
elle sachemine directement vers sa fin tandis que la nouvelle est plus lyrique et elle sintresse
moins lhistoire qu sa reprsentation. Certes, le fondement de lanecdote, comme de la
nouvelle, est la nouveaut . Cependant, ce qui constitue la raison dtre de lanecdote nest
pour la nouvelle quune ruse ou un prtexte en vue de diversifier la digse par des vnements
divers.
la suite de cette tude comparatiste, nous constatons que la brivet peut prendre des
formes htrognes : exemplum, ana et nouvelle pour nen nommer que quelques-unes..Si ces
formes brves se recoupent ou se chevauchent, elles ont aussi des traits dcriture qui leur sont
spcifiques. Alain Montandon, dans son collectif sur Les Formes brves, cite Georges Poulet qui
crit propos de la maxime : elle existe la fois en soi, dans la rigueur de son contenu, et dans
lentre-suite qui la lie une vaste indtermination environnante (Montandon, 14). Cette
dfinition pourrait bien sappliquer lanecdote.

V. Typologie des anecdotes


La dernire section de ce chapitre consiste prsenter une typologie des anecdotes que
nous utiliserons pour analyser les anecdotes de notre corpus. Plutt quun classement thmatique,
il nous semble plus utile de constituer une nomenclature des anecdotes partir des critres lis
lenjeu tenu pour majeur par les voyageurs travers tous les sicles. De ce point de vue, les
catgories labores par Jean-Paul Bachelot, bases sur les critres pour authentifier
linformation, constituent un bon point de dpart. Son classement propose une hirarchie des
contenus fonde sur leur pouvoir dauthentifier les informations. Il les prsente en ordre
croissant : lecta (les anecdotes lues), audita (les anecdotes entendues), visa (les anecdotes vues)

62

et sensa (les anecdotes voquant les autres sens comme lodorat, le got). Dans notre thse, nous
utiliserons ces mmes critres et nous les regrouperons sous deux grandes catgories : sources
primaires et sources secondaires. Les catgories labores reprsentent non seulement les
moyens traditionnels de recueillir les anecdotes, mais aussi les faons dauthentifier
linformation.
i. Sources primaires
Le voyageur partage avec lhistorien, au sens o lentendait Hrodote, la vocation de
tmoigner. Il est tmoin, non seulement de son temps, mais aussi du pass. Dans les crits
viatiques, la source primaire est souvent le tmoignage oculaire du voyageur, do la
prpondrance de formules du type jai vu pour crdibiliser la parole du voyageur. Andr
Thevet, dans sa Cosmographie de Levant, affirme que les yeux surpassent tout autre sens de
nature 59 (Thevet, 13-14). Rien dtonnant, donc, dans le fait que le tmoignage visuel constitue
le principe fondamental du discours viatique. Nous savons que les voyageurs font grand usage
des anecdotes descriptives dans leurs crits, car comme le prcise Hartog, dcrire, cest
voir et faire voir (Hartog, 259). Ainsi, par la seule mdiation de lcriture, le voyageur est apte
rendre laltrit visible pour ses lecteurs comme si tout se passait devant leurs yeux. Le
voyageur, mdiateur privilgi entre le monde de lailleurs et celui de ses lecteurs, superpose le
texte au rel comme si le premier ntait que le calque du second. Dailleurs, il faut se rappeler
que lanecdote est lie la vue par son tymologie. Le terme anecdota dsignait des histoires ou
des vnements secrets dont les historiens taient des tmoins oculaires directs. De plus, le
voyageur se dplace avec une bibliothque , cest--dire quil vhicule un savoir qui oriente et
configure, en fonction de sa propre culture, ce quil croit tre une perception directe de la ralit.
Le tmoin est donc un interprte qui donne sens ce quil voit, il est le traducteur de laltrit.
59

Thevet, Andr, Cosmographie de Levant, Genve, Droz, 1985.

63

Cest peut-tre pour cette raison que nous trouvons un certain nombre de rcits topiques
parmi les anecdotes vues .
Moins frquentes que le tmoignage oculaire mais galement importantes sont ce que
nous appelons les anecdotes vcues . Elles font appel des sensibilits autres que la vue et
loue et renvoient souvent lodorat, au got ou mme aux sentiments comme la peur et le
courage. Elles montrent limplication des sens du voyageur. Ainsi des marques dnonciation
comme il y avait une bonne odeur de , ou du genre les ananas laissent dans la bouche le
got de , deviennent des procds rhtoriques par excellence pour convaincre le lecteur de la
vracit de lobservation.

ii. Sources secondaires


Les sources secondaires dsignent les travaux qui sinspirent des sources primaires. Dans
le cadre des relations de voyage, elles sexpriment par des marques dnonciation comme jai
entendu ou jai lu . Franois Hartog a dmontr que, chez Hrodote, le jai vu cde la
place au jai entendu quand le voir nest pas possible, ou, comme le dit J.P. Bachelot, :
laudita est convoqu pour pallier les manques dexprience ( Bachelot, 259). Mais loreille
na pas partout la mme coute. Elle comprend en effet plusieurs niveaux. Dans le premier cas, il
est possible davoir entendu soi-mme ; loue a alors la valeur de je me suis inform auprs
des personnes qui ont vu . Ensuite les intermdiaires peuvent se multiplier linfini.
Linformation communique est aussi parfois rduite un ou-dire. Ces anecdotes ne peuvent, de
ce fait, prtendre la mme valeur de vrit que les anecdotes vues ou vcues .
Bachelot croit cependant que les anecdotes auditives impliquent quand mme la
prsence du voyageur dans le dcor . En faisant exister dautres nonciateurs que lui, le

64

voyageur est forc de changer son rle ; il devient le porte-parole dun savoir dont il nest plus le
garant. Il serait ainsi possible de prsenter une perspective diffrente de laltrit qui nest pas
forcment la sienne. Qui plus est, les anecdotes auditives peuvent nourrir le rcit des voix
autres que celle du voyageur, et on peut mme y ajouter des rvlations indites faites de
confidences. Tels sont, daprs Bachelot, les atouts de cette catgorie qui na rien envier aux
autres.
Tout comme cette dernire catgorie, les anecdotes lues impliquent non seulement un
manque dexprience, chez le voyageur, mais aussi son absence du dcor . Cest le cas, par
exemple, de Pierre Du Jarric. Son ouvrage intitul Histoire des choses mmorables advenues tant
es Indes Orientales quautres pas nest, en effet, quune compilation de lhistoire de lInde
partir de diverses lettres jsuites. Lauteur avoue cependant, dans son Avis au lecteur , quil
ne cite que des autheurs graves et digne de foy (Avis au lecteur, vol. 2).
Frank Lestringant nest pas daccord avec cette thorie qui prcise que les anecdotes
lues sont uniquement lapanage des compilateurs. Dans son livre LAtelier du Cosmographe,
il explique quil tait naturel pour un voyageur de la Renaissance de faire appel aux autres
regards que le sien. Ainsi, mme si le voyageur parcourt des terres nouvelles, son rcit nest pas
exempt de rfrences soit des textes anciens soit la Bible ou, dans certains cas, des ouvrages
gographiques contemporains. Lobjectif de ces rfrences, selon lui, tait dentretenir le lecteur
dans une fiction drudition . Les anecdotes apportent ainsi la narration les atouts de
lexprience individuelle avec la garantie indispensable de lrudition. Cet usage de la citation ne
se limite pas au XVIe sicle. Tout au long des XVIIe et XVIIIe sicles, les voyageurs continuent
faire rfrence des textes antiques ou aux rcits des voyageurs qui les ont prcds.
Lexemple qui nous saute aux yeux est celui du comte de Modave qui visite lInde entre 1773 et

65

1776. Esprit encyclopdique, ce voyageur avait lu presque tous les livres crits sur lInde. Dans
son rcit de voyage, il cite les auteurs de lAntiquit ainsi que les grands voyageurs du XVIIe
sicle comme Bernier, Tavernier et Chardin. la diffrence des compilateurs comme Du Jarric,
il utilise son exprience pour vrifier ou rejeter les donnes recueillies dans les sources
livresques.
VI. Conclusion
Le prsent chapitre portant sur lanecdote nous a permis dexpliquer lvolution de cette
notion et dtablir et de la mettre en parallle avec dautres genres. La premire utilisation
atteste du mot dans le lexique franais date de 1654. Cependant, le fait quil existe des
ressemblances smantiques frappantes entre lanecdote et certaines notions primordiales de
lcriture viatique (singularit, miracles, curiosits) dmontre que la notion avait prcd sa mise
en forme lexicale en franais. Ceci ne veut bien sr pas dire que tout vnement racont au retour
dun priple peut tre qualifi danecdote. Du point de vue narratologique, cest une digression
qui rompt avec le discours gnral pour dtourner lattention et crer un effet dimprovisation.
En outre, il y a dautres caractristiques fondamentales comme lauthenticit, la brivet et
leffet qui donnent penser. Notre dfinition de lanecdote nest pourtant pas statique. Cest
cette enqute que nous consacrons les pages suivantes. De faon mieux comprendre en quoi
consistait limage de lInde, nous allons, avant danalyser les rcits de voyage des auteurs de
notre corpus, rappeler la gense des rcits indiens. Nous commenons avec les tmoignages de
lAntiquit et du Moyen ge qui nous dmontrent linfluence de ces narrations sur les voyageurs
franais ainsi que leurs tmoignages sur les Indes Orientales.

66

Chapitre 3
Gense des rcits de voyage franais aux Indes Orientales
Nous avons vu dans le chapitre prcdent que le rcit de voyage est un des terrains
dlection de lanecdote, le voyageur relatant les faits surprenants quil a vus ou quil a entendu
exposer. Les voyageurs de lAntiquit et ceux du Moyen ge accentuent souvent cette tendance
en accumulant la recension des faits tranges et des coutumes surprenantes. Bref, tout rcit de
voyage, si on carte des itinraires du voyageur, se rduit un Livre de Merveilles 1. En effet,
de nombreux recueils sintitulent tout simplement Mirabilia2. Claude Kappler, dans son livre
Monstres, Dmons et Merveilles la fin du Moyen ge, explique que la qute des merveilles
constitue lun des plus solides attraits de lexploration du monde 3 (Kappler, 52). Les merveilles
sont fertiles en sensations fortes et cest l que rside le plaisir recherch. Daprs certains
chercheurs comme Jacques Le Goff et Catherine Weinberger-Thomas, les rcits de voyage aux
Indes Orientales obissent ces mmes rgles esquisses ci-dessus. Ils sont de lavis que limage
du sous-continent a t construite et reconstruite par ce quils appellent le processus de la
mmorisation de certains strotypes. Il nous semble pourtant que cette perspective pourrait
tre nuance, et nous allons dmontrer que lutilisation de ces strotypes laissait pourtant la
place lapparition dune nouvelle image de lInde.

Bibliothque Nationale de France, manuscrit franais 2810, connu prcisment sous lappellation de ms.8392.
Les historiens pensent que le compilateur de cet ouvrage est le moine bndictin Jean Le Long dYpres.
2
Voir larticle de Roussel, Claude, Du mythe irlandais lanecdote orientale : le fier baiser selon Jean de
Mandeville dans Anecdotes sous la direction dAlain Montandon, Paris, Association des Publications de la facult
des Lettres et Sciences Humaines de Clermont-Ferrand, 1990, p. 197-211.
3
Kappler, Claude, Monstres, Dmons et Merveilles la fin du Moyen ge, Paris, Payot, 1980.

67

I. LInde imagine selon la tradition occidentale


i. LAntiquit
Nous ignorons les ramifications des traditions orales qui ont faonn, lorigine,
limaginaire des Anciens ; elles se perdent dans la nuit des temps. Le premier tmoignage
hellnique sur le monde indien connu est d au navigateur grec Scylax qui aurait explor les
ctes de locan Indien. On pense que ce voyage na jamais eu lieu, mais sa relation de voyage
Periplous4 est apparemment cite par lhistorien grec Hcate ainsi que par dautres auteurs.
Mais cest au pre de lHistoire (pour emprunter lexpression de Cicron), Hrodote,
quappartient le mrite davoir compos la premire description systmatique du monde indien5.
Il affirme que lInde est le dernier pays en allant vers lOrient. Dans ce pays, linventaire des
merveilles dpasse les limites de limagination. LInde dHrodote est le pays des
anthropophages, des fourmis chercheuses dor, des monstres, de la fontaine de jouvence, dune
faune fourmillant danimaux tranges et dune flore luxuriante. Les arbres y ont des proportions
extraordinaires. Certaines varits portent comme fruit une laine qui dpasse en solidit celle
qui provient des moutons (Hrodote, 106)6. Sa description des fourmis chercheuses dor fait
ressortir la monstruosit des animaux vivant dans cette contre ainsi que labondante richesse du
sous-continent indien :
Il y a des fourmis, de moins grande taille que des chiens, mais plus
grandes que des renards ; on en peut voir en effet la rsidence du
roi des Perses, qui viennent de cette rgion o on les a prises la
chasse. Ces fourmis en creusant leurs demeures sous terre rejettent
en haut du sable, comme font les fourmis de Grce, [] le sable
quelles rejettent est ml dor (Hrodote, 102).

Ldition la plus rcente de ce texte grec en franais sintitule Pseudo-Skylax : le priple du Pont-Euxin, texte
traduit et comment par Counillon, Patrick, Paris, Diffusion de Boccard, 2004.
5
Filliozat, Jean, La valeur des connaissances grco-romaines sur lInde , Journal des Savants, 1981, p. 97-135.
6
Hrodote, Histoires, livre 3, texte tabli et traduit par E. Legrand, Paris, Les Belles Lettres, 1967.

68

Selon Hrodote, tous ceux qui ne vivent pas en Grce sont des barbares. Le cannibalisme
est une des caractristiques qui dmontre la barbarie des murs indiennes. Les pratiques des
padens en sont le signe par excellence. Lhistorien ne nous fournit que peu de
renseignements sur ce peuple sauf quil habite dans la partie orientale de lInde. Nous savons
aujourdhui quen sanscrit, le Gange sappelle Padda et que les padens , ayant emprunt leur
nom cette rivire, devaient habiter sur ses bords. Hrodote prcise cependant que ce peuple
sempresse dgorger les malades afin de pouvoir se rgaler de leur chair.
Ctsias7, qui crit vers le quatrime sicle avant lre chrtienne, est abondamment cit
par les auteurs latins. Il est lorigine de cette longue chane de textes qui vont construire
limage de lInde en Occident. Comme le confirme Catherine Weinberger-Thomas :
partir dHrodote, et plus encore de Ctias de Cnide se
constituent des corpus de savoirs oniriques dont la transmission
franchit, sans accidents majeurs, les grands seuils de lexploration
moderne du monde indien. Tout se passe comme si lobservation
directe des faits indignes que favorise louverture de la route
maritime du Tage au Gange la fin du XVe sicle et laccs aux
grands textes de la civilisation indienne grce la naissance de
lorientalisme trois sicles plus tard, navaient pas modifi
sensiblement limage de lInde lgue par les Anciens
(Weinberger-Thomas, 9)8.
Il est indniable que tout comme Hrodote, Ctsias dcrit ses concitoyens linventaire de la
monstruosit indienne. On trouve dans cette contre, assure-t-il, des griffons, une sorte doiseau
quadrupde dune dimension comparable celle dun loup, muni de griffes semblables celles

Ctsias qui est n Cnide est un mdecin grec au service dArtaxerxs II. Il est aussi connu comme lhistorien de
la Perse et de lInde.
8
Weinberger-Thomas, Catherine, Introduction. Les yeux fertiles de la mmoire. Exotisme indien et
reprsentations occidentales , LInde et limaginaire, Paris, cole des hautes tudes en sciences sociales, 1985, p.
9-31.

69

dun lion. On trouve aussi la martichore9, une crature qui dvore les hommes et dont les
dimensions sont celles dun lion. Sa couleur de peau ressemble la teinte rougetre du cinabre.
La martichore a trois ranges de dents, des oreilles identiques celles des hommes, des yeux
presque humains et une queue semblable celle du scorpion. La nomenclature des monstruosits
se gonfle lorsquil voque des cynocphales et des sciapodes, ces individus sombrageant de
leur pied. Cette prolifration de figures monstrueuses pourrait sexpliquer par ce que Catherine
Weinberger-Thomas appelle une recette surraliste pour la cration des monstres. Il sagit
ici dun petit nombre dingrdients diversement combins pour produire une varit tonnante
dtres monstrueux. Ainsi, selon ce processus, on peut supprimer, ajouter ou dvelopper une ou
plusieurs parties du corps humain. Cette mthode donne naissance des Arimaspes dont lil
unique brille au milieu du front, des Astomes sans bouche qui se nourrissent de la seule
fragrance des pommes sauvages ou des Blemmyes sans ttes aux yeux fixs dans les paules.
La deuxime mthode consiste inverser les parties du corps et changer ses proportions. Le
rsultat est la naissance des Antipodes, qui sont des hommes aux pieds retourns ou des
macrobes qui sont dots dune longvit fabuleuse et dont les cheveux sont blancs dans la
jeunesse et noirs dans la vieillesse. Une troisime recette consiste assembler les parties
disparates. De cette manire, on obtient les Cynocphales, qui sont les hommes aux ttes de
chiens ou encore les hommes serpents qui sont des mangeurs dhomme (Weinberger-Thomas,
10-11).

La martichore est aussi connue sous le nom de manticore . Cette erreur est attribue Pline lAncien lors de la
transcription du mot du grec au latin.

70

Figure 1: Typologie des monstres en Inde, Weinberger-Thomas, Catherine, Les yeux fertiles de la
mmoire dans LInde et limaginaire, Paris, E.H.S.S, 1985, 12.

LInde de lpoque antique apparat donc avoir t un pays consacr aux errances de
limaginaire. Citons ces extraits de louvrage de Ctsias pour prouver cette affirmation :
Dans ces montagnes on dit que vivent des hommes tte de chien.
Ils font leur vtement en peaux de btes. Ils ne parlent aucune
langue mais jappent comme des chiens et se comprennent grce
ce langage. Ils ont des dents plus longues que celles des chiens, des
griffes comme les chiens, mais plus grandes et plus crochues. Ils
habitent dans les montagnes jusqu Indus 10 (Ctsias, 112).
La littrature latine sur lInde est largement tributaire des auteurs grecs. Les Romains ne
feront que reprendre et diffuser ces rcits. Nous savons quil existait un vaste rseau commercial
entre lInde et lempire romain. Cest par les ports de la mer Erythre (la mer Rouge) que les
marchands allaient frquemment au Gujarat et sur la cte malabar changer lor contre le poivre.

10

Ctsias de Cnide, Histoires de lOrient, texte traduit et comment par Janick Auberger, Paris, Les Belles Lettres,
1991.

71

Ce sont donc les Romains qui ont formalis limage de lInde en Occident. Ainsi, LHistoire
naturelle de Pline lAncien reproduit limage dune Inde regorgeant de merveilles. Les passages
de ces auteurs se ressemblent un point tel que lon a parfois des difficults diffrencier entre
les observations dun Hrodote, celles de Ctsias ou celles dun Pline. On y trouve encore une
fois le motif rcurrent des races monstrueuses. Le rcit dHrodote sur les fourmis chercheuses
dor assume des proportions considrables dans le livre de Pline. Les cornes dune fourmi
indienne fixes au mur dans le temple dHercule Erythre provoquaient ladmiration de ses
contemporains. Ces fourmis tirent de lor de la terre en creusant leurs trous, dans le pays des
Indiens septentrionaux appels Dardes11 (Andr et Filliozat, 90).
Il y a la mme stupeur devant un cosystme inconnu. Tout, en Inde, parat prodigieux :
les pluies de la mousson, lexcs de la chaleur, la varit infinie de la vgtation tropicale. Pline
parle aussi de lnormit et de la singularit des animaux comme llphant, le tigre, le
rhinocros, le perroquet parlant et les mille espces de serpents :
Ce sont principalement lInde et les rgions habites par les
thiopiens qui abondent en merveilles. Les plus gros animaux
naissent dans lInde ; les chiens, dune taille suprieure tous les
autres, en sont une preuve. Quant aux arbres, ils sont dit-on, dune
telle hauteur quil nest pas possible de lancer des flches pardessus leur cime [] (Andr et Filliozat, 78).
Mais si, dune part, lInde est un pays qui voque leffroi, dautre part, cest un pays de sagesse
exemplaire. La figure du gymnosophiste occupe aussi une place importante dans la littrature des
Anciens. Les pouvoirs fabuleux de ces sages nus qui habitent aux confins de lOrient sont
abondamment dcrits par les auteurs grecs et latins. Pline affirme que ces derniers peuvent
demeurer toute la journe contempler le soleil sans trbucher. Cicron souligne leurs exploits
11

Andr Jacques et Filliozat Jean, LInde vue de Rome : textes latins de lAntiquit relatifs lInde, Paris, Les Belles
Lettres, 1986.

72

asctiques lorsquil explique que les gymnosophistes peuvent supporter un froid intense et mme
se laisser brler par le soleil sans la moindre protestation. Cette image des philosophes nus est
reprise par Valre Maxime qui rsume bien les opinions de son temps lorsquil crit :
Chez les Indiens, on sexerce, croit-on, la pratique delendurance
avec une telle persvrance que certains passent tout le temps de
leur vie entirement nus, tantt endurcissant leur corps au froid
glac de Caucase, tantt sexposant aux flammes sans exhaler de
plaintes. Ce mpris de douleur leur procure grande gloire et leur
vaut le titre de sages (Filliozat et Andr, 42).
La littrature de lAntiquit regorge aussi de rcits relatifs la funeste coutume des
veuves hindoues qui se prcipitent sur le bcher funraire de leur mari. Ainsi Cicron explique
ses lecteurs comment les veuves se disputent entre elles pour obtenir le privilge de stendre
ct du dfunt. Laissons la parole Properce qui dcrit les derniers instants des veuves dans un
lan potique :
Quand la dernire torche a t jet sur le lit funbre, la troupe
pieuse des pouses est l [ ] honte celle qui il nest pas permis
de mourir. Les pouses victorieuses brlent et offrent leur poitrine
la flamme, et appliquent leurs lvres brles sur le corps de leur
mari (Filliozat et Andr, 34).
Le corpus onirique relatif lInde est donc constitu par lhistoriographie des Anciens. Cest
aussi la raison pour laquelle la plupart des critiques comme Weinberger-Thomas sont de
lopinion que pour le monde antique, lInde tait le lieu de la diffrence absolue. Le discours de
ces auteurs pose les fondements dune reprsentation qui aura des rpercussions au moins
jusquau XVIII e sicle. LInde des Anciens est un amalgame curieux de la sagesse et de la
monstruosit :
Issue de lenchevtrement des realia et mirabilia, limage
archtypale de lInde se caractrise par deux traits particulirement
saillants, ou plutt deux thmes, dont perdurent encore aujourdhui,

73

sinon les variations, du moins les rsonances : monstruosit et


sagesse. Ceux-ci partageraient lInde, en une pacifique promiscuit,
un peuple prestigieux de sages barbares qui feront encore
lmerveillement des philosophes des lumires, et une profusion de
monstres, enfants naturels des garements de la nature en ces
extrmits du monde (Weinberger-Thomas, 11).
ii. Le Moyen ge
Le dclin de lempire romain est accompagn dune priode de profonds changements
culturels. Le contact entre loccident et lInde est bris, mais on ne perd pas le souvenir de cette
Inde fabuleuse. La taxinomie de la monstruosit dcrite par les auteurs grecs et latins a eu des
ramifications dans le monde chrtien. Dans La cit de Dieu, saint Augustin sinterroge savoir si
les habitants de lInde sont vraiment les descendants de No ou sils appartiennent plutt au
rgne animal :
On se demande aussi si les fils de No, ou plutt cet homme
unique dont ils sont eux-mmes issus, ont pu de faon crdible
avoir pour descendants ces espces monstrueuses dhommes, dont
parle lhistoire des nations. Des hommes nont quun seul il au
milieu du front. Certains ont la plante des pieds tourne rebours.
Dautres possdent les deux sexes, ayant la mamelle droite dun
homme, celle de gauche dune femme, et peuvent sunir
alternativement pour engendrer et enfanter [] 12 (Saint Augustin,
livre XVI, 8, 660-661).
Saint Augustin essaie de donner une interprtation chrtienne de ces races monstrueuses. Selon
lui, quand Dieu a vu que la terre tait pleine de malheurs et que les hommes vivaient dans la
corruption absolue, il a envoy le dluge. Seuls No et sa famille qui ont t pargns cause de
la puret de son me. Pour ce Docteur et Pre de lglise, les hommes monstrueux sont les
cratures de Dieu, quils soient sortis de terre comme la cration du monde, ou quils aient t
sauvs du dluge par No. Il dclare sans quivoque que ces races sont luvre de Dieu, et
accepte mme la possibilit de lexistence des races monstrueuses :
12

Saint Augustin, La Cit de Dieu, Paris, Gallimard, 2000.

74

Il ne doit pas nous sembler absurde quil y ait, dans les nations,
certains peuples de monstres comme il y a dans lensemble du
genre humain quelques individus monstrueux (Saint Augustin,
663).
LInde devient ainsi synonyme du pays des monstres.
Dans la tradition scolastique, lInde demeure galement le domaine privilgi de
limaginaire. Ainsi, Isidore de Sville (570-636) et le manuscrit Beatus de Saint-Sever (10281072) reprennent les donnes de Pline en y ajoutant des traits nouveaux. Le Gange, autrement
appel le Phison, est dot dun caractre sacr puisquil nat la mme source que les autres
fleuves bibliques : le Nil, le Tigre et lEuphrate. LInde est aussi le pays de lternel printemps
dont les rivages orientaux marquent le bout du monde. Le bestiaire senrichit danimaux rels
comme les lphants, les tigres et les rats gants. Nous ignorons si ces descriptions sont le fruit
de limagination des conteurs ou lcho des observations relles. Mais au fil des sicles, ces
images seront reprises dans les encyclopdies mdivales qui fleurissent partir du XIIe sicle
sous la plume dHonor dAutun, de Gauthier de Metz ou de Gervais de Tilbury. Tout comme
chez les Anciens, lInde demeure le pays des rveries et des errances de limagination13.
La vogue des voyages continue cependant durant le Moyen ge. On ressent un besoin de
reculer les bornes du connu et daller explorer de nouvelles contres. Les voyageurs vont publier
leurs mmoires et les rcits de voyage de ceux qui ont vcu en Inde une exprience relle
prsenteront une image similaire celle tablie par la tradition manuscrite. Cest dans cette
optique que sinsre le rcit extraordinaire du clbre voyageur vnitien Marco Polo, qui laisse
une profonde empreinte sur la psych mdivale. Mme si les histoires merveilleuses dans cet
ouvrage parlent principalement de la Chine, elles stimuleront nanmoins la recherche par
13

Bouchon, Genevive, LImage de lInde dans lEurope de la Renaissance , Inde dcouverte, Inde retrouve,
1498-1630, Paris, Centre culturel Calouste Gulbenkian, 1999, p.311-335.

75

Christophe Colomb dune route maritime vers les Indes Orientales14. Marco Polo dresse de
nouveau linventaire des personnages fabuleux de lInde. Dcrivant les habitants de lle
dAndaman et Nicobar, le Vnitien crit :
Or sachez trs vritablement que les hommes de cette le ont tous
une tte de chien, et dents et yeux comme chiens ; et vous nen
devez douter, car je vous dis en bref quils sont du tous semblables
la tte de grands chiens mtins. Ils ont assez dpicerie, ils sont
gens trs cruels et mangent les hommes tout crus [] (Marco Polo
422).15
Cette le est, en outre, prsente comme un lieu de travestis rotiques. Les habitants menaient
une vie de dbauche : la polygamie et linceste semblaient y tre lordre du jour. Laissons la
parole notre voyageur :
En cette le, ils nont ni roi, ni seigneur mais sont comme btes
sauvages. Ils ont rapports charnels comme chien dans la rue et
nont respect ni le pre de sa fille, ni le fils de sa mre, car chacun
fait comme il veut et comme il peut. Cest un peuple sans loi
(Marco Polo, 422).
Le voyageur est aussi frapp par la nudit des brahmanes. Il raconte que dans la rgion de
Maabar , les brahmanes nont pas besoin de tailler ni de coudre du tissu, parce quils vont
tout nus tous les temps de lanne (Marco Polo, 427). Il affirme aussi que les vertus de la vie
asctique prolongent la dure de lexistence. La longvit des ciugui confirme ces vertus
puisque nulle part au monde les asctes ne vivent aussi vieux16 (Marco Polo, 450).

14

Franois Hartog, dans son livre Le Miroir dHrodote crit : Jamais le rcit nest surgissement originel, il est
toujours pris dans un autre rcit et le parcours du rcit de voyage est aussi parcours dautres rcits : le sillage des
dcouvreurs du Pacifique, avant de se muer en criture, commence par recouper lcriture des rcits antrieurs. Et
Christophe Colomb sest embarqu avec le livre de Marco Polo p.443.
15
Polo, Marco, Le Devisement du monde Paris, ditions La Dcouverte, 2004, tome II,.
16
En effet Marco Polo crit : Ils ont parmi eux [] des ordres de moines qui sont nomms ciugi et qui vivent
certainement plus que tous les autres du monde, car ils vivent de cent cinquante deux cents ans .

76

La liste des monstruosits est transmise de voyageur en voyageur durant le Moyen ge.
On trouve le mme cho dans le rcit de Jean de Mandeville (1347-1350). LInde est un pays o
on voit surgir toute une humanit disgracie : les cyclopes lil unique, les troglodytes, les
pygmes. Quand les habitants de lInde ne surprennent pas par leur aspect physique, ils le font
par leurs murs. Ainsi les habitants de cette contre mangent volontiers de la chair humaine et se
marient sans respecter les interdits de parent. Mme cho dans le rcit du frre Odoric de
Pordenone (1316-1329). Parlant des murs des habitants du sous-continent, il crit :
En ceste isle a les plus merveilleuses gent et la plus mauvaise qui
soit au monde. Ils mangent chair cru et toutes manires dautres
ordures treuve en eulx et de cruauts car le pre y mengue le filz et
le filz son pre, le mari sa femme et la femme son mari17
(Pordenone, 35).
Ces exemples semblent confirmer lhypothse des critiques comme Le Goff et WeinbergerThomas selon laquelle les tmoignages des voyageurs qui parvenaient gagner lInde aidaient
perptuer les leitmotive relatifs au sous-continent indien.
iii. Monstres et iconographie indienne
On pourrait tenter dexpliquer la permanence de ces topo par diverses raisons. Les
chercheurs comme Partha Mitter18 et Jurgis Baltrusaitis saccordent cependant pour reconnatre
que la peinture et la sculpture indiennes ont t les plus grands facteurs lis la persistance de ce
thme de la monstruosit. Les ralits de liconographie indienne iront de pair avec les traditions
fabuleuses hrites de Pline et de Solinus. En dautres mots, limage fournit le matriau pour les

17

Pordenone, Odoric de, Le voyage en Asie, dition critique par Andreose Alvise et Mnard, Philippe, Genve,
Droz, 2010.
18
Mitter, Partha, Much maligned monsters: European reaction to Indian art, Chicago, University of Chicago press,
1992.

77

mirabilia. Dans ce contexte, il est intressant dexaminer un passage des mmoires de Marco
Polo qui dcrit les devadasi (les femmes qui ddient leur vie des divinits hindoues) :
Et encore vous dis quils ont maintes idoles en leurs moustiers []
auxquelles maintes demoiselles sont offertes de cette manire : leur
pre et leur mre les offrent lidole, celle qui leur plat le mieux,
mais elles vivent toujours dans la maison paternelle. Quand ils les
ont offertes, chaque fois que les moines du moustier des idoles
requirent ces demoiselles de venir [] pour faire fte lidole,
elles y viennent aussitt, et chantent, et sonnent dinstruments, et
dansent et font grandes ftes (Polo, 438).
Lintrt principal de cet extrait rside dans le fait quil a donn naissance la premire
illustration occidentale dune scne religieuse hindoue. Une peinture de Boucicaut intitule
Danses des servantes ou esclaves des dieux se trouve dans un des manuscrits les plus
clbres du XIVe sicle : Le Livre des merveilles.

Figure 2: Les devadasis de Coromandel, dans Mitter, Partha, Much maligned monsters, Chicago,
University of Chicago press, 1977, 4.

Il est difficile de reconnatre cette image comme tant indienne, car les religieuses ne
ressemblent en aucune manire aux devadasis. Boucicaut navait jamais visit lInde, mais cette
78

peinture est une reproduction fidle, tout en tant hautement imaginaire, de la description de
Marco Polo. Le voyageur vnitien parle de nonnes et le rsultat en est un tableau que lon
peut appeler un mtissage culturel. Les sujets indiens portent des habits occidentaux. Cette
reprsentation hybride des Danses des servantes semble cependant tre un cas isol. Les
monstres sont le plus souvent des figures rcurrentes dans les rcits de voyage. Le choc des
cultures produit par la confrontation des deux mondes a fait en sorte que la sculpture et la
peinture indiennes ont pendant longtemps t objet dincomprhension de la part des Europens.
Les voyageurs ont vu dans les dieux hindous aux multiples bras et aux multiples visages des
reprsentations diaboliques et monstrueuses19. Comme preuve, lisons cette citation de Marco
Polo :
Or, sachez que les idoles du Catai et du Mangi, et celles de ces les
de lInde, sont toutes dune manire, mais diffrent grandement des
autres. Et vous dis que ceux de ces les, ainsi que les autres
Idoltres ont des idoles qui ont tte de buf, dautres qui ont tte de
cochon, dautres de chien []et telles autres de maintes autres
faons. Il y en a qui ont une tte quatre visages, et certaines ont
trois ttes[]Les faits de ces Idoltres sont dune telle tranget et
dun tel travail diabolique, quil ne ferait pas bon le mentionner en
notre livre, parce que serait trop mauvaise et abominable chose
our pour les chrtiens [] (Marco Polo, 403-404).
Michel Meslin attribue ce phnomne la prsence de liconographie des monstres dans les
cathdrales de lEurope partir du XIIIe sicle20. Le bestiaire illustr comprend, entre autres, les
gargouilles sculptes sur des clochetons21. La vision de lInde dans limaginaire europen est
donc le rsultat dune rencontre et dun mlange de ces diffrentes traditions. Partha Mitter
19

Catherine Weinberger-Thomas crit cet effet cet amalgame des monstres et des idoles devait susciter (ou
approfondir ?) le sentiment ml dhorreur et de fascination qui marque toute lhistoire du regard occidental sur
cette rgion de lAsie p.15.
20
Meslin, Michel, Le Merveilleux, limaginaire et les croyances en Occident, Paris, Bordas, 1984, p.10.
21
Lhistorien Jurgis Baltrusaitis prcise que la reprsentation iconographique de lenfer en Europe sinspire de
lOrient, berceau de la monstruosit, afin de rpandre sa lugubre atmosphre. Voir Le Moyen ge fantastique :
antiquits et exotismes dans lart gothique, Paris, Armand Colin, 1955.

79

affirme que le mythe de la monstruosit cre une balance prcaire entre la ralit et limaginaire
dans la psych occidentale. La ralit indienne serait donc perue travers le prisme du
merveilleux . Les dieux indiens et les monstres bibliques sont tous regroups sous la grande
catgorie des monstres. Expliquant ce phnomne, Mitter crit : Classical monsters and gods,
Biblical demons and Indian gods were all indiscriminately lumped together...under the all
embracing class of monsters (Mitter, 10). Cest pour cette raison que les historiens affirment
que lInde na jamais t dcouverte. Cest un pays qui a t construit et reconstruit par le
processus de la mmorisation 22 de certains strotypes.

II. LInde imagine : autres perspectives


i. LAntiquit
Une grande partie de louvrage de Ctsias sur la Perse et lInde sest perdue dans la nuit
des temps. La vision fragmentaire qui nous est parvenue contient linventaire de la monstruosit
indienne. Nous savons aujourdhui que, contrairement ce que pensent certains historiens, les
tres monstrueux ne sont pas les inventions de Ctsias. Des lgendes indiennes voquent ces
mmes dmons. Le Harivamsa, par exemple (texte en sanscrit dcrivant le lignage du dieu indien
Vishnu) en donne toute une liste incluant ceux qui nont quun pied (ekapada en sanscrit). Le
Lalitavistara (texte biographique de Buddha) met aussi en scne une arme de sciapodes
attaquant le Buddha. Le Mahabharata (pope sanscrite sur la mythologie hindoue) mentionne
un peuple dont le nom karnapravarana signifie littralement ceux qui ont pour couverture
leurs oreilles . Nous ignorons si Ctsias a eu accs ces textes indiens ou si ces histoires lui
sont parvenues par lintermdiaire des Indiens la cour du roi de Perse. Il nest dailleurs pas

22

Nous empruntons ici les termes de Genevive Bouchon.

80

certain que Ctsias ait vraiment compris que ces textes mythologiques taient diffrents de la
ralit.23
La description de ces races monstrueuses part, Ctsias se rvle comme un ethnographe
faisant le portrait des Indiens. Ainsi, ceux qui habitent au nord, prs de la montagne, ont le
visage blanc comme des Europens, mais ceux du sud ont le teint basan . Lutilisation des
adjectifs comme juste , merveilleux ou mme courageux montre que la figure de
lindien est un objet dadmiration plutt que dhorreur.
La cration dun royaume hellnis dans lancienne Bactriane, lAfghanistan actuel, la
suite des conqutes dAlexandre, a eu pour rsultat ltablissement de contacts plus directs et
plus durables entre le monde grec et le monde indien. Plutarque raconte cette rencontre entre
Alexandre et les brahmanes dans ses Vies des hommes illustres. Parmi les textes de lAntiquit
qui nous sont parvenus, il y a la correspondance dAlexandre le Grand avec le brahmane
Dindime qui nous livre un rsum rflchi de la philosophie indienne:
Le peuple des Brahmanes mne une vie pure et innocente. Les
sductions du monde sont sans effet pour lui. Il ne demande rien de
plus que n`exige la raison naturelle [] Notre subsistance est toujours
facile, non celle que recherche un luxe dlicat parcourant tous les
lments, mais celle que produit une terre que le fer a respecte. Nos
tables sont charges de mets innocents. Aussi ignorons-nous toutes les
maladies ainsi que leurs noms et jouissons-nous des joies durables
d`une sant sans nuage [] On ne demande pas de l`aide l`un l`autre
quand on vit entre gaux. Il n`y a nulle place pour la jalousie quand
aucun est suprieur (cit par Andr et Filliozat, 164).

23

En effet McCrindle crit : [ ] many of his (Ctsias) statements, which were once taken to be pure
falsehoods, have either certain elements of truth underlying them, or that they originated in misconceptions which
were perhaps less wilful than unavoidable. The fabulous races for instance which he has described are found, so
far from being fictions of his own invention, to have their exact analogues in monstrous races which are mentioned
in the two great national epics and other Brahmanical writings[.. ]Lire son livre Ancient India as described by
Ktesias the Knidian, Delhi, Manohar publishers, 1973, p.5.

81

Les brahmanes mprisent les biens de ce monde, la richesse, les plaisirs et mme cette vie qui est
illusoire. Cette attitude sappuie sur lide de la libration de lme aprs la mort, qui repose
son tour sur la croyance en limmortalit de lme et en sa rincarnation. La raction de cette
rencontre entre les sages indiens et loccident est un processus de naturalisation de ces sages. Les
Grecs trouvent des similarits remarquables entre les doctrines indiennes et les leurs. Cela
permet aux Grecs de jeter une passerelle pour emprunter la terminologie de Tzvetan Todorov,
entre nous (les Grecs) et les autres (les Indiens). Ainsi ceux qui vivaient lextrieur des
frontires de la Grce ntaient peut-tre pas tous des barbares.

ii. Le Moyen ge
De mme, au Moyen ge, la liste des monstruosits est transmise de voyageur en
voyageur. Les rcits extraordinaires du clbre voyageur italien Marco Polo ont laiss une
empreinte profonde sur la psych mdivale. Dans son rcit de voyage, il met cependant en
doute plusieurs reprises ce quil a entendu dire et confirme ce quil constate lui-mme. Cest le
cas, par exemple, du griffon qui est une sorte doiseau quadrupde dune dimension comparable
celle dun loup muni des griffes semblables celles dun lion. Il dmythifie cet oiseau
compltement en informant ses lecteurs quil ressemble plutt un aigle. Cette citation du
voyageur confirme lexistence dune perspective diffrente de celle lie au strotype :
Et maintenant, voici une grande merveille. Et encore sachez trs
vritablement quen ces autres les qui sont en si grande quantit
vers le Midi, et o les nefs ne vont jamais volontairement cause
du courant qui rgne en ces rgions, disent les hommes qui ont t
l-bas, quon y trouve de trs terribles oiseaux griffons, et disent
que ces merveilleux oiseaux apparaissent, venant du Midi,
certaines saisons de lan. Mais sachez quils ne sont nullement faits
comme nos gens dici le croient ou comme nous le faisons
reprsenter, en disant quils sont mi-oiseaux et mi-lions[] Mais je
vous dis que moi, Marco-Polo, quand jen ai dabord entendu

82

parler, jai pens que ces oiseaux taient des griffons[]Et ceux
qui les ont vus ont affirm trs constamment quils ne
ressemblaient une bte terrestre en aucune manire, et quils
avaient seulement deux pattes comme des oiseaux ; ils disent que
cest fait exactement comme un aigle mais dmesurment grand
(Marco Polo, 481).
De la mme manire, il atteste lexistence de l unicorne , un animal qui est, de toute
vidence, le rhinocros. La tte de cet animal ressemble celle du sanglier et il est laid.
Cependant, notre voyageur nhsite pas ajouter il nest point du tout comme nous, dici,
disons et dcrivons, quand nous prtendons quil se laisse attraper par le poitrail par une pucelle.
Cest tout le contraire de ce que nous croyons (Marco Polo, 414). La plupart du temps, la
merveille animalire, pour Marco Polo, rside dans les diffrences de taille, de couleur ou plus
gnralement dapparence entre les animaux indiens et leurs homologues occidentaux. Ainsi, il
parle des lions noirs (panthres) ou des perroquets multicolores. Nulle mention des animaux
monstrueux comme la martichore , une crature qui dvore les hommes et qui a trois ranges
de dents, des oreilles identiques celles des hommes, des yeux presque humains et une queue
semblable celle du scorpion. La faune indienne demeure circonscrite dans la sphre du rel. Il
en va de mme pour la flore. Il parle du bois prcieux et des produits dits exotiques comme le
poivre, les dattes, le riz, qui taient dj connus dans le monde occidental. La merveille rsidait
dans labondance de ces produits. Ainsi, dcrivant la flore luxuriante de lle de Sumatra, notre
voyageur crit :
En cette le y a trs grandissime abondance de trsors, de toutes les
chres pices, et bois dalos, et nard, et brsil, et bne, et maintes
autres pices qui jamais ne viennent en notre pays, cause de la
longueur du chemin et de ses difficults prilleuses [] (Marco
Polo, 412).

83

Mais cest la frontire incertaine entre lhumanit et lanimalit qui constitue la merveille
la plus dstabilisante. Daprs les historiens comme Jacques Le Goff, limage de lInde dans les
crits mdivaux constituait un horizon onirique 24. Marco Polo inflchit ces attentes. Tout
dabord, il rduit considrablement la liste des peuples monstrueux. Il dtruit le mythe des
pygmes en Inde lorsquil affirme que ce ne sont que de tout petits singes :
Et veux vous dire encore, et vous faire connatre, que ceux qui
apportent les petits hommes dInde, cest grand mensonge et grande
supercherie quand quelquun dit que ce sont des hommes [] La
vrit est quen cette le y a une manire de singe qui sont trs
petits et ont un visage qui semble humain (Marco Polo, 414).
En effet, parmi les peuples que lui lguait la tradition antique, il ne mentionne que les
cynocphales quil situe dans les les Andaman. Marco Polo dit que ces derniers sont trs cruels,
car ils sont anthropophages, mais il faut souligner que notre voyageur considre ce peuple
comme des hommes et non pas une espce hybride. Une analyse attentive de la description de
Marco Polo rvle quil ne dit pas que les Andamanais ont une tte de chien, mais quils ont
tte comme des chiens et dents et yeux comme chiens aussi , car ils sont du tout
semblables la tte de grands chiens mtins (Marco Polo, 422). Ainsi, on ose conclure que le
voyageur vnitien fait rfrence la physionomie de ce peuple. Qui plus est, Marco Polo ntait
certes pas le premier parler des habitants de ces les. Lanthropologue A.R. Brown, dans son
livre The Andaman Islanders ; a study in anthropology,25 dclare que les premires mentions
crites de ces insulaires se trouvent dans les relations de deux voyageurs arabes qui visitent
lInde et la Chine au IXe sicle. Leurs mmoires sont traduits en franais au XVIIIe sicle par
labb Renaudot. Voici la description quil nous fournit :
24

Le Goff, Jacques, LOccident mdival et lOcan Indien : un horizon onirique , Pour un autre Moyen ge,
Paris, Gallimard, 1977, p. 280-298.
25
Voir lintroduction, p. 1 22, du livre: Brown A.R, The Andaman Islanders; a study in anthropology, Glencoe, Free
press, 1948.

84

Au-del de ces deux les, on trouve la mer appele dAndaman. Les


peuples qui habitent sur la cte, mangent de la chair humaine toute
crue. Ils sont noirs, ils ont les cheveux crpus, le visage et les yeux
affreux, les pieds forts grands [] et ils vont tout nus (Anciennes
Relations de lInde5-6)26.
Nous savons aujourdhui que les tribus des les Andaman vitent tout contact avec le monde
extrieur27. En effet, les rapports du gouvernement indien prcisent que certaines tribus nont
jamais pu tre recenses parce quelles disparaissent dans la fort ds que les agents du
gouvernement mettent le pied sur lle. Les quelques photographies des habitants rapportes par
les diffrentes missions nindiquent pas de particularits anatomiques, mais le fait que ces
insulaires vivent dans lisolement total et leur hostilit tout ce qui est en dehors de leur univers
a peut-tre aid cristalliser autour de ces les la lgende des hommes sauvages qui ressemblent
des chiens.
Tout comme Marco Polo, le rcit de voyage de Jean de Mandeville est aussi un best
seller qui fait rver plusieurs gnrations de lecteurs. Linfluence de cet ouvrage sur ses
contemporains franais et europens est juger par les rditions successives en France et
ailleurs. Christiane Deluz, parlant de limmense succs des Voyages, dclare :
[ ] son livre a t un des plus lus jusquau XVIIe sicle. Plus de
deux cent cinquante manuscrits sont parvenus jusqu nous, le plus
ancien copi pour Charles V en 1371, le plus rcent, en tchque, en
1783. Ce livre crit en 1356 en roman pour que chacun le
comprenne tait accessible, ds le XVe sicle, dans toutes les

26

Anciennes Relations de lInde et de la Chine de deux voyageurs Mahomtans qui y allrent dans le neuvime
sicle, traduits de larabe par labb Renaudot, Paris, MDCCXVIII.
27
Les tribus andamanais sont diviss en deux groupes : 1. Les Grands Andamanais et 2. Les Onge-Jarawa qui
regroupe (a) les Jarawa, (b) les Onge, (c) les Jangils : cette population qui vivait sur sa propre le a aujourdhui
compltement disparu (d) les Sentinelles : la population sentinelle na tabli aucun contact avec le monde
extrieur et ils sont considrs comme le peuple le plus isol du monde. Ils attaquent avec des flches tout ceux
qui sen approchent.

85

langues parles en Europe, anglais, latin, allemand, italien,


espagnol, nerlandais, galique, danois, tchque. 28( Deluz, VX).
En effet, les mmoires de ce chevalier errant deviennent vite le livre de chevet dun grand
nombre de voyageurs et dexplorateurs comme Christophe Colomb (1471), Martin Frobisher
(1576) et John Dee (1583).
Dans ses Voyages (1356), Jean de Mandeville se prsente comme un chevalier anglais qui
entre dabord au service du Sultan dgypte et ensuite celui du Grand Khan, o il demeure
pendant quinze annes. De retour de son voyage, il dcide de confier par crit les merveilles quil
a vues. Cependant, une analyse attentive de son ouvrage permet de constater que son rcit ntait
en ralit quune compilation de divers auteurs de lAntiquit, tel Pline, et des encyclopdies du
Moyen ge. Ce chevalier est-il donc le grand voyageur quil prtend tre ? Selon Deluz, le livre
de Mandeville contient des passages qui portent des marques doriginalit. Ainsi, lors de son
plerinage en Terre Sainte, on peut lire des dtails minutieux sur des marches monter ou
descendre pour accder aux sanctuaires. Il est aussi le premier parler de lHippodrome de
Constantinople. Tout cela nous mne conclure que Jean de Mandeville a quitt son pays pour
entreprendre un plerinage en Terre Sainte. Il est mme possible quil ait pass quelque temps au
service du sultan dgypte, puis quil soit rentr pour imaginer le restant de son voyage.
En ce qui concerne la partie sur lInde, Jacques Le Goff y fait allusion comme tant un monde
imaginaire. Ainsi, on voit paratre des gens sans oreilles ou se couvrant au contraire de leurs
oreilles gantes. Il y a des gens qui ont les yeux sur les paules ou la poitrine, ceux qui marchent
sur leur genou comme des btes et ceux qui se nourrissent de la seule odeur des fruits. Il est
pourtant intressant de noter que cette liste de monstruosits mise part, le thme essentiel du
28

Deluz, Christiane, Le Livre de Jehan de Mandeville. Une gographie au XIV sicle, Louvain-la-Neuve, Publication
de lInstitut dtudes Mdivales, 1988.

86

livre de Mandeville tait de montrer la profonde unit de ce monde pourtant si divers. Ainsi,
chaque fois quil parle de peuples monstrueux, Mandeville leur donne un trait humain qui les
rintroduit rsolument dans lhumanit. Les Pygmes savent trs bien travailler la soie. Les
cynocphales, quant eux, sont pourvus de raison et dune bonne intelligence et le jour du
son couronnement, le roi parcourt lle en grand cortge comme le ferait un souverain occidental,
acclam par un peuple arm de lances et de boucliers.
Mandeville prend aussi soin de rapprocher certains aspects de lhindouisme avec ceux du
christianisme : Les indiens vont en plerinage vers leur idole avec autant de dvotion que les
chrtiens Saint-Jacques en Galice . Comment par ailleurs critiquer les idoles alors que nous
avons des images de Notre-Dame et des saints que nous adorons ? (Mandeville, XXVII).29 Se
mutiler lors des grandes processions en lhonneur des idoles est signe damour et de rvrence
envers Dieu. Pourquoi critiquer les monarques musulmans qui ont un grand harem, car ils ne
font quaccomplir, comme des chrtiens, lordonnance de Dieu ; en dautres mots, ils se
multiplient pour peupler cette terre. Le rcit de voyage de Jean de Mandeville est une
compilation de diverses sources, mais le message quil essaie de communiquer est neuf. Il ne
serait pas inexact daffirmer que Jean de Mandeville a compos une uvre originale.
III. Voyageurs arabes
Cette vision de lInde ntait pas limite aux voyageurs occidentaux. Deux voyageurs
arabes, Al-Biruni et Ibn-Battuta, qui sont contemporains de nos voyageurs mdivaux, ont
galement vu la ralit au-del des strotypes.
Al-Biruni est assurment lun des plus grands savants du monde arabe. Les
renseignements biographiques sur lui sont flous, mais nous pensons quil est n en 973 dans une
29

Jean, de Mandeville, Voyage autour de la Terre, traduit et comment par Christiane Deluz, Paris, Les Belles
Lettres, 1993.

87

famille iranienne. Il passe les vingt-cinq premires annes de sa vie dans sa patrie o il reoit une
formation en sciences et mathmatiques. Il se distingue galement comme gographe, historien
et linguiste. la suite de ses tudes, il devient conseiller du prince dans sa ville natale de
Khawarizm. Aprs lassassinat de son matre et protecteur, il est emmen comme prisonnier en
Afghanistan. Il y est retenu par le roi dans la fonction officielle dastrologue. Il accompagne le
sultan dans des nombreuses expditions militaires au nord-est de lInde. Al-Biruni est un grand
critique de ces campagnes ; il crit dans ses mmoires:
Yamin-addaula Mahmud marched into India during a period of
thirty years and more. God be merciful to both father and son!
Mahmud utterly ruined the prosperity of the country, and
performed there wonderful exploits, by which the Hindus became
like atoms of dust scattered in all directions [... ] (Al-Biruni, 22)30
Pourtant, le rsultat de ses prgrinations est son rcit de voyage Kitab fi Tahqiq ma lil-Hind
(Livre sur la description de lInde). Le livre est une tude approfondie et rudite de la religion,
de la philosophie, de la culture et de ltat actuel des recherches en sciences et mathmatiques
des Indiens. Al-Biruni avoue ds le dbut de son ouvrage que le monde islamique est
diamtralement oppos au monde hindou :
Before entering on our exposition, we must form an adequate idea
of that which renders it so particularly difficult to penetrate to the
essential nature of any Indian subject. The knowledge of these
difficulties will either facilitate the progress of our work or serve as
an apology for any shortcomings of ours. For the reader must
always be in mind that the Hindus entirely differ from us in every
respect [... ] (Al-Biruni, 19).
Il stonne du fait que personne jusquici nait pu expliquer les vrais fondements de la religion
hindoue. Une des raisons pour cela est, selon lui, un manque dobservations directes :
30

Al-Biruni, Al-Birunis India, an English edition with notes by Edward Sachau, Pakistan, Government of West
Pakistan press, 1962.

88

Everything which exists on this subject in our literature is second


hand information which one copied from the other, a farrago of
materials never sifted by the sieve of critical examination (AlBiruni, 8).
Il remdie ce dfaut en se procurant des documents originaux et en entamant des discussions
avec des prtres hindous. Selon lui, le Dieu ou ltre Suprme est connu dans la philosophie
indienne, sous le nom dIsvara, qui veut dire immobile ou immuable. Ce Dieu a envoy sur la
terre quatre Vdas : le premier est le Rig Vda, le deuxime le Yajur Vda, suivent ensuite le
Sama et lAtharva Vda. Sils ont un vaste panthon de dieux, les hindous ne sont pas des
polythistes, car ils croient lunicit de Dieu :
The Hindus believe with regard to God that he is one, eternal,
without beginning and end, acting by free will, almighty, all- wise,
living, giving life, ruling, preserving; one who in his sovereignty is
unique, beyond all likeness and unlikeness, and that he does not
resemble anything nor does anything resemble him ( Al-Biruni,
32).
On aurait tort aussi de les qualifier didoltres, car ce nest pas la statue quils adorent mais celui
qui est reprsent par la statue. Cest ce quAl-Biruni appelle le langage des symboles. Ainsi,
pour reprsenter les ides au moyen de sons, nous employons les symboles, qui sont les mots.
Pour reprsenter des mots graphiquement, nous utilisons les caractres dune criture
quelconque. De la mme manire, dans la thorie cosmologique des hindous, les idoles
reprsentent une ide. Cette coutume dadorer les idoles ne se limite pas aux hindous. Dans
lAntiquit, les Grecs considraient les idoles comme des mdiateurs entre le monde humain et la
puissance divine, une opinion qui tait partage par le monde arabe :
The ancient Greeks considered the idols as mediators between
themselves and the First cause, and worshipped them under the
names of different stars and the highest substances...When the
heathen Arabs had imported into their country idols from Syria,

89

they also worshipped them hoping that they would intercede for
them with God (Al-Biruni,166).
Ainsi, travers cette tude comparatiste des textes sacrs, Al-Biruni semble vouloir montrer la
grande unit des religions. Mose, Krishna, le Christ et Mahomet ont tous reu leur inspiration de
la mme source divine et ils sont tous les promoteurs du progrs de lhumanit.
Abu Abd Allah Muhammad ben Abd Allah ben Muhammad ben Ibrahim, dit Ibn Battuta,
est connu comme le Marco Polo du monde musulman31. Il a vcu en Inde entre 1330 et 1346.
Nous avons trs peu dinformations biographiques sur cet explorateur. Nous savons quil est n
le 24 fvrier 1304 (la date est prcise au dbut de ses mmoires). Nous sommes en revanche
moins srs de la date de sa mort ou du lieu de son dcs. Nous navons aucun renseignement sur
le milieu dont il est issu et sur la formation quil aurait pu recevoir. Il est possible cependant de
dceler, partir de ses mmoires, quil dsirait tre un voyageur errant de pays en contres, au
hasard des occasions et selon son bon vouloir. Son but tait de dcouvrir toujours plus dhorizons
afin dtre le plus grand voyageur de lIslam et dtre le premier avoir parcouru des terres
inconnues (Ibn Battuta, 7)32. Il quitte Tanger lge de vingt-deux ans pour visiter la Mecque
et Mdine. Il a en effet accompli quatre plerinages et a sjourn plusieurs annes la Mecque. Il
y arrive la premire fois le 18 octobre 1326 et y demeure jusquen novembre. De retour en 1327,
il y rside trois annes. En 1331, il y revient aprs un voyage au Ymen et dans quelques pays de
lAfrique orientale, et il met fin ses prgrinations en 1349 aprs un long voyage en Inde et en
Chine. Sous lordre de son souverain mrinide, Abu Inan, Ibn Battuta a dict ses souvenirs Ibn

31

Ibn Battuta tait un voyageur inconnu de la majorit des savants europens jusqu la premire traduction de
son ouvrage en franais par C. Defrmery et B.R. Sanguinetti, Voyages dIbn Batoutah, Paris, 1853-1858. Le texte
avait t tabli partir dun manuscrit de la Bibliothque Nationale de France (Codex 907, Arabe 2291).
32
Ibn Battuta, Voyages et Priples choisis, traduit de larabe, prsent et annot par Charles-Dominique, Paule,
Paris, Gallimard, 1992.

90

Juzayy. Le Rihla (relation de voyage) est achev en fvrier 135633. La description de lInde, qui
constitue la partie centrale de son ouvrage, porte sur lhistoire indienne. Ibn Battuta se
transforme ici en chroniqueur du rgne de Muhammad bin Tughlaq, sultan de Delhi de 1300
1351.
Muhammad bin Tughlaq est une personnalit nigmatique et controverse de lhistoire
indienne. Esprit encyclopdique, il avait des connaissances approfondies en astronomie, en
mathmatiques ainsi quen philosophie. Il tait polyglotte, capable de sexprimer aisment dans
plusieurs langues comme le persan, larabe, les langues turciques et mme le sanscrit. Le rgne
de Tughlaq est caractris par des rvoltes. Une des premires raisons pour cela est la dcision
du monarque de transfrer la capitale de Delhi Daulatabad. Lempire de Tughlaq stant tendu
jusquau sud de lInde, la ville de Delhi tait devenue trop excentre comme capitale. Cette
mesure provoque le mcontentement et la rsistance devient une sorte de lutte personnelle entre
Tughlaq et son peuple. Il va sans dire que le souverain gagne la partie et impose sa volont avec
cruaut:
Le plus grave reproche quon peut faire au sultan, cest davoir
oblig les habitants de Delhi quitter leur ville []Il acheta toutes
les maisons et les logements de la ville, en paya le prix aux
propritaires et leur ordonna de la quitter pour Daulatabad. Mais les
habitants refusrent dobtemprer. Alors le crieur du sultan
proclama que, dans trois jours, il ne devrait plus rester dhabitants
dans la ville. La majeure partie de la population partit donc et le
reste se cacha dans les maisons. Le sultan ordonna alors de
rechercher les gens qui sy terraient. Ses esclaves trouvrent, dans
les ruelles, deux hommes : un paralytique et un aveugle quils firent
comparatre devant le sultan, qui ordonna que le paralytique soit
catapult au moyen dune baliste et que laveugle soit tran de
Delhi Daulatabad[]il fut dchiquet pendant le trajet et il
narriva que son pied [] (Ibn Battuta, 217).

33

Dans son introduction, Paule Charles-Dominique crit que le titre original de cet ouvrage tait Prsent ceux qui
aiment rflchir sur les curiosits des villes et les merveilles des voyages p.8.

91

Mohammad bin Tughlaq, passe pour un souverain dtestable aux yeux de son peuple. Mais
quelle image nous laisse Ibn-Battuta du sultan de Delhi ? La rponse, daprs nous, est un
portrait impartial et quilibr. Durant la grande famine dans la rgion de Doab, Tughlaq distribue
des provisions gratuitement tous ses sujets. Notre voyageur crit :
Lorsque la disette sabattit sur lInde et le Sind et que la vie devint
trs chre, [] le sultan ordonna quon donna tous les habitants
de Delhi des provisions pour six mois [] chaque individu, jeune
ou vieux, libre ou esclave (Ibn Battuta, 214).
Mais ce ct humble et gnreux du Sultan est contrebalanc par ses tendances cruelles, de sorte
quil tait fort normal de trouver au palais royal un supplici mis mort ( Ibn Battuta, 214).
Il y a de nombreuses anecdotes cruelles qui jalonnent le rcit de notre voyageur arabe. Dans
lhistoire qui suit, il raconte leffarouchement de son cheval lorsquil voit une masse
blanchtre sur le sol :
Un jour que je venais au palais, mon cheval fut effarouch, je vis
alors une masse blanchtre par terre. Je demandais ce que ctait et
un de mes amis mapprit que ctait le tronc dun homme qui avait
t coup en trois morceaux (Ibn Battuta, 214).
La deuxime anecdote raconte la dcapitation du frre du Sultan parce que ce dernier le
souponnait de trahison :
Le sultan avait un frre du nom de Masud Khan [] Ctait le plus
bel homme que jai vu au monde. Le sultan le souponna de vouloir
se rvolter contre lui. Il le questionna ce sujet. Masud avoua de
crainte dtre tortur. En effet, qui niait tre coupable de rbellion
quand le souverain le prtendait tait tortur et les malheureux
pensaient quil valait mieux mourir que dtre torturs. Le sultan
ordonna donc que son frre ft dcapit au milieu du march et
laiss l pendant trois jours selon la coutume indienne (Ibn Battuta,
215).

92

Malgr cette dichotomie trs visible de la personnalit de Tughlaq, notre voyageur ne porte
aucun jugement. Il ne cesse de souligner que les vnements quil raconte sont des scnes
auxquelles il a assist et dont il a t le tmoin oculaire. Cest au lecteur de tirer ses propres
conclusions. Dans son rcit Ibn Battuta se rvle avant tout comme un voyageur de lIslam .
Son objectif principal tait de fournir un tmoignage vridique de la socit musulmane de lInde
de son poque.
Lexotisme de lInde, pour lui, rside dans sa flore. Ibn Battuta tablit un vritable
inventaire des fruits qui sont uniques lInde comme le manguier qui est compar un oranger.
Il parle aussi des shaki et des barki qui sont le jacquier ou larbre pain, le jamun qui est le
djambou ou Eugenia jambu, lankur ou le raisin indien ou encore lanar qui est le mot indien
pour le grenadier. Il voque aussi la faune indienne, et notamment le rhinocros : Le
rhinocros est plus petit que llphant, mais sa tte est beaucoup plus grosse. Il a une seule
corne entre les deux yeux longue de prs de trois coudes et large denviron un empan. (Ibn
Battuta, 183) Louvrage de Battuta nest pas sans points faibles. Il y a des itinraires fantaisistes,
une chronologie errone et des dates qui ne correspondent pas la ralit. En effet, son ami Ibn
Khaldun confie au lecteur qu la cour, les gens se disaient tout bas quil mentait (Ibn
Battuta, 17). Notre objectif, ici, nest pas de nous prononcer sur la crdibilit du tmoignage
dIbn Battuta mais de montrer que pour les voyageurs arabes, le sous-continent indien nest
pas le grand contraire complmentaire 34 du monde arabe. Cest plutt une vision qui rige la
diversit culturelle au rang du patrimoine commun de lhumanit. Cest dans cette mme optique
que sinsrent certains aspects des relations des voyageurs occidentaux. Sils succombent parfois
la facilit du strotype, ils essaient souvent de montrer que les diffrences culturelles entre les
contres ntaient que superficielles.
34

Nous empruntons les termes dEdward Sad.

93

III. Conclusion
Limage de lInde, laube de la Renaissance, est indniablement celle dun pays soumis
aux errances de limaginaire. Il ne faudrait cependant pas accuser trop rapidement les auteurs de
lAntiquit et ceux du Moyen ge de propager une fausse image de lInde. Linventaire des
races monstrueuses relevait aussi de la ralit indienne, et les occidentaux nont certainement
pas invent les dieux plusieurs bras et plusieurs ttes. Ce qui leur a fait dfaut, ctait la
comprhension de la religion hindoue. Nous sommes tous prisonniers de notre bagage culturel et
la mentalit europenne colore par les rcits mythiques dantan faisait en sorte que le voyageur
voyait certaines choses travers le prisme du merveilleux . Ce leitmotiv de la monstruosit
mis part, la vision occidentale de lInde ne se rsume gure par un ensemble ngatif. Les
tmoignages de lAntiquit et ceux de Marco Polo et Jean de Mandeville voulaient, notre avis,
montrer que les diffrences entre lOrient et lOccident taient superficielles. On pourrait, ici,
mme revoir lhypothse de Franois Hartog qui crit que dire lautre, cest le poser comme
diffrent, cest poser quil y a deux termes a et b et que a nest pas b (Hartog, 331). Les
voyageurs mentionns nessaient-ils pas de dire que malgr les diffrences, a nest pas le
contraire de b ?

94

Chapitre 4
Le rgime des anecdotes dans les rcits de voyage (XVIIe XVIIIe sicles) : le cas particulier
de Pierre Du Jarric
Tantt magnifie comme un Eldorado oriental, tantt comme un lieu de travestis
rotiques, lInde du Moyen ge voque la fois, dans la psych europenne, la fascination, la
rpulsion et leffroi. Vers la fin du XVe sicle, le monde occidental assiste ce que Sophie
Linon-Chipon appelle une rupture pistmologique (Linon-Chipon, 2003, 11) qui bouleverse
ses notions de lunivers connu et inconnu. Cest Bartolomeu Dias, un explorateur portugais, qui,
en doublant le cap de Bonne Esprance en 1488, a ouvert la voie maritime vers les Indes
Orientales. Ainsi au moment o lEurope retrouvait le monde grco-romain, les navigateurs
portugais lui en ouvraient un autre, celui de lAsie. De nombreux Franais ont profit de
louverture de cette route maritime du Tage au Gange 1, pour visiter lInde. Cest le cas, par
exemple, dAugustin Hiriart,2 un joaillier franais originaire de Bordeaux. On a heureusement
retrouv quatre de ses lettres crites entre 1620 et 1632. Ingnieur la cour du grand mogol 3
Jahangir, puis de Shah-Jahan, il a pu observer de prs la socit indienne. LInde musulmane
forme la toile de fond de cette correspondance. Les renseignements quAugustin nous fournit
sont bien sr fragmentaires. Il informe ses correspondants que les musulmans taient les matres
de lInde. Malgr cela, il rgne dans ce royaume un esprit de tolrance et chaque personne vit en
libert de conscience. Hiriart est li, par sa belle-famille, au monde hindou. Il est donc un
1

Subrahmanyam, Sanjay, Du Tage au Gange au XVI sicle : une conjoncture millnariste lchelle
o
eurasiatique , Annales. Histoire, sciences sociales, n 1, 2001, p. 51-84.
2
Pour une biographie de ce joaillier franais qui est natif de Bordeaux, lire Les Voyageurs franais dans lInde aux
e
e
XVII et XVIII sicles, Bamboat, Zenobia, New-York, Lennox Hill, 1972.
3
Lempire moghol est fond en Inde par Babur, le descendant de Tamerlan en 1526 lorsquil inflige une dfaite
dcisive Ibrahim Lodi, le dernier sultan de Delhi la bataille de Panipat. Nous pensons que le qualificatif
mogol est driv de mongol. Ce sont seulement les six premiers empereurs de cette dynastie qui portent le
titre de grand moghol . Ils sont Babur (1526-1530), Humayun (1530-1556), Akbar (1556-1605), Jahangir (1605-
1627), Shah-Jahan (1627-1658) et Aurangzeb (1658-1707).

95

observateur privilgi pour parler des castes et du sati, le rite de limmolation des veuves sur le
bcher funraire de leurs maris. Dans une lettre adresse au baron du Tour, il crit : la mre de
ma femme et sa sur lorsque moururent leurs maris, elles se brlrent toutes vives tenant
embrass le corps de leurs maris morts 4 (Hiriart, 5). Quatre lettres dAugustin Hiriart ont,
jusqu prsent, t retrouves dans les papiers du savant franais Nicolas Fabri de Peiresc5. Il
faut aussi souligner que le cas dAugustin dHiriart est un cas isol, car les tmoignages franais
de ceux qui ont vcu en Inde demeurent, au soir de la Renaissance, un fait rarissime. Donc,
malgr lintrt pour lInde, le public franais navait recours qu des textes portugais ou
italiens pour leur fournir des renseignements sur ce pays. Augustin Hiriart, par contre, est pris du
dsir de voir le sous-continent aprs avoir lu Histoires des choses plus memorables advenues tant
ez Indes orientales que autres pais [ ] dun certain Pierre Du Jarric6. Ce dernier navait jamais
visit lInde, mais il crit ce qui est considr comme la premire synthse historique en franais
sur le sous-continent indien. Le livre est aussi vu comme tant un des premiers best-sellers
franais sur le sous-continent indien.
I. Biographie
Pierre Du Jarric est un jsuite qui est n Toulouse en 1566. La Biographie universelle
de Michaud ne nous fournit pas beaucoup de dtails sur sa vie, mais nous savons quil est entr
dans la compagnie de Jsus en 1582. La grande ambition de sa vie tait de partir en mission dans
les pays lointains, mais ce rve ne sera jamais ralis. Cette dception loblige trouver dautres
voies pour rpandre le message du Christ. Ainsi, Du Jarric sengage sur le chemin de
lenseignement et sur celui de lcriture. Il devient professeur de thologie morale au collge de
4

Hiriart, Augustin, dit de Bordeaux Four letters of Austin of Bordeaux , dans Journal of Punjab Historical Society,
Lahore, IV, 1916.
5
Lafont, Jean-Marie, Les Indes des Lumires Passeurs dOrient : Encounters between India and France, Paris,
Ministre des Affaires trangres, 1991, p. 13-40.
6
Bamboat, p- 39.

96

Bordeaux et il publie, entre 1608 et 1614, une vaste fresque en trois volumes intitule Histoires
des choses plus memorables advenues tant ez Indes Orientales que autres pas, de la descouverte
des Portuguais, en lestablissement & progrez de la foy chrestienne et catholique.7
En principe, Du Jarric stait seulement propos de traduire en franais les relations
publies par les jsuites italiens et espagnols sur les tablissements que la socit venait de
fonder en Amrique. Mais, comme chaque correspondant ne traitait que dune province, le
lecteur ne pouvait avoir quune ide incomplte des travaux des missionnaires dans le nouveau
monde ou dans les pays dAsie et dAfrique. Du Jarric renonce donc ce projet et dcide de
choisir dans la relation de chaque missionnaire ce quil y avait de plus intressant. Il compose
ainsi louvrage dont il est question. LHistoire de Du Jarric est divise en trois volumes et
chaque volume est subdivise en deux livres. Le premier volume ( livres I et II) parle de la vie
de saint Franois Xavier et de luvre des missionnaires jsuites dans lInde du sud (Travancore,
Cochin, Calicut, Vijaynagar, Bengale) jusquen 1599. Le deuxime volume (livres III et IV)
brosse un panorama de lInde musulmane sous le rgne dAkbar ainsi que des travaux
missionnaires en Afrique, en Chine, au Japon et au Brsil. Il traite le mme thme dans son
dernier volume, mettant le lecteur au courant de toutes les tentatives des jsuites jusquen 1610.
Le rcit de Du Jarric a connu un succs norme auprs du public franais, comme le prouvent les
rditions successives de son livre en France. Selon lhistorien Vincent Smith, le deuxime

Le titre complet de cet ouvrage est Histoires des choses plus memorables advenues tant ez Indes Orientales que
autres pas, de la descouverte des Portuguais, en lestablissement & progrez de la foy chrestienne et catholique : et
principalement de ce que les Religieux de la Compagnie de Jsus y ont faict, & endure pour la mme fin ; depuis
quils y sont entrs jusques lan 1600, [Le tout recueilli des lettres et autres Histoires, qui en ont t crites ci
devant & mis en ordre] par le P. Pierre du Jarric, Toulousain de la mme compagnie.

97

volume est republi indpendamment ds 1611 Arras et Valenciennes, tandis que lensemble
de luvre, traduite en latin par le pre Mathieu Martinez en 1615, est vendu jusquen Hongrie8:
In 1611, a new edition of the second volume appeared at Arras
(and was reprinted in 1628) under the title Nouvelle histoire des
choses...and this volume was also published in 1611 at
Valenciennes. A Latin translation of the entire work by Martinez
was published at Cologne in 1615 and entitled Thesaurus Rerum
Indicarum.9 (Maclagan, 7).
Nous allons maintenant analyser les aspects majeurs ou essentiels de cet ouvrage qui expliquerait
son influence sur le public de son temps.
II. Une cosmographie tardive ?
Nous savons que lobjectif principal de notre auteur tait de faire part aux lecteurs des
entreprises des jsuites aux Indes orientales. La lecture de certains mmoires , pourtant, lui
fournit suffisamment de matriel pour laborer le mme projet pour lAfrique, le Brsil, la
Chine et le Japon, ce qui le mne redfinir son ouvrage et le qualifier de cosmographie. Dans
son Avis aux lecteurs , Du Jarric crit :
Voicy enfin (ami lecteur) les deux livres qui restoyent de lHistoire
des Indes Orientales, combien quun peu plus tard que je neusse
pens, et que (peut-estre) tu neusses dsir : mais en
contreschange du retardement, je donne plus que je navais
promis. Car nayant encore trouv tout ce, qui estoit de besoing
pour dresser lhistoire des Royaumes de Congo et Angola, je
nestois point en deliberation den parler ; toutefois en ayant depuis
recouvr quelques memoires, et rencontr en divers autheurs, ce qui
manquait, je resolus dy adjouster ces deux pices. Voyant donc
quil se pouvait faire un livre des choses de lAfrique, y
comprenant celles du Brasil ; et un autre presque esgal des
8

Selon lhistorien C.H.Payne, linformation que nous fournit Vincent Smith est errone. Dans la prface de la
traduction anglaise du premier volume de Pierre du Jarric, il crit : The original French edition of Histoire []was
published at Bordeaux (not Arras a erroneously stated by Mr. Smith) in three quarto volumes which appeared
successively in 1608, 1610 and 1614 [...]In 1611, a new edition of Part II was published at Arras (chez Gilles
Bauduyn), and was reissued by the same publisher in 1628 [...] Payne, C.H, Akbar and the Jesuits, London,
Routledge Curzon, 1926, p.58.
9
Maclagan, Sir E. Douglas, The Jesuits and the great Mogul, Octagon Books, New York, 1972.

98

Royaumes de lAsie [] je resolus de suivre plustost cet ordre, que


celuy que javais propos au commencement du premier livre. Car
ce faisant je maccomodais davantage, la Cosmographie et
donnois moyen aux Lecteurs de trouver plus aisment es mappemonde les regions, desquelles il est ici faict mention (Du Jarric,
Avis aux lecteurs,volume 2).
Dans cette citation, Du Jarric avoue quil dvie de son projet initial. Pourtant, la cosmographie
est un genre qui sessoufflait la fin du XVIe sicle. La crise de ce genre est due deux raisons
principales. Premirement, le cosmographe qui adopte le point de vue du crateur pour atteindre
son savoir universel est accus dtre orgueilleux, car il prtend corriger lcriture au nom
de son exprience personnelle. Deuximement, la compilation encyclopdique par un seul
crivain devient dmode. Du Jarric, qui crit son ouvrage au dbut du XVIIe sicle, a-t-il raison
donc de le qualifier de cosmographique ?
Frank Lestringant, dans son ouvrage LAtelier du Cosmographe10, tablit une diffrence
nette et claire entre la cosmographie et le rcit de voyage. Selon lui, le voyageur, dans la
cosmographie, adopte une vue globale de lespace terrestre. Ainsi, dun coumne insulaire et
restreint, on passe ltude de la totalit du globe, ce qui exige un dplacement de point de vue.
Le cosmographe adopte le regard du crateur sur le monde pour le dcrire dans sa totalit.
Comme lcrit Lestringant : Lhypothse cosmographique suppose un monde global et plein,
sans autres limites que lorbe des cieux qui en dessine par projection les ples, les rgions et les
zones (Lestringant, 27). Il sensuit que cette description du monde provient de lexprience
personnelle de lauteur. Cependant, le cosmographe sacrifie souvent son rcit daventure
linventaire des curiosits, car pour lui laccent est mis sur le savoir. Lestringant compare
lHistoire dun voyage faict en la terre du Brsil de Jean de Lry aux Singularitez de la France
Antarctique dAndr Thevet pour mieux illustrer son point de vue :
10

Lestringant, Frank, LAtelier du Cosmographe ou limage du monde la Renaissance, Paris, Albin Michel, 1991.

99

Si lon place en vis--vis les Singularitez et lHistoire publies


vingt annes dintervalle, on saperoit que les deux ouvrages
combinent en des proportions inverses laventure et linventaire,
ces deux composantes fondamentales de tout rcit ditinraire 11
(Lestringant, 30).
Rappelons ici que Thevet est cosmographe du Roi de France (il sert successivement quatre rois :
Henri II et ses trois fils, Franois II, Charles IX et Henri III). Il travaille partir de 1556 au projet
trs ambitieux dune encyclopdie gographique universelle. Cet ouvrage, La cosmographie
universelle, est publi en 1575. Se conformant lesprit de son temps, Thevet sattarde sur les
singularits susceptibles de surprendre ses contemporains. Le terme, comme nous lavons vu,
dsigne des objets, des vnements ou des comportements qui sont hors du commun et pour
cette raison considrs comme tonnants. En ce qui concerne Andr Thevet, son inventaire
indien est un amalgame de la flore, de la faune et des murs indiennes. Parmi les curiosits
vgtales, il parle de lutilisation de la feuille de btel par les Indiens. Cette plante est bien
connue dans le sous-continent pour ses proprits mdicinales :
En ceste isle Patalis se trouue lherbe nomme deux betelle
[.]Ceste plante a la feuille comme le Laurier & presque naissant
par terre, ou aux arbres, en grimpant comme fait le Lierre, sans
porter fruict ne semence [.] De ceste herbe usent les Indiens tant
hommes que femmes, en ceste sorte : ils prennent des escailles des
Huistres, & les font seicher : puis puluerisent,& avec la pouldre ils
trempent la feuille de ceste herbe, y adioustans certains pommes
quils appelent Areca [] et de tout cecy mesl ensemble, ils font
des pillules rondes quils tiennent en la bouche sans les aualer : []
Ceste composition purge le cerueau & le conforte, chasse toute
ventosit,& appaise la soif & alteration (Thevet, 380).12
Les feuilles de btel sont utilises pour traiter lindigestion et les maux de tte. Malgr labsence
des qualificatifs, nous dcelons un sentiment dadmiration pour cette plante miracle capable de
11

Lestringant, Frank, Prface , Histoire dun voyage faict en la terre du Brsil, par Jean de Lry, Paris, Le Livre de
Poche, 1994, p.15-39.
12
Thevet Andr, La Cosmographie Universelle, Paris, Pierre lHuilier, 1575.

100

combattre plusieurs maladies. Ceci nest pas le cas lorsquil voque le festival du chariot de la
ville de Jagannath. La statue du dieu est alors pose sur un chariot et la machine est son tour
tire par des plerins. Les hindous se jettent souvent sous les roues de ce chariot, une action
hroque qui, daprs leurs croyances, fera renatre ladepte dans un tat de bonheur :
Elle (lidole) est conduite vne fois par lan sur un chariot huict
roues, & trainee par les plus anciens du pas : [] Et fault icy
penser, que de plus de cent lieues le peuple vient pour assister la
procession de ceste belle poupe : de la quelle ce pauure peuple est
si abus, que lors quelle passe parmy la rue, plusieurs deux se
precipitent dessoubz les roues du Chariot [] (Thevet, 384).

Figure 3: Le festival de Jagannath en Inde, Thevet Andr, La Cosmographie Universelle, Paris, chez
Pierre lHuillier, 1575, 384.

Dans ces deux passages, Thevet fait peu de commentaires. Cependant, lutilisation des
syntagmes comme pauvre peuple si abus , nous laisse croire que les msaventures de
ceux qui se livrent ce sacrifice volontaire provoquent une certaine commisration chez notre
auteur.
En ce qui concerne luvre de Du Jarric, elle dcrit principalement les entreprises des
jsuites dans les pays o il y avait une prsence portugaise comme lEthiopie, le Brsil, lInde et
la Chine, ces pays reprsentant les divers continents du monde. Tout comme Thevet, il tablit un
inventaire de la flore et de la faune. Annie Molini, dans son article Pierre du Jarric et

101

lAfrique 13 dmontre par exemple comment la description de lAfrique est un mlange de


fabuleux et de rel. Prenant le cas spcifique du royaume de Monomotapa, elle prouve comment
Du Jarric insiste sur le fait que ce royaume abonde en or : en plusieurs provinces diceluy, il y
a des minires do lon tire une grande quantit dor (Du Jarric, 108). Cette rfrence la
richesse apparat maintes fois, presque comme le refrain dune chanson. Ainsi, en dcrivant la
grandeur des fleuves du pays, il ajoute : certains endroits le fleuve contient de lor rduit en
particules comme du sable (Du Jarric, 106). Noublions pas que, daprs les croyances
populaires, les lgendaires mines du Roi Salomon mentionnes dans la Bible se trouvaient dans
le royaume de Monomotapa. Les descriptions de Du Jarric aident certainement perptuer ces
mythes. Les lphants sont lautre curiosit du Monomotapa et Du Jarric signale que ces btes
sont valorises pour leurs dents. Il voque galement la lgende des Amazones lorsquil affirme
que les principales forces du roi consistaient en une arme de femmes guerrires et courageuses :
[] une lgion de femmes qui habitent seules sans compagnie
dhommes en une province que le roi leur a baille et vont la
guerre comme les anciennes Amazones. Elles se bruslent aussi le
ttin droit pour tirer mieux de larc (car ce sont leurs armes
ordinaires) et combattent le plus souvent contre les Giachas,
peuples cruels et farouches auxquels elles ne cdent point ny en
prouesse ny en subtilit ny en exprience, tant fort courageuses et
exercites aux armes (Du Jarric, 108).
Pierre du Jarric, qui ne quitte gure son collge de Bordeaux, tablit un inventaire de singularits
en les reprenant des rcits de voyage dantan14. Cependant, la diffrence de Thevet, cet
inventaire est utilis des fins de propagande. Ainsi, aprs la description du royaume de

13

Molini, Annie, Pierre du Jarric et lAfrique. Le royaume de Monomotapa ,dans LAfrique au XVII sicle,Paris,
Renaud-Bray, 2002 p.157-165.
14
Annie Molini dans le mme article prcise que le pre Du Jarric a ml, dans ces chapitres consacrs au
royaume de Monomotapa, deux sources fondamentales : la relation du Congo de Filippo Pigafetta pour ce qui est
de la description de lempire du Monomotapa et les nombreuses informations venues de la Compagnie pour la
longue vocation du martyre du pre Sylveira p.164.

102

Monomotapa, Du Jarric souligne la ncessit de secourir les peuples de ces contres quil
qualifie de gens cruels et barbares et qui sacrifient aux idoles. Cest le pre Gonzale Sylveira
qui est envoy en mission au Monomotapa. Le missionnaire entre en contact avec la famille
royale, car il voulait tout dabord convertir le prince. Il va de soi que le peuple allait suivre la
voie du souverain, mais cette histoire na pas une fin heureuse. Gonzale Sylveira est perscut et
finalement mis mort par quatre grands sorciers et enchanteurs mahomtans (Du Jarric,
123). Du Jarric dcrit le martyre qui est survenu le 11 aot 1561 :
[] la dessus autres quatre le prennent par les pieds et par les bras
et layant lev de terre, autres deux lui mettent une corde au col, et
la tirent lun de, lautre del et de ceste sorte, ils turent luy ayant
fait jeter grande quantit de sang par le nez et par la bouche [] or
aprs que les barbares leurent meurtry, ils prirent limage du
crucifix quil avait entre les mains et la mirent en pices ; puis
attachrent le corps une corde et le tranrent une rivire qui
passe l auprs nomm Monsengesses ( Du Jarric, 123).
Il est indniable quun projet religieux motive la publication de louvrage de Du Jarric. Dans
lavant-propos du premier volume, il souligne limportance dentreprendre une conqute
spirituelle des pays inconnus (Du Jarric, 6) pour son lectorat. La citation qui suit confirme cette
affirmation :
Nous avons peu voir et connatre le mesme en plusieurs choses qui
sont arrives de nostre temps, et singulirement en la descouverte
des Indes, et tout plein dautres pas, qui nous estoient incogneus,
advenue depuis cent ans en a ou environ. Car il semble que Dieu
prevoyant quen ces derniers siecles la Foy de son Eglise devait
estre combatu et abbatu en plusieurs endroits de lOccident et du
Septentrion, tant par la puissance des Turcs, ennemis jurs du
Christianisme, que par laudace et impiet des Heretiques de ce
temps, a daign jetter lil de sa misricorde [] pour esclairer des
rayons de sa lumire tant de peuples et nations auxquelles la bonne
nouvelle de salut acquis aux hommes par le mrite de prcieux sang
de Jsus-Christ, sauveur du monde, nestoit encore parvenu (Du
Jarric, 2).

103

La page de titre du deuxime volume confirme notre hypothse, car elle illustre non seulement
les principaux missionnaires des Indes Orientales : saint Franois Xavier, le pre Gaspar Barz,
mais aussi ceux qui ont t massacrs comme le pre Rudolf Aquaviva et le pre Gonzale
Sylveira. On y reprsente la scne de martyre dcrite ci-dessus. Le jsuite tient un crucifix dans
sa main tandis que les autochtones ltranglent avec une corde.
Peut-on ainsi conclure que Du Jarric est un cosmographe tardif ? Pour Du Jarric, crire
nest pas seulement apporter sa contribution au savoir universel. Cela consiste aussi transmettre
la bonne nouvelle. Cette ide esquisse dans son premier volume est reprise dans le volume
suivant. Ici, dans son ptre Louis XIII, il demande son souverain de ne pas abandonner les
projets maritimes amorcs par son pre, Henri IV :
[] nous avons grande occasion desprer que V.M. faira durant
son rgne, refleurir la France autant, ou plus que jamais elle fleurist
en piet et religion, en paix et en justice, en richesse et en
puissance, bref en toutes les perfections dun estat tres chrestien ;
de manire que non content de ses bornes, elle ira porter la
cognoissance du Vray Dieu, avec ses loix es Terres-neuves et autres
pays barbares et idoltre (Du Jarric, ptre au Roi , volume II).
Frank Lestringant, dans son article le voyage, une affaire de religion 15, explique comment,
depuis Cicron et saint Augustin, la religion est vue comme ce qui relie les hommes Dieu et, du
mme coup, les hommes entre eux en fondant une communaut de croyants. La mission de Du
Jarric sinsre dans cette optique. Il veut tendre le catholicisme en sauvant les idoltres par le
proslytisme de la foi catholique. Luvre de Du Jarric ne correspond pas la dfinition de la
cosmographie telle quelle est esquisse par Lestringant. Ce serait peut-tre plus exact de dire
quelle suit le modle des fins de propagande ou de proslytisme. Cest pour cette raison que
15

Lestringant, Frank, Le Voyage, une affaire de religion , Transhumances Divines : rcits de voyage et religion,
textes runis par Linon-Chipon, Sophie et Guennoc, Jean-Franois, Paris, Presses de lUniversit de Paris-Sorbonne,
2005.

104

ses Histoires sont un mlange intressant danecdotes puises dans les rcits de voyage
antrieurs et danecdotes religieuses proclamant les vertus des missionnaires jsuites qui se
lancent sur des routes inconnues, se heurtent au danger pour la seule gloire de Jsus Christ.
Lanecdote suivante tmoigne ainsi du zle missionnaire de Franois Xavier qui va mme
jusqu lcher les plaies dun malade et sucer le pus lors de son sjour Venise:
Or entre ces malades, il y en avait un charg de bubes ou de
pustules, desquelles sortait une matire si vilaine & si puante, quil
ny avait personne qui la peut supporter [] il (Franois Xavier)
commence nettoyer ces ulcres chancreuses avec plus de soin et
diligence que de coutume, celle fin de vaincre cette rpugnance
de nature et toutefois il ne pouvait encore la surmonter du tout
jusqu ce quil fit une chose qui semblera aux dlicats bien
trange, mais non pas nouvelle ceux qui ont lu les histoires des
Saints. Cest quil se mit lcher les plaies de ce pauvre ulcr,
voire qui plus est, sucer la matire qui en dcoulait (Du Jarric,
63).
Cette anecdote met en vidence le stocisme et la persvrance de Franois Xavier. Le choix des
mots que Du Jarric emploie fait en sorte que ce micro-rcit peut tre lu deux niveaux.
premire vue, il nous raconte une histoire qui montre la souffrance du malade et la bont de
Franois Xavier, car il est le seul qui sapproche de lui pour le gurir. Cette histoire peut, dans un
deuxime temps, tre interprte au niveau symbolique. Les missionnaires sont les hommes lus
de Dieu, qui avaient pour but de parler du christianisme, de rpandre le message du Christ
partout dans le monde et de sauver les mes perdues . Son exprience lhpital prpare
Franois Xavier devenir un mdecin des mes .
Les anecdotes de ce genre ctoient celles qui traitent des singularits tout au long du
livre. Expliquant le nom de la mer Rouge, il crit que leau avait une apparence rougetre cause
du dpt sdimentaire qui sy trouve :

105

Comme lon est entr dans le Golfe, prenant main gauche, se


continue le reste de la cte Abyssine, jusques la ville de Saquen,
l o commence lgypte : et bien prs de l passrent les enfants
dIsral pied sec ce bras de mer, appel autrement la mer rouge :
non que de vray les eaux dicelle soient rouges, mais en apparence
tant seulement raison des montagnes qui font ses environs,
lesquelles ont force marbre rouge ; ou bien dautant quen plusieurs
lieux le sable qui est au fonds, est rouge, qui fait que les eaux
semblent tre de mme couleur (Du Jarric, 28).
Il y a cependant une deuxime interprtation qui simpose. La Bible, dans le livre de lExode,
raconte lhistoire clbre de la traverse de la mer Rouge par Mose et les Isralites. Ce rcit
miraculeux est considr comme lun des vnements fondateurs du judasme. Dans lanecdote
ci-dessus, Du Jarric ignore cet aspect merveilleux pour se concentrer sur laspect rationaliste.
Nous naurons pas tort de conclure que, pour lauteur, cest sa foi catholique qui dtermine si un
fait hors du commun puisse tre interprt comme une uvre divine ou sil appartient luvre
antithtique de Satan. Dans la critique quils font des prodiges paens, les jsuites rappellent
volontiers les paroles de Jsus sur les faux prophtes qui utilisent la magie pour abuser des
hommes. Dans les pages qui suivent, nous verrons que cet affrontement entre les conceptions
divergentes du miracle est prsent dans les anecdotes relatives au sous-continent indien.
III. Les anecdotes indiennes de Pierre Du Jarric
Dans son article intitul De la place de lanecdote dans lcriture missionnaire du XVIe
sicle : le modle de saint Franois Xavier 16, Jean-Paul Bachelot affirme que lanecdote occupe
une place importante dans l arsenal rhtorique des crits viatiques de la Renaissance. En ce
qui concerne lInde, louvrage de Du Jarric contredit laffirmation ci-dessus. La description du
sous-continent stale sur les trois volumes des Histoires, mais nous ne comptons quune
16

Bachelot, Jean-Paul, De la place de lanecdote dans lcriture missionnaire du XVI sicle : le modle de saint
Franois Xavier , De lOrient la Huronie : du rcit de plerinage au texte missionnaire, sous la direction de Poirier,
Guy, Gomez-Graud, Marie-Christine, Par, Franois, Qubec, Les presses de lUniversit Laval, 2011, p. 251-266.

106

trentaine danecdotes. Pourquoi se montre-t-il si peu enclin tablir une collection de


singularits ? La raison, selon nous, revient au projet initial de Du Jarric. Il voulait tmoigner de
lactivit apostolique des jsuites et des possibilits offertes par cette population lointaine au
processus dvanglisation. Cest le point central de son travail sur lInde et il dcide dvacuer
tout autre dtail secondaire. dfaut de valoriser les singularits, la seule raison pour laquelle
Du Jarric convoque les anecdotes est en fonction de leur exemplarit, autrement dit les anecdotes
reprsentent une situation spirituelle particulire. Or, lInde est un pays o plusieurs religions
foisonnent et notre auteur parle des deux principales : lislam et lhindouisme.
i. LInde musulmane
Deux grandes puissances trangres sont prsentes, en Inde, la Renaissance. Au sud, en
1498, Vasco da Gama dbarque Calicut et les Portugais deviennent ainsi les premiers
europens sinstaller en Inde, tout particulirement dans les rgions ctires au sud de lInde.
Ils tablissent des comptoirs comme celui de Goa, mais aussi un comptoir dans une bonne baie
(bom baia en portugais) qui deviendra Bombay17. En 1526, Babur, un descendant de Tamerlan,
est chass de sa capitale, Samarcande18. Il arrive en Inde, entre en conflit avec la dynastie
afghane des Lodi et sempare de la capitale, Delhi. Il fonde ainsi lempire moghol (dformation
du mot mongol, car Tamerlan se disait descendant de Gengis Khan). LInde relevait alors de
deux grandes puissances trangres, les moghols au nord et les Portugais au sud. Or, les deux
caractristiques fondamentales du gouvernement portugais en Inde taient, premirement, le
contrle absolu des voies maritimes et, deuximement, la conversion du peuple indigne au
christianisme. Cette tche de proslytisme est confie aux jsuites. Le premier contact entre ces
deux puissances, moghole et portugaise, au sein du sous-continent indien, se fait par
17

La ville de Bombay est actuellement connue sous le nom de Mumbai. Le nom provient de la contraction de la
desse hindoue Mumbadevi, vnre par les habitants de cette ville.
18
Ville qui se trouve en Ouzbkistan.

107

lintermdiaire des jsuites qui essaient de gagner lempereur moghol leur religion. Akbar, le
petit fils de Babur, occupe alors le trne ; cest un esprit ouvert la diffrence des croyances.
Dans son ouvrage intitul Akbar and the Jesuits19, (le livre qui est une traduction anglaise de la
partie de luvre de Du Jarric consacre lInde), lhistorien anglais C.H Payne crit que les
jsuites taient les seuls vraiment connatre le personnage nigmatique du grand mogol et
que cela contribue la grande originalit de cet ouvrage:
The early Jesuit missionaries wrote so sparingly and withal so
modestly of their adventures by sea and land that we are
unaccustomed to think of them as travellers. Yet few men of their
day have a better right to the designation. We point with pride to
the narratives of Fitch, Hawkins, Coryat, Roe, and other of our
merchant heroes who in the opening days of the seventeenth
century sowed the seeds of British influence in the East. But they
went nowhere the Fathers had not been before them. The latter
were, in fact [...t] he only Europeans who found their way into the
Mogul empire in the sixteenth century. Moreover, theirs was no
flying visit [...] and in the course of their missionary labours,
traversed his dominions from end to end, from Lahore to Kabul,
and from Kashmir to the Deccan (Payne, 16).
Nous verrons, dans les analyses qui suivent, quaucun de nos voyageurs ntablit de contacts
personnels avec lempereur moghol et que leur description de sa personne se rvle en grande
partie aportique. En ce qui concerne louvrage de Du Jarric, cest travers le personnage du
grand moghol que nous avons des aperus de lInde islamique.
Du Jarric entremle souvent sa narration de correspondances, les relations des jsuites
tant composes de lettres envoyes Rome par des missionnaires tous les ans20. Franois

19

Du Jarric, Pierre, Akbar and the Jesuits: an account of the Jesuit missions to the court of Akbar, translated into
English with introduction and notes by Payne, C.H., London, George Routledge and sons,1926.
20
Lors de la formation du Compagnie de Jsus, saint Ignace de Loyola tablit un systme de correspondance. Ainsi
tout jsuite parti en mission devait crire ses suprieurs un compte rendu minutieux de ses activits dans les
pays lointains. Il y avait ainsi les Relations annuelles de diverses missions ainsi que dautres lettres plus
personnelles. Le style et le sujet de ces lettres variaient selon le destinataire. Pour une analyse dtaille de

108

Xavier dans une missive Ignace de Loyola expliquait quelle fonction devait remplir ces lettres.
Elles permettaient de remplacer la conversation, faisaient office, pourrait-on croire, de courriel
du XVIe sicle. Pour le religieux parti en terres lointaines, la lettre est le trait dunion qui
comble la distance entre les divers membres de la Compagnie:
Puisque cest seulement par des lettres que nous nous reverrons en
cette vie, il faut quen ce peu de temps qui nous reste de cette vieci, nous nous voyions beaucoup par lettres. Cest pourquoi je
procderai comme vous me lavez ordonn par lettre, de vous crire
souvent 21 (Saint Franois Xavier, 45).
De mme, louvrage de Du Jarric contient des lettres monophoniques comme celles de
Franois Xavier ou encore un change pistolaire comme celui qui existait entre les Jsuites et le
Grand Moghol, Akbar. Comme preuve, nous citons lextrait dune lettre que lempereur envoie
au pre Rudolf Acquaviva :
Venerables Peres de lordre de S.Paul, Je vous fais savoir, comme
je vous suis fort affection, jenvoye Ebadola mon ambassaseur, &
Dominique Briz son interprete, pour vous prier de menvoyer deux
Peres, qui soyent bien versez aux lettres& qui portent avec eux les
principaux livres de la loy, & les Evangiles : parce que jay un tres
grand desir de cognoistre ceste loy,& la perfection dicelle[] (Du
Jarric, 440).
Cette lettre montre la volont de lempereur moghol de connatre davantage la religion
chrtienne et rvle ses penses intimes. Le ton des lettres savre familier22 et la logique interne

diverses catgories de lettres jsuites lire Afonso-Correia, John, Jesuit letters and Indian history, 1552-1773,
Bombay, Oxford University Press, 1969.
21
Saint Franois Xavier, Correspondance 1535-1552, Lettres et Documents, traduction intgrale, prsentation,
notes et index de Didier, Hugues, Paris, Descle de Brouwer-Bellaramin, 1987.
22
e
Luc Vaillancourt dans son livre La Lettre familire au XVI sicle, (Paris, Honor Champion, 2003) trace
ltymologie du mot familiaris et il crit : Chez les Romains de lAntiquit, le terme dsigne un parent, un
domestique ou un ami, celui qui est de la famille, de la maison ou qui a une habitude particulire avec quelquun.
e
Lorsque la forme franaise famelier apparat vers le XII sicle, elle conserve le sens latin : qui est regard
comme tant de la famille, [] ami, serviteur . Dans ce contexte smantique, la lettre familire est dabord et
e
avant tout celle destine un proche. Au XIII , familier dsigne par extension libre dans ses rapports, comme

109

est comparable la progression de la parole dans une conversation. Le procd pistolaire


devient un moyen original de faire sentir au lecteur quil sintroduit dans lintimit des
correspondants. La lettre permet, en outre, linclusion des anecdotes ou de rcits digressifs.
Prenons comme exemple cette anecdote o Akbar rvle au pre Rudolf Aquaviva que les
prtres musulmans complotaient contre lui : Ces mullas, dit-il, sont tratres et mchants, et pour
cela je veux te bailler de mes gens pour te garder, & taccompagner partout (Du Jarric, 455).
Lcriture pistolaire devient ainsi un procd littraire visant rvler au lecteur les intrigues
ou, comme dirait Varillas, les histoires secrtes de la cour royale.
La lettre sert aussi dresser un portrait dAkbar. Lempereur mogol apparat comme un
esprit suprieur, subtil, curieux des choses et des hommes et ouvert la diffrence des croyances,
des arts et des civilisations 23 (Lafont, 20). Les jsuites cependant comprennent vite la situation.
Akbar nest pas un fervent adepte de lislam, mais il ne se convertira pas pour autant au
christianisme, ce qui tait lobjet principal de la mission. Ainsi, ce mme empereur, vu sous des
lumires positives, se mtamorphose en un tre obstin qui avait une folle ambition & dsir
[ ] dtre estim quelque grand prophte, & comme un demi dieu en terre (Du Jarric, 476).
En effet, Du Jarric raconte ses lecteurs plusieurs anecdotes o Akbar est secou de son
obstination avertie par leventualit du courroux cleste de Jsus Christ. Lanecdote suivante
raconte comment Akbar est puni pour adorer le soleil24 :
Il semble que ce bon Dieu, qui ne dsire pas la mort du pecheur,
ains plustost quil se convertisse lui & se sauve, voulust lui
envoyer quelques chtiments et punitions, pour lesveiller du
sommeil de son obstination [] Comme il (lempereur moghol)
tait sur la terrasse de son palais, faisant une grande fte
dans une famille . lpoque classique, le mot semploie galement avec le sens de ce quon dit ou crit
naturellement en dehors des relations hirarchiques, officielles p.13.
23
Lafont, Jean-Marie, Les Indes des Lumires , Passeurs dOrient : Encounters between India and France, Paris,
Ministre des Affaire trangres, 1991.
24
Du Jarric informe le lecteur quun pareil incident arrive au roi de Chine pour ses croyances aveugles.

110

lhonneur du soleilvoil que le feu tombe du ciel, & se prend


premirement au pavillon du prince, qui tait trs riche, lequel fut
brl entirement, sans quil y eut personne qui osa aller teindre le
feu. Car tous taient si tonns, quils navaient pas le courage de
sen approcher. De l, il saute sur les autres tentes, qui taient sur la
mme terrasse 25(Du Jarric, 478).
Akbar est sans contredit lune des plus remarquables figures de lhistoire indienne. Son
gnie porte lapoge lempire que des chefs tartares avaient fond au nord de lInde. Retracer la
vie et les actes dun tel prince, dresser son portrait moral et psychologique, tels sont les grands
mrites de luvre de Du Jarric. Cependant, son objectif principal est de parler des entreprises de
jsuites dans les pays de mission. Tous ceux qui ne se convertissent pas au christianisme sont
qualifis de barbares, comme le seront lempereur moghol Akbar et la communaut musulmane.
ii. LInde hindoue
Si notre auteur adopte une attitude peu sympathique envers lislam, elle nest gure
diffrente envers les hindous. Dans son Avis au lecteur , Du Jarric dit quil sest employ de
son mieux rpondre lattente des curieux de son poque. Lislam tait beaucoup mieux connu
du public cultiv et cest peut-tre pour cela quil prfre donner une description plus dtaille
des croyances et des coutumes hindoues. Pour Du Jarric, cette religion nest quun tissu de
superstitions. propos de la rincarnation, il nhsite pas en faire ressortir les aspects ridicules,
notamment dans lextrait suivant li la vache sacre:
25

Abu al-Fazal ibn Mubarak, premier ministre dAkbar, est lauteur dAkbarnama ou le livre dAkbar. Dans cette
biographie, il parle de cette pratique de lempereur dadorer le soleil. Il crit : Lempereur ne se permet jamais
de tourner en ridicule les opinions daucune secte ou religion ; il ne songe qu faire un bon emploi de son temps
et ne ngliger aucun de ses devoirs religieux, en sorte que, grce la puret de ses intentions, chaque action de
sa vie puisse tre considre comme un hommage la Divinit. Plein de reconnaissance envers la Providence, il lui
demande sans cesse de le guider dans lexamen de sa propre conduite ; mais il implore plus particulirement cette
faveur certaines heures de la journe. Ainsi, au point du jour, au moment o le soleil met ses premiers rayons,
midi quand ce flambeau de lunivers resplendit de tout son clat, et le soir quand il se drobe aux regards des
habitants de notre globe, minuit enfin, lorsquil va recommencer sa marche ascendante []Sa Majest professe
une grande vnration pour le feu en gnral, et pour la lumire artificielle, quon doit regarder comme une
manation de la lumire naturelle . Citation traduite en franais par Jancigny, Adolphe de, Histoire de LInde
ancienne et moderne et de la confdration indo-britannique, Leipzig, Collection Hetzel, 1860, volume 1, p.173.

111

Ils [les hindous] sacrifient des boucs, des moutons, & plusieurs
autres animaux ; non toutefois des vaches, car ils les tiennent
comme chose divine, selon qua est dit, & en font si grand cas, que
sils peuvent mourir tenant une vache par les hanches, ou bien
aupres dicelles, ils estiment estre bien-heureux, cuidans que leur
ame entre dans ceste beste, quils tiennent pour la meilleure loge,
quelle puisse avoir (Du Jarric, 44).
Selon la philosophie hindoue, le sacrifice est le moyen qui assure la primaut du sacr dans la vie
quotidienne. Les textes vdiques spcifient, en effet, quil revient aux hommes de veiller la
subsistance et au bien-tre des divinits qui, en retour, envoient, par exemple, la pluie pour les
rcoltes. Mdiation entre les tres visibles et invisibles, le sacrifice est, pour lhindou, une
nourriture offerte aux dieux et cest par le feu sacrificiel que celle-ci pourra atteindre le royaume
des cieux. Il est intressant de noter, dans cette conception, une interdpendance directe entre le
ciel et la terre, voire un rapport de causalit. Si lhomme ne sacrifie pas ou, en dautres mots,
noffre pas de nourriture aux dieux, ceux-ci saffaibliront et ne pourront intervenir sur terre aux
moments voulus. Le sacrifice est donc un moyen utilis pour renforcer la puissance des dieux.
Du Jarric a raison de signaler la mise mort des animaux pour le rite sacrificiel26. Sa description
est cependant parseme des adjectifs qui qualifient cette pratique de sottise . Le peuple qui
croit cette religion est un peuple idiot et ignorant, ce qui rvle le sentiment de supriorit que
le jsuite ressentait vis--vis des hindous.
La dvotion de lhindou est personnifie par diverses figures singulires. Par moments,
elle adopte le visage du brahmane ou encore celui de la figure nigmatique du yogi .
Dans la littrature antique, la clbre scne du dbat entre Alexandre et les asctes indiens aide
perptuer limage des gymnosophistes ou des philosophes nus . Selon les anciens, les
gymnosophistes ne craignent aucun pouvoir ni aucune menace, ils mprisent les biens du monde
26

Lhistorien indien D.N. Jha affirme que la viande tait la nourriture prfre des dieux. Lire son livre Myth of the
holy cow, London, Verso, 2001.

112

et la vie elle-mme, et sont la recherche de la dlivrance totale du cycle infernal des


renaissances. Cest partir de ce type de rcit que la postrit va lire lInde, tablissant une
confusion entre le renonant et les brahmanes. Le brahmane est un membre des quatre castes
hindoues regroupant notamment les prtres. Le yogi , au sens tymologique du terme, cest
quelquun qui pratique le yoga. Du point de vue hindou, le yogi est plutt une forme
dengagement spirituel. Du Jarric ntablit gure cette diffrence dans son ouvrage. Selon lui, les
yogis sont des brahmanes qui ne sont pas maris : Il y a une autre manire de brahmane qui
ne se marient point : lesquels maintenant on appelle jogues (Du Jarric, 44). La moralit de ces
deux types de brahmanes ou prtres hindous est ravale, car ce sont pour Du Jarric des
hypocrites qui gardent le peuple dans lignorance pour leur propre intrt. Voici la description
quil nous fournit propos de ces prtres maris :
Ceux-ci usent de milles tromperies et fallaces, pour dcevoir le
peuple et faire bouillir leur marmite. Car ils font acroire, que leurs
pagodes se banquetent bien souvent les uns les autres, et quils
veulent quon leur offre des choses, qui soient propres pour se bien
festoyer par ensemble. Mais aprs que par telle ruse et finesse, ils
ont eu ce quils demandaient, ils enlvent tout cela en leur maison
et en font bonne chre entreux. Que si le peuple est peu soigneux
porter les offrandes, quils demandent, ils intimident ces pauvres
gens, et leur font entendre, que les Pagodes sont fort courroucez et
indignez contre eux et quen punition du mpris [] ils leur
envoyeront de grands maux, comme maladies, pertes, et autres
desastres, que bien souvent ces mchants Brachmanes leur causent
par lentremise du Diable, avec leurs enchantements et
sorceleries (Du Jarric, 45).
Nous remarquons demble lutilisation de nombreuses remarques ngatives pour dcrire les
prtres hindous. Du Jarric, en effet, leur accole lpithte de mchant . Les brahmanes
collaborent avec le diable pour intimider les pauvres gens . Qui plus est, ils utilisent mille
tromperies pour dcevoir le peuple. Ils sont, pour Du Jarric, des hypocrites qui gardent le

113

peuple dans lignorance pour leur propre intrt. En effet, il existe un parallle frappant entre la
description ci-dessus et celle de Marco Polo. Le Vnitien dcrit les brahmanes comme tant
des magiciens et des sorciers (Marco Polo, 426), image que lon pourrait rapprocher du prtre
indien fainant et sorcier. Ces descriptions sont aujourdhui lobjet dattaques virulentes de
certains orientalistes comme Edward Said. Selon lui, limage du prtre oriental fainant et
dbauch est un leitmotiv rcurrent dans presque tous les rcits de voyage27. Franois Bernier,
par exemple, nous raconte lanecdote o les prtres hindous choisissent une belle fille comme
pouse du dieu Jagannath. La nuit des noces, le dieu est cens dormir avec elle et la fille doit,
son tour, demander son poux divin de prophtiser les vnements de lanne suivante. La nuit,
un prtre entre dans le temple, jouit de la fille et lui fait croire ce que bon lui semble. Il existe un
parallle frappant entre le rcit dcrit ci-dessus et celui dcrit par Pierre Poivre dans ses
Mmoires dun voyageur lorsquil parle des talapoins ou prtres siamois. Poivre crit :
On ne saurait croire combien de ruses et de stratagmes ils (les
talapoins) emploient pour satisfaire leurs dsirs criminels. Je ne
rapporterai ici quun trait de leur faon qui a fait beaucoup de bruit
Merguy pendant notre sjour dans ce pays l 28 (Poivre, 65).
Poivre dcrit ensuite la ville de Tenasserim, au Siam, qui tait clbre pour sa pagode. Comme le
temple Jagannath, cette pagode tait aussi un lieu de plerinage annuel pour les fidles. Poivre
continue lhistoire en disant que parmi la foule []il y avait une jeune fille . Les charmes et
la beaut de cette fille ont allum dans les curs des Talapoins une passion furieuse. Pour

27

Selon Sad, les romans de Gustave Flaubert constituent de bons exemples des ides reues . Il crit : Woven
through all of Flauberts Oriental experience, exciting or disappointing, is an almost uniform association between
the Orient and sex. In making this association Flaubert was neither the first nor the most exaggerated instance of a
remarkably persistent motif in Western attitudes to the Orient [...] Why the Orient seems still to suggest not only
fecundity but sexual promise, untiring sensuality, unlimited desire, deep generative energies is something on
which one could speculate Orientalism, p.188.
28
Poivre, Pierre, Les Mmoires dun voyageur, texte reconstitu et annot par Malleret, Louis, Paris, cole
Franaise dExtrmeOrient, 1968.

114

satisfaire leurs dsirs charnels, ils invitent la jeune fille venir voir les curiosits du temple et lui
drobent ainsi sa chastet. Pour justifier cette action honteuse les prtres, ont recours, daprs
Poivre, la fourberie la plus grossire (Poivre, 65). lentre de la pagode, il y avait un
dragon, qui est suppos tre le ministre de la colre des Dieux. Les prtres se servaient
avantageusement de cette crdulit populaire. La bouche de lanimal est peinte en rouge et on
publie la nouvelle quelle a t victime du courroux cleste. Quant aux parents de la victime,
Poivre dit que loin de se fier la tromperie, ils firent encore des presens aux talapoins
(Poivre, 67). Malgr lcart temporel et spatial qui spare ces ouvrages, ils sont au diapason
quand ils parlent de la grande ignorance des peuples orientaux face aux enseignements du
vrai dieu. Ainsi, limage du brahmane prsent dans le rcit de Du Jarric est le reflet
invers de celle des gymnosophistes des Anciens.
Si le portrait du brahmane dpeint par Du Jarric est fait de prjugs, le personnage de
yogi nest gure plus exempt des invectives de lauteur. Au Moyen ge, on trouve des rcits
fabuleux qui vantent les prouesses asctiques des yogis. Marco Polo, par exemple, attribue une
longvit sans pareille au cuigui 29. De mme, Nicolo Conti, sinspirant sans doute du rcit du
voyageur vnitien, affirme que certains dentre eux ne vivent pas moins de trois sicles30 (Conti,
25). Mais le yogi de Du Jarric nest plus larchtype de la sagesse imagin par les crivains de
lAntiquit et ceux du Moyen ge. On en donnera pour preuve cette anecdote qui met en scne
un yogi de la ville dAhmedabad dans une scne dune grande arrogance:
Ils [les missionnaires] arrivrent sur la my mars une ville
nomme Amadaba, ou ils virent trois choses remarquables : lun fut
un jogue, qui se tenait au milieu de la grande place de la ville,
auquel une infinit de monde accourait de toutes parts pour le voir.
Car il tait estim un grand Saint parmy eux, cause de laustrit
29

Voir la note la page 76 de notre thse.


Conti, Nicolo, The Travels of Nicolo Conti in the east in the early part of the fifteenth century dans Major, Richard
Henry (d.), India in the Fifteenth Century, New-York, Burt Franklin, 1970.
30

115

de vie quil menait. Comme font aussi la plupart de ces jogues []


Or celui-cy que les Pres virent Amadaba, tait si superbe et
orgueilleux, que le fils du Roy, le sultan Morad, duquel a t parl
ci-dessus, layant demand venir vers soi, lautre ny voulut point
aller : ains avec un grand faste et arrogance rpondit ceux, qui le
venait querir de sa part, disant, que le prince vienne lui-mme, sil
veut : car ma sainctet mrite bien cela. Le prince ayant entendu
une si sotte rponse, le fit trs bien foetter, et puis le bannit de tout
ce pays, o il tait pour lors, selon que mritait sa prsomption et
outrecuidance (Du Jarric, 468-469).
Lutilisation des mots comme orgueilleux , arrogance ou mme prsomption peint
une image antithtique de celui qui est cens tre le synonyme de la sagesse. Pourtant, la vie
asctique mene par les yogis nest pas diffrente de celle des missionnaires. Pour prouver notre
point de vue, nous proposons de comparer les deux extraits suivants : le premier dcrit la vie
austre des yogis et le deuxime est un court rcit qui met en vidence la dtermination de saint
Franois Xavier pour sengager sur la voie spirituelle :
Il y a une sorte de Jogues, qui vivent comme ermites parmi les
dserts, et solitudes, ou bien dans des cachots et cavernes de la
terre. Ceux-ci mnent une vie austre et affligent leur corps par
veilles, jenes et autres prets, endurant le froid, le chaud, la
faim, la soif, et semblables incommodits (Du Jarric, 46).
Or jaoit que Franois Xavier et t nourri assez dlicatement en
la maison de son pre, et net pas accoutum de marcher pied ; il
endurait nanmoins si volontiers telles incommodits, que non
content du travail ordinaire, quapporte quant et foy le chemin, il
ajouta encore de son gr une plus dure pnitence, qui fut de
porter durant tout ce voyage ces petites cordes toutes pleines de
nuds, avec lesquelles il bandait ses cuisses []do advint
quen cheminant, ces cordelettes entrent si avant dans la chair, qua
peine sapercevait-on mmes des nuds, tellement que cela lui
causa s cuisses des ulcres fort griefs, accompagn dune trs
grande et continuelle douleur (Du Jarric, 61-62)31.

31

Cest nous qui soulignons.

116

Ces deux citations laissent entendre que la vie mene par notre missionnaire est semblable
celle des asctes hindous. En effet, ce ne serait pas inexact de conclure que Franois Xavier, qui
renonce tous les conforts de la maison paternelle et qui se dtache du monde extrieur pour
sengager sur la voie de la religion, est un yogi hindou ou, linverse, les yogis sont des
missionnaires habills lindienne. Cette similarit tait si frappante que le jsuite Roberto de
Nobili, missionnaire dans lInde du sud, commence porter des vtements hindous pour paratre
comme un saint homme la mode indienne et il adopte mme plusieurs coutumes indiennes.
Nobili pensait que ces amnagements taient ncessaires pour propager le christianisme en
Inde32.
Pierre Du Jarric, par contre, ignore ces ressemblances. Pour lui, ces deux figures
religieuses, le missionnaire et le yogi, sont diamtralement opposes lune lautre. Dans
lanecdote relative Franois Xavier, notre auteur juxtapose des propositions antithtiques pour
mettre en vidence le stocisme et la persvrance du missionnaire. Limage du jeune garon qui
mne une vie confortable chez ses parents parce quil et t nourri assez dlicatement et qui
net pas accoutum de marcher pied contraste avec lindividu qui endure de grandes
incommodits pour la gloire de Dieu. Et comme si ses luttes contre les lments naturels taient
insuffisantes, il sinflige une douleur supplmentaire en attachant des cordes autour de ses
32

Dans son livre Jesuit writings of the early modern period 1540-1640, (Indianapolis, Hackett publishing company,
2006), John Patrick Donnelly cite de Nobili comme disant que les problmes des jsuites provenaient du fait quils
ne voulaient pas sadapter aux coutumes des pays. (All our difficulty comes from want of adaptation) (107). En
effet, ce missionnaire tait de lavis que les jsuites partout dans le monde devaient suivre lexemple dAlexandre
le grand. Il crit : In this matter that interests us from a religious view point, let me be allowed to draw an
analogy from a secular precedent. What Alexander (the Great) had to say in connection with the subduing of
nations conquered by force of arms is well known. He maintained that what most effectively ensured the control
of nations thus conquered was the willing cooperation of a population won over by means of mutual exchange of
social habits. Indeed, I am convinced that the spiritual conquest which is our objective must be achieved in much
the same way as that of the political conquest[...]Just as the overlord of city states must [to ensure his sway] adopt
many of the local institutions, so too must the ecclesiastical leaders set over the Christian communities[...]we must
give them certain advantages, and must also learn certain lessons from them. In other words, we must learn and
tolerate their human ways of acting in society, so that in turn we may teach and strengthen in them the ways of
Godp.110.

117

cuisses. Ici, le corps souffrant de Franois peut tre vu comme une image symbolique de la
souffrance humaine. Les missionnaires sont les hommes lus de Dieu, qui avaient pour but de
parler du christianisme et de rpandre le message du Christ partout dans le monde. Ils renoncent
tous les plaisirs pour sauver les mes perdues . Cette bienveillance des missionnaires, aux
yeux de Du Jarric, est bien diffrente de laction des yogis hindous qui mnent une vie austre
pour le seul plaisir de satisfaire leur orgueil et dtre vus comme des saints. Ces critiques acerbes
dmontrent que Pierre du Jarric a trs peu de sympathie pour les religions autres que le
christianisme. Le proslytisme est toujours omniprsent. Ctait comme si le vritable objet de
son ouvrage tait de dcrire la religion hindoue afin den faire ressortir les faiblesses et de
prouver la supriorit du christianisme.
Les idoles des dieux indiens sont un autre sujet qui alimente laffirmation ci-dessus.
Voici une anecdote descriptive que Du Jarric raconte propos dun dieu indien :
Or jaoit quen tous ceux-cy, ils honorent le diable principe, &
derniere fin de lidolaterie : si est-ce que non contens de cela, ils
adorent aussi en sa propre figure, c'est--dire de la faon quon a
accoustum le peindre parmy nous ; & autant laid, hideux &
difforme, quon le peut imaginer: Car ils le figurent avec deux
visages, lun la teste et lautre au dessoubs du ventre, portant ses
cornes en tous deux, des griffes aux pieds, & aux mains ; ayant la
barbe faite de mesme, que celle dun bouc puant & vilain. Mais afin
quil tienne bien la morgue, & quil paroisse quelque chose de
grand, ils luy couvrent le chef dune grande thiare, ou mitre trois
couronnes : & le representent assis sur une belle chaire (Du Jarric,
44).
Nous avons remarqu dans le chapitre trois de cette thse que les orientalistes voient dans
cette description les fils conducteurs de deux traditions diffrentes. La premire tradition
sinspire de lhritage lgu par la civilisation grco-romaine. Pour les crivains de
lAntiquit, comme Ctsias et Pline lAncien, lInde tait un pays peupl de monstres et

118

des races diaboliques. Les manuscrits comme Le Livre des merveilles ont aussi aid
implanter fermement ces croyances. Comme le dit R. Wittkower dans son article Marvels
of the East :
Marvels of the East determined the western idea of India for 2000
years and made their way into natural science and geography,
encyclopedias and cosmographies. They gradually became the
stock features of occidental mentality [... ]their power of survival
was such that they did not die altogether with geographical
discoveries and better knowledge of the East but lived on in pseudo
scientific dress up to the 17th and 18th centuries (Wittkower, 159). 33
cette premire tradition vient sajouter celle de la religion chrtienne. Le christianisme
rduisait tous les cultes polythistes des cultes du diable,34 y compris les dieux indiens.
Cette constatation apparat maintes reprises dans presque tous les rcits de voyage et
travers tous les sicles. Litalien Ludovico di Varthema, par exemple, a visit le Kerala
entre les annes 1503-1508. Il raconte ses prgrinations indiennes dans lItinerario publi
en 1510. Selon ce voyageur, le roi adorait la fois un Dieu (quil appelait Tamerani) et un
Diable (connu sous le nom de Deumo). Le temple de ce deumo est dcrit par Varthema de
la manire suivante :
Rex in eius regia constructo ad id sacello hoc apparatu (ut illico
colliquescet) colit. Sacellum patet quaquauersum testudinis
latitudine duum passuum, tollit autem ab humo non plus ternis
passibus. Ingressum ligneum ostium praebet cum
antipagmentis:que sunt demones complusculi torreutice sculpti: ut
in emblamatis uisitum. In sacello medio collocata en sedes solii
instartex ere aeneum admitens sessorem demonem. Demon sedes
33

WittKower, Rudolf, Marvels of the East. A Study in the history of monsters dans Journal of Warburg and
Courtauld Institutes, vol.5, 1942, p.159-197.
34
Michel Meslin dans son livre Le Merveilleux, limaginaire et les croyances en occident (Paris, Bordas, 1984)
explique comment dans la psych occidentale les monstres sont synonymes du paganisme et trouvent place dans
les popes de croisades. Il crit : dans les rangs des armes paennes nous trouvons des cynocphales, des
hommes la peau couverte de corne, dautres cornus; leur corps est bien le reflet de leur me que na pas encore
touche la parole divine. Ces monstres sont employs des fins didactiques et religieuses : les tuer est un devoir,
cest servir Dieu et le droit p.99.

119

diademate redimitum caput habet mon romanor pontificum. Sed id


plus habet:q diadema ternis insignit cornibus, sulciunt item
demonis caput quaterna cornua: Oreq uastissimo hians: dentes
praese sert quaternos : Naso est deformi: toruis trucibusq
luminibus: uultu minaci: aduncas manus uncini istar her. Pedes
uero gallo haud absimiles: qui monstrum horrendum igens
conspicant : pauent continuo (Varthema,28)35.
En 1515, on publie Augsbourg la traduction allemande de lItinerario de Varthema avec
des illustrations. Jorg Breu, lartiste, navait jamais visit lInde, mais son dessin est une
reproduction fidle de la description de Varthema. Le voyageur italien dcrit les dieux
indiens comme tant diaboliques et le rsultat est un tableau que lon peut convenablement
appeler un pot-pourri de diverses traditions.

Figure 4: Lidole de Calicut dans Mitter, 19.


35

Varthema, Ludovico de, Novum Itinerarium Aethiopiae, aegipti, utriusque Arabiae, Persidis, Siriae, Ac
Indiae intra et extra Gangem, traduit de litalien en latin par Archangelus Madrignanus, edition de
Mediolani, 1511.Voici la traduction anglaise de la citation ci-dessus: and the King keeps this deumo
in his chapel, in his palace, in this wise: this chapel is two paces wide in each of the four sides and three paces high
with doors covered with devils carved in relief. In the midst of this chapel, there is a devil made of metal. The said
devil has a crown like that of the Papal kingdom with three crowns, it also has four horns and four teeth, with a
very large nose, mouth and most terrible eyes. The hands are made like those of a flesh hook and the feet like
those of a cock Varthema, Ludivico de, Itinerario, traduit en anglais par J.W. Jones, London, 1863, p.137.

120

Partha Mitter dans son livre Much maligned monsters: a history of European reactions to
Indian art36 prcise:
These so called Indian idols had not the slightest connection with
Buddhist or Hindu iconography. Their origin and ancestry were
entirely European. Yet travellers insisted that they were Indian and
they were accepted as such by their readers (Mitter, 6).
Limage du deumo de Varthema na que peu de traits communs avec liconographie
indienne. La triple couronne de Varthema que lon peut distinguer sur la tte du diable
renvoie la description des papes, tandis que les quatre dents et les quatre cornes taient
dhabitude attribues au dragon de la littrature apocalyptique. Le livre de Varthema a
connu un succs norme et le deumo devient larchtype des dmons adors par les peuples
de lInde. Limage ainsi que la description de ce monstre seront reprises par un grand
nombre de voyageurs europens, y compris Pierre Du Jarric.
IV. Anecdote et exemplum
Pour conclure cette section sur les anecdotes indiennes, deux choses deviennent
videntes : premirement, les Indiens ignorent le christianisme et, deuximement, ils sont si
farouchement attachs leurs traditions quils excluent toute voix de raisonnement. Ceci
explique la prsence dun grand nombre danecdotes religieuses qui ressemblent des exempla.
Dans son sens tymologique, lexemplum dsigne dabord un exemple, mais cest aussi une
ressource de la rhtorique pour persuader. Dans la rhtorique latine, lexemplum est une action
ou un propos dun personnage clbre du pass quon nous conseille dimiter. Au Moyen ge,
ils sont tirs de la Bible, des auteurs de lAntiquit et des cultures orales. On naurait pas tort de
dire que lexemplum est moins une illustration dune vrit doctrinale quune incitation bien
36

Mitter, Partha, Much Maligned monsters: a history of European reaction to Indian art, Chicago, University of
Chicago Press, 1992.

121

agir. Prenons comme exemple cette anecdote propos du chtiment divin dun hindou qui ose
critiquer la religion chrtienne :
Il y avait un jeune brahmane (prtre hindou) Catechumene lequel se
trouva parmy les infidles, un dentre eux luy va dire : Nous
voudrions bien savoir de vous, qui estes disciple des Peres, quelle
est la loy quils preschent. Le jeune homme respondit, que nostre
loy estoit seule la vraye & que hors dicelle il ny avait point de
salut. Comment (dire les autres) parlez-vous de la sorte tant
Brahmane, & portant ce cordon au col ? Je ne nie pas (respondit-il)
que je ne sois Brahmane de race : mais par la grce de Dieu, je suis
Chrestien de volont ; si tost que je seray baptiz, je lairray part
ce cordon. Lors un autre Infidele luy va dire : Ces gens l (parlant
des Chrestiens) sont des caffres ou caffars ; cest -dire, gens sans
loy.[] & comme linfidele continuait sopiniastrer au contraire,
voicy quune thuile vient (on ne sait do) & frappe cest impie au
visage si brusquement, quil fut soudain port par terre (Du Jarric,
volume III 5,).
Cette anecdote prsente des similitudes frappantes avec lexemplum mdival. La
squence des vnements caractristiques de ce genre danecdote sarticule souvent en trois
phases : (1) une circonstance introductrice (2) mise lpreuve de lindividu (cette partie est
facultative) (3) une rsolution du problme en guise de rcompense (pour la bonne conduite) et
chtiment (pour la mauvaise conduite). Cest ce que nous pouvons aussi appeler la leon de
lanecdote. Le tableau qui suit essaie de montrer la squence narrative de quelques anecdotes en
dterminant pour chacune, les tapes de lexemplum :

122

Tableau 1 : Le schma suivi par les anecdotes dans louvrage de Pierre Du Jarric
Circonstances
introductrices
Un jeune
Brahmane (prtre
hindou) se trouve
parmi une foule
des infidles.
Un marchand
hindou est
emprisonn pour
le vol de la poudre
du canon.

Mise lpreuve

Anecdote 3 (p.15)

Le Diable sous la
forme dun
homme noir essaie
denlever un jeune
enfant qui voulait
se convertir au
christianisme.

Le diable mne
lenfant dans une
fort et essaie de
lgarer.

Anecdote 4
(p.135)

Le fils dun
ambassadeur
musulman tombe
gravement malade.

Les mdecins
narrivent pas le
gurir et la
maladie empire.

Anecdote 5
(p.139)

Un Armnien est
On lui coupe un
emprisonn en
bras
Inde. Le gelier
musulman promet
de le librer sil
renonce la
religion
chrtienne.

Anecdote 1 (p.5)

Anecdote 2 (p.7)

Il est tortur en
prison et ensuite
condamn mort.

123

Rsolution du
problme
Le critique du
christianisme, par
une intervention
divine, est bless
par une tuile.
Il demande se
convertir au
christianisme
avant sa mort.
Cette ralisation
du vrai Dieu se
traduit en miracle
et son corps
demeure frais et
sans odeur mme
le troisime jour
aprs son dcs.
Intervention
divine sous la
forme dune croix
sur une colline. Le
diable disparat et
lenfant rentre
sain et sauf
lcole des
jsuites.
Intervention du
pre Pigneiro qui
rcite lvangile d
et applique la croix
o il y a les
reliques sur le
front de lenfant.
Lenfant gurit
miraculeusement.
Libration du
prisonnier grce
aux interventions
des jsuites.
LArmnien
apprend aussi que
son frre lui a
lgu une fortune.
Cela lui permet de

Leon
Les critiques du
christianisme sont
toujours punis.

Les Indiens se
rendent compte
que Jsus Christ
est le sauveur
universel.

Dieu protge ses


adeptes.

Mahomet est un
faux dieu . Cest
le vrai Dieu qui a
protg la vie du
jeune garon.

Dieu rcompense
ses fidles mme
de leur vivant.

recommencer sa
vie.

Le travail de Du Jarric est aussi une synthse de luvre missionnaire des jsuites dans le souscontinent indien. Cependant, tout comme les premiers missionnaires, son discours est dpourvu
de cet effort de comprendre lautre.

V. Du Jarric et les lettres indiennes


Les connaissances propos de lInde au moment o Pierre Du Jarric crivait son
rcit taient largement limites des traditions livresques dauteurs antiques, et Du Jarric
continue perptuer certains de ces strotypes relatifs la religion. Il est vrai que notre
auteur navait jamais visit lInde et ne prtend pas lavoir fait non plus. Il avoue dans sa
prface que sa relation de voyage est une transcription fidle des lettres jsuites et des
tmoignages des Anciens. Examinons ainsi cet extrait dune lettre jsuite qui dcrit les
vtements de lempereur moghol Akbar avec la description que nous en fournit Du Jarric :
Il est fort robuste, plein et de mdiocre stature. Il porte en teste
le turban ; et son vestement est tissu dor ; sa cazaque luy va
jusques aux genoux : ses bas de chausses sont faicts nostre
faon, mais les hauts descendent jusques aux talons, les souliers
sont dune faon fort extravagante et de son invention. Pour
ornement de teste, il porte de grosses perles qui entourent son
front, il a toujours le poignard sa ceinture, ou pour le moins le
tient prs de soi, et souvent en main [] Il prent plus de plaisir
de se vestir nostre mode qu la Turquesque, mais en son
priv, il se vest la Portugaise, et pour lordinaire de soye
noire 37 (197).
[] homme robuste, et de mdiocre stature : il portait des
accoutrements entretissus de fil dor, et un turban la teste. La
37

Du Royaume et de lEstat du Grand roy de Mogor [] tirez de plusieurs particuliers advis envoyez Rome, et
traduits dItalien en Franois , Nouveaux advis du Royaume de la Chine, du Japon et de lestat du roy de Mogor,
successeur du grand Tamburlan et dautres royaumes des Indes luy subjects, Paris, chez, Claude Chappelet, 1604.

124

robbe de dehors ne passait pas les genoux, les hauts de chausses luy
allaient jusquaux talons ; et aux pieds il portait une chaussure
faicte nostre mode : mais la faon de ses souliers estoit
particuliere : car il lavait invente de sa teste. Sur le front il
portait plusieurs ranges de perles ou pierres prcieuses.
Lhabit des Europens luy agrait fort et quelque fois, il prenait
plaisir se vestir dun accoutrement de soye noire, faict la
portugaise ; mais ctait seulement en priv (Du Jarric,
434)38.
La description de Pierre Du Jarric, comme le prouve le deuxime extrait, suit de trs prs la
lettre jsuite. Du Jarric, dans sa paraphrase, nessaie mme pas dapporter son propre
jugement. Comme laffirme C. H. Payne: Du Jarric, as is plain from his preface, makes
no claim to rank as an historian or a man of letters. His Histoire is in no sense an original
work, nor is it a great literary achievement. It is from first to last, a compilation, a series of
extracts and abstracts from the writings of others (Payne, 65). Nous avons parfois
limpression que Du Jarric cherchait moins le plaisir de la dcouverte ou de la surprise
que celui de la rptition. La raison pour cela rside peut-tre dans le fait que Pierre Du
Jarric se voyait comme un compilateur . Il est donc inutile de reprocher notre auteur
de navoir pratiqu que dcoupage et juxtaposition, car cest prcisment ce quil voulait
faire. Il nest jamais parti en mission dans les pays lointains et, de ce fait, il sattache
suivre pas pas les crits de ses prdcesseurs, sans rien ajouter.
Les premiers missionnaires qui arrivent en Inde nont pas eu le temps de se prparer
apprcier la richesse de la civilisation de lInde et les coutumes indignes ne faisaient pas lobjet
dune attention bienveillante. Minako Debergh dans son article Premiers jalons de
lvanglisation de lInde, du Japon et de la Chine 39 crit que Franois Xavier, qui arrive en
38

Cest nous qui soulignons.


Debergh, Minako, Premiers jalons de lvanglisation de lInde, du Japon et de la Chine dans Histoire du
Christianisme dorigine nos jours, tome 8, 1992, p.787-853.
39

125

Inde en 1542, tait ignorant des grands enseignements de lhindouisme. Il avait quitt lEurope,
muni dune bonne bibliothque dauteurs spirituels occidentaux dont ils pensait quils avaient
valeur universelle (Debergh, 789). Cest ce raisonnement prcis qui domine luvre de Du
Jarric. Les Indiens ignorent le Christianisme et cette ignorance les transforme en objet de
ridicule.
Nous pouvons tablir une analogie intressante cet gard entre lanecdote rapporte par
Tzvetan Todorov dans son livre La conqute de lAmrique alors quil raconte de la premire
rencontre des Indiens et les Espagnols : A dfaut de mots, Indiens et Espagnols changent []
de menus objets ; et le colon ne cesse pas de louer la gnrosit des Indiens qui donnent tout
pour rien (Todorov, 44). Les Espagnols ne comprenaient pas pourquoi les Indiens ne faisaient
pas la diffrence entre un morceau de verre et une pice de monnaie. Lor est plus prcieux que
le verre dans le systme europen. Ce malentendu, cette incapacit de traduire les signes, donne
naissance un sentiment de supriorit chez les Espagnols. Le discours de Du Jarric est, en
grande partie, dpourvu de cet effort de comprendre lautre. Il semble plutt sinsrer dans
loptique dHrodote o il y a une dichotomie entre nous (les occidentaux) et les autres .
Sa vision de lIndien est fortement colore par sa vocation. Les lettres changes entre
lempereur mogol et les jsuites montrent un effort de dialogue, mais ceci naboutit jamais la
comprhension de la religion musulmane. Quant lhindouisme, il tait impossible pour Du
Jarric dtudier srieusement les diffrentes coles philosophiques indiennes sans acqurir une
connaissance suffisante du sanscrit. Du Jarric, de ce fait, ne pouvait prsenter quune vue
fragmentaire et superficielle de lhindouisme. Les Indiens sont des peuples qui ignorent le
catholicisme et cette ignorance fait en sorte quils sont, en matire de religion, des barbares. Il
faut souligner ici que le mot barbare signifiait pour Hrodote (et ici pour Du Jarric) tout ce

126

qui tait le contraire de la civilisation grecque ou du monde occidental. La mission de Du Jarric


est de sauver ce peuple paen en le convertissant. Ctait sa vision dun monde unifi sous
ltendard de la religion catholique.

VI. Conclusion
Pourtant, notre voyageur et son ouvrage deviennent le point de dpart dun mouvement
de dcouverte de lInde relle. Il y avait nanmoins un grand obstacle surmonter. On ne savait
o se tourner pour obtenir des renseignements fiables propos du pays et comme lexplique
Jean-Marie Lafont dans son essai Les Indes des Lumires : de 1630 1660, ce fut pour la
France [] lInde par Constantinople (Lafont, 23). Les orientalistes comme Richelieu,
Mazarin et Colbert obtenaient leurs informations sur lInde par le truchement des agents
diplomatiques au Moyen Orient. En 1488, Bartholomeo Diaz franchit le cap de Bonne-Esprance
et ouvre ainsi la clbre Carreira da India40. On pouvait, de ce fait, arriver aux Indes orientales
en suivant un parcours terrestre et maritime. Cest alors, pour de nombreux esprits curieux en
France, lheure des voyages et il suffit de citer les noms de Pyrard de Laval, Bernier et Tavernier
pour en tmoigner. Nous analyserons dans les deux chapitres suivants les anecdotes que ces
voyageurs racontent propos du sous-continent. Nous constaterons quun nouveau rgime
danecdotes sera utilis et que les observations, mme si elles sont toujours transmises par un
systme dintermdiaires, rapprochent le lecteur de la ralit indienne.

40

Vasco da Gama est le premier portugais qui arrive en Inde en 1497. Carreira da India est le nom donn la
route maritime quil a suivi pour y arriver.

127

Chapitre 5
Anecdotes quatre mains
Nous avons vu dans le premier chapitre de cette thse que les Franais sont en retard
prendre la route maritime pour les Indes Orientales. Les Portugais, les Hollandais et mme les
Anglais lavaient explore avant eux. On aurait bien sr tort de prendre cette rticence de
sengager sur les mers asiatiques comme un signe de dsintrt de la part des Franais. Il existait,
au contraire, un grand intrt pour le sous-continent indien. Rappelons, ici, le rle jou par la
duchesse Isabelle du Portugal, lpouse de Philippe le Bon et la mre de Charles le Tmraire,
dans llaboration du plan pour les Indes. Le mariage de Franois Ier et dElonore de
Habsbourg,1 veuve de Manuel Ier du Portugal, aidera aussi diffuser les nouvelles dAsie la
cour de France. LInde est la mode2 et elle attise la curiosit des Franais. Comme les Portugais
taient peu soucieux de diffuser leurs informations, le public franais avait souvent recours des
textes italiens, plus prolixes et beaucoup mieux compris par le public de son temps. Durant le
rgne de Louis XIV, Colbert conoit le dessein de former une compagnie pour le commerce des
Indes Orientales et lexpansion coloniale. Ainsi, autour de Jean Charpentier, le propagandiste
officiel du roi, se runit un groupe de traducteurs et de compilateurs dont le travail principal est
de stimuler chez les Franais le got du risque et de laventure en vue de servir la politique de
lexpansionnisme commercial du roi et de son ministre. En 1529, Jean et Raoul Parmentier
quittent Dieppe pour devenir les pionniers franais aux Indes orientales (Linon-Chipon, 2003
25). Leur initiative sera suivie par dautres Franais et la parution des mmoires de ces
voyageurs seffectue rapidement.

1
2

Au Portugal, elle est connue sou le nom de Dona Lonor.


Voir Atkinson, Geoffroy, Les Nouveaux horizons de la Renaissance franaise, Paris, Librairie E. Droz, 1935, p-11.

128

I. Le voyageur - crivain
La rdaction des relations de voyage confre un nouveau statut au voyageur, celui de
lcrivain. Cette conception nouvelle met au jour une opposition entre lcrivain-voyageur et le
voyageur-crivain. lun reviendrait les comptences de lcriture, une vision de lailleurs qui
soffre par la mdiation de lartifice littraire. lautre est chue une perception immdiate
exprime dans un style simple. Mais quest-ce qui pousse le voyageur prendre la plume et
transcrire ses mmoires ? Sophie Linon-Chipon pense que cest dabord pour rpondre aux
attentes des amis et de la famille que le voyageur se transforme en crivain. La relation de
voyage se prsente ainsi comme un ouvrage dont la diffusion est prive. Franois Martin de
Vitr3 confirme ces observations lorsquil crit en 1604 :
Puis quil est ainsi, que suivant le dire des sages, un chacun doibt
rendre compte soymesme de ses actions journalires : plus
forte raison, il me semble que cela le doivent faire : qui pousss par
un louable dsir daprdre les rarets du monde, quittent la douceur
de leur patrie, et la conversation de leurs amis, pour aller
contempler sur lieu et en remplir leurs mains : aussi bien que
limagination. Cest pourquoi, en ayant au commencement dress
quelques mmoires pour men prvaloir en particulier : plusieurs
personnes de qualit senqurant curieusement des choses exquises
que t ay remarques ; et monstrant den recevoir du contentement,
je me suis laiss persuader par leurs prires de les mettre en
lumire, affin, de satisfaire par une seule responce, et mieux
articule : toutes leurs interrogations : sy cela russit, comme ilz
men ont donn esprance, en cela leur en aur obligation : sinon,
ilz seront tenus de men servir de garant, de la hardiesse que jay
prise de les faire imprimer pour maccomoder de leur dsir 4
(Martin, 75).

On peut lire aujourdhui le texte de Franois Martin de Vitr en appendice la rdition du voyage de Franois
Pyrard de Laval, paru aux ditions Chandeigne en 1998, p. 905-968.
4
Martin, Franois de Vitr, Description du premier voyage faict aux Indes orientales par les franais en lan 1603.
Contenant les murs, loix, faons de vivre, religion et habits des Indiens : une description et remarque des
animaux, piceries, drogues aromatiques et fruit qui se trouvent aux Indes : un trait du scorbut qui est une
maladie estrange qui survient ceux qui voyagent en ces contres, Paris, Laurent Sonnius, 1604.

129

Cest partir de lavis de ces premiers lecteurs que le voyageur dcide dentreprendre un projet
plus vaste et de faire le narr crit de son voyage. Mais que dire des voyageurs qui ne
savaient ni lire ni crire ? Grgoire Holtz est de lopinion que la priode entre le Moyen-ge
jusqu la fin du XVIIe sicle, est une priode particulirement fertile pour la composition des
rcits de voyage quatre mains 5 (Holtz, 300). Le clbre voyageur italien Marco Polo a eu
recours un scribe et lhistoire de la gense de son rcit est connue de tous. Ce marchand
vnitien est arriv en Chine en 1275 en suivant la route de la soie et il y sjourne pendant 17 ans.
De retour Venise, il participe un combat Gnes et y est fait prisonnier. Cest dans cette
prison gnoise quil dicte son rcit Rustichello. Un deuxime cas de figure est celui de
lexplorateur italien Nicolas de Conti, un ngociant qui a beaucoup voyag en Inde. Sur le
chemin du retour, il est oblig de se convertir lislam pour sauver sa vie et celle de sa famille.
Comme pnitence pour cette apostasie, le pape Eugne IV lui demande de raconter son priple
son secrtaire Poggio Bracciolini, connu comme Le Pogge. Cependant, le recours un scribe
pour transcrire son rcit de voyage nest pas un phnomne uniquement italien. Il est aussi
apparu en France et cest ce que montre un grand nombre de relations franaises aux Indes
orientales. Ltude de Holtz dmontre comment ces narrations viatiques, si elles ne sont pas
compltement remanies, subissent des coupures et des ajouts par des spcialistes de la
rcriture. En ce qui concerne notre corpus, il sagit tout particulirement des rcits de Franois
Pyrard de Laval, de Jean-Baptiste Tavernier et de Jean Thvenot. Dans le prsent chapitre, nous
analyserons comment le rle de ces copistes nous aide mieux comprendre les anecdotes
relatives aux Indes. Faut-il voir dans ces copistes un simple scribe ou bien quelquun qui a
profondment modifi le rcit du voyageur pour satisfaire aux attentes du public ? Y aurait-il
5

Holtz, Grgoire, LOmbre de lauteur : Pierre Bergeron et lcriture du voyage la fin de la Renaissance, Genve,
Droz, 2011.

130

rsurgence des anecdotes itratives ? Telles sont les questions auxquelles on essaiera de trouver
une rponse en procdant lanalyse des anecdotes. Nous avons choisi daborder ces uvres en
respectant lordre chronologique de la publication de leurs relations viatiques : Franois Pyrard
de Laval (1615), Jean-Baptiste Tavernier (1676) et Jean Thvenot (1684).

II. Franois Pyrard de Laval


Un grand mystre qui entoure la famille de notre voyageur. Les Belges et les Franais se
disputent le lieu de sa naissance. Daprs les premiers, le nom de famille Pyrard est en effet
une variante du wallon Pyrau . Il existe de nombreuses familles de ce nom dans la rgion de
Mangoubroux et Heusy, en Belgique, alors quon ne retrouve aucune trace de ce patronyme en
France. Les biographes franais, quant eux, se basent sur les dclarations du voyageur pour
soutenir quil tait originaire de Laval, que Pyrard affirme tre son pays natal 6. Au cours de
son rcit de voyage, il dclare maintes fois quil est de souche franaise et quil est fier dexposer
la grandeur de sa patrie aux souverains orientaux. Il nous est donc impossible de donner des
indications sur son enfance et son ducation, mais nous savons que le 8 mai 1601, le jeune
Pyrard, enivr par le dsir de voir, dapprendre et dacqurir du bien7 embarque Saint-Malo
pour se rendre aux Indes Orientales. Il regagne sa patrie dix ans plus tard, ayant accompli tous
ses vux sauf celui de senrichir. Il sait cependant mettre en valeur son odysse auprs des
notables parisiens, plus particulirement chez Jrme Bignon, gographe et protg dHenri IV.

Dcrivant les conditions sur le vaisseau Pyrard crit : [ ] quelques-uns de mes amis[ ]taient fort malades,
entre autres un jeune homme de notre ville de Laval que jaimais fort (52)
Lorsquil rentre en France aprs son voyage aux Indes orientales, Pyrard demeure quelques jours chez son ami
lle dOlron et il sexclame : Ayant demeur quelques jours l, je pris cong de lui et pris le chemin de la ville de
Niort, l o se devait tenir la foire, o je trouvais force marchands de mon pays natal, qui est la ville de Laval en
Bretagne, o je men retournai avec eux, et y arrivai le 16 fvrier 1611. Dont Dieu soit lou (832).
7
En effet Pyrard crit : Jtais du nombre, en sorte que non moins dsireux de voir et dapprendre que dacqurir
des biens, je membarquai dans le Corbin [] Voyages de Pyrard de Laval aux Indes orientales, p.32.

131

Le public attendait avec beaucoup dimpatience la publication de cette premire relation


en franais sur les Indes Orientales. Ainsi, en 1611, quelques mois aprs le retour de Pyrard en
France, il offre au public son Discours du voyage des Franais aux Indes Orientales. Cette
premire dition laisse le public sur sa faim. Cest ce moment quentre en scne le chanoine
Pierre Bergeron. Ce dernier fait venir Pyrard chez lui et, la suite de ces entretiens, russit se
procurer des renseignements beaucoup plus prcis que ceux qui taient contenus dans la
premire dition. On voit donc la parution dune nouvelle dition en 1615 qui sintitule Voyage
de Pyrard de Laval aux Indes Orientales (1601-1611). La version dfinitive paratra en 1619. La
tche de Bergeron, cependant, nest pas facile. Pyrard avait la rputation daimer trop lalcool.
Tallmant des Raux, dans ses Historiettes, qualifie notre voyageur de brutal et divrogne
(Tallemant, 651)8. Comment se fier la parole de quelquun qui est toujours en tat dbrit ?
Bergeron rsout le problme en demandant notre voyageur de raconter plusieurs fois les mmes
histoires pour voir sil y avait des variations. Les mdisances contre Pyrard et cette manire
unique de transmettre les dtails de son voyage aux Indes sont confirmes par une note
manuscrite de lvque Huet dAvranches sur lexemplaire de 1619 qui est conserv la
Bibliothque Nationale de France. Il crit :
Le vritable auteur de ce livre est Pierre Bergeron, qui ayant ou
parler des diverses aventures de Pyrard, lorsquil fut de retour
Paris, il le prit chez soi et se les fit raconter avec toute exactitude
que lon peut remarquer dans cet ouvrage. Comme Pyrard tait
toujours ivre, Bergeron pour discerner la vrit de ses paroles lui
faisait dire plusieurs fois et divers temps une mme chose, et
quand il la rapportait constamment dune mme faon et sans
varier, il la prenait pour vritable 9 (Huet dAvranches dans
Pyrard de Laval, 24).

Tallemant des Raux, Gdon, Historiettes, Paris, J. Techener libraire, 1840.


Bouchon, Genevive, Prface , Voyage de Pyrard de Laval aux Indes orientales (1601-1611), Paris, Chandeigne,
1998, p. 7-26.
9

132

Les ditions labores par Pierre Bergeron sont plus riches et dtailles que ldition de 1611.
Cette amplification du rcit implique-t-elle un recyclage danecdotes indiennes anciennes ou les
Voyagse demeurent-ils le tmoignage oculaire de Pyrard de Laval ? Nous essaierons de rpondre
ces questions en analysant les anecdotes qui se trouvent dans cet ouvrage.
III. Pyrard de Laval et les anecdotes
Le tableau qui suit prsente lensemble des micro-rcits du priple. La classification des
anecdotes est base sur les moyens dauthentifier linformation que lon retrouve dans les rcits
de voyage de lpoque : les choses vues, les choses entendues, les choses lues et les choses
vcues:
Tableau 2 : Les anecdotes dans le rcit de Pyrard de Laval.
Occurre
nces
VUE

Description Sommaire
1.
2.
3.
4.
5.
6.
7.
8.
9.

ENTENDUE
4

1.
2.
3.
4.

LUE
AUTRE SENS
(ODORAT)

Rencontre avec un poisson monstrueux (p.72)


Histoire de ladultre dun homme hindou (p.282)
Histoire dun voleur qui on a coup la main (p.287)
Anecdote sur la cruaut du roi de Calicut (p.340)
Anecdote sur la longueur des oreilles des femmes indiennes (p.354)
Anecdote des sorciers hindous (p.363)
Anecdote personnelle du voyageur. Ce quil pensait tre des cris de
dmons ntaient que des cris de pcheurs. (p.364)
Anecdote qui raconte la rencontre du voyageur avec les singes.
(p.369)
Soldat condamn mort par lInquisition Goa et qui par la suite
obtient son pardon
Histoire singulire de la licorne au royaume de Bengale (p.308)
Anecdote sur la cruaut du prince Kunjali au Kerala (p.328)
Anecdote qui raconte comment le roi de Calicut a chass les
Portugais de son royaume (p.345)
Singularit observe par les Portugais sur les corps morts dans les
mers indiennes (p.711)

1. Anecdote sur le corps des Indiens qui, malgr la transpiration, na


aucune odeur (p.591)

133

RACONTE

11

1. Anecdote sur la perfidie des Portugais (p.389)


2. Anecdote personnelle racontant les cruauts subies par notre
voyageur sur le vaisseau Portugais (p.406)
3. Anecdote racontant la sortie de Pyrard de la prison Goa (p.543)
4. Histoire des prisonniers arabes (p.544)
5. Histoire dun homme pauvre lglise de Goa (p.608)
6. Histoire de lInquisition dun joaillier hollandais Goa (p.614)
7. Histoire personnelle de Manuel Fernando (p.645)
8. Histoire de laveuglement dun prince mogol (p.653)
9. Anecdote racontant une bataille maritime entre les Hollandais et les
Portugais (p.660)
10. Anecdotes enchsses sur les batailles maritimes entre les
Hollandais, les Portugais et les Anglais (p.760-763)
11. Anecdote personnelle o le voyageur perd tout son argent (p.776)

Ce qui nous frappe, de prime abord, en consultant ce tableau, cest la prsence dun grand
nombre danecdotes vues. Le rcit de voyage est souvent peru comme un inventaire de ce qui se
passe lautre bout du monde et, sans anecdote, ce rcit ressemblerait plutt un trait
zoologique ou botanique. La fonction primordiale des anecdotes est donc danimer le catalogue
des curiosits tout en nous rappelant que lexprience du voyageur se trouve bien la base de
son savoir. Cependant, un des impratifs absolus de la narration viatique, cest aussi la vrit du
discours. Les rcits de voyage nexistent gnralement qu la condition de se soumettre la
rgle de la preuve. Comment prouver que ce que lon dit est vrai ? Parmi les divers procds
disponibles dans larsenal rhtorique des voyageurs, la confrence des autorits 10 est celui
qui est le plus souvent utilis. En dautres mots, le voyageur cite soit la Bible, soit les auteurs de
lAntiquit ou mme un autre voyageur, pour valider son discours. Un autre procd est
lutilisation des formules du type : jai vu . La rgle de la vue et de lexprience conduit
exclure les fables ou les tmoignages douteux. En fin de compte, le lecteur doit sen remettre au
seul tmoignage du voyageur et lexprience individuelle. Ainsi, cette exprience du voyageur

10

Nous empruntons ici les termes de Frank Lestringant.

134

se trouve, dans presque tous les textes, valorise comme une source irrcusable dinformation.
Nous avons vu dans le chapitre deux de cette thse que pour certains chercheurs comme Sophie
Linon-Chipon, le mot voyageur est synonyme de menteur. Basant ses observations sur lanalyse
des rcits anecdotiques du voyageur franais Robert Challe, elle nhsite pas conclure que le
voyageur qui a beau mentir parce quil vient de loin, est tent de jouir et dabuser de ce privilge
exceptionnel dtre le seul garant de ce quil dit (Linon-Chipon, 194)11. Le voyageur se bat
continuellement contre le soupon de mensonge qui pse sur son rcit. Pyrard aussi nest gure
exempt de cette suspicion. Comme preuve, on cite lexemple de lanecdote o notre voyageur
parle de la licorne, cet animal mythique qui dans la tradition antique et mdivale est dot dune
fonction magique. Ainsi, dcrivant la faune et la flore du royaume de Bengale, Pyrard crit :
Ce pays est fort abondant en lphants, et cest de l quon en
mne aux autre endroits de lInde. Il y des rhinocros, et dit-on
mme des licornes, quon tient se trouver en ce seul pays, et ils
disent que tous les autres animaux ne boivent jamais en une
fontaine que la licorne ny ait tremp sa corne, ainsi ils attendent
tous au bord de leau, tant quelle soit venue pour cet effet (Pyrard
de Laval, 308).
Claude Kappler, dans son ouvrage Monstres, dmons et merveilles la fin du Moyen ge, nous
montre comment la rencontre avec les monstres reste une pierre de touche de lauthenticit
dune exprience de voyage. En effet, qui na pas vu de monstres, na pas voyag 12 (Kappler,
115) et Pyrard continue perptuer cette tradition. Rappelons que le terme anecdota dsigne, au
sens tymologique, des donnes indites dont les historiens ne pouvaient montrer la vrit qu
la condition den avoir t les tmoins oculaires directs. En racontant lanecdote du poisson
monstrueux et celle de la licorne, Pyrard de Laval montre que mme lanecdote vue, qui est un
11

Sophie, Linon-Chipon, Certificata loquor. Le rle de lanecdote dans les rcits de voyage (1658-1722) , dans
Roman et rcit de voyage, d. Gomez-Graud, Marie-Christine et Antoine Phillipe, Paris, P.U.P.S, 2001.
12
Kappler, Claude, Monstres, dmons et merveilles la fin du Moyen ge, Paris, Payot, 1980.

135

vhicule idal pour lexpression des ralits indites, peut en effet se transformer en anecdote
itrative. Le lecteur naura pas tort, de ce fait, de penser que lInde de Pyrard de Laval serait un
collage de diverses anecdotes des rcits antrieurs.
notre avis, ce nest pas le cas. Il est indniable que nous voyons la rsurgence du
leitmotiv des monstres, mais ce phnomne est d lintervention de Pierre Bergeron dans le
texte. En effet, un examen attentif dautres relations de voyage retravailles par Bergeron,
comme Les voyages fameux de Vincent Le Blanc13 ou mme celui de Jean Mocquet, Voyages
en Afrique, Asie, Indes Orientales et Occidentales14, rvle la prsence danecdotes
merveilleuses comme celle de la licorne. Ces anecdotes sont prsentes dans presque tous les
crits viatiques de lAntiquit et du Moyen ge. Bergeron est un hritier de la Renaissance, de sa
curiosit mais aussi de sa culture du lieu commun. Comme laffirme Grgoire Holtz dans son
livre sur Bergeron :
Cest pour le public de la fin de la fin de la Renaissance qucrit
Bergeron : ltude de la strate intertextuelle mobilise par le
rdacteur montre que, souvent sans les nommer, le rdacteur
convoquait un grand nombre de sources, qui lui permettaient de
rinscrire le tmoignage du voyageur dans le continuum dautres
relations imprimes et de faire littralement marcher le voyageur
dans les pas dun autre (Holtz, 13).
Grgoire Holtz, qui a tudi la carrire de ce scribe de la littrature des voyages, montre
comment linclusion de certaines anecdotes constitue une des pratiques ditoriales de Bergeron
afin de les rendre publiables.
13

Le Blanc, Vincent, Les Voyages fameux du sieur Vincent Le Blanc, marseillois, quil a faits depuis laage de douze
ans jusques a soixante ans, aux quatre parties du monde : a scavoir aux Indes orientales et occidentales, en Perse &
Pegu; au royaume de Fez, de Maroc, & de Guinee, & dans toute lAfrique interieure, depuis le cap de Bonne
Esperance jusques en Alexandrie, par les terres de Monomotapa, du Prest Jean & et de lEgypte : aux isles de la
Mediterranee, & aux principales provinces de lEurope etc , Paris, Gervais Clousier, 1648.
14
Mocquet, Jean, Voyages en Afrique, Asie, Indes orientales et occidentales, Paris, Chez Jean de Hevqueville, 1617.
Aussi voir ldition la plus rcente Voyage Mozambique et Goa, texte tabli et annot par Xavier de Castro, Paris,
Chandeigne, 1996.

136

Pour revenir au rcit de Pyrard, il faut signaler que ces deux anecdotes sont des cas isols
et on nen trouve pas dautres qui font rfrence aux mirabilia indiennes. Pyrard utilise plutt
lanecdote afin de dmythifier certains tmoignages douteux. Prenons comme exemple
lanecdote qui raconte lmanation des cris bizarres dune mosque au Kerala. La plupart des
voyageurs associent ces cris la sorcellerie, mais notre voyageur prouve que ce ntait autre
chose que les hurlements des pcheurs:
Ils se plaignent tous des apparitions des dmons et du mal quils
leur font []De moi (grce Dieu), il ne mest rien arriv de
semblable, fors que la nuit du jour que jarrivai Badagara, nayant
aucun lieu pour me retirer, je me mis et couchai dans une
mosque[]Mais tant l, je ne pus jamais reposer ayant lesprit
travaill dillusions et entendant force bruits. Il mtait avis mme
que jtais comme press en sorte que je ne pouvais ni parler ni
respirer. Le bruit que joyais toute la nuit tait comme qui et roul
force boules sur le plancher et lambris de la mosque, et je croyais
toute heure que tout allt enfoncer et tomber sur moi[]Enfin le
point du jour tant venu[]voici deux ou trois de ces moucois
(pcheurs indiens) qui se mettent crier et hurler comme de vrais
diables, avec des voix extrmement affreuses et pouvantables. Ils
taient au haut de la mosque, sans que je les pusse voir, ni savoir
ce que ctait. Ctait leur coutume pour appeler le peuple
(Pyrard de Laval, 365).
On naura pas tort de conclure que dans le cas particulier de Pyrard de Laval, le mot
voyageur nest pas synonyme de menteur et lanecdote demeure le vhicule pour transmettre
les ralits indites de ce sous-continent. Linclusion de ces anecdotes qui relvent du
tmoignage oculaire de notre voyageur peut aussi tre vue comme un autre procd de Bergeron
visant lgitimer son rcit de voyage. Le copiste est conscient du fait que le got du public lettr
a chang et que limage dune Inde monstrueuse et fabuleuse ne satisfaisait plus les esprits
particulirement curieux. Cest pour cette raison que nous pensons que Bergeron reprend
certaines singularits telles le poisson monstrueux ou mme la licorne. Lvocation dune faune

137

merveilleuse satisfaisait certes les attentes du public franais, mais le public cultiv, par contre,
tait partisan de lhonntet et il voyait la pratique humaniste de citer les auteurs antiques comme
lexhibition dune rudition inutile. Bergeron tient compte de ces deux tendances et ceci explique
le ctoiement de ces deux types danecdotes contradictoires dans le rcit de Pyrard de Laval.
Qui plus est, nous savons que Pierre Bergeron a toff le tmoignage de Pyrard en
empruntant certaines descriptions dautres rcits de voyage. En effet, si on enlevait les anecdotes
qui foisonnent dans cette relation, elle se rduirait un collage de renseignements, puiss de
diverses sources, et notamment de louvrage du Hollandais Jan Huygen van Linschoten intitul
lHistoire de la navigation et publi Amsterdam en 161015. La comparaison de la description
des mariages portugais dans les deux ouvrages prouve dailleurs cet emprunt. Van Linschoten
dcrit les noces de la manire suivante :
Le mariage tant solennis en lglise on conduit les nouveaux
maris comme devant. Et lors les amis, voisins, & allis se tenant
aux fentres[]espandent sur lpoux et lpouse quand ils
passent, de leau rose, de la dragee & autres dlices. Et
ordinairement ceux qui font de principale qualit ont des
serviteurs entendus sonner de la trompette & de la fleute qui
donnent aux oreilles le plaisir dune fort bonne harmonie. Les
nouveaux maris approchants de leurs logis font humble
rvrence ceux qui les accompagn comme en les remerciant,
puis tant entr dedans se mettent aux fentres avec les
commres tenant grande gravit. Cependant ceux de la compagnie
font autour du logis cheval sexerant la course[]Ces jeux &
courses acheves, ils passent tous devant la fentre, faisant la
rvrence, et ainsi se partent du logis[] Cela faits[]ne restant
que trois ou quatre autres des plus proches parents qui aprs
avoir banquet ne retiennent plus longtemps les nouveaux
maris (Linschoten, 79-80).

15

Van Linschoten, Jan Huygen, Histoire de la navigation de Jan Huygen Van Linschoten, Hollandais et de son
voyage es Indes orientales contenante diverses description des pays, costes, rivires, caps et autres lieux jusques
prsent descouvertes par les portugais : observations des coutumes des nations de del quand la religion, estat
politique & domestique, de leurs commerce, des arbres et autres singularitez qui sy trouvent : Et narration des
choses mmorables qui sont advenues de son temps, Amsterdam, de lImprimerie de Henry Laurent, 1610.

138

La description de Pyrard de Laval reprend la mme description du cortge nuptial et des ftes
organises pour les maris :

Aprs quils sont pouss, on les reconduit tout de mme avec


force trompettes, cornets et autres instruments, qui sonnent
depuis lglise jusquau logis, et chacun en passant jette force
fleurs et eaux de senteurs, drages et confitures sur la
compagnie []Quand ils sont arrivs devant le logis, le mari et
marie, avec les hommes et femmes plus proches parents et plus
anciens, entrent dedans, et dehors demeurent les jeunes amis que
lon remercie, et cependant ils samusent faire maier, courir et
danser leurs chevaux[]Le mari, la marie et tous les autres de
dedans sont des fentres en formes de galeries do ils
regardent ces passe-temps. Cela fait, ils mettent tous pied
terre et entrent en une salle basse[]on fait festin tous les
parents, qui ne dure pas beaucoup, puis ils se retirent (619620).16
Les phrases qui sont soulignes dans la citation ci-dessus montrent que la description de Pyrard
de Laval nest quune paraphrase de celle de Van Linschoten. Les extraits se ressemblent un
point tel que nous sommes la limite du plagiat. Cest le cas pour le datura , une plante
utilise par les femmes indiennes pour tromper leurs maris, la description du royaume du
Bengale et du Gange et la description de la ville de Goa. En dautres mots, sans les anecdotes
vues, ce rcit de voyage ressemblerait un collage de renseignements puiss dans les rcits de
voyage antrieurs, tout comme la compilation de Pierre Du Jarric. Les anecdotes comme celle
o Pyrard parle de ses expriences dans les prisons Goa (quil tait le seul connatre) et les
anecdotes personnelles comme lincident o le voyageur est drob de son argent interviennent
cependant pour crdibiliser ce rcit viatique.

16

Cest nous qui soulignons.

139

i. Lanecdote la lisire du romanesque


Une deuxime catgorie danecdotes qui attire notre attention sont les anecdotes
racontes qui sont de nature autobiographiques. Noublions pas que Pyrard est un de ces
rares voyageurs qui na pas consign par crit les expriences marquantes vcues lors de son
voyage. Ainsi, comme le dmontre Grgoire Holtz, linterpolation de formules telles voil ce
que jai pu remarquer et me ressouvenir de plus mmorables ou je ne veux aussi oublier
de dire voquent limage dun conteur qui partage ses expriences viatiques avec son
auditoire runi autour de lui.
crire le voyage, tout au long du XVIIe sicle, est une tentative de concilier ce que
Frank Lestringant appelle les deux composantes fondamentales de tout rcit ditinraire ,
linventaire et laventure17. Quil sagisse dun simple journal de bord, dune relation de
missionnaire ou dun rapport dambassade, le voyage est primordialement vu comme le compte
rendu dune enqute mene dans une autre partie du globe. Les voyageurs, travers leurs crits,
exposent les singularits qui servent complter les connaissances encore lacunaires des terres
lointaines. Mais comme le soutient aussi Lestringant, crire le voyage nest-ce pas dabord et
avant tout raconter un voyage ? (Lestringant, 30). En effet, cette ambivalence est inhrente au
genre lui-mme. une poque o le voyage est plein de risques et de surprises, la relation se lit
comme un roman daventures. Qui plus est, le concept horatien de lutile dulci joue un rle
important dans les dbats esthtiques franais du XVIIe sicle. Horace parle dans son Ars Poetica
(ligne 343) de lutile dulci, doctrine reprise au sicle classique sous forme de lutile et de
lagrable, ou dans la formule plaire et instruire . Avant de sappliquer au rcit de voyage, ce

17

Lestringant, Frank, Introduction , dans Histoire dun voyage faict en la terre du Brsil, Jean de Lry, Paris,
Librairie Gnrale Franaise, 1994 p. 15-39.

140

concept sert dfinir le thtre, qui est le genre dominant de cette poque. Dans son Art
Potique, Boileau propage cette ide comme tant lidal de tous les genres littraires :
Auteurs, prestez loreille mes instructions
Voulez-vous faire aimer vos riches fictions ?
Quen savons leons vostre Muse fertile
Partout joigne au plaisant le solide et lutile
Un lecteur sage fuit un vain amusement
Et veut mettre profit son divertissement 18 (Boileau, 182).
Trs tt, au XVIIe sicle, une double lecture du rcit de voyage sopre : premirement,
une lecture utilitaire alors que lon cherche sinformer et sinstruire, et une lecture de
divertissement pour ceux qui recherchent avant tout le plaisir du dpaysement, de la surprise et
de laventure extraordinaire. Est-ce peut-tre pour cette raison que Claude Lvi-Strauss parle de
lHistoire dun voyage faict en la terre du Brsil de Jean de Lry comme tant un
extraordinaire roman daventures 19 (Lvi-Strauss, 13) ? En ce qui concerne les Indes
Orientales, nous pouvons rappeler lexemple de lexplorateur portugais Fernando Mendes Pinto
dont le tmoignage prend ouvertement la forme des mmoires dun aventurier.
Dans Le Voyage aux Indes orientales de Pyrard de Laval, la valeur purement informative
semble occuper une place secondaire. En effet, la description des singularits de la flore et de la
faune des Indes orientales est dtache du rcit principal pour tre relgue dans un trait attach
comme une annexe aprs le rcit des aventures de notre voyageur. crit la premire personne,
le rcit du voyageur apparat comme un conteur en train de sadresser un public et de mettre en
scne le rcit de ses pripties. Les anecdotes se trouvent ainsi libres de leur fonction
traditionnelle de soutenir le discours. Pour mieux illustrer notre point de vue, nous prenons
comme exemple une description tire de Franois Bernier, un voyageur du XVIIe sicle dont
18

Boileau, Nicolas, uvres Compltes, Paris, Gallimard,1966.


Lvi-Strauss, Claude, prface, dans Histoire dun voyage faict en la terre du Brsil, Paris, Librairie Gnrale
Franaise, 1994.
19

141

nous tudions le rcit au chapitre six de cette thse. Parlant des connaissances des hindoues dans
le domaine de lanatomie, il crit : Dans lanatomie, on peut dire que les gentils ny entendent
rien du tout. Ils ne savent dire que des impertinences l-dessus, aussi nest-ce pas merveille
quils y soient si ignorants (Bernier, 335). Cette description est suivie par une anecdote o
Bernier raconte les ractions des hindous lors de sa dissection dune chvre. Ils senfuyaient
et ils tremblaient de peur (Bernier, 336), devant ce spectacle sanglant. Le voyageur se
demande comment ces gens pouvaient prtendre avoir des connaissances avances sur
lanatomie lorsquils nouvraient jamais de corps ni dhommes ni mme des animaux. Ici,
lanecdote introduite par la locution jouvrais des chvres vivantes devant mon agha20 ,
soutient et valide le discours descriptif de Franois Bernier. Dans le rcit de Pyrard de Laval, par
contre, o laccent est plutt mis sur laventure personnelle du voyageur, les anecdotes se
prsentent comme des histoires indpendantes, encastres dans un rcit cadre qui nous rappelle
de loin le modle de lHeptamron.
Dans ce recueil de nouvelles de Marguerite de Navarre, il y a dix devisants (cinq
hommes et cinq femmes) qui se sont rfugis labbaye de Notre-Dame de Savance pour fuir
une tempte et pour attendre pendant dix jours jusqu ce quon achve la construction dun pont
dtruit par linondation. Pour faire passer le temps, chaque devisant raconte des histoires. Par
lalternance homme-femme, lauteur cre un dbat o les points de vue masculins et fminins se
succdent. Lauteure nous claire sur une poque entire travers les croyances et les prjugs
de ses devisants qui reprsentent la multiplicit des points de vue de son milieu et de son temps.
Cette polyphonie rgit galement le rcit de Pyrard de Laval. Notre voyageur, par exemple, est
mis en scne racontant ses aventures auprs du roi de Muttungal, au Kerala :

20

Agha mot dorigine persane qui veut dire chef , matre ou seigneur .

142

Je demeurai Muttungal lespace de trois jours chez ce seigneur, et


mes compagnons taient chez un autre, l o nous tions fort bien
traits. Le roi mme vint voir le seigneur o jtais []Ce roi
minterrogea fort du pays de France quand je lui eus dit que jen
tais et me demandait la diffrence quil y a entre les Anglais,
Hollandais et nous [] (Pyrard de Laval, 312).
Ce genre dchange dialogique entre le seigneur de Muttungal et Pyrard de Laval permet
lintroduction de voix multiples au sein de ce rcit. Ainsi, notre voyageur peut prsenter aux
lecteurs les divergents points de vue sur un sujet quelconque. Prenons comme exemple lhistoire
de Kunjali Marakar21, qui est le lieutenant de la marine royale du roi de Calicut. Cest un homme
courageux, qui doit sa renomme de nombreux exploits guerriers. Les habitants de Calicut
racontent notre voyageur que Kunjali dun coup dpe [] avait tranch un aviron de galre
et coup un homme qui avait lpe au ct, lhomme et lpe tout dun coup (Pyrard de
Laval, 327). Les Portugais, qui voyaient ce jeune homme comme un obstacle leurs aspirations
colonisatrices le prsentent comme lun des plus cruels hommes du monde (Pyrard de Laval,
328). Lanecdote suivante confirme leur opinion :
Il prenait partout et sur tous. On ne saurait nombrer les cruauts et
barbaries que lui et les siens commettaient en lendroit de toutes
sortes de personnes, sans distinction, et entre autres contre un sien
voisin roi nayre nomm Auriole [] il alla piller et ravager, puis le
chassa, coupa le nez et les mamelles la reine sa femme et se fit
reconnatre pour roi, de sorte quenfl de ces prosprits, il ne
voulait plus reconnatre le Samorin (roi du Calicut), contre qui il se
rvolta, nayant voulu rendre quelques vaisseaux pris par lui sur de
ses sujets, encore quil et command de ce faire, mais lautre
mprisait ses commandements (Pyrard de Laval, 328).
Ayant prsent ces vues divergentes, cest au lecteur darriver ses propres conclusions.

21

Le titre marakkar est accord par le roi de Calicut (au Kerala) au chef de la marine royale. Ce mot aurait pu
tre driv du mot malayalam (langue officielle du Kerala) marakkalam qui en signifie bateau.

143

Aucune discordance nexiste cependant dans les anecdotes qui critiquent la prsence portugaise
en Inde et, la grande diffrence de lHeptamron, les autres interlocuteurs ne prennent jamais la
parole directement. Leurs penses sont transmises par Pyrard en discours indirect. Citons, titre
dexemple, lanecdote suivante qui raconte les cruauts endures par lui sur un vaisseau
portugais:
Le malheur voulut pour moi que je tombai entre les mains du plus
cruel homme du monde, qui tait le capitaine de la galiote o
jtais, appel Pedro de Poderoso, car il navait lui ni les siens, non
plus de piti de moi que dun chien [] Cette galiote tait fort
petite et avait tel nombre de gens dedans, qu peine y avait-il place
pour se coucher de son long. Ils me disaient mille injuresEn ces
galiotes, ils ont nombre de vases boire faits en forme de bocal de
verre, mais ils sont faits de calin, qui est un mtal blanc comme
tain, mais bien plus dur. Or comme jai dit, ils ne touchent jamais
de la bouche au vase en buvant, et moi qui ne prenais garde cela,
il marriva un jour dy boire et toucher avec la bouche, mais un
soldat, mayant aperu, me vint aussitt donner un grand soufflet
que jendurai sans oser dire mot. La cause, pourquoi le capitaine
mtait si cruel, est quil avait t pris et maltrait par les
Hollandais, et il estimait que nous en tions (Pyrard de Laval,
406).
Ce rle du conteur est parfois invers. Pyrard rencontre, au cours de ses prgrinations
indiennes, dautres voyageurs qui lui racontent leurs histoires. Cest alors notre voyageur de
jouer le rle de lauditoire et ensuite de rapporter les tribulations dun tiers pour le lectorat
franais. Lhistoire dun seigneur anglais nomm Richard qui est prisonnier des Portugais
illustre ce nouveau type danecdote :
Il [Richard] disait quils [les Portugais] lui avaient tu un sien
cousin de sang froid, dont jai dj parl, puis en avaient mis la tte
au bout dune pique en signe de trophe (Pyrard de Laval, 763).
Quel rle jouent ces anecdotes personnelles et rapportes ? Une premire rponse qui
saute aux yeux est lhrosation du voyageur. Ds son embarquement Saint-Malo, Pyrard est

144

accabl de malheurs comme la famine, les conditions pitoyables sur le vaisseau et les maladies
tropicales22. Il demeure pourtant admirablement stoque. Pyrard devient de ce fait un hros qui
porte sur lui les stigmates de ses expriences aux Indes Orientales. Cest un hros qui mrite la
gloire parce quil sest rendu lautre bout du monde en qute de la vrit et il devient ainsi la
grande singularit de son rcit. En le prsentant comme le nouvel Ulysse franais, Bergeron
esprait veiller le got de laventure parmi ses compatriotes et les anecdotes personnelles aident
crer limage de ce personnage hroque.
Le deuxime rle de ces anecdotes est celui dun vhicule de propagande politique. La
France, malgr son attrait pour les Indes orientales, manifeste des rticences sengager sur les
mers. Durant le rgne de Louis XIV, Colbert conoit le dessein de former une compagnie pour le
commerce des Indes orientales et lexpansion coloniale. Autour de Jean Charpentier, le
propagandiste officiel du roi, se runit un groupe de traducteurs et de compilateurs dont le
travail principal est de stimuler chez les Franais le got du risque et de laventure en vue de
servir la politique expansionniste du roi et de son ministre. Le prologue du Voyage aux Indes
orientales de Pyrard de Laval explique aux Franais les bnfices du commerce maritime :
Labondance de toutes sortes de biens que la France produit en tant
de grces, que la bont divine a si libralement verses sur sa terre,
peuvent avoir t cause que les Franais ont longtemps nglig la
marine Car la terre les occupant assez et leur fournissant
fidlement des biens suffisance, ils navaient garde den
rechercher dautres parmi les dangers de linfidlit de la mer[]
Et nanmoins, dire vrai, la France ngligeant ce trafic se prive
dune richesse que la nature lui offre, layant aprs tant dautres
biens baigne de deux riches mers, accommode de plusieurs bons
ports et havres, par le moyen de quoi elle peut avoir
communication, traiter et ngocier avec plusieurs peuples lointains
dun ct et dautre, comme si elle tait proche et voisine du
Levant et du Couchant, et de toutes les contres les plus
loignes (Pyrard de Laval, 31-32).
22

En effet, depuis son embarquement, nous comptons au moins dix anecdotes de famine et de maladie.

145

Et cest prcisment cette propagande commerciale et politique qui est la source de ces
multiples voix luvre dans cette relation de voyage. Si Bergeron est un chantre de
lexpansion maritime franaise et de ltablissement des comptoirs commerciaux la portugaise,
il critique svrement lempire portugais des Indes. Cette tendance idologique est prsente
dans la plupart des anecdotes personnelles et racontes. Citons comme exemple lanecdote
suivante qui aurait t raconte Pyrard pour prouver le dsenchantement des Indiens avec leurs
matres Portugais :
Ce changement frquent de vice-rois ne plat gure aux Portugais
et autres Indiens, ni aussi celui des gouverneurs de places et des
officiers, et pour signifier cela, ils content quun jour il y avait un
pauvre homme la porte dune glise, les jambes toutes pleines
dulcres, o les mouches taient en telle abondance que cela faisait
grand piti, et quun autre vint pensant lui faire plaisir, qui chasse
toutes ces mouches, [ce] dont le pauvre patient se fcha fort, disant
que les mouches quil chassait taient dj saouls et ne le
mordraient plus gure, mais que celles qui viendraient de nouveau
affames le piqueraient davantage. Ainsi, disent-ils en est-il des
vice-rois, car les saouls sen revont et les affams viennent (Pyrard
de Laval, 608)
Le langage imag de cette anecdote dmontre le caractre odieux des Portugais, qui sintressent
seulement amasser largent. Le matre portugais est compar une mouche qui prend plaisir
tourmenter les gens en les torturant. Rappelons ici que daprs les sources bibliques, la mouche
est synonyme de Belzbuth, le prince de lenfer23. Limage de ce pauvre homme couvert
dulcres et de mouches, assis devant lglise, est une image pitoyable. Il refuse de chasser les
mouches en disant que celles qui viennent aprs le piqueraient davantage, tout comme les vicerois portugais qui accumulent des richesses en Inde au profit des indignes et qui cdent la place,
ensuite, de nouveaux affams . Cette pratique visant utiliser la mtaphore animale pour
23

Nous sommes reconnaissants Marie-Christine Gomez-Graud qui a eu lamabilit de nous suggrer cette
interprtation symbolique.

146

dcrire les passions et les vices humains ntait pas nouvelle. En effet, Jean de Lry utilise le
mme procd littraire pour dcrire la perscution des protestants en France :
Cest que ces pauvres poissons volans, soit quils soyent dans leau
ou en lair ne sont jamais repos : car estans dans le mer les
Albacores et autres grands poissons les poursuivans pour les
manger, leur font une continuelle guerre : et si pour viter cela, ils
leur se veulent sauver au vol, il y a certains oiseaux marins qui les
prennent et sen repaissent (Lry, 128).
Lry tablit ici un parallle entre le sort des poissons volants et celui des protestants, qui sont
tous deux constamment pourchasss par leurs ennemis. Cette pratique de mettre en scne les
animaux pour des fins didactiques et divertissantes trouve son apoge lorsque Jean de la Fontaine
publie ses Fables en 1668. Dans sa ddicace Monseigneur le Dauphin, le pote franais
explique que les hommes taient limage des btes et quil a autant despces animales
diffrentes quil y a despces dhommes :
Je chante les hros dont Esope est le pre
Troupe de qui lhistoire encore que mensongre,
Contient des vrits qui servent de leons.
Tout parle en mon ouvrage, et mme les poissons.
Ce quils disent sadresse tous tant que nous sommes. Je me sers
des animaux pour instruire les hommes 24.
Cette fin didactique et moralisante est vidente dans notre anecdote indienne. En effet, il semble
quelle emprunte la rhtorique de lallgorie o lon exprime une ide en utilisant une histoire ou
une reprsentation qui doit servir de support comparatif. Ainsi, la squence des vnements
caractristiques sarticule en trois phases : premirement les circonstances introductrices qui sont
suivies par le rcit anecdotique propre et, finalement, la conclusion ou la rsolution de lhistoire.
Lanalyse de lanecdote ci-dessus peut ainsi tre schmatise de la manire suivante :

24

La Fontaine, Jean de, Fables, Paris, Livre de Poche, 1972, p.25.

147

Le rcit anecdoque: la comparaison


des Portugais des mouches. Ils sont
des sangsues qui s'intressent
seulement amasser de l'argent
(sens connot)

Circonstance Introductrice:
Changement frquent de vice-rois
Goa (sens dnot)

La Rsoluon: La mauvaise conduite


est punie. Ils (les vice-rois) meurent
misrablement

travers ces anecdotes, Pyrard sexprime sans entraves. La France nest pas encore engage en
Asie. Les Portugais, par contre, sont l depuis plus dun sicle. Leur autonomie est menace par
larrive des Anglais et des Hollandais. Les rivalits commerciales part, lInde devient la scne
o se transfrent les conflits religieux europens entre catholiques et protestants. LIndien se
transforme ainsi en un objet dadmiration. Je ne vis jamais desprits si beaux et si polisne
tenant rien du barbare ou du sauvage comme nous le pensions dit-il (Pyrard de Laval, 751).
Pyrard parle en homme libre qui peut penser ce quil veut et le dire aussi en toute franchise. Tout
en divertissant le lecteur, lanecdote devient un instrument idologique de persuasion pour
lavancement de la politique mercantile franaise.
IV. Jean-Baptiste Tavernier
Une grande obscurit entoure lhistoire de la famille Tavernier. Le pre du clbre
voyageur, qui sappelait Gabriel, tait originaire dAnvers, en Belgique. Il sinstalle Paris vers
1575 avec ses deux frres Melchior et Nicolas cause des perscutions religieuses qui
148

dchiraient sa patrie. Melchior avait suivi Anvers les leons du savant gographe Abraham
Ortelius et, en 1618, il est nomm graveur et imprimeur de Louis XIII. On nest gure mieux
renseign sur la vie de Gabriel. Gographe comme son frre Melchior, il semble plutt avoir
suivi la vocation de marchand. On sait aussi quil a pous Suzanne Tonnelier et que les registres
du temple de Charenton mentionnent trois fils issus de ce mariage : Melchior, Jean-Baptiste,
notre voyageur et le cadet Gabriel. Cest dans cette atmosphre familiale que Jean-Baptiste
Tavernier dcouvre le got du voyage. Il est n en 1605. De ces vingt-cinq premires annes,
nous connaissons seulement ce que Tavernier nous a appris dans le Dessein de lauteur ,
espce dautobiographie quil a mis en tte de ses Six Voyages. On ny trouve aucun
renseignement ni sur son enfance ni sur les tudes quil a pu faire. Comme il a quitt la maison
paternelle lge de 15 ans, on peut conclure sans grande crainte de se tromper que ses tudes
ntaient pas trs pousses. Il est voyageur avant tout et la vie ne commence pour lui que
lorsquil entreprend son premier voyage :
Si la premire ducation dit-il au dbut de la relation de ses
premiers voyages est comme une seconde naissance, je puis dire
que je suis venu au monde avec le dsir de voyager. Les entretiens
que plusieurs savants avaient avec mon pre sur les matires de
gographie quil avait la rputation de bien entendre et que tout
jeune jcoutais avec plaisir, minspiraient de bonne heure, le dsir
daller voir une partie des pays qui mtaient reprsents dans les
cartes o je ne pouvais alors me lasser de jeter les yeux 25 (Joret, 7).
En 1630, nous savons quil a voyag en Italie, en Suisse, en Allemagne, en Pologne et en
Hongrie, aussi bien quen France, en Angleterre et aux Pays-Bas. Il parlait mme les langues de
ces pays. Souhaitant visiter lOrient, il trouve loccasion Ratisbonne de se joindre deux
missionnaires franais qui partent pour le Levant. En leur compagnie, il atteint Constantinople. Il
25

Joret, Charles, Jean-Baptiste Tavernier : cuyer, baron dAubonne daprs des documents nouveaux et indits,
Paris, E.Plon, 1886.

149

va, lors de ce premier voyage oriental, jusqu Ispahan avant de revenir par Bagdad, Alep,
Alexandrie, Malte et lItalie pour finalement arriver Paris en 1633. En 1638, il commence un
deuxime voyage. Il se rend Alep et en Perse puis de l au nord de lInde jusqu Agra et
Golconda. Au cours de sa troisime prgrination maritime, il voyage jusqu Java. Ce dernier
voyage est suivi par trois autres, mais il nira jamais au-del de lInde. De retour de ses
prgrinations orientales, Tavernier passe par Genve o il se lie damiti avec un crivain dont
le nom sera troitement li au sien, celui de Samuel Chappuzeau. Notre voyageur lui demande de
rdiger ses Voyages et de les augmenter par des emprunts dautres rcits. En effet, Tavernier
est accus de plagiat par certains de ses contemporains. Le thologien anglais Hugh Rose26
accuse Tavernier davoir copi certains passages de son voyage en Perse des mmoires du Pre
Gabriel de Chinon27 qui ont t publis Lyon en 1671. Chappuzeau, qui avait dj laiss son
empreinte titre de ghost writer, semble avoir rsist la requte de Tavernier, car il juge le
travail dshonorant:
Lamiti avec Tavernier fut alors renoue, mais une condition
fort onreuse, qui tait de donner quelque forme son chaos,
comme vous nommez trs bien les mmoires confus de ses six
voyages, quil avait tirs en partie dun certain pre Raphal,
pauvre capucin qui demeurait depuis longtemps Ispahan. Je
lamusai plus de deux ans dans lesprance que je lui prterai ma
plumemais enfin perdant patience[]quelque rpugnance que
jeusse pour bien des raisons faire ce quil voulait, de quoi
plusieurs de mes amis ont t tmoins, il trouva enfin le moyen de
my engager par une force suprieure 28 (Chappuzeau, volume
14,48).

26

Rose, Hugh, A New general biographical dictionary 1795-1838, London, B.Fellows, 1857.
e
Gabriel de Chinon est capucin. Il est aussi un des premiers orientalistes franais du XVII sicle. Il est lauteur de
Relations Nouvelles du Levant, ou traits de la religion, du gouvernement et des coutumes des Perses, des
Armniens, et des Gaures, Lyon, Jean Thioly, 1671. On accuse Tavernier davoir copi certains passages de son livre
notamment sur la Perse.
28
Chappuzeau, Samuel dans Dictionnaire historique et critique, Bayle, Pierre, Paris, Desoer, 1820.
27

150

Chappuzeau dclare navoir agi qu son corps dfendant, avec une horrible rpugnance et
sans aucun profit, ayant t mortifi, pour ne pas dire martyris, pendant plus dun an qua dur
ce misrable travail 29 (388). Tavernier voulait toffer son rcit en empruntant des passages
dautres rcits de voyage. Peut-on de ce fait conclure que sa relation est profondment topique en
nature et que les anecdotes servent simplement valider les dires de notre voyageur ?
V. Tavernier et les anecdotes
Ral Ouellet, dans son livre La relation de voyage en Amrique (XVIe- XVIIIe sicles) :
au carrefour des genres,30 explique comment le genre viatique peut laisser prsupposer un mode
discursif dominant, celui de la narration. Cependant, dans les relations de voyage, la narration se
conjuguait constamment avec un deuxime mode discursif que certains critiques ont appel
linventaire ou la description. Une autre dimension de ce mode non-narratif tait le commentaire.
Nous en retrouvons les trois axes dans la relation de Jean-Baptiste Tavernier. Son priple aux
Indes orientales se divise en trois parties : la premire qui sintitule Des routes que lon peut
tenir pour se rendre dIspahan Agra , la deuxime partie est une description historique et
politique de lempire du Grand Mogol, tandis que la troisime est un commentaire sur les
croyances religieuses des musulmans et des hindous. Afin de mieux cerner lensemble des
anecdotes, le tableau qui suit tente, titre indicatif, de prsenter une typologie des micro-rcits
qui font lobjet de notre tude :

29

Chappuzeau, Samuel dans LOmbre de lauteur : Pierre Bergeron et lcriture du voyage la fin de la Renaissance,
de Holtz, Grgoire, Genve, Droz, 2011.
30
e
e
Ouellet, Ral, La Relation de Voyage en Amrique (XVI - XVIII sicles) : au carrefour des genres, Qubec, Presses
de lUniversit de Laval, 2010.

151

Tableau 3 : Les anecdotes dans le rcit de Tavernier



Anecdotes
vues

Anecdotes
vcues

Anecdotes
entendues

Occurrences

13

Description sommaire
1. Histoire qui montre la puissance de largent quand le grand
moghol, Shah-Jahan, bnit un tyran au lieu de le punir (p.30).
2. Histoire dun enfant dans le pot avec un serpent (p.45-46).
3. Histoire dune jeune femme qui accouche aprs le dcs de son
mari et comment elle prouve que lenfant ntait pas illgitime
(p.46).
4. Histoire dun jeune homme qui chappe la furie de la foule aprs
avoir tu un singe (p.53).
5. Rencontre avec un rhinocros (p.72).
6. Histoire de la femme qui se jette sur le bcher de son mari (p.137).
7. Histoire de la visite dune pagode (p.165).
8. Histoire de la fourberie des prtres hindous (p.166).
9. Description du trne du paon de lempereur moghol (p.241).
10. Histoire des bijoux de lempereur moghol (p.249).
11. Faon curieuse et singulire dont les indiens font leur march
(p.302).
12. Histoire dun marchand qui enterre ses richesses (p.381).
13. Nouvelle histoire du sati (p.389).
1. Histoire de la vengeance dun jeune page contre son matre qui
voulait lagresser (p.39).
2. Histoire amusante des charlatans indiens (p.41-42).
3. Histoire amusante de la vengeance dun singe (p.44).
4. Histoire dun incident de sodomie (p.77).
5. Histoire de Sieur Des Marets qui est dcouvert piant les femmes
musulmanes qui se baignaient (p.133).
6. Histoire de la cruaut du gouverneur hollandais (p.153).
1. Histoire dun vieil homme qui na jamais menti (p.89).
2. Histoire enchsse du compatriote Belloy (p.127-131).
3. Histoire du sacrifice ultime du soldat pour sauver la vie de
lempereur dun lphant qui est en chaleur (p.222).
4. Histoire de la bataille de succession dans lempire du grand
moghol.
5. Amour clandestin de la princesse Raushanara Begum (p.238).
6. Histoire singulire sur la noix de muscade (p.268).
7. Histoire dun soldat qui fuit la guerre parce quil aimait sa femme
passionnment et le refus de la femme de recevoir un mari qui
nglige ses devoirs (p.369).
8. Histoire du dieu indien Ram (p.373).

152

Ce qui attire notre attention en premier lieu, dans le tableau, cest le fait qu lencontre de
Pyrard de Laval, Tavernier accorde peu dimportance la portion autobiographique de ses
aventures. Il donne cependant une grande importance ce que nous qualifions danecdotes
cruelles. Prenons comme exemple lhistoire que Tavernier nous raconte propos dun mdecin
persan qui poignarde sa femme :
Le premier de ses mdecins persans que ce gouverneur a ses
gages jeta un jour sa femme du haut dune terrasse en bas, port
apparemment cette cruelle action par un trait de jalousie. Il
croyait quelle se tuerait mais elle neut que deux ou trois ctes
rompues, et les parents de la femme vinrent se jeter aux pieds du
gouverneur pour lui demander justice. Le Gouverneur fait venir le
mdecin, et lui commanda de se retirer, ne le voulant plus avoir
son service. Il obit cet ordre, et ayant mit sa femme estropie
dans un palanquin, il se mit en chemin avec toute sa famille. Il
ntait qu trois ou quatre journes de la ville, que le Gouverneur
se trouvant plus mal que de coutume lenvoya rappeler, ce que
voyant le mdecin, il poignarda sa femme et quatre de ses enfants
avec treize filles esclaves, aprs quoi il vint retrouver le
Gouverneur qui ne lui en dit rien, et le reprit son
service (Tavernier, 73)31.
Il est vident que Tavernier veut intgrer dans son uvre un type de rcit particulirement en
faveur au XVIIe sicle, les histoires tragiques. Depuis les premiers recueils de Boaistuau32 et de
Belleforest33, ce genre ne disparat jamais de lhorizon littraire de la Renaissance franaise.
Comme preuve de cette vogue, nous assistons un essor des recueils macabres sous les plumes
de Franois de Rosset34 et de Jean-Pierre Camus35. Les histoires tragiques sont souvent des rcits

31

Tavernier, Jean-Baptiste, Les six voyages[] en Turquie, en Perse et aux Indes Orientales, Paris, Gervais Clouzier
et Claude Barbin, 1676.
32
Boaistuau, Pierre, Histoires tragiques extraictes des uvres italiennes de Bandel et mises en nostre langue
Franoise, Paris, Honor Champion, 1977 (dition critique de Richard A. Carr qui reprend ldition publie par
Gilles Robinot en 1559).
33
Belleforest, Franois de, Le Sixime tome des histoires tragiques contenant plusieurs discours mmorables, la
plupart recueillis des histoires advenues de nostre temps, Lyon, pour Csar Farine, 1583.
34
Rosset, Franois de, Les Histoires tragiques de nostre temps, Paris, Le livre de poche, 1994 (dition critique
dAnne de Vaucher Gravili qui reprend la troisime dition de 1619 ; la premire dition datait de 1614).

153

sanglants o une transgression initiale, souvent motive par la jalousie ou lamour, donne lieu
une punition finale. Ainsi tout crime est chti soulignant la vise difiante de ce rcit.
Les anecdotes quon trouve dans la relation de Tavernier comportent pourtant des
caractristiques qui le distinguent de ce genre macabre, et nous avons choisi de les appeler les
anecdotes cruelles. Premirement, ces anecdotes cruelles sont trs brves (souvent dun
paragraphe une ou deux pages en longueur). Il ne sagit donc pas dhistoires tragiques dans le
sens propre du terme. Deuximement, elles mettent en scne des atrocits choquantes sans pour
autant souligner la vise morale. En outre, les personnages dans le rcit de Tavernier nont
jamais de nom et leur existence se rsume une fonction comme celle de soldat ou de mdecin.
Alors pourquoi notre voyageur raconte-t-il ces anecdotes ? Nous trouvons la rponse dans
lptre de cette relation o notre voyageur avoue quil ponctue son rcit dhistoires qui
dlassent le lecteur :
Jai mis en des endroits des histoires qui peuvent dlasser lesprit
aprs le rcit dune marche ennuyeuse des caravanes, imitant en
cela les Orientaux qui tablissent des caravansrails despace en
espace dans leurs dserts pour le soulagement des voyageurs
(Tavernier, Epistre, 5).
Ainsi lanecdote, pour Tavernier, est un procd de divertissement. Une des raisons pour laquelle
il semble raconter ces histoires, cest pour mettre profit les tapes du voyage. Il faut sarrter et
attendre avant de reprendre la route. Linsertion des anecdotes sert combler les interstices entre
chaque lieu. Nous navons qu citer lexemple du Sieur Belloy pour lucider ce point de vue.
Tavernier, pour meubler lattente de son dpart de Goa, raconte une srie de rcits anecdotiques
qui tracent les msaventures de son compatriote franais. Ainsi, une anecdote simbrique dans
lautre comme une poupe russe de la faon suivante : (1) arrive de M. Belloy en Inde ; (2)
35

Camus, Jean-Pierre, LAmphithtre sanglant, Paris, Honor Champion, 2001 (dition critique de Stphan
Ferrari ; ldition originale date de 1630).

154

rencontre de Belloy et Tavernier ; (3) histoire de M. Des Marets, ami du M. Belloy ;(4) anecdote
de sieur Des Marets qui est dcouvert piant les femmes musulmanes qui se baignent. De la
mme manire, les anecdotes cruelles sont insres comme des rcits digressifs pour rentabiliser
le temps mort de litinraire du voyageur. Tavernier raconte lhistoire du mdecin persan qui tue
sa femme lorsquil fait une pause dans la ville Indienne dHalabas. Lanecdote de la sodomie du
jeune page a lieu quand notre voyageur demeure huit jours Patna :
Un mimbachi qui commandait mille fantassins voulut abuser dun
jeune garon qui tait son service, et qui stait plusieurs fois
dfendu contre ses attaques, en sen plaignant mme au
Gouverneur, qui il dit si son matre le pressait davantage il ne
manquerait pas de le tuer. Enfin le Capitaine prit si bien son temps
une maison quil avait la campagne, quil fora le garon et
quil vint bout de son dessein. Ce garon outr de douleur prit
aussi son tems pour se venger, et tant un jour la chasse avec son
matre loign des autres serviteurs denviron un quart de lieue, il
vint par derrire et lui abatit la tte dun coup de sabre (Tavernier,
77).
Linsertion de ces anecdotes na aucune incidence sur le cours du rcit de voyage. Cest une
stratgie de diversion visant amuser le lecteur. Les deux rcits (le rcit principal racontant
litinraire du voyageur et le rcit anecdotique) se ctoient, laissant lesprit la possibilit de
vagabonder dun monde lautre. Les anecdotes cruelles permettent au lecteur de basculer dans
un autre univers que celui li lexprience directe du voyage.
Un autre aspect qui devient vident avec linsertion de ces anecdotes cruelles, cest le fait
que Tavernier semble tablir une diffrence entre les histoires qui dlassent lesprit et les
singularits qui constituent linformation utilitaire du rcit. Notre voyageur ne nglige gure de
parler des curiosits animales et vgtales qui piquent son intrt. Ainsi, il mentionne les oiseaux
de paradis qui, daprs les discussions savantes de lpoque, navaient pas de pattes. Tavernier
affirme le contraire et utilise son exprience pour le prouver :

155

Jai encore une remarque faire sur ce sujet de loiseau de paradis.


Cet oiseau qui est fort friand des noix de muscades ne manquent
pas de venir sen souler dans la saisonComme cette noix est
forte, elle enivre ces oiseaux et les fait tomber morts sur la place et
aussitt les fourmis dont le pays est plein viennent manger les
pieds. Cest de l que vient ce que lon dit dordinaire, quon na
jamais vu doiseau de paradis avec des pieds, ce qui nest toutefois
pas absolument vritable (Tavernier, 268).
La rgle de la vue et celle de lexprience permettent dexclure les histoires merveilleuses ou les
tmoignages douteux. Cest le cas, par exemple, du rhinocros indien qui, pendant longtemps,
voque leffroi et la rpulsion dans la psych occidentale. Tavernier, qui voit cet animal dans un
champ, se rend compte que ce nest quun herbivore qui ne pose aucun danger aux tres
humains :
A moiti chemin on passe par Gianbad petite ville, proche de
laquelleon traverse un champ de millet, o je vis un rhinocros
qui mangeait des cannes de ce millet quun petit garon de neuf ou
dix ans lui prsentait. Mtant approch il me donna aussi des pics
de millet, et linstant le rhinocros vint moi ouvrant la bouche
par quatre ou cinq fois. Je lui en mis dedans, et quand il avait
mang il continuait douvrir la bouche, afin quon lui en donna
davantage (Tavernier, 72).
Ltablissement de ces deux catgories danecdotes : lune qui est pour lamusement du lecteur
et lautre pour augmenter ses connaissances, met en lumire le clivage qui commence
apparatre dans les connotations du terme anecdote . Elles rvlent les singularits dun pays,
mais peuvent aussi tre vues comme quelque chose dinessentiel, un dtail secondaire inclus
seulement pour divertir le lecteur.
Tavernier fait galement appel aux anecdotes pour pallier les manques dune approche
descriptive. La description est une dmarche inspire du principe dautopsie. Dcrire, cest voir
et aussi faire voir ses lecteurs. Cependant, cette mthode applique la personne du grand

156

mogol allait se rvler en grande partie aportique. Cet chec impos la vue tient pour une
large part des traditions qui rgissent la socit musulmane o il est interdit de regarder le
souverain. La socit musulmane de lInde prsente cet gard des ressemblances frappantes
avec la socit ottomane des Turcs o les sultans refusaient de se montrer au public. Jean
Chardin, durant ses prgrinations en Perse, observe que cet interdit est souvent accompagn
dune autre pratique, celle daveugler les enfants mles de sang royal :
Le roi donne un ordre par crit daller aveugler un tel enfant et cet
ordre se donne au premier venu. Lordre port dans le srail est
bientt compris et il excite des pleurs et des cris mais enfin il faut
laisser aller lenfant. Les Eunuques lamnent au cruel messager,
qui leur jette lordre, ou comme vous direz, la lettre de cachet ; et
puis se mettant en terre, il saisit lenfant, ltend de son long sur ses
genoux, le visage tourn en haut, en lui serrant la tte du bras
gauche. Puis dune main, il lui ouvre la paupire, et de lautre il
prend son poignard par la pointe et tire les prunelles, lune aprs
lautre Cette loi que plusieurs soutiennent nanmoins quil faut
entendre dans un sens moral, a servi de fondement la coutume qui
rgne en Perse daveugler les enfants mles de sang royal 36.
(Chardin, 343)
Le regard est un instrument de pouvoir sur lautre et Chardin nous dmontre dans ces quelques
phrases que la vue est synonyme de puissance. Bernier semble rpter la mme chose
propos des Turcs qui prennent garde de ne jamais fixer les yeux sur ceux de sa Hautesse, ni
mme presque sur son visage et que le peuple ne doit pas tre assez hardis de lenvisager :
mais il suffit quils soient regards 37 (Bernier, 234). Conscients des lacunes cause de cet
interdit, Tavernier essaie de remdier ce dfaut de portrait de lempereur par une description
surabondante de son entourage. Comme preuve, nous offrons lextrait suivant qui dcrit le
clbre trne du paon sur lequel lempereur sassoit :

36

Chardin, Jean, Voyage de Paris Ispahan, Paris, F. Maspero, 1983 (premire dition publie en 1686).
Bernier, Franois, Voyages,1699, Delhi, Chand Publishers, 1968.

37

157

Le grand trne [] est peu prs de la forme et de la grandeur de


nos lits de camp, cest--dire vingt-cinq pouces de haut, sont
poses les quatre barres qui soutiennent le fond du trne et sur ces
barres sont dresses douze colonnes qui portent le ciel de trois
cts, ny en ayant point celui qui regarde la cour. Tant les pieds
que les barres qui sont de plus de dix-huit pouces de large, tout est
revtu dor email et enrichi de quantit de diamants, de rubis et
dmeraudes [] le fond du ciel est tout couvert de diamants et de
perles avec une frange de perles tout autour ; et au dessus du ciel
qui est fait en vote quatre pans on voit un Paon qui a la queue
releve faites de saphirs bleus et autres pierres de couleur, le corps
dor maill avec quelques pierreries et ayant un gros rubis au
devant de lestomac [] (Tavernier, 241).
Ou encore ce deuxime extrait qui dcrit la pratique de peser lempereur le jour de son
anniversaire :
[] je fus spectateur de cette grande fte qui commence le
quatrime du novembre et qui dure cinq jours. Cest au temps de la
naissance du roi auquel on a accoutum de le peser et sil arrive
quil pse plus que lanne prcdente, la rjouissance en est bien
plus grande. Quand il a t pestous les Grands du royaume
viennent le saluer et lui faire des prsentsTant en diamants, rubis,
meraudes, perles, or et argent et autres toffes [] (Tavernier,
239).
Les deux descriptions montrent que la reprsentation de la personne du grand moghol est un
tableau fond sur lhyperbole. Lutilisation des mots comme revtu dor , lvocation
frquente des pierres prcieuses comme des quantits de diamants, de rubis et dmeraudes, ou
mme les saphirs bleus, cre une image dopulence qui aide propager lide de la grande
richesse des Indes.
Le mme interdit semble rgir le srail. Prenons le cas de Franois Bernier. Dans sa lettre
Monsieur de la Mothe le Vayer, il explique son incapacit de dcrire le srail du Grand Mogol.
Lors de la seule occasion quil a eu dy aller, on lui avait mis un chle de cachemire sur la tte
qui lui pendait comme une grande charpe et un eunuque le conduisait comme un aveugle

158

travers le harem imprial. Cette confession sert souligner la sgrgation qui existait entre les
deux sexes la cour mogole. Frdric Tinguely, dans son livre Lcriture du Levant la
Renaissance. Enqute sur les voyageurs franais dans lempire de Soliman le Magnifique38,
affirme que la description du srail passe gnralement par deux phases dans les rcits de voyage
franais. Dabord, il y a la description des deux premires cours, qui soffrent comme un
spectacle public impressionnant. Le voyageur Bertrand de la Borderie39 crit dans son Discours
de voyage de Constantinople :
En ce saray, maison recrative,
Deux grands portrailz, on vient rencontrer :
Et double cour avant que dy entrer []
La grande cour que lon y trouve premire,
A recevoir chevaux est coustumire
Des courtisans qui vont faire la court,
En dautres endroits de la seconde court
Ou du logis est la magnificence,
Y sont Bachas qui donnent audience
Qui sont rois chefz, gouverneurs de lEmpire []
(La Broderie, 344).
La seconde phase de la description du srail est la mention dune troisime cour qui est comme
un vrai mur de secret , interdit et mystrieux. Laissons la parole Jean Chesneau qui rapporte
dans son rcit datant de 1550, la dimension du srail :
Le palais du grand Seigneur quilz appellent le Sarrail, contient
environ trois mil de circuit, ferm de haultes murailles o y a onze
portes de fer qui ne souvrent jamais 40.

38

Tinguely, Frdric, Lcriture du Levant la Renaissance. Enqute sur les voyageurs franais dans lempire de
Soliman le Magnifique, Genve, Droz, 2000.
39
On connait peu de choses sur la vie de Bertrand de la Borderie. A partir de 1525, il travaille comme page de
er
lcurie du roi. En aot 1537 il sembarque de Marseille pour remettre quelques lettres officielles Soliman I qui
tait en Albanie. Arriv ici, il surpris par la dcision du monarque demmener tout le monde Constantinople. Le
rsultat de cette exprience est un pome quil intitule Le Discours du voyage de Constantinople, ce qui est la
e
premire description en franais de la ville au XVI sicle.
40
Chesneau, Jean, Voyage de Paris en Constantinople cit par Requemora-Gros, Sylvie dans Scnes de srail : la
e
construction dune barbarie thtre et romanesque au XVII sicle, Paris, PUPS, 2008, p.13.

159

Comment dcrire quelque chose que lon ne voit pas ? Le srail, lieu de mystre et de lintrigue,
devient ainsi le point nodal pour les anecdotes qui pallient les manques de lapproche
descriptive. Lanecdote suivante de Jean-Baptiste Tavernier qui parle de lamour clandestin de
la princesse Raushanara Begum, la sur cadette du grand mogol Aurangzeb, offre un bel
exemple du mystre qui entoure cet espace clos :
Jappris[]que cette princesse ayant fait entrer adroitement un
beau jeune homme dans son appartement, et le voulant faire sortir
au bout de quinze ou vingt jours aprs lui avoir fait puiser ses
forces, la chose ne se peut faire si secrtement que le roi nen fut
incontinent averti. La princesse pour prvenir la honte et le
reproche quelle apprhendait, se mit courir toute effraye vers le
Roi, lui disant quil tait entr un homme dans le harem jusques
vers sa chambre, et que ctait assurment pour la tuer ou pour la
voler ; quune pareille chose ne stait jamais vue, que la sret de
sa personne royale y tait intresse, et que sa Majest devait faire
chtier svrement tous les eunuques qui avaient la garde cette nuitl. Aussitt le Roi saccourt en personne avec quantit deunuques,
et dans cette extrmit le pauvre jeune homme ne sut faire autre
chose que de sauter par une fentre dans la rivire qui passe au bas.
A linstant quantit de monde vint de tous cts pour sen saisir, le
Roi criant quon ne lui fit point de mal, mais quon le ment au
Grand Prvt. Depuis ce temps l on nen a point ou parler et il
nest pas mal ais de croire quil se passe dtranges choses dans
lenclos o ces femmes et ses filles sont enfermes (Tavernier, 238239).
La locution jappris que dmontre que linformation communique est rduite un oudire. Cette anecdote ne peut pas de ce fait prtendre avoir la mme valeur quune anecdote vue.
Il faut aussi se rappeler que notre voyageur tait un marchand et que ses intrts en Inde taient
mercantiles. Sa connaissance en ce qui concerne le commerce dans les diffrentes rgions en
Inde est vaste et sans gale. Il est un des rares voyageurs qui fournit ses lecteurs une
description dtaille du diamant connu sous lappellation du grand moghol 41. Tavernier, qui a

41

Le Grand Moghol faisait partie des trsors de lempire moghol. Ce diamant bleu clair est rput tre le
cinquime plus grand diamant historiquement connu.

160

pu examiner cette pierre en 1665, la dcrit comme un diamant de grande taille42. Cette pierre est
aujourdhui disparue.
Si un ouvrage qui se concentre uniquement sur les rapports commerciaux de lInde aurait
peut-tre t trop ennuyeux pour le lectorat du XVIIe sicle, lon peut comprendre pourquoi
Tavernier ajoute certaines anecdotes qui transmettent une image strotype de lInde. Lors de
son sjour dans la ville indienne de Bezouart, il dcrit notamment un des temples hindous quil a
visits. Il est intressant de noter que la description de lidole est largement inspire des
descriptions des voyageurs occidentaux dantan, surtout celle de Ludovico di Varthema cite
dans le chapitre prcdent :
Nous fmes voir une autre pagode btie sur une hauteur et lon y
monte par un escalier de 193 marches chacune dun pied de
hautOn voit au milieu une idole assise la mode du pays les
jambes croises et dans cette posture, elle a environ quatre pieds de
haut. Sa tte est couverte dune triple couronne do sortent quatre
cornes [ ] (Tavernier, 165).
Il raconte galement des anecdotes sur la fourberie des brahmanes :
Lorsque nous y fmes il y avait une femme, qui depuis trois jours
tait dans le temple sans en sortir, demandant de temps en temps
lidole, puisquelle avait perdu son mari ce quelle ferait pour ses
lever enfants et pour les nourrir. Mtant inform dun de ces
prtres, pourquoi cette femme navait pas de rponse et si elle en
aurait, il me dit quil fallait quelle attendit la volont de leur Dieu
et quil lui rpondrait alors sur ce quelle lui demandait. Je me
doutais aussitt de quelque fourberie, et pour la dcouvrir je me
rsolus dentrer dans la pagode[]Je fus comme ttons voir ce
qui se passait derrire la statue, o je dcouvris quil y avait un trou
par o un homme pouvait entrer, et sans doute le prtre se cachait et
faisait parler lidole par sa bouche (Tavernier, 166).

42

Tavernier crit : Ce diamant appartient au Grand Mogol, lequel me fit lhonneur de me le faire montrer avec
tous ses autres joyaux. On voit la forme o il est demeur tant taill, et mayant est permis de le peser jay
trouv quil pse 279 9/16 de nos carats[]Cette pierre est de la mme forme comme si lon avait coup un uf
par le milieu Tavernier, Jea Baptiste, Les Six voyages[], Paris, Gervais Clouzier, 1676, p.334.

161

Cette image des prtres fourbes est prsente dans presque tous les rcits de voyage franais en
Inde. Les voyageurs peroivent les brahmanes comme des hypocrites qui gardent le peuple dans
lignorance pour leur propre intrt. Comme dans le cas de Pyrard de Laval, les anecdotes
vues , qui sont le moyen idal dexprimer les ralits indites, deviennent des topo.
Jean-Baptiste Tavernier parcourt le monde ds lge de quinze ans. Il se fait marchand de
pierres prcieuses et dautres objets qui sont susceptibles de plaire aux souverains orientaux. Il
partage ainsi les caravanes des marchands. Son rcit de voyage est un amalgame intressant
dhistoires pour lamusement des lecteurs, de singularits fascinantes comme les diamants
grand moghol et le koh-i-noor ,43 mais aussi dun certain nombre de rcits topiques et
danecdotes cruelles quil juge important dinclure pour gayer les lecteurs.
VI. Jean Thvenot
Des trois voyageurs franais dont il est question dans ce chapitre, Jean Thvenot ne
semble pas avoir atteint le mme degr de renomme que ses compatriotes Pyrard de Laval et
Jean-Baptiste Tavernier. Cest pourtant lui que reviendrait, notre avis, le titre envi dhomo
viator et le mrite de navoir eu dautre dessein que celui de voir, de dcrire et dinstruire.
Thvenot comme Tavernier est parisien. Il est n le 7 juin 1633 dans une famille aise, ce qui lui
permet de faire des tudes avances au fameux collge de Navarre Paris. Thvenot est aussi le
neveu de Melchisdech Thvenot qui est un antiquaire rput et un orientaliste. Ce dernier na
pas beaucoup voyag mais il est polyglotte. Cette aisance avec les langues trangres et ses
rapports damiti avec les savants et les voyageurs de son temps lui permettent de compiler des
rcits de voyage. Cest pour cette raison que lon affirme que Melchisdech Thvenot a donn
la France lquivalent de ce que possdait lAngleterre avec la collection des rcits de voyage de
43

Lorigine exacte de cette pierre est inconnue mais elle est un des trsors de lempire mogol. En 1936, la pierre
est installe sur la couronne de la reine Elizabeth, lpouse du roi George VI dAngleterre.

162

Richard Hakluyt et de Samuel Purchas. Jean Thvenot nous apprend que cest au contact des
savants et des curieux qui se runissent chez son oncle et la lecture des relations de voyage,
quil ressent trs jeune le vif dsir de parcourir le monde. Il rsume bien notre propos dans les
premires lignes de la Relation dun voyage fait au Levant :
Le dsir de voyager a toujours t fort naturel aux hommes, il me
semble que jamais cette passion ne les a presss avec tant de force
quen nos jours : le grand nombre de voyageurs qui se rencontrent
en toutes les parties de la terre, prouve assez la proposition que
javance, et la quantit de beaux voyages imprims qui ont paru
depuis vingt ans te toute raison den douter Ce sont ces belles
Relations qui mont donn la premire pense de voyager
(Thvenot, 1)44.
En 1652, il part pour ses premiers voyages en Europe. Il visite lAngleterre, la Hollande,
lAllemagne et lItalie. Cest Rome quil rencontre lorientaliste Barthlemy dHerbelot avec
qui il forme un projet de voyager en Orient. Cependant, une affaire de famille empche le
savant orientaliste daccompagner notre voyageur. Thvenot quitte Rome seul en 1655 et se rend
jusquen gypte. Il rentre en France en 1662 et rdige son Voyage au Levant.
Ce voyage de sept ans en Europe et en gypte, au lieu de calmer son ardeur, aiguillonne
sa curiosit et lui inspire la passion de retourner en Orient. Ptis de la Croix, son grand ami,
rsume bien ce sentiment lorsquil crit :
Je ne dois pas taire ici pour reconnaissance de son amiti et pour
lhonneur d sa mmoire, que ctait un homme qui, ntant pas
content du beau livre quil a fait de ses voyages au Levant, avait t
pouss par cette noble ambition de voir les pays les plus loigns,
pour entreprendre le voyage des Indes Orientales quil a fait
(Thvenot, Introduction , 3).
Ainsi, en 1663, il quitte de nouveau Paris pour son deuxime voyage oriental. Il demeure en
Perse pendant cinq mois afin dapprendre le persan et larabe et il fait voile de l pour lInde.
44

Thevenot, Jean, Relation dun voyage fait au Levant, Paris, Thomas Joly, 1664.

163

Son sjour indien est bref et il ne demeure que six mois dans ce pays. Il revient sur ses pas pour
regagner sa patrie mais il meurt en route (en Perse), lorsquil est accidentellement bless par une
balle de pistolet. Ce dcs fait en sorte que le deuxime volume des Voyages de Thvenot est
achev par son frre, Bonaventure. En 1684, on publie La troisime partie des voyages de M. de
Thvenot contenant la relation de lIndostan des nouveaux mogols et des autres peuples et pays
des Indes.
Voici le tableau des anecdotes dans le rcit de Thvenot.
Tableau 4 : Les anecdotes de Jean Thvenot
Quantit
VUE

10

ENTENDUE

Description sommaire
1. Anecdote descriptive dun cureuil dune espce
particulire.(p.58)
2. Anecdote qui raconte que la police indienne est responsable de
tous les vols qui ont lieu dans la ville. (p.74)
3. Anecdote de Lambert Hugo, un corsaire hollandais, qui aurait pu
empcher ltablissement dune Compagnie Orientale de la
France en Inde. (p.76)
4. Anecdote qui dmontre la charit des hindous envers tous les tres
vivants. (p.87)
5. Histoire de ce qui arrive M. Beber lorsquil perd tout son argent
en Inde. (p.107)
6. Une autre Histoire de ce qui arrive M. Beber et au sieur de la
Boullaye, qui, ignorant les coutumes du pays, refusent un cadeau
des marchands indiens. (p.177)
7. Anecdote sur la souplesse des acrobates indiens (p.191).
8. Anecdote dcrivant le sacrifice que les hindous offrent la mer.
(p.201)
9. Anecdote sur les habitants de Kerala qui ont la jambe enfle
comme celle dun lphant. (p.211)
10. Anecdote dcrivant le diamant que le prince du Golconde porte
sur sa couronne. (p.243)
1. Anecdote qui raconte que les habitants de Baroche pratiquaient le
cannibalisme. (p.47)
2. Anecdotes enchsses sur le prince indien Sivaji. (p.89-95)
3. Anecdote sur les voleurs quon rencontre en Inde et surtout les
femmes qui peuvent trangler les voyageurs avec un lacet. (p.118)
4. Anecdote qui dmontre le fanatisme des fakirs ou sages indiens.
(p.169)
5. Anecdote qui raconte que les brahmanes mangent de la viande un
certain jour de lanne. (p.198)
6. Anecdote qui raconte la prsence dun crocodile divin dans un
temple hindou au Kerala qui avale les menteurs.
164

De nos trois voyageurs dont il est question dans le prsent chapitre, cest le rcit de Jean
Thvenot qui contient le plus petit nombre de rcits anecdotiques. Une des raisons pour cela est
sans doute le fait que notre voyageur na pas eu le temps de se consacrer une rcriture de ses
carnets indiens puisquil est mort sur le chemin du retour. Il est intressant de noter que ce rcit
qui se prsente comme un tmoignage oculaire, se transforme, par la suite, en une narration la
troisime personne. Le passage suivant nous montre ainsi quune seconde plume apparat la
dernire page de ce rcit :
Monsieur de Thvenot partit de Com le huitime jour de novembre,
deux heures aprs minuit, mais il se portait dj mal ; cest
pourquoi il na rien crit de lancienne ville de Sava quil trouva
dans son chemin, et o il a marqu lui-mme que son esprit de
curiosit labandonna. Quoi que malade il continua dcrire sa route
jusquau bourg de Farsank, o il logea le seizime de novembre ;
mais la douleur quil sentit, lobligea dy finir ses Mmoires :
Nanmoins, il voyagea encore trente lieus au-del, car il vint
jusqu la petite ville de Miana, o Dieu lappela son ternit
bien heureuse 45 (Thvenot, 264).
Avec cette intervention directe du scribe, nous avons la preuve du rle important jou par
Bonaventure Thvenot et Ptis de la Croix dans la rdaction de cet ouvrage. Cependant, la
diffrence de Tavernier dont on a retrouv le manuscrit et qui aurait servi de base de travail pour
Samuel Chapuzeau, et Pyrard de Laval qui a racont ses aventures Pierre Bergeron, le carnet de
Thvenot na jamais t trouv. Il devient donc impossible de dfinir quel point les diteurs
sont intervenus par rapport au texte original. Le travail de Bonaventure et de Ptis de la Croix at-il consist classer et transcrire les feuillets pars ou ont-ils compltement modifi le rcit ?
Cette question est difficile rsoudre, et nous navons malheureusement pas pour linstant de

45

Thvenot, Jean , Les Voyages aux Indes orientales : contenant une description exacte de lIndostan, des nouveaux
mogols, et dautres peuples et pas des Indes orientales, avec leurs murs et maximes, religions, ftes, temples,
pagodes, cimetires, commerce, et autre choses remarquables, dition critique tablie par Franoise de Valence,
Paris, Champion, 2008.

165

rponse proposer. Nous tenons cependant avancer lhypothse que lorsque Thvenot rapporte
ce dont il a t personnellement tmoin, il lavoue trs honntement par des formules telles :
jai appris dun indien , Le mmoire quon men a fourni ou le classique jai
vu . Ceci signifie que Thvenot sappuie sur lexprience pour transmettre ses tmoignages
comme le prouve dailleurs le grand nombre danecdotes vues et entendues . Il parle plus
volontiers au nom de ce quil a expriment et prouv, et moins de ce quil a lu (nous savons
que, grce son oncle, il avait un accs facile aux rcits viatiques). Pour lui, le rcit de voyage
est cens mettre jour les rsultats indits dune enqute sur le terrain et laccent devait toujours
tre sur la nouveaut des informations publies. Cette volont de produire du neuf est annonce
ds la prface par son frre : On peut dire quil nous apprend beaucoup de choses dont
personne navait parl avant lui, et que des trois choses quil rapporte, il y en a presque
toujours deux qui nont jamais t dites (Thvenot, 30)46. Cette obsession de la nouveaut sera
utilise pour justifier la slection des donnes. Thvenot ne voulait pas rpter ce quun autre
voyageur avait dj dit. La description du fameux Taj-Mahal est exclue parce que son
compatriote, Franois Bernier, en avait dj fournie une :
[ ] mais la plus belle (spulture) est celle que Cha-Gehan a fait
btir en lhonneur dune de ses femmes[]quil aimait tendrement,
et dont la mort lui pensa coter la vie. Je sais que le savant et
curieux M. Bernier en a fait des Mmoires et ainsi je ne me suis
point mis en peine de minformer exactement de cet ouvrage
(Thvenot,103).
Lanecdote, dans le rcit de Jean Thvenot, devient ainsi un vhicule pour transmettre les
nouveauts des Indes Orientales. Prenons lexemple des brahmanes , les prtres hindous.

46

Cest nous qui soulignons.

166

Quand tous les voyageurs proclament, dune voix unanime, que ces derniers se nourrissent de
lgumes, Thvenot est le seul admettre que les brahmanes mangent de la chair du pourceau .
Ces Bramens se nourrissent de beurre, de lgumes, dherbages, de
sucre et de fruits : Ils ne mangent ni chair ni poisson, et ils ne
boivent que de leau, o ils mettent du cahu ou de th : Ils ne se
servent point de vaisselle, de peur que quelque personne dune
autre Religion ou dun autre Caste ne se soit servi du plat o ils
mangeraient[]Cependant, jai appris quen ce pays il y a un
certain jour en lanne auquel les Bramens mangent de la chair de
Pourceau ; mais ils le font secrtement, de peur de scandale, parce
quil leur est ainsi ordonn par les statuts de leur Secte ; et je crois
quil en est de mme par toutes les Indes (Thvenot, 198).
Cette question du vgtarisme des brahmanes est en fait une question pineuse qui a fait
couler beaucoup dencre. Certains historiens comme D.N. Jha insistent sur le fait que les prtres
mangeaient de la viande. Dans son livre controvers The myth of the holy cow, Jha cite
extensivement des textes sacrs hindous pour montrer que linclusion de la viande dans les
habitudes alimentaires tait un fait acceptable:
Several authorities attest that it was lawful to eat meat of cattle.
According to one law book (Apastamba Dharmasutra) bull flesh
was fit for offerings and according to another (Gautama
Dharmasutra) animals slain for the fulfilment of the sacred law
were to be eaten by priests and other brahmanas.[..]47 (Jha, 36).
Le dbat est loin dtre clos et notre objectif nest pas de prendre partie dans ces querelles.
Cependant, ce qui devient vident, cest limportance de lanecdote transmise par Thvenot qui
serait le premier voyageur prsenter les brahmanes comme des mangeurs de viande ; Thvenot
est donc le seul attirer notre attention sur ce phnomne et cette anecdote dmontre son
implication dans la construction du rcit. La nouveaut est aussi la base dune anecdote
vgtale. Les Indiens utilisent les fleurs de citrouille pour que les chevaux ne soient pas

47

Jha, D.N., The myth of the holy cow, London, Verso, 2002.

167

incommods par les mouches. Cest une chose dont aucun autre na parl, quoi que la pratique
en soit commune et triviale par toutes les Indes (Thvenot, 31).
La nouveaut part, certaines de ces anecdotes semblent tre dotes dune valeur
pdagogique, comme si le but de ces histoires tait dinstruire les futurs voyageurs pour qui
ces prcisions seraient extrmement utiles. Prenons comme exemple lanecdote qui raconte la
rencontre de M. de Beber et du Sieur de la Boullaye avec les marchands indiens :
Lorsquils (M. de Beber et Sieur de la Boullaye) arrivrent
Brampour, ces Banians (marchands indiens) vinrent au devant
deux avec des bassins remplis de confitures, et de roupies dans les
mains. Ces messieurs, faute de savoir la coutume du pays, qui est
doffrir des prsents aux trangers, pour qui lon a de lestime, et
qui pensant que les vingt-cinq ou trente roupies quon leur
prsentait taient une marque quon les croirait pauvres, se mirent
en colre, disant des injures aux Banians, et se mirent en tat de les
battre ; ce qui ft prt de leur causer de grandes affaires (Thvenot,
177).
Lanecdote se termine avec la leon quil faut toujours sinformer des coutumes du pays avant
son arrive. Nous retrouvons la mme valeur difiante dans une autre anecdote qui parle des
voleurs que les voyageurs peuvent rencontrer lors de leurs prgrinations en Inde. Cette fois-ci,
lanecdote dbute par une maxime de Thvenot : [] il faut avoir pour maxime, quand on y
voyage, de ne se laisser approcher par personne (Thvenot, 118). Elle est suivie par le rcit
anecdotique qui sert illustrer la leon :
Les voleurs de ce pays-l sont les plus adroits du mondeIls
envoient sur le chemin une belle femme qui, avec ses cheveux
pars, parat plore, jetant des soupirs, et se plaignant de quelque
malheur quelle feint lui tre arriv : Comme elle marche du ct
que va le voyageur, il entre aisment en conversation avec elle, et
voyant que cest une belle personne, il lui offre son assistance
quelle accepte : mais il na pas plutt souffert quelle se mette sur
la croupe de son cheval, quelle lui jette le lacet au col et
ltranglejusqu ce que les voleurs qui sont cachs accourent
pour laider, et achever ce quelle a commenc (Thvenot, 118).

168

Cette leon part, on prend soin de souligner le fait que cette histoire de voleurs na t
remarque par aucun des voyageurs qui nous ont donn des Relations des Indes, quoi quils y
aient demeur plusieurs annes (Thvenot, 29).
Lanecdote, chez Jean Thvenot, devient un vhicule pour faire connatre des nouveauts
qui se rencontrent dans les Indes Orientales. Il essaie de ne pas rpter ce quun autre voyageur
avait dj dit au point o certains passages attendus sont manquants. Ainsi, on ne voit aucune
anecdote sur le sati, les dieux-monstres des hindous ou mme les histoires, si rpandues, de
brahmanes lascifs. La nouveaut des donnes combine avec des leons nous mnent conclure
que les tmoignages de Thvenot constituent un guide de lanecdote insolite, comme si la
rencontre, dans ce lointain sous-continent indien, ne pouvait se conjuguer quavec la surprise de
la nouveaut.
VIII. Conclusion
Les trois voyageurs dont nous avons analys les uvres sont des crivains occasionnels.
Pyrard est natif dune famille de marchands tisserands de Laval, Tavernier, malgr le milieu
intellectuel qui lentoure, est la limite de lanalphabtisme. Jean Thvenot, quant lui, est bien
duqu, mais comme il est mort sur le chemin de retour, cest son frre Bonaventure qui achve
la deuxime partie de ses Voyages. Quelles quen soient les raisons, lappel un rdacteur pour
crire le voyage semble tre trs rpandu. La grande constante de cette forme dcriture,
judicieusement qualifie par Holtz, d criture quatre mains , est leffacement du rdacteur
derrire la figure du voyageur. Cest le cas pour les trois rdacteurs dont il est question dans ce
chapitre : Bergeron, Chapuzzeau et Bonaventure Thvenot. En effet, il sagit toujours pour le
lecteur de voir les cultures et les espaces les plus lointains travers les yeux du voyageur. Nos
trois voyageurs affirment, comme dans le refrain dune chanson, quils se sont aventurs dans

169

cette partie du monde sans autre raison que la curiosit de nouvelles terres dcouvrir.
Limpratif de nouveaut commande toute publication de rcit de voyage. Ainsi, Tavernier, dans
la deuxime partie de sa relation, prcise : Plusieurs ayant crit de la qualit des Indes et du
gnie des Indiens, je passerai des matires plus considrables et moins connues [ ]
(Tavernier, 203). Mme cho chez Jean Thvenot qui prtend parler de beaucoup de choses
dont personne navait parl . crire le voyage devient synonyme dapporter sa contribution au
savoir universel et lanecdote devient un vhicule pour faire rentrer linfinie varit du rel dans
le champ clos dun texte. Jean-Paul Bachelot confirme notre propos lorsquil crit :
Lanecdote [] donne linventaire les moyens dune expression
en accord avec le cadre circonstanci du voyage. Mieux quaucun
autre procd, elle russit importer dans lcriture la sensation du
mouvement et de contingence lie au processus de la dcouverte,
tout en rappelant que lexprience se trouve bien la source du
savoir encyclopdique (Bachelot, 65).
La grande contradiction rside cependant dans le fait que la matire du tmoignage est mallable
en fonction du jugement du rdacteur. Dans le Voyage de Pyrard de Laval aux Indes Orientales,
Bergeron veut veiller le got du risque et de laventure chez ses compatriotes. Grgoire Holtz
dmontre, par une tude comparatiste des trois ditions de cette relation (1611, 1615 et 1619),
comment les ajouts et les coupures des passages avancent les objectifs ditoriaux. Voyager, pour
Pierre Bergeron, consiste faire service au Roi , en promettant son ambition expansionniste
richesses et espaces nouveaux conqurir. Lanecdote lavalienne est fortement teinte de ce
message colonisateur qui se manifeste de deux faons. Premirement, le grand foisonnement des
anecdotes personnelles ou autobiographiques peint notre voyageur sous les traits dun hros.
Dans lextrait suivant qui parle de la famine endure par lui, lors du naufrage de son bateau aux
les Maldives, le narrateur utilise des superlatifs comme la plus grande misre ou des

170

expressions temporelles comme il se passait des jours que ne trouvions chose quelconque
pour insister sur la svrit et la longueur de ses souffrances :
Or par le moyen de ce complot, et mauvaise rsolution que les
insulaires avaient faite contre nous, qui tait de nous donner plus
aucune chose, mes deux compagnons et moi fmes rduits la plus
grande misre quon se puise imaginer. Tout ce que nous pouvions
faire tait de chercher des limas de mer sur le sable pour manger et
aucunes fois par rencontres quelque poisson mort que la mer jetait
au bord, et puis nous les faisions bouillir avec toutes sortes dherbes
nous inconnues indiffremment, y ajoutant pour saler un peu
deau de mer [ ] Il se passait des jours que nous ne trouvions
chose quelconque. Cette extrmit dura assez longuement []
(Pyrard de Laval, 86).
De la mme manire, dans le passage ci-dessous qui dcrit les mauvaises conditions des prisons
en Inde, le narrateur a recours aux procds stylistiques similaires. Il joue galement avec les
impressions sensorielles du lecteur, en particulier lodorat et le toucher. Ainsi lutilisation des
phrases comme les prisonniers font toutes leurs ordures devant les uns des autres , le fait que
ces conditions atroces avec la chaleur du pays engendrent un air de putrfaction qui est si
puamment touffant voquent des images dun vritable enfer sur terre :
Ce lieu est le plus sale, puant et infecte quil est possible
dimaginer, car les prisonniers y font toutes leurs ordures devant les
uns les autres. Dans les pots que le soir on va vider. Ce qui
engendre une telle putrfaction et un air si puamment touffant,
quon ny peut quasi respirer. Car de nuit la grille est ferme avec
la trappe de dessus, de sorte que la chaleur du pays mle avec celle
du lieu o tant de personnes sont enfermes ple-mle, engendre un
air pais et touffant, en sorte quil est impossible dy durer
longtemps sans tre malade [] Nous y demeurmes ainsi neuf ou
dix jours, et je crois que si nous y eussions demeur davantage,
nous fussions morts, car cette chaleur et infection insupportable
nous fit couvrir tout le corps de grosses bubes et enlvures qui nous
donnaient une trs grande douleur (Pyrard de Laval, 99).

171

Les micro-rcits sur les dangers que Pyrard affronte lors de son voyage le transforment en un
nouvel Ulysse franais. La grande singularit de ce rcit de voyage est notre voyageur, Franois
Pyrard de Laval.
En deuxime lieu, Bergeron transforme ce rcit de voyage en uvre polyphonique.
Pyrard de Laval nest pas le seul conteur. Son rle est parfois invers et il devient lauditoire qui
prte loreille aux histoires dautres voyageurs quil rencontre lors de son sjour en Inde. En
faisant parler dautres voix que lui, Pyrard devient le porte parole dun savoir dont il nest plus le
garant. Il serait ainsi possible de prsenter une perspective diffrente de laltrit qui nest pas
forcment la sienne. Dans cette relation, les voix se mettent daccord sur la cruaut de lempire
portugais en Inde. Prenons comme exemple, cette anecdote de lInquisition dun joaillier
hollandais Goa :
Il me serait impossible de compter le nombre de tous ceux que cette
Inquisition fait mourir ordinairement Goa. Je me contenterai de
lexemple seul dun joaillier ou lapidaire hollandais qui y avait
demeur vingt-cinq ans et plus et tait mari une portugaise
mtisse [] Or, tant en mauvais mnage avec sa femme, il fut
accus davoir des livres de la religion prtendue ; sur quoi tant
pris, son bien fut saisi, la moiti laisse la femme et lautre
lInquisition. Je ne sais ce qui en arriva, car je men vins l-dessus,
mais je crois plutt quautre chose quon la fait mourir, ou pour le
moins tout son bien perdu pour lui. Il tait hollandais de nation. Ils
nen firent pas de mme un soldat portugais qui tait mari en
Portugal et aux Indes, mais il tait pauvre. Ils lenvoyrenten
Portugal pour le rendre prisonnier Lisbonne ; sil et t riche, ils
neussent pas pris la peine de lenvoyer (Pyrard de Laval, 615).
Cette anecdote ainsi que dautres exemples cits dans ce chapitre font ressortir la cruaut des
Portugais. Lanecdote devient ainsi un instrument pour dnoncer lempire portugais et faire
avancer la politique mercantile de la France.

172

La matire du tmoignage est aussi susceptible dtre modifie en fonction des gots du
public. Cest pour cette raison que Tavernier insre des anecdotes que nous qualifions
danecdotes cruelles. Ce type de rcit est particulirement en vogue au XVIIe sicle. Linclusion
de ces rcits sanglants semble aussi tablir une diffrence entre les histoires qui dlassent
lesprit et linformation utilitaire du rcit de voyage. Ceci montre que, lencontre de ce que
disent les dictionnaires de lpoque, lanecdote commence prendre le sens pjoratif de ce
qui nest pas essentiel mme au XVIIe sicle.
Pourtant, lanecdote ne parat pas revtir cette nouvelle connotation de ce qui nest pas
essentiel chez Jean Thvenot. En effet, lanecdote de ce voyageur est prendre dans le sens
tymologique de nouveaut . Elle est synonyme dune histoire brve qui est accompagne
dune leon. La structure de ces anecdotes ressemble une pice de thtre en trois actes.
Lanecdote sur les mauvais services rendus la Compagnie franaise par le corsaire hollandais
Lambert Hugo (qui prtendait tre franais) sert bien illustrer notre point de vue. La dfinition
de lanecdote propose par Nicolas Wagner pourrait aussi bien sappliquer lanecdote de
Thvenot :
[] sous le terme danecdote, on entend un rcit concis, qui fait
ressortir de la quotidiennet quelque chose, un mot, une conduite,
quelque chose de piquant, doriginal, de singulier ; mais qui dautre
part est charg de signification et de porte gnrale ; si bien que
lanecdote sorte de raccourci dhistoire, amuse, divertit, tout en
instruisant (Wagner, 83)48.
Lanecdote revt-elle des connotations diffrentes chez les voyageurs qui narrent leur propre
priple ? Cest cette question importante que nous consacrons le chapitre suiv

48

Wagner, Nicolas, Lanecdote dans lexgse des lieux communs dans LAnecdote sous la direction dAlain
Montandon, Paris, Association des publications de la facult des lettres et sciences humaines de Clermont-Ferrand,
1990, p.79-98.

173

Chapitre 6
Lanecdote scientifique
Nous avons vu, dans le chapitre prcdent, que le voyage ne fait pas lcrivain. Les
voyageurs comme Pyrard de Laval et Jean-Baptiste Tavernier ont choisi de ne pas sengager
dans la voie de lcriture, prfrant le concours dautres personnes pour la rdaction de leurs
mmoires. Mais que dire de ceux qui dcident de narrer leur priple ? Sophie LinonChipon est
de lavis que ces voyageurs sacrifient souvent lloquence du discours au profit de la vrit du
voyage. Ainsi, elle cite Franois Martin, voyageur franais originaire de Vitr, en Bretagne.
Dans sa relation, il avoue quil napporte en toutes les remarques des rarets qui y sont ; et que
jay vues, autre ornement que celui de la vrit : qui simple, nayve a tous ces attraits []
(Linon-Chipon, 2003, 312). Les mots comme rarets , vrit et simple et nayve
situent la relation entre un style rudimentaire et la vrit du discours du voyageur. Les voyageurs
que nous prsentons dans ce chapitre, Franois Bernier, le comte de Modave, et AnquetilDuperron peuvent tre qualifis desprits cultivs. Sacrifieront-ils lartifice littraire, comme
laffirme Linon-Chipon, lexigence de la vrit ? Lanecdote deviendra-t-elle un instrument
pour voir lInde sous une perspective nouvelle ? Telles sont les questions auxquelles nous
esprons trouver des rponses en analysant leurs rcits de voyage.
I. Franois Bernier
Franois Bernier a vu le jour le 25 septembre 1620 en Anjou. Ayant perdu ses parents de
bonne heure, il est lev par son oncle, le cur de Chanzaux. lge de quinze ans, Bernier va
Paris pour sinscrire au collge de Clermont. Il fait alors la connaissance du philosophe picurien
Gassendi. Cest avec ce professeur, vite devenu ami intime, que Bernier sinitie aux sciences
naturelles, lanatomie et la physiologie. En 1652, aprs trois mois dtudes supplmentaires,
174

il obtient le titre de docteur en mdecine de la facult de Montpellier, qui tait lune des
meilleures de lEurope. Bernier tait donc avant tout un homme des sciences exactes - aussi
exactes que pouvaient tre ces sciences au XVIIe sicle. Son objectif, en allant en Inde, tait tout
simplement de voir, dobserver et de dcouvrir. Il dbarque Sourate, sur la cte du Gujarat en
1659 et il demeure en Inde jusquen 1669.
Bernier fait imprimer son Histoire de la dernire rvolution des tats du grand Mogol en
1670 et il devient aussitt le plus clbre de tous les voyageurs de son temps. Les rditions
successives de sa relation en France et dans dautres pays europens dmontrent linfluence de ce
voyageur sur ses contemporains franais et europens. La traduction anglaise des mmoires de
Bernier parat presque aussitt en 1671. Johann Wilhelm Serlin fournit, en 1672, une version
allemande, et, en 1675, lIstoria della ultima revoluzione delli stati del gran mogor dell sr.
Bernier est publie en Italie. Franois Bernier, de son vivant, devient ainsi un personnage
europen. Le grand nombre dditions posthumes prouve que son influence sur les gnrations
suivantes a t considrable. Amsterdam, son rcit est rdit cinq fois entre 1709 et 1725. En
1826, John Stewart donne une nouvelle traduction anglaise de louvrage. Lampleur de la
diffusion de luvre de Bernier pour la postrit nest certainement pas le seul critre pour juger
de son impact sur le public de son temps. Son rcit, comme nous lavons dit, avait enflamm
limagination occidentale. En 1675, le dramaturge anglais John Dryden crit mme une tragdie
intitule Aurangzeb1 qui sinspire du livre de Franois Bernier. Cette pice de thtre prsente de

John Dryden, semble-t-il, a crit la pice aprs avoir lu la traduction anglaise de Bernier en 1671. Vincent Smith
est de lopinion que plusieurs passages de Dryden ne sont que des paraphrases du texte de Bernier. Citons comme
exemple, Acte 1 scne 1 de cette tragdie. Quatre conseillers- Arimant, Asaph Chawn, Fazel Chawn et Solyman
Agah- discutent des affaires politiques de lempire et brossent par la suite les portraits des quatre fils de Shah-
Jahan. La conversation se droule de la manire suivante :

Fazel : Darah, the eldest bears a generous mind

But too implacable revenge inclined.

175

nombreuses dviations historiques, mais ce qui est indniable, cest linfluence de Franois
Bernier sur son auteur. Lhistorien anglais Vincent Smith le prcise bien lorsquil crit :
Berniers entire work formed the leitmotif, nay a great deal more than that of Drydens
work 2( Smith, 466). En Allemagne, entre 1700 et 1708, lorfvre Johann Melchior Dinglinger
labore Dresde un chef duvre de lorfvrerie europenne. Sur une plateforme trapzodale, il
reprsente la cour de Delhi, le jour de lanniversaire du Grand Moghol. Cette cour
dAurangzeb est orne par Dinglinger de 5223 diamants, 187 rubis, 175 meraudes et quelques
autres pierres prcieuses3. Nous avons ici la plus belle des transformations matrielles de luvre
de Bernier. Mme en Inde, le rcit de Bernier est vu comme une source primordiale sur son
histoire. Ldition indienne de 1830 du rcit, publie Mumbai chez Samachar Press, porte
cette annonce en mauvais anglais, mais qui pourtant souligne limportance des mmoires de
Bernier :
The litterati in general and the lovers of Oriental literature in
particular are hereby informed that it is intended to reprint The

Too openly does love and hatred show;

A bounteous master but a deadly foe.

Solym: From Sujahs valour I should much expect.

But hes a bigot of the Persian sect, And, by a foreign interest seeks to reign,

Hopeless by love the sceptre to obtain.

Asaph: Morats too insolent, too much a brave,

His courage to his envy is a slave...

Arimant: But Aurangzebe, by no strong passion swayed,

Except his love, more temperate is, and weighed;

This Atlas must our sinking state uphold;

He seems their virtue in himself alone,

And adds the greatest, of a loyal son;

His fathers cause upon his sword he wears,

And with his arms, we hope, his fortune bears.

Ce passage est comparer avec lextrait de Bernier, p. 46-49.
2
Smith, Vincent dans Travels in the Mogul Empire, 1656-1668, New-Delhi, Munshiran, Monoharlal publishers,
1983.
3
Voir Menzhausen, Joachim, La Cour du Grand Mogol, Leipzig, 1965, p.20.

176

history of the revolution in the empire of the Great Mogul by Mr.


Franois Bernier... a work the very name of which avows its
importance and its known scarcity; its value and hence so highly
desirable as a record of Indian affairs as the most important
historical event that has engaged either scholar or historian4
(Bernier, XXXIV).
Cette dclaration, qui ressemble plutt une sorte de pangyrique de Bernier, affirme que le rcit
est la seule et unique source dinformation authentique sur lInde moghole. Mdecin la cour
dAurangzeb, confident de plusieurs membres de la famille royale, Franois Bernier est lauteur
dune histoire dans laquelle il est un tmoin oculaire de la priode de lhistoire indienne de
1659 1668. On ne trouve pas grand-chose lui reprocher en ce qui concerne la vrit
historique. Raymond Schwab, dans la Renaissance Orientale, est en effet de lavis que Franois
Bernier est un des premiers voyageurs qui a eu la curiosit de rechercher lInde authentique qui
se cachait derrire lInde fabuleuse. Nous allons, en analysant les anecdotes, voir quelle est cette
Inde authentique que notre voyageur dvoile ses lecteurs.
II. Bernier et les rcits anecdotiques sur lInde
Le tableau qui suit prsente les anecdotes que nous avons identifies dans loeuvre de Bernier et
qui font lobjet de notre tude5.
Tableau 5: les anecdotes de Franois Bernier
occurrences
Anecdotes
vues
Anecdotes
entendues

2
15

Description sommaire
1. Anecdote racontant la perfidie des brahmanes. (p.305)
2. Cinq anecdotes sur le Sati (p.306-314)
1. Anecdotes enchsses sur la bataille de succession dans le
royaume du grand mogol (p.54)
2. Anecdote exemplaire qui montre le courage des femmes indiennes
3. Histoire de la femme de Jaswant Singh qui refuse daccueillir son
mari parce quil ne voulait pas combattre le grand mogol. (p.73)
4. Anecdote historique : la trahison du prince Morad-Baksh par son

Bernier, Franois, Travels in the Mogul Empire 1656-1668, New-Delhi, Munshiram Manoharlal publishers, 1983.
Pour cette thse nous utilisons sintitule : Un libertin dans lInde Moghole : Les voyages de Franois Bernier (1656-
1669), Paris, Chandeigne, 2008.
5

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15.

Autre sens
(lodorat, le
got)

ami Kalilullah Khan. (p.84)


Trahison de Dara par son ami Jiwan Khan. (p.119)
Anecdote historique : le prince Dara est fait prisonnier et sa
dcapitation. (p.122)
Anecdote comique racontant le courage des femmes
dOuzbkistan. (p.136)
Amour tragique dun eunuque. (p.143)
Anecdote racontant lamour clandestin de la princesse Raushanara
Begum, sur cadette du grand mogol. (p.144)
Contes de raillerie persans qui se moquent des Indiens. (p.159)
Anecdote comique dun astrologue qui ne pouvait pas prvoir
lavenir. (p.166)
Deux histoires comiques qui dmontrent labsence de proprit
prive en Inde. (p.167-168)
Anecdote comique sur la flatterie dans les cours indiens.
(p.261)
Anecdote comique qui raconte lhistoire dun compatriote franais
Bernard qui tombe amoureux dune danseuse indienne. (p.270)
Anecdote qui raconte le jeu organis par le grand mogol pour
prouver la supriorit du christianisme sur lIslam. (p.284)

1. Anecdote descriptive de la mangue. (p.246)


2. Anecdote descriptive de la chair de la poule thiopienne. (p.247)
3. Anecdote descriptive de la fivre indienne et des jambes enfles.
(p.371)

En consultant ce tableau, nous observons quelques faits intressants. Tout dabord, Franois
Bernier, lencontre des autres voyageurs, est partisan des anecdotes entendues . Nous avons
observ dans nos analyses prcdentes que la vue est valorise, dans les relations de voyage,
comme une source irrcusable dinformation. Les anecdotes entendues , par contre, ne
jouissaient pas du mme statut. Elles taient utilises pour pallier labsence du visuel et elles
rduisaient le rle du voyageur un relais entre lnonciateur et le lecteur. Cest prcisment
pour cette raison que la publication de cette relation de voyage a provoqu une grande
polmique. Nicolas Manucci, qui a visit lInde en mme temps que notre voyageur, a accus
Franois Bernier de mentir et davoir invent des vnements de lhistoire indienne. La citation

178

qui suit, tire du rcit de voyage de Manucci, A pepys of Mogul India 1653-1708, tmoigne de la
virulence de laccusation :
This is why I do not write the whole of the kings journey to
Kashmir. I leave it to the readers curiosity to read what Monsieur
Bernier has written about that journey, although if I am to speak the
truth, he puts many things of his own into his Mogul history, and I
could, through his chronology of the times, make it clear that he
writes many things which did not occur- nor could they have
occurred-in the way in which he relates them. Nor could he have
been too well informed, for he did not live more than eight years at
the Mogul court; it is so very large that there are an infinity of
things to observe. Nor could he so observe, for he had no entrance
to the court (Manucci, 110).6
Il est indniable que le tmoignage visuel constitue le principe fondamental du discours
viatique. Cependant, on est de lavis que la prdominance des anecdotes entendues permet
notre voyageur de nourrir son rcit dautres voix que la sienne, ce qui lui permet de voir les
ralits indiennes sous des perspectives diffrentes. Ceci est vident surtout dans les deux
premiers chapitres de la relation de Franois Bernier qui traitent de lhistoire indienne. Bernier
na pas assist la plupart des vnements quil raconte. Il est par consquent tributaire de
diverses personnes quil rencontre la cour moghole. Les rcits quil entend prsentent des
divergences radicales, mais au lieu de cacher ces variations et contradictions, Bernier en
soulignent lexistence. Cest le cas par exemple de la mort du prince Sultan Shuja que Bernier
dcrit ainsi : jai ou raconter la chose de trois ou quatre autres manires diffrentes par des
personnes mmes qui staient trouves en ce lieu (Bernier, 130). Cette pluralit de voix
permet lIndien dtre linterprte de sa propre histoire, ce qui nous mne lun des points
saillants de ce rcit - lcriture de lhistoire indienne par Franois Bernier.

Manucci, Niccolao, Storia dor Mogor, traduit de litalien en anglais par John Murray, London, Albemarle Street,
1913.

179

Le premier chapitre de la relation est intitul Histoire de la dernire rvolution des tats
du Grand Mogol . LAngevin dcrit son dbarquement Sourate. Un manque dargent le force
entrer au service du Grand Moghol et, peu de temps aprs, il se trouve plac sous lautorit de
Daneshmand Khan, le grand bakshi ou le grand matre de la cavalerie moghole. Le voyageur a
donc le privilge dobserver de prs la situation politique de lInde. Son ouvrage dmarre avec
cette affirmation : les moghols gouvernaient prsent lHindoustan, le pays des hindous
(Bernier, 44). Shah-Jahan, lempereur, tait le descendant de Tamerlan, le roi de Tartarie. Le
pays tait donc sous la domination dune dynastie dorigine trangre. En 1658, lorsque Bernier
arrive en Inde, Shah-Jahan, bien quaffaibli par sa maladie, rgne encore. Lempereur avait
quatre fils qui aspiraient tous la couronne. En sappliquant relater cette lutte pour le pouvoir,
Bernier se heurte un grand problme : le manque de familiarit avec les personnages
historiques indiens et les lieux voqus risquait dennuyer le public europen. Bernier surmonte
cette difficult en prsentant le tout comme une pice tragique. Le voyageur laffirme lui-mme
dans son ptre Louis XIV : Cest une tragdie que je viens de voir reprsenter tout
frachement sur un des plus grands thtres du monde (Bernier, 39).
Le voyageur brosse demble le portrait des quatre prtendants la couronne impriale.
Dara, le fils an, ne manquait pas de bonnes qualits, car il tait dou pour la conversation. Il
prchait la doctrine de la tolrance et avait un profond respect pour toutes les religions. Le prince
stait en outre li dune amiti intime avec le pre jsuite Buze. Sultan Sujah, le deuxime fils,
avait un temprament semblable celui de Dara, mais ctait un dbauch. Le vin et les femmes
taient ses plus grandes faiblesses. Les affaires dtat occupaient une place secondaire dans sa
vie. Le troisime fils, Aurangzeb, tait le Machiavel de cette cour. Il faisait semblant dtre un
fakir, ou plutt un pauvre derviche, mais son cur aspirait ardemment la couronne. Morad-

180

Baksh, le benjamin, tait aussi le moins adroit et le moins judicieux. Bien connu pour son
courage et sa valeur, il avait dclar ouvertement que les intrigues de la cour ne lintressaient
pas. Comme Sultan-Sujah, il ne songeait qu se rjouir et passer son temps boire et manger.
Frdric Tinguely pense que cette prsentation ordonne des protagonistes, avant le dbut de
laction, voque immanquablement celle dun personnel dramatique 7.
Nous verrons maintenant que cette hypothse peut nous conduire llaboration dune
perspective tragique de lanecdote.
i. Les anecdotes tragiques
Cest Aurangzeb qui apparat comme le hros de cette pice et cest son ascension au
pouvoir qui confre la chronique son unit daction. En Europe, il existait une loi bien dfinie
en ce qui concerne la succession. Le fils an est dhabitude le successeur de son pre. Ce ntait
pas la mme chose aux Indes orientales o lhritier du roi nest pas ncessairement le plus g.
La couronne appartenait au plus fort et tous les princes taient soumis la cruelle ncessit de
vaincre et de rgner en faisant prir tous les autres. Shah-Jahan lui-mme tait parvenu la
couronne en tuant son frre Shahryar en 1627. Dsireux dviter toute forme de fratricide, cette
fois-ci, lempereur loigne les princes les uns des autres en leur confrant le statut de rois
indpendants. Sultan-Sujah est nomm roi du Bengale, Aurangzeb est envoy dans le Deccan et
Morad-Baksh au Gujarat. Quant Dara, il demeure Delhi. Aveugl par une affection excessive
pour son fils an, Shah-Jahan lui avait fait riger un trne tout prs du sien comme sils taient
tous les deux rois. Lambition dmesure de Dara ne fait pourtant que prcipiter la bataille de
succession et, pendant cinq ans, les princes vont se disputer le pouvoir. Cest Aurangzeb qui
merge victorieux de toutes ces intrigues et ses opposants sont impitoyablement massacrs un
7

Tinguely, Frdric, Introduction , dans Un Libertin dans lInde Moghole : les voyages de Franois Bernier (1656-
1669), Paris, Chandeigne, 2008, p.24.

181

par un. Bernier raconte les histoires-anecdotes de cette guerre civile comme une srie dpisodes
digressifs mais lis les uns aux autre par une continuit chronologique qui les organise en
feuilletons en suivant la squence suivante : (1) maladie de lempereur Shah-Jahan et sa demande
son fils an de rgner sa place ; (2) les bruits qui courent dans le palais de la mort de
lempereur ; (3) soulvement des trois fils de lempereur qui aspiraient tous la couronne ; (4)
Shaista-Khan, loncle des princes, trahit son neveu Sultan Sujah et forme une alliance avec le
troisime fils Aurangzeb ; (5) formation dune alliance entre Aurangzeb et son frre cadet
Morad-Baksh ; (6) trahison dAurangzeb qui emprisonne Morad-Baksh ; (7) la grande bataille de
la succession ; (8) victoire dAurangzeb et lemprisonnement de son pre, Shah-Jahan. Ces
rcits anecdotiques permettent Bernier de raconter les triomphes dAurangzeb sans pour autant
occulter le point de vue de ses malheureux frres. Ainsi nous voyons tantt la dtermination dun
prince, tantt la crainte et lincertitude dun autre.
Pourquoi ce traitement thtral de lhistoire ? La raison la plus vidente est le
divertissement des lecteurs. La frquentation des cnacles littraires comme celui de Madame de
la Sablire rvle notre voyageur le got des gens du monde. Le grand public du XVIIe sicle
aimait couter des histoires. Ainsi, dans son Avis au lecteur , Bernier crit :
Je ne dirai point expressment quels sont les murs et les
coutumes, le gnie et les intrts des Mogols et des Indiens. Je
tcherai de les faire connatre par les actions et par les vnements,
en dcrivant premirement une guerre civile et une rvolution o
tous les principaux membres de ltat ont agi [] (Bernier, 40).
Les personnages principaux de cette rvolution fratricide apparaissent tous comme des
personnages tragiques et en empruntant ce modle, Bernier rend le public europen familier
avec les luttes intestines de lInde. Ainsi, les rcits anecdotiques que Bernier raconte propos du
prince Dara le prsentent comme une victime dimprobables revers de fortune qui lentranent

182

irrmdiablement vers une fin misrable (Bernier, 24). Dans lanecdote suivante, Dara, malgr
les avertissements de divers membres de sa famille, fait confiance Jiwan Khan, le prince
dAfghanistan. Ce dernier qui promet de protger la famille de Dara contre la puissante arme
dAurangzeb, le trahit et le fait prisonnier :
Comme il (Dara) tait dans cette peine, il se souvint quil avait l
autour un Pathan assez puissant nomm Jiwan Khan, auquel il avait
autrefois sauv la vie par deux fois [] Il se rsolut de laller
trouver, esprant quil lui pourrait donner du secours []Son petit
fils Sipihr Shikoh, quoique peu g, voyant son dessein, se vint
jeter ses pieds, le suppliant au nom de Dieu de nentrer point sur
les terres de ce Pathan. Sa femme et sa fille firent la mme chose,
lui remontrant que ctait un voleur, un rvolt, quinfailliblement
il le trahirait[]Dara comme entran par la force de son
malheureux destin, rebuta ce conseil [] Il partit malgr tout ce
quon lui put dire et sen alla prouver aux dpens de sa vie quil ne
faut jamais se fier un mchant homme (Bernier, 119).
Ici, le pathtique est provoqu par le dcalage entre les espoirs de ce prince qui tente dchapper
son destin et la conscience qua le spectateur de la vanit de ces efforts.
Et que dire dAurangzeb ? Nous avons dj mentionn ci-dessus que cest ce prince qui
sort victorieux de toutes ces intrigues. Sommesnous devant un homme cruel ou est-il tout
simplement une victime des circonstances et de son milieu ? Bernier, partisan de la deuxime
explication, voit dans le nouveau roi un grand politique. Dcrivant la scne de dcapitation de
Dara, il crit :
Lon donna la charge de cette horrible excution un esclave
nomm Nazer[]Ce bourreau, accompagn de trois ou quatre
autres semblables assassins, sen va trouver Dara []les autres se
jetrent aux bras et aux pieds de Dara et le renversrent par terre, le
tenant sous eux pendant que Nazer lui coupa le col. La tte fut
incontinent porte la forteresse devant Aurangzeb, qui commanda
en mme temps quon la mt dans un plat et quon apportt de
leau. Il demanda un mouchoir et, aprs lui avoir bien fait laver le
visage, fait essuyer le sang et [avoir] fort bien reconnu que ctait la
vritable tte de Dara, il se mit pleurer (Bernier, 123).

183

Cette anecdote prsente Aurangzeb comme un hros tragique. Le fait quil se mit pleurer
montre que ce prince ntait pas dpourvu des motions. Il adorait son frre an, mais, comme
tous les autres princes indiens, il tait oblig de faire prir ses adversaires pour assurer sa
puissance et mme simplement sa vie. Bernier prsente le personnage dAurangzeb comme un
personnage digne des tragdies raciniennes : il nest ni tout fait coupable, ni tout fait
innocent, mais demeure terriblement tourment.
Cette rencontre du modle tragique et de lcriture de lHistoire peut, selon Tinguely,
poser un autre problme, parce que, daprs la thorie dAristote, la tragdie a pour objet le
vraisemblable et non la vrit historique. Bernier contourne ce problme, car, comme nous
lavions prcis tout au dbut de ce chapitre, notre voyageur na pas t un tmoin oculaire dune
grande partie des vnements quil raconte. Il est par consquent tributaire des divers
informateurs quil rencontre la cour moghole et dont les rcits divergent parfois de faon
radicale. Bernier rvle toujours ces variantes et contradictions ses lecteurs, et comme laffirme
Tinguely, reconnatre lexistence de pareilles zones dombre, cest dj admettre quil est une
part dindtermination dans la construction des vrits historiques 8. Ces diffrentes
interprtations du mme vnement historique aident Bernier peindre une image de lempire
moghol qui est compose dintrigues et o la prudence la plus lmentaire commande de ne
jamais rvler le fond de sa pense. Ainsi, Aurangzeb, le hros, est un prince qui sadapte
parfaitement son milieu. Quil parvienne feindre la vocation dun fakir ou entretenir un
grand rseau de partisans dans larme de ses frres, il apparat comme un prodige dartifice et
de dissimulation. Plusieurs verront en lui un prince hassable et parmi eux le voyageur italien
Manucci. Il prsente la scne de la dcapitation de Dara sous une autre perspective :
8

Tinguely, Frdric, Introduction dans Un libertin dans lInde moghole : les voyages de Franois Bernier (1656-
1669), Paris, Chandeigne, 2008, p.25.

184

When Daras head was brought to Aurangzeb, he examined it with


an air of satisfaction, he touched it with the point of his sword, he
opened the closed eyes to observe a speck that he might be
convinced that another head had not been substituted in the place of
the one he had ordered to be struck off (Manucci, 65).
LAurangzeb de Manucci est un sadique. Pourtant, Franois Bernier est issu dune culture
libertine o la dissimulation est un art de vivre. Il connat bien les leons de la prudence politique
et cest pour cette raison quil voit en Aurangzeb un grand politique et un grand roi :
[] je ne doute point que la plupart de ceux qui auront lu mon
histoire ne trouvent les voies quAurangzeb a tenues pour slever
lempire fort violentes et fort terribles ; je ne prtends pas le
disculper, mais je prie seulement, avant que de le condamner tout
fait, de faire rflexion sur la malheureuse coutume de cet tat qui,
laissant la succession de la couronne indcise [] lexpose la
conqute du plus heureux et du plus fort dont elle devient la proie,
et soumet en mme temps tous les princes qui naissent dans la
famille royale, par la condition de leur naissance, la cruelle
ncessit ou de vaincre et de rgner en faisant prir tous les autres
[]ou de prir eux-mmes [] En tout cas, je massure que tous
ceux qui feront un peu de rflexion sur toute cette pice ne le
considreront point comme un barbare, mais comme un grand et
rare gnie, comme un grand politique et comme un grand roi
(Bernier, 196).
Ainsi, laide de ces anecdotes enchsses, lempire du grand moghol se livre aux regards
occidentaux. Les anecdotes entendues permettent aux lecteurs de voir une ralit autre que celle
prsente dans les relations de voyages antrieures. Les actions dAurangzeb sont cruelles, mais
il est victime de ces circonstances.

185

ii. Les anecdotes comiques


Un autre point saillant dans la relation de Franois Bernier est la prsence de ce que nous
appelons des anecdotes comiques , ce qui, dans les rcits de prgrinations, est un fait
rarissime. Dans son ptre ddicatoire Louis XIV, Bernier prsente son ouvrage sous la forme
dun divertissement :
Les indiens veulent que lesprit de lhomme ne puisse pas toujours
tre tenu dans le srieux et quil soit toujours enfant en ce point que
pour tirer quelque chose, il faille presque avoir autant de soin de le
divertir que de lappliquer ; cela pourrait avoir lieu au regard de ces
Asiatiques ; Mais selon les grandes choses que jentends dire
partout de la France et de son Monarque, depuis le Gange et
lHinde, le Tygre et lEufrate, jusques la Seine, jai de la peine
mimaginer que ce soit une maxime gnrale ; nanmoins je ne
laisserai pas de me hasarder de lui prsenter cette histoire parce
quil me semble quelle serait capable de donner quelques heures
de divertissement un roi qui voudrait se relcher quelquefois de
ses srieuses occupations [ ] (Bernier, 39).
Ainsi, la suite du premier chapitre, qui est principalement constitu de batailles et de
bouleversements politiques, le deuxime chapitre se disperse en une srie danecdotes au sein
desquelles le comique apparat plusieurs reprises. Prenons, comme exemple, cette anecdote
comique sur le mdecin franais Bernard qui, stant pris dune femme publique ou kanchani,
prfre se marier avec elle plutt que daccepter les richesses offertes par le grand moghol
Jahangir :
Toute lassemble se mit sourire de voir ce refus et cette
demande si ridicule, lui tant chrtien et la femme mahomtane et
kanchani. Mais Jahangir, qui ne se mit jamais gure en peine du
mahomtisme et qui nen pouvait plus de rire, commanda, en mme
temps, quon lui donna cette fille : Quon lui la charge, dit-il, sur
les paules, et quil lemporte ! Aussitt dit, aussitt fait ; en
prsence de toute lassemble on chargea la kanchani sur le dos de
Bernard qui sortit ainsi charg de sa proie et lemmena la
maison (Bernier, 271).

186

La dimension comique de cet pisode est confirme par Bernier mme lorsquil crit :
Mais puisque nous voil sur ces ftes et foires et sur ces kanchans
et kanchanis, quel mal y aurait-il quand je vous ferai un conte rire
dun de nos Franais[ ] puisque Plutarque veut que les petites
choses ne soient pas toujours ngliger et quelles fassent souvent
mieux connatre le gnie des hommes que les plus
grandes (Bernier, 270).
La rfrence lillustre biographe pourrait laisser croire que Bernier compte tirer une leon
propos du gnie des hommes . Cependant, on ne trouve rien dans lanecdote ci-dessus qui
ralise un largissement de la rflexion vers lensemble des peuples indiens. Ainsi, on saccorde
conclure que lobjectif essentiel de Bernier, dans cette anecdote, tait de divertir le lecteur.
Cest dans cette mme optique de divertissement que sinsre lanecdote sur les grands
flatteurs de la cour indienne. Dans la citation suivante, un savant hindou fait une louange
excessive de Daneshmand Khan, le matre de Franois Bernier. Lhumour intervient sous la
forme dun bon mot la suite de ce compliment excessif prononc srieusement par le pandit
ou docteur hindou :
Lorsque vous mettez le pied dans ltrier, Seigneur, et que vous
marchez cheval avec votre cavalerie, la Terre tremble sous vos
pas, les huit lphants qui la supportent sur leurs ttes ne pouvant
soutenir ce grand effort. Je ne pus me tenir de rire l-dessus et je
tchai de dire srieusement mon agha, qui ne pouvait aussi sen
tenir, quil serait donc fort propos quil ne montt cheval que
fort rarement pour empcher les tremblements de terre qui causent
souvent de si grands malheurs. Aussi est-ce pour cela mme, me
rpondit-il sans hsiter, que je me fais ordinairement porter en
paleky (Bernier, 261).
Cet pisode comique montre, en outre, la connivence intellectuelle entre Bernier et son matre
Daneshmand Khan. Notre voyageur est engag par le grand matre de la cavalerie moghol non
seulement en tant que mdecin, mais aussi pour lui exposer les dernires dcouvertes dHarvey

187

et de Pecquet sur lanatomie et raisonner avec lui sur la philosophie de Gassendi et de


Descartes . Le vritable enjeu de cet pisode comique est la description de louverture desprit
de Daneshmand Khan alors que le personnage du docte pandit est repouss parce quil est
farouchement attach ses livres sacrs. En effet, ce dernier est vu plutt comme un objet de
drision par Bernier et son matre :
Le Pandit tait notre refuge, et alors ctait lui raisonner, et
nous conter ses fables, quil nous dbitait srieusement. Et sans
jamais rire. Il est vrai que nous nous dgoutmes si fort, la fin de
ses raisonnements bourrus que nous ne pouvions presque plus
lentendre (Bernier, 261).
Qui plus est, cette anecdote prpare le lecteur pour les discussions savantes au sujet des
croyances religieuses hindoues que Bernier aborde plus tard dans son rcit de voyage.
Lanecdote comique, de ce fait, commence ressembler la satire et parmi les cibles privilgies
de Bernier figurent les astrologues. Bernier est un homme de science et il trouve ridicule la
coutume indienne de consulter les astrologues pour chaque aspect de la vie quotidienne.
Dabord vient lanecdote du premier astrologue du roi qui vint se noyer sans avoir su
prvoir son malheur . Cette premire anecdote est bientt suivie par une deuxime ; il sagit ici
dun simple jardinier qui, ignorant les recommandations dun astrologue sur le moment opportun
de planter les arbres dans le jardin du roi, arrache tout ce qui a t plant son insu et invoque
ainsi la colre du roi Shah-Abbas et de son astrologue :
Le rustaud de jardinier, qui avait un peu de vin de Chiraz dans la
tte, regarda lastrologue de travers et lui dit ces trois mots en
grondant et en jurant : Billah, billah, il fallait bien que ce ft un
admirable sahet, celui que tu as pris pour ces arbres, astrologue de
malheur; ils ont t plant aujourdhui midi et ce soir ils ont t
arrachs! Quand Shah-Abbas entendit ce raisonnement, il se mit
rire, tourna le dos lastrologue et se retira (Bernier,166-167).

188

Le rire devient un outil efficace pour remettre en question les croyances des Indiens et pour
prsenter les astrologues comme des charlatans. Dailleurs, Bernier nhsite pas souligner que
tous ces discours dplaisent beaucoup aux astrologues, mais rien ne les fchait tant que ce
conte qui sest rendu fameux (Bernier, 166).
iii. Lanecdote et la fable
Le rire part, un autre fait intressant noter est que les anecdotes adoptent la mme
structure narrative que la fable traditionnelle. Ds le dbut, nous trouvons une opposition entre
les deux personnages principaux : le savant astrologue et le jardinier qui est naf. Les vnements
font en sorte quil y a un renversement des positions originales. La navet triomphe sur le
pdantisme et lanecdote, tout comme la fable, se prte une interprtation moralisante par le
simple jeu des antithses.
Peut-on avoir laudace de conclure que des anecdotes comiques ou des contes ,
comme Bernier les appelle, prsentent des similitudes frappantes avec un autre genre bref, trs en
vogue au XVIIe sicle, la fable? Notre voyageur angevin est en effet li quelques-uns des plus
minents auteurs de son sicle dont Jean de La Fontaine. Les deux hommes se sont rencontrs
dans le salon de Madame de la Sablire et cette cohabitation a laiss son empreinte dans presque
toutes les pages du deuxime recueil des Fables de Jean de la Fontaine. Cest pour cette raison
que les critiques comme Louis Renou9 saccordent pour reconnatre que Franois Bernier est une
des personnes qui La Fontaine doit le plus. Mais pourrait-on parler dune influence rciproque?
La Fontaine aurait-il inspir son ami ?
Assimiler la fable lanecdote peut de prime abord surprendre, tant la distance parat
grande entre elles. Noublions pas que les anecdotes, au XVIIe sicle, permettent de donner une
9

Louis Renou (1896-1966) est lun des plus importants indianistes franais du XX sicle. Voir son livre LInde
classique : manuel des tudes indiennes, Paris, Payot, 1947.

189

image plus fidle de la ralit tandis que le Dictionnaire de lAcadmie franaise de 1694 dfinit
la fable comme tant une chose feinte et invente pour instruire, ou pour divertir . Nous ne
pourrons pas partir de cette dfinition pour tablir un rapprochement entre la fable et lanecdote
comique. Cependant, une analyse structurale de leurs fonctionnements respectifs permet dtablir
des parallles entre ces deux formes brves.
La fable est un rcit dont lorigine se perd dans la nuit des temps, mais nous savons
quelle se constitue comme genre littraire avec sope. Elle se retrouve dans toutes les cultures
et on pense que la fable faisait partie de la tradition orale bien avant linvention de lcriture. En
France, elle est la mode surtout au XVIIe sicle. Ce succs sexplique en partie par le
dveloppement de lducation. La fable tait vue comme un exercice qui entranait les tudiants
manier la langue et aussi faire des exercices de grec et de latin. Cela cre un contexte
favorable lpanouissement du genre. Le matre de la fable, en France, est videmment Jean de
la Fontaine. Ce qui frappe, lorsquon parcourt un recueil de ses fables, cest la grande uniformit
des titres. Ceux-ci prsentent gnralement les personnages en jeu : un chne et un roseau10, un
livre et une tortue11. Ces deux personnages sont immdiatement perus comme entretenant une
relation dopposition. Dans Le Chne et le Roseau de Jean de la Fontaine, le rcit est
parcouru par lisotopie de la force orgueilleuse et inflexible du chne oppose la faiblesse et
la souplesse du roseau. Llment dominant est le vent. Il est le contexte, larrire-plan sur le
fond duquel le discours et les actions des personnages vont prendre leur relief particulier.
Compars sous le point de vue spcifique de leur rsistance au vent, les protagonistes occupent,
au dbut du rcit, des positions diamtralement opposes. Puis, lintrigue se noue sous la forme
dune tempte et transforme les relations entre les protagonistes. Ainsi nous avons, en situation
10

Le chne et le Roseau , livre 1, fable 22 dans La Fontaine, Jean de, Fables, Paris, Livre de Poche, 1972, p.55.
Le livre et la Tortue , livre 6, fable 10, p.155.

11

190

finale, une image inverse des rapports initiaux. Mme si ce schma ne forme pas le noyau de
toutes les fables, il semble bien tre le plus archtypal et correspondre le mieux au modle
valoris dans la tradition occidentale.
Dans le rcit de Franois Bernier, nous retrouvons certaines anecdotes qui jouent sur ce
rapprochement dtats contraires, telle lanecdote sur le malheureux astrologue dj tudie.
Nous retrouvons le mme jeu dantithses dans lanecdote qui raconte la tmrit lgendaire des
femmes ouzbeks. Au dbut du rcit, la position de supriorit est occupe par les soldats indiens
qui sont en train de piller un village ouzbek. Ils ne prtent pas loreille aux sages conseils dune
vieille dame, qui leur demande de partir avant larrive de sa fille. Le pillage continue et
quelques habitants sont mme pris en otages. Lhrone arrive bientt et inflige une droute
cette bande de voleurs :
[] elle se tenait si loigne quaucun deux ne pouvait
latteindre; elle se moquait de tous leurs efforts et de leurs flches,
ayant su les attaquer de la porte de son arc et les mesurer selon la
force de son bras, qui tait tout autre que les leurs, si bien quaprs
en avoir tu la moiti coups de flches et les avoir mis en
dsordre, elle vint fondre le sabre la main sur le reste, quelle
tailla en pices (Bernier,137).
la fin de cette anecdote, il y a un renversement des positions. Les vainqueurs sont vaincus, tout
comme dans la fable traditionnelle. Peut-on, de ce fait, conclure que les anecdotes sont des fables
en prose? On pourrait objecter en disant que la fable possde une fonction moralisante. Cela
nest pas si sr, surtout si nous prenons le cas de Jean de la Fontaine. Dans ses recueils, il existe
un certain nombre de fables qui rapportent des faits tranges, assez prodigieux pour avoir frapp
limagination, et qui pour cette raison sont consignes par crit. Cest le cas de lhistoire de ce
hibou qui stait fait un levage de souris auxquelles il avait coup les pattes ( Les souris et le

191

chat-huant )12. Il sagit l dune sorte danecdote dont La Fontaine prend dailleurs le soin de
nous affirmer, de faon ritre, lauthenticit, la fois en introduction et en pilogue.
Je le maintiens prodige, et tel que dune fable
Il a lair et les traits encore vritables.
Ceci nest point une fable; et la chose quoique merveilleuse,
Et presque incroyable est vritablement arrive .
De la mme manire, le Discours Madame de la Sablire13 est une rfutation de linterprtation
cartsienne des animaux machines . La Fontaine raconte lanecdote dune perdrix, qui voyant
que la vie de ses petits est menace par le chasseur, les sauve du danger imminent en faisant
semblant dtre blesse et en attirant, de cette faon, lattention du chasseur. La perdrix, lamne
ainsi loin de sa famille, et attend le moment propice pour senvoler et retrouver ses petits. Le
pote scrie la suite de ce discours :
Quon maille soutenir aprs un tel rcit,
Que les btes nont point desprit.
Labsence de la construction antithtique rend la morale difficile extraire. La Fontaine exploite
le plaisir du rcit pour captiver le lecteur, mais il cherche aussi veiller sa rflexion critique en
avanant des arguments qui dmontrent que les animaux sont capables de raisonner comme nous.
Cest surtout en tant que texte argumentatif que lanecdote de Bernier et la fable prsentent des
similitudes frappantes. Michel Charolles, dans son essai Formes directes et indirectes de
largumentation 14 tablit une distinction entre largumentation directe et largumentation
indirecte. Dans le premier cas, le discours est en principe pris en charge par lauteur dune
manire que lon rencontrerait au tribunal, au parlement et dans tous les lieux que la socit a

12

Livre 11, fable 9, p.320.


Livre 9, p.210.
14
o
Charolles, Michel, Formes directes et indirectes de largumentation , Pratiques, n 28, 1980, p.7-43.
13

192

prvus et disposs pour argumenter (Charolles, 26). Dans le deuxime cas, le discours est
plutt dlgu un narrateur et des personnages.
Franois Bernier illustre bien ce phnomne. Il connat bien le got des gens du monde
de son temps. Le grand public aimait couter des histoires. Dans une formule rendue clbre par
Jean de la Fontaine, le pote sexclame : le monde est vieux dit-on, je le crois. Cependant, il le
faut amuser comme un enfant 15. Cest peut-tre pour cette raison que Bernier dcide de faire
connatre lInde ses lecteurs par une suite danecdotes comiques qui pouvaient aussi revtir un
rle didactique. Il se proposait ainsi denseigner sur un mode plaisant les murs et les coutumes
du sous-continent indien. Lanecdote sur lhritage sert par exemple dmontrer labsence de
proprit prive en Inde. Un riche marchand indien vient de mourir. Selon les lois du pays, le roi
est lhritier de toutes ses richesses. La veuve, pourtant, garde mille roupies, ce qui attire la
colre du grand moghol :
Un riche banyane, ou marchand gentilqui avait toujours t dans
les emplois et la paie du roi, vint mourir. Quelques annes aprs
sa mort, son fils tourmentait extrmement la veuve, sa mre, pour
avoir de largent ; elle, qui voyait que ctait un dpensier et un
dbauch, ne lui en donnait que le moins quelle pouvait. Ce jeune
fou, la persuasion dautres gens comme lui, fut se plaindre
Shah-Jahan et lui dcouvrit sottement tout ce quavait laiss de bien
son pre, ce qui pouvait monter deux cent mille roupies ou cent
mille cus. Shah-Jahan, qui et dj voulu tenir largent de cet
usurier, fit venir la veuve et lui ordonna en pleine assemble de lui
envoyer cent mille roupies et cinquante mille son fils,
commandant en mme temps quon la mt vite dehors. La vieille,
quoique bien tonne de ce commandement et bien embarrasse de
se voir ainsi pousse dehors si vite et si rudement sans pouvoir dire
ses raisons, ne perdit nanmoins pas le jugement ; elle se mit se
dbattre et cria tout haut quelle avait encore quelque chose
dcouvrir au roi, ce qui fut cause quon la ramena. Quand elle se vit
assez proche pour se bien faire entendre, voici la belle harangue
quelle commena de faire : Hazret salamet, Dieu garde Votre
Majest, je trouve que mon fils a quelque raison de me demander le
bien de son pre, parce quenfin il est son sang et le mien, et par
15

La Fontaine Jean de, Le pouvoir des fables , Livre 8, fable 4, p.182.

193

consquent notre hritier ; mais je voudrais bien savoir quelle


parent Votre Majest, pouvait avoir avec mon dfunt mari pour
sen porter hritier (Bernier,168).
Le comique intervient, dans cet extrait, sous la forme dun bon mot, et le rire est aux dpens de
la figure royale. Le roi parat ridicule quand la veuve dun marchand hindou lui demande quelle
parent il a avec son mari pour sen porter hritier . Le rire part, cette anecdote prpare le
lecteur la question pineuse de labsence de proprit prive en Inde. Bernier labore une
vritable thorie sur la proprit en Inde et lanecdote sert illustrer ses opinions16.
iv. Lanecdote et largument conomique
Bernier dcrit les Indes comme tant un abme dune grande partie de lor et de largent
du monde (Bernier, 218). Le pays est en effet au centre dun vaste rseau commercial. Pour les
pays du Moyen Orient comme la Turquie, le Ymen et la Perse, les produits indiens sont
indispensables. Quant aux principales importations en Inde, il sagit essentiellement du clou de
girofle, de la muscade et de la cannelle que les Hollandais apportent du Japon. Les chevaux
arrivent dOuzbkistan, de lthiopie et dArabie. Moka, Bassora et Bander-Abbas envoient des
fruits comme les melons, les pommes, les poires et les raisins. Malgr ces dpenses, lor ne sort
point du royaume. Selon Bernier, lInde est un pays qui trouve plusieurs moyens de faire
entrer largent et presque pas une issue pour en sortir (Bernier, 201). Cette opulence part, le
pays fait face la stagnation conomique. Le peuple de lHindoustan nest pas riche mais
pauvre. Pourquoi existe-t-il cette contradiction ? Bernier donne deux raisons pour cela, la
premire tant lobsession indienne pour les bijoux. Lor est utilis pour faire des anneaux de nez

16

Cette thorie est en effet labore dans le troisime chapitre de son rcit de voyage qui sintitule : Lettre
Monseigneur Colbert. De ltendue de lHindoustan, circulation de lor et de largent pour venir sabmer,
richesses, force, justice, et cause principale de la dcadence des tats dAsie .

194

et doreilles, des chanes, des bagues et des bracelets. Le voyageur explique ainsi cet
engouement pour lor :
La premire raison est quil sen consomme beaucoup fondre et
refondre tous ces anneaux de nez et doreilles, chanes, bagues et
bracelets de pieds et de mains que portent les femmes ; et
principalement dans cette incroyable quantit de manufactures o il
en entre tant qui se perd et quon ne sait ce quil devient, comme
dans toutes ces broderies, alachas, ou toffes de soies rayes,
touras ou touffes de filets dor qui se portent sur les turbans, dans
ces toiles dor et dargent, charpes, turbans, brocarts et autres
pices de la sorte, car gnralement toute cette milice veut tre
dore depuis les omrahs jusquau simple soldat avec leurs femmes
et enfants, dussent-ils mourir de faim chez eux, ce qui est trs
commun (Bernier, 218).
La seconde raison pour thsauriser, comme nous venons de le voir dans lanecdote, rside dans
le fait que le roi tait le seul dtenteur des terres du royaume et quil les distribuait comme
bnfices ou comme jagirs ses fonctionnaires afin que les revenus leur tiennent lieu de
salaire . Il peut aussi les donner aux gouverneurs titre de pension. Ces derniers doivent leur
tour donner au roi une certaine somme annuellement tire de leur jagir. Labsence de proprit
prive se reflte dans le vocabulaire lui-mme. Bernier note avec intrt que la femme de
Jahangir sappelait Nur Jahan Begum (la lumire du monde). Elle acquit plus tard le surnom de
Nur Mahal (la lumire du srail). Lpouse de Shah-Jahan sappelait Mumtaz Mahal (la
couronne du srail). En Europe, par contre, les nobles adoptaient le nom de leur domaine. Cette
diffrence fondamentale existait parce quen Inde la terre appartenait au roi. Cela veut dire quil
y avait une absence de marquisats, de comts et de duchs dont les grands auraient pu porter les
noms. Les terres indiennes se cultivant presque par force et par consquent trs mal, elles
conduisent la misre. Bernier rappelle dailleurs que la Msopotamie, lAnatolie et la Palestine
partagent le mme sort et regrette que les merveilleuses plaines dautrefois, si bien cultives,

195

soient prsent demi dsertes, incultes et abandonnes . Pour remdier ce mal, il faut
absolument introduire la proprit prive. La possession est, pour Bernier, le fondement de tout
ce quil y a de bon et de beau dans le monde (Bernier, 232).
Cette question de la proprit de la terre est en fait une question pineuse qui a fait couler
beaucoup dencre. Les historiens indiens comme Irfan Habib insistent sur lexistence de paysans
propritaires sous le rgne des Mogols. Dans son ouvrage Agrarian system in Mughal India17,
Habib affirme que :
European travellers declare without a single voice of dissent that
the proprietorship of land vested with the king aloneThe above
principle is however found to be alien to all known precepts of
either Hindu or Muslim law. There is no suggestion anywhere that
land revenue was in the nature of rent that peasants had to pay for
making use of royal property (Habib, 3).
Dans les centres urbains, il existait une notion dfinitive de la proprit prive. Les documents
comme le Nagar nama-munshi et le Durar ulum, ou encore le Farman dAurangzeb adress
Muhammad Hashim, contiennent maintes rfrences des maliks (propritaires) ou arbab-izamin. On y trouve galement des rfrences des propritaires ou maliks vendant leurs
parcelles de terre au roi. Le Waquai-i-ajmer, un autre document de cette poque, parle du droit
que le propritaire avait dexpulser ses locataires. Les rfrences donnes ci-dessus montrent
que le roi ntait pas le seul possesseur de la terre en Inde. Bernier, soulignent les historiens
indiens, habitait la cour et avait ainsi un point de vue limit. Il tait totalement ignorant de ce
qui se passait hors de la cour royale dans le milieu rural.
Il faut dailleurs signaler que le mot propritaire prsentait des connotations
diffrentes au XVIIe sicle de celles qui existent aujourdhui en Inde. La terre que le cultivateur
travaillait tait sa possession hrditaire qui passait de pre en fils. Linviolabilit de ce droit est
17

Habib, Irfan, Agrarian system in Mughal India, London, Asia Publishing House, 1963.

196

reconnue dans deux ordonnances qui sont promulgues sous les rgnes dAkbar et de Jahangir.
Irfan Habib insiste nouveau sur ce fait :
The first (regulation) appears in Ain where it cautions revenue
officials against entering peasant holdings (raiyat-kashta) as
personally cultivated lands. The second is one of the twelve
decrees issued by Jahangir on his accession. It prohibits the revenue
officials themselves from forcibly converting the land of peasants
(Zamin i riaya) into their own holding (khudkashta) (Habib, 114115).
Si, dune part, la terre tait la sienne, le cultivateur navait pas le droit de la vendre ou de
labandonner. La notion que lon avait de la proprit est donc ici une sorte de relation
rciproque. La terre appartenait au paysan mais le paysan tait li sa terre, comme le prouve
Habib :
Article 2 of the Farman to Muhammmad Hashim lays down flatly
that if after investigation it appears that despite their capacity to
undertake cultivation... they (the peasant) have withdrawn their
hands from cultivation, the revenue officials should coerce and
threaten them and visit them with imprisonment and corporeal
punishment (Habib,114).
Il est possible, bien sr, de prtendre que Bernier croyait que le paysan indien tait semblable
un serf europen du Moyen ge. Il tait attach une terre et tait frapp de diverses
incapacits. Il tait galement assujetti certaines obligations et redevances. Les historiens
indiens comme A.R. Kulkarni ou Irfan Habib retournant largument, avouent que le paysan
indien ne jouissait pas dune libert complte, mais ils pensent que limposition dune telle loi
tait absolument essentielle une poque o il y avait de vastes plaines de terres incultes et un
vritable manque de main duvre. Ce problme ntait pas unique lInde, mais ctait aussi
celui de la Perse et de lempire Ottoman. Une autre raison que signale Habib dans son livre
Agrarian system in Mughal India apparat lorsquil voque le systme de Zamindars. Dans un

197

contexte moderne, ce mot zamindar est peru comme synonyme de propritaire. Anand Ram
Mukhlis, officier la cour de Muhammad Shah tablit une distinction bien nette entre les deux
termes. Il crit: The Zamindar etymologically is a person who is a land holder, but now
signifies a person who is a malik of the land of a village or township and carries on cultivation
(Habib, 115). Daprs cette dfinition, un simple paysan pouvait tre un malik mais pas un
zamindar, ce droit stendant sur un village ou une ville. On peut donc signaler lexistence, en
Inde, de deux sortes de villages : le zamindari, village sous la gestion dun zamindar, et le raiyati
o le paysan tait le possesseur.
Quelle est donc la source de ce malentendu europen dont Bernier est lun des plus
grands responsables daprs les historiens indiens ? Notre voyageur a peut-tre confondu la
fonction primordiale dun zamindar qui tait de recevoir des impts et den renverser une partie
au Trsor royal avec celle dun seigneur. Ce droit est dcrit dans le document officiel comme
khidmat ou service, un mot ayant une connotation forte de soumission lempereur. Le
monarque se rservait en plus le droit de transfrer le zamindar dun zamindari lautre. Pour le
voyageur europen, lintervention royale tait une preuve que le roi tait le seul dtenteur de la
terre, mais le voyageur ne faisait aucun effort pour comprendre le raisonnement derrire cette loi.
Ce droit, dailleurs rarement exerc par le roi, lui permettait de contrler ses sujets et dliminer
tout signe de menace sa couronne:
The imperial power to expel and appoint, though not normally
exercised was an important weapon for keeping the zamindars in
order (Habib,140).
La question des terres est donc une question qui a soulev de nombreuses controverses et
mme aujourdhui le dbat est loin dtre clos. Les preuves matrielles dmentent cependant les
affirmations de Bernier et il avait tort de conclure que labsence de la proprit prive tait la

198

cause principale de la dgradation de lInde ou du dclin de lempire mogol. Ce qui importe,


cependant, cest le fait que sous le masque dune histoire amusante , Franois Bernier instruit
le public franais sur le systme foncier en Inde tel quil le peroit. Lhistoire de la rception de
la lettre Colbert montre que laltrit indienne, loin de se limiter aux questions religieuses, tait
aussi envisageable dans le domaine de la rflexion politique.
On peut aussi oser conclure que tout comme la fable, cette exprience orientale cache un
message implicite porte universelle. Notre voyageur crit :
Dieu ne plaise donc que nos monarques dEurope fussent ainsi
propritaires de toutes les terres que possdent leurs sujets : il sen
faudrait bien que leurs royaumes ne fussent dans ltat quils sont,
si bien cultivs et si peupls, si bien btis, si riches, si polis et si
florissants quon les voit (Bernier, 226).
On naurait pas tort de penser que cette mise en garde vise certains projets de Colbert qui, tout
comme le monarque Indien, voulait reconqurir [ ] des parties du Domaine Royal concdes
moyennant finance (Bernier, 33). Ainsi, tout comme lhistoire de la bataille de succession,
Bernier rsiste se lancer dans une description rudite des murs et des coutumes indiennes. Il a
recours ces anecdotes divertissantes qui animent linventaire sans ngliger la fonction
primordiale, qui est dinstruire le public.
En rsum, la tentative de Franois Bernier dallier lutile lagrable ne peut tre
ignore. Ainsi, son rcit de voyage peut tre lu comme une uvre de divertissement, sans
abandonner sa fonction primordiale, celle dun ouvrage de documentation. Le traitement de
lhistoire indienne sinsre dans cette optique. La description de la guerre fratricide en Inde
risque de faire sombrer le rcit de Bernier dans lennui. Notre voyageur surmonte cet obstacle
dans son uvre en prsentant le tout comme une pice tragique. Les anecdotes y apparaissent
comme des pisodes digressifs mais lis les uns aux autres par une continuit chronologique.

199

la grande diffrence dautres rcits de voyage, nous voyons aussi une prpondrance des
anecdotes entendues . Elles ne peuvent prtendre la mme valeur de vrit que des
tmoignages visuels, mais en faisant exister dautres nonciateurs que lui, Bernier apporte
diffrentes perspectives sur linventaire des singularits indiennes. Ainsi, le prince Aurangzeb,
qui est prsent par un grand nombre de voyageurs, et notamment par Nicolas Manucci et Jean
Baptiste Tavernier, comme un tyran, nest pour Bernier quune victime des circonstances. Le
lecteur, quant lui, est libre de tirer ses propres conclusions. Le rcit abonde en anecdotes
comiques, mais leur objectif nest pas seulement de provoquer le rire mais aussi dveiller la
rflexion critique des lecteurs sur les sujets tels la proprit prive et lhindouisme. Lanecdote,
de ce fait, se lit comme un texte argumentatif et elle prsente des ressemblances frappantes avec
un autre rcit bref, trs la mode au XVIIe sicle, la fable. En effet, Pierre Glaudes dans son
article Ceci nest pas mme une anecdote 18, parle des similitudes qui existent entre ces deux
genres brefs: lapologue et lanecdote. Les deux se rattachent au texte argumentatif. Selon lui,
lanecdote et lapologue prsentent tous les deux un mode de fonctionnement allgorique qui
autorise une argumentation indirecte. Dans ce type de discours, limplicite joue souvent un rle
essentiel. Lapologue ainsi que lanecdote suggrent souvent plus quils naffirment une ide.
Selon Glaudes, le grand mrite de cette forme dargumentation est daiguiser la curiosit du
lecteur dont la complicit est requise pour deviner les intentions de lauteur :
Lanecdote []se distingue de lapologue en ce quelle nest pas
donn pour imaginaire[]Toutefois lexpression dune ide y
relve du mme procd analogique la vrit sous-jacente y est
implicite, le rapport mtaphorique entre le rcit et largumentation
quil illustre tant sous-entendu. Cest pourquoi la leon de
lanecdote doit tre dduite de lhistoire narre, partir dune srie
18

Glaudes, Pierre, Ceci nest pas mme une anecdote. Approche pragmatique et typologique de lanecdote :
propos de lAbyssinien de Lon Bloy , LAnecdote, diteur Montandon, Alain, Clermont-Ferrand, les Presses de
lA.P.F.L.C, 1990, p.21-42.

200

dindices que le narrateur y a disposs et quil laisse le soin au


lecteur de dcrypter (Glaudes, 32).
Pour conclure, les anecdotes essaient de multiplier le plaisir dun public mondain tout en
satisfaisant les attentes des curieux et des rudits. Voil lobjectif principal de Franois Bernier.

III. Le comte de Modave


Louis Laurent de Fderbe, Comte de Modave, est n le 25 juin 1725 au chteau du Fayet
Grenoble. Son pre le destine la carrire des armes. Ainsi, le jeune comte participe toutes
les campagnes militaires franaises de 1743 1748. Aide de camp du prince de Conti, il est
dcor de lordre de Saint-Louis. la suite de ses aventures militaires, il accompagne le prince
de Wurtemberg, en qualit de chambellan, dans plusieurs cours dEurope. En 1756, il publie,
Amsterdam, la traduction dun livre crit par le marquis de San Phelippe intitul Commentaires
sur la guerre de succession dEspagne et histoire de son roi Philippe le courageux.
Cest donc un homme aux aptitudes varies, militaire de carrire, passionn dhistoire et
de belles lettres, qui se lance, en 1757, dans la grande aventure du voyage qui ne devait se
terminer qu sa mort. Il embarque pour lInde en mai 1757 alors que la situation politique
cette poque est volatile. Les Franais menacent le monopole de la Compagnie anglaise des
Indes Orientales. Ainsi, peu aprs son arrive, il participe la prise du Fort Saint-David et au
sige de Madras contre les Anglais. Lanne suivante, il pouse, Pondichry, la fille du
gouverneur Porcher des Oulches. Il est rappel en France en 1759 o il rentre avec une
exprience assez exceptionnelle des affaires des Indes. Comme preuve, nous avons les plans et
les rapports prpars par le comte de Modave pendant le long voyage de retour. Il attaque la
politique des tablissements franais et condamne lavidit des employs de la Compagnie. Il

201

propose galement les moyens de rorganiser le commerce franais en Inde. Bref, il a son point
de vue sur tout et il partage ses opinions avec le ministre Choiseul.
La compagnie ne pouvait que rcompenser un homme aussi averti des affaires de lInde
et il est renvoy en Inde. Il dbarque sur la cte du Coromandel, Nagapattinam, au dbut
davril 1762, et met en uvre son plan daction. La ville de Madurai devient le centre de
rsistance aux Anglais et il projette une attaque sur Madras. Cependant, sa conduite est trs
critique dans les milieux politiques en France et notre voyageur se trouve dans une fcheuse
posture lorsque larmistice est sign. Le 31 janvier 1764, il reoit lordre de mettre un terme ses
activits et la Compagnie le dsavoue.
Cet pisode est dune grande importance, car il prfigure sa dernire aventure dans
lHindoustan. Modave sest familiaris avec la ralit indienne, il sest convaincu de
limportance des facteurs psychologiques dans les rivalits locales et il a compris quun homme
isol, sans ressources, mais conscient des problmes locaux, pouvait jouer un rle important dans
cet immense pays dchir par des guerres intestines19. De retour dans son pays natal, le comte de
Modave dcide de se transformer en propritaire terrien. Les rentres dargent taient drisoires
en comparaison des sommes dpenses, il est harcel par des cranciers et il est oblig de
rtrocder une partie de sa proprit. Cest ce moment l quil forme le projet dun
tablissement franais Madagascar. Ses rapports sont bien accueillis. Rappelons que les
tentatives de colonisation de la grande le, au XVIIe sicle, staient termines par le massacre
des colons en 1674. Modave espre inaugurer une nouvelle politique dentente avec les
indignes. Il dbarque Fort-Dauphin en 1768, mais tout comme ses tentatives pour lInde, il
reoit lordre en 1770 dabandonner lle ainsi que son projet.
19

Lire ce sujet lintroduction de Jean Deloche dans Voyage en Inde du comte de Modave 1773-1776, Paris, cole
Franaise dExtrme Orient, 1971.

202

Son retour en France est marqu par de nouveaux problmes financiers. Lors de son
absence, ses biens ont t grs par des intendants malhonntes et sa maison est dtruite dans un
incendie. Il dcide de repartir en Inde pour senrichir et cest ce troisime voyage dans le souscontinent qui est abondamment dcrit dans sa relation de voyage. Il dbarque Balassor le 2
octobre 1773. De l, il se rend Faizabad, dans la principaut de Shuja-ud-daulah qui est
entoure daventuriers franais plus ou moins patronns par le colonel Gentil. Modave espre
trouver de lemploi auprs de ce prince, mais ce dernier meurt et son successeur, la demande
des Anglais, chasse tous les Franais de sa cour. Modave conoit alors le dessein de se rendre
Delhi, auprs de lempereur Shah-Alam II, mais lempire moghol nest plus son apoge.
Modave ne tarde pas comprendre limbroglio dans lequel il est tomb. Il quitte Delhi et
rencontre, prs dAgra, un compatriote qui sappelle Madec. Ce dernier est alors la tte dune
arme franaise au service du gnral moghol Najaf Khan et il dcide de faire entrer le voyageur
son service. Pendant ce temps, la guerre faisait rage dans la zone situe entre Agra et Delhi, et
Najaf Khan tait justement en train de mter la rbellion dune communaut turbulente, celle des
Jats. Madec, dans une sortie imprudente, subit un chec svre et perd la confiance de son
matre. Ainsi svaporent les derniers espoirs de Modave de faire fortune. Dgot, fivreux et
sans ressources, Modave dcide de quitter lInde. puis, il meurt Masulipatnam le 22
dcembre 1777. Son carnet de route ne sera publi pour la premire fois quen 1971, quand Jean
Deloche publie le Voyage en Inde du comte de Modave.
La plupart des hommes de lettres qui se sont intresss au voyage de Modave ont fond
leurs tudes sur le manuscrit conserv aux Archives Nationales. Jean Deloche a eu la chance,
lors de ses recherches, de dcouvrir deux autres exemplaires de ce manuscrit la Bibliothque
Municipale de Versailles et la Bibliothque Municipale de Caen. Selon Deloche, le contenu des

203

deux premiers manuscrits (Archives Nationales col. C2 256,164 pages et Bibliothque


Municipale de Versailles, F370, 166 feuillets) est similaire. Le manuscrit de Caen, en revanche,
prsente un texte plus labor. Cest cette version que Jean Deloche publie en 1971. Les
informations supplmentaires incorpores dans ce troisime manuscrit dmontrent les tentatives
de notre voyageur de transformer son carnet de route en un mmoire digne de publication.
Deloche est de lavis que le manuscrit tait probablement destin M. Bellecombe, le
gouverneur de Pondichry. Dans une lettre que Modave adresse ce dernier, il crit :
Jai recueilli toutes ces connaissances dans une espce de journal
qui peut passer pour un cours assez complet. Je men occupe
actuellement le mettre en ordre, ce qui moblige de le reprendre
entirement parce que jcrivais les choses mesure que je les
apprenais, do il rsulte que les matires sont parses, sans gard
la relation quelles ont entre elles [] Cette confusion mempche
de vous envoyer actuellement ce journal. Mais jaurai lhonneur de
vous le communiquer aussitt que je le croirai en tat de paratre
sous vos yeux. Comme je ne puis pas bien juger du temps que cette
refonte exige, je vous donnerai en attendant toutes les explications
que vous voudrez bien me demander sur les choses du moins qui
me sont connues et qui ont t lobjet de mes recherches (Modave,
11).
Son objectif, en crivant ses mmoires, tait de faire dcouvrir lInde vritable qui se cachait
derrire lInde fabuleuse des crivains dantan. Il est cependant conscient de ses limites :
Ce serait ster tout crdit que de prtendre quon a bien connu ce
grand tat dans le peu de sjour quon y a fait ; mais on ne refusera
pas du moins la justice de convenir quon na rien nglig pour
sinstruire sur cet objet important, que ce qui a t dit de sa
situation ne se rapporte dans les points essentiels au vritable tat
des choses, quon na rien exagr et que les faits dont on rend
compte sont exposs avec une simplicit qui en garantit la vrit
(Modave, 263-64).
Modave a-t-il pleinement russi dans son entreprise ? Nous rpondrons cette question en
analysant les anecdotes modaviennes .

204

Tableau 6 : Modave et les anecdotes indiennes


Quantit
Vue

15

Entendue

Autre sens

Description sommaire
1. Abandon de la loge franaise Dacca (Bengale) (p.53).
2. Anecdote illustrative de linfluence du climat indien sur les murs
anglais (p.89).
3. Anecdote qui illustre la tolrance religieuse en Inde (p.101).
4. Anecdote sur les pendarons ou pnitents hindous (p.103).
5. Rencontre avec les tigres (p.138).
6. Anecdote sur le sati (p.174).
7. Une histoire illustrant la tricherie des europens (p.254).
8. Anecdotes enchsses sur le gnral Sombre (p.420-424).
9. Anecdote racontant le combat des gladiateurs (p.480).
10. Rencontre avec une couleuvre (p.495).
11. Une singularit animalire de la rgion de Brampour (p.512).
12. Suicide de M. Le Sourd (p.532).
13. Singularit animale de la rgion de Jhara-Sangam (p.541).
14. Anecdote sur un fakir (p.548).
1. M. Chevalier raconte Modave une anecdote sur la grosseur des
mangues indiennes (p.57).
2. Anecdote historique qui raconte le massacre des Anglais Patna
(p.150).
3. Anecdote qui illustre la bigoterie de lempereur moghol Aurangzeb
(p.256).
4. Anecdote historique qui raconte la punition du jeune prince par son
pre, le grand moghol parce quil a cueilli des oranges (p.290).
5. Anecdote qui raconte le suicide des reines de la ville de Dig (p.386).
6. Anecdote qui raconte la destruction du temple dans la ville de Setara
(p.402).
7. Anecdote qui raconte lhabilit des tireurs de larc indien (p.434).
8. Anecdote racontant la noyade dun jeune homme indien (p.498).
1. Anecdote qui raconte la dextrit des voleurs indiens (p.185).
2. Anecdote sur le pain indien (p.208)
3. Anecdote sur la viande en Inde (p.354).
4. Anecdote personnelle qui raconte la dception de notre voyageur
quand ses tentatives de se procurer un emploi chez des princes
indiens est un chec (p.428).

i. Anecdote : le rcit bref dun fait singulier


Nous avons vu dans le chapitre 2 de la prsente thse que les dictionnaires du XVIIIe
sicle comme le Dictionnaire de lAcadmie Franaise et le Dictionnaire de Trvoux attestent
que le mot anecdote est toujours employ dans le sens tymologique de non encore
205

publi . Ainsi, le terme anecdote qui signifiait toujours au sicle des Lumires, des choses
indites demeure, comme nous le mentionnons dans les chapitres prcdents, une technique
originale pour faire connatre des nouveauts ou des singularits qui se trouvaient lautre bout
du monde. Lors de ses prgrinations en Inde, le comte de Modave utilise souvent la
phrase une des singularits comme si son intention tait dtablir ou peut-tre de mettre
jour linventaire de la flore, de la faune et des coutumes qui lui paraissent surprenantes. Dans le
cas des singularits animalires, il sattarde dcrire les vaches, les taureaux ou les serpents du
sous-continent indien comme le dmontrent les exemples suivants :
Une des singularits de la province de Brampour et spcialement
des environs de la capitale, cest la belle couleur des vaches et des
taureaux. Cette couleur est une rouge fonc ou plutt une
couleur de cannelle (Modave, 512).
Le siagos est un animal de la grosseur et de la couleur du renard. Il
a de longs poils au bout des oreilles qui lui donnent lair dun loup
cervier. Certaines raies quil a autour du col et de la tte et la
vivacit de ses yeux le font prendre pour une espce de tigre. Ces
siagos sont peut-tre des lynx des Anciens (Modave, 355).
la premire halte que nous fmes sous un arbre pour laisser
reposer nos gens et attendre les traneurs, nos domestiques
dcouvrirent une couleuvre suspendue par le bout de sa queue
une branche de larbre. Elles se tiennent ainsi jusqu ce
quelles aperoivent une proie porte, alors elles slancent
dessus. Moncelet sen approcha et la coupa en deux dun coup de
sabre (Modave, 495)20.
Peut-on, de ce fait, conclure que Modave voulait recrer un Livre de Merveilles, pour reprendre
le titre donn lun des manuscrits les plus richement illustr de la clbre relation de Marco
Polo ? Notre voyageur nous assure que son objectif nest point dentasser les choses
merveilleuses (Modave, 249). Observons aussi que la description de la singularit animalire
ne dpasse plus les limites de limagination et lInde nest plus ce pays qui abrite des animaux de
20

Cest nous qui soulignons.

206

proportions extraordinaires. La faune se prsente comme une curiosit naturelle. Cest le cas de
la couleuvre qui attend sa proie, suspendue aux branches (Modave, 495) ou des vaches de
Brampour qui sont dune couleur unique (Modave, 512). En ce qui concerne la description de
linconnu, comme dans le cas des siagos (Modave, 355), le voyageur procde en tablissant une
succession danalogies tablies partir des traits descriptifs particuliers comme la taille, la
couleur, les parties du corps comme les yeux, les oreilles. Ainsi, le siago est de la mme grosseur
et de la mme couleur que le renard et ses oreilles ressemblent celles dun loup cervier. Cette
mthode qui dcrit linconnu en faisant rfrence au connu nest pas nouvelle. Jean de Lry
utilise une mthode semblable lorsquil dcrit la ou le paresseux. Ici lanimal est compar au
chien barbet, la guenon et lours :
Le plus gros [des animaux tranges et bizarres] que les sauvages
appellent Hay, est de la grandeur dun gros chien barbet, et a la face
ainsi que la guenon, approchante de celle de lhomme, le ventre
pendant comme celuy dun truye pleine de cochons, le poil gris
enfum ainsi que laine de mouton noir, la queue fort courte, les
jambes velues comme celle dun ours, et les griffes longues 21
(Lry, 274).
Marie-Christine Gomez-Graud pense que toutes ces remarques analogiques peuvent
mener le lecteur croire que lanimal inconnu est une sorte dhybride, de la chimre , de
latypique et tout ceci constitue limaginaire du monstrueux22. En ce qui concerne le comte de
Modave, il adopte les mmes modalits que les voyageurs dantan pour traduire laltrit. Sa
description, cependant, est en grande partie dpourvue des adjectifs qualificatifs comme fort
longues , plus grand que ou mme des mots comme trange , bizarre , prodigieux
qui font basculer les descriptions dans le domaine du merveilleux.
21

Lry, Jean de, Histoire dun voyage faict en la terre du Brsil, Paris, Librairie Gnrale Franaise, 1994.
e
Gomez-Graud, Marie-Christine, crire le voyage au XVI sicle, Paris, Presses Universitaires de France, 2000,
p.87.
22

207

Modave dfinit bien lesprit de son enqute. Il voulait substituer aux fables ridicules
colportes par de nombreux voyageurs, des faits certains (Modave, 200) qui pouvaient donner
une image plus exacte du pays. En effet, peu de voyageurs dbarquant en Inde taient aussi bien
informs que lui. Esprit encyclopdique, il avait lu la plupart des ouvrages imprims sur le souscontinent indien. Il cite les auteurs de lAntiquit comme Arrien, Quinte-Curce, les grands
voyageurs du XVIIe sicle (Bernier, Tavernier et Chardin), Montesquieu et Voltaire. Cependant,
la diffrence des savants compilateurs de lEurope qui se contentent de faire une synthse des
renseignements fournis par les voyageurs, il utilise son exprience indienne pour vrifier, juger
ou rejeter les donns livresques ou les ou-dire. Cest dans cette optique que sinsre cette
anecdote sur un serpent monstrueux :
On me dit quentre autres animaux curieux il y avait un serpent
monstrueux qui tait de la grosseur d`un buf. Je savais que dans le
Deccan, il y a de ces serpents assez forts pour attaquer un cerf et le
dvorer, ce quils font quelques fois. Je voulus voir celui-ci []Je
vins au parc quon appelle Ranichana []et je vis enfin que mon
homme tait un menteur (Modave, 144).
Cette anecdote est raconte dans le but de prouver que cette histoire entendue du serpent
monstrueux tait fausse. Modave est un voyageur savant qui prend toujours soin de vrifier
lauthenticit de ses renseignements avant de les consigner par crit. Ce souci pour lexactitude
des dtails est caractristique de lesprit scientifique du XVIIIe sicle. Il cherche faire reposer
toutes ses connaissances sur des observations. Cest pour cette raison quil slve contre la
perspective de Tavernier qui ne fait aucune mention de la rivire Tchambal dans ses
relations:
On voit que le Tchambal parcourt une grande partie de lIndoustan
mridional. Cest la plus importante rivire de cette contre. Elle
nest pas marque sur la plupart de nos cartes et trs mal place
dans les autres. Cest que les voyageurs europens qui ont parcouru
ces contres ntaient gure curieux de sinformer des particularits

208

du pays [] Il est fort singulier que Tavernier, par exemple, qui


avait travers au moins dix fois le Tchembal en diffrents lieux sur
presque toute la longueur de son cours, ce quil est ais de voir en
examinant les itinraires insrs dans les relations de ce fameux
voyageur, nen fasse aucune mention (Modave, 485).
Il est par contre plein dadmiration pour Franois Bernier quil qualifie souvent de savant ou
mme de judicieux . Il avoue mme quil parcourt les ville dAgra et de Delhi avec les
relations de Bernier la main (Modave, 236).
Il est aussi intressant de noter que lexprience indienne de Modave ne se limite pas la
dcouverte du sous-continent par la vue, mais aussi par les autres sens. Ces
anecdotes sensorielles qui renvoient souvent au got, lodorat ou au toucher montrent que
limplication des sens du voyageur est le moyen le plus sr de garantir lauthenticit de son
discours. Lanecdote que notre voyageur raconte propos du pain indien montre bien quil en a
examin de prs la fabrication et quil en a certainement mang:
En gnral le peuple se nourrit de pain noir, mais la manire de le
faire et de cuire annonce quil nest pas de trs bonne qualit. Ils
ptrissent un peu de farine dans une gamelle et aprs lavoir bien
presse et retourne, ils en font des galettes rondes []On fait
chauffer une platine de fer trs mince sur laquelle on tend une de
ces galettes ; on la retire presquaussitt pour la mettre sur lautre
ct o elle ne reste pas plus longtemps ; cela fait on la jette dans le
feu pour que la flamme la chauffe dans tout les sens, et on la retire
incontinent pour la manger. Je nai jamais pu maccoutumer ce
pain qui dans le vrai nest que de la pte (Modave, 208).
La mthode de prparation du pain (tmoignage visuel) annonce donc sa mauvaise qualit. Le
tout se confirme pour notre voyageur lorsquil gote le pain quil qualifie de pte et cest ce
mauvais got qui lui permet de conclure, un peu plus loin, que Bernier a raison de lui prfrer
notre pain de Paris le plus commun (Modave, 208).

209

ii. Anecdote comme synonyme dhistoriette


Le Voyage en Inde du Comte de Modave est galement un document de premier ordre sur
ses compatriotes franais et europens. Combien de personnages insuffisamment connus se
profilent ici dune faon nouvelle ? (Modave, 15) sinterroge Jean Deloche dans son
introduction cette dition. En dehors de Ren Madec23 qui a fait lobjet dun portrait dtaill,
notre voyageur offre une description de la vie de Walter Reinhardt Sombre24, un aventurier
militaire et mercenaire en Inde, de fameux Claude Martin25 qui ntait alors quun petit capitaine,
mais qui collectionnait dj les documents rares. Modave nous brosse aussi des portraits de
nombreux Franais dont les noms ne passent pas lhistoire tels M. Moncelet ou M. Le Sourd.
Le rcit est, de ce fait, un tmoignage capital sur les Franais qui, au-del de laventure
coloniale, marchande ou religieuse, ont risqu leur vie pour la passion du voyage, de la recherche
et de laventure. Pour un lecteur moderne, le parallle avec les Historiettes de Tallemant de
Raux est trop vident pour le passer sous silence. Rappelons ici que les historiettes sont un
immense recueil danecdotes brves sur des personnages contemporains de Tallemant, allant des
plus minents comme le roi de France (Henri IV) des gens du commun. Le livre plonge le
lecteur dans la vie quotidienne de ces personnages. Au contraire de grandes fresques politiques
ou sociales, louvrage ne prsente que des faits ponctuels, la plupart dordre priv, dont lauteur a
t tmoin, ou quon lui a rapports :
Mon dessein est dcrire tout ce que jai appris et que japprendrai
dagrable et de digne dtre remarqu, et je prtends dire le bien et
le mal sans dissimuler la vrit, et sans me servir de ce quon
23

Ren Madec (1736-1784) est un aventurier franais, originaire de la rgion de Bretagne. Il participe aux conflits
franco-britanniques en Inde. Il cre mme une arme prive quil met au service des princes indiens pour lutter
contre les Anglais.
24
Nous pensons que Walter Reinhardt Sombre est un allemand qui est n dans un village prs de Strasbourg.
Il arrive en Inde dans une unit de larme franaise. Le nom Sombre lui est accord cause de son teint fonc.
25
Claude Martin est n Lyon en 1735. Il est connu en Inde non seulement comme un militaire mais comme un
architecte et collectionneur de documents rares et de peintures.

210

trouve dans les histoires et les mmoires imprims 26 (Tallemant,


prface).
Il faut avouer que Modave, la diffrence de Tallemant, ne prtend jamais quil crit des
mmoires en se concentrant uniquement sur des dtails inconnus de ses compatriotes. Son
objectif est de prsenter les personnages principaux qui jouent un rle important sur la scne
politique de lInde. Parlant du gnral Sombre, par exemple, il crit : Jai parl du Sombre en
divers endroits de ces mmoires. Il faut que jentre en quelques dtails son sujet. Son histoire
mrite dtre connue (Modave, 420). Cependant, en tant que lecteur, on a souvent limpression
de ne pas lire un portrait biographique, mais dcouter des confidences cause des rvlations
inattendues. Prenons comme exemple cette anecdote o notre voyageur parle de labondance des
revenus du gnral Sombre :
[] on dit des choses incroyable de ses richesses, mais il est
impntrable sur cet article la plus active curiositIl me parlait
dune mine dargent quil prtend exister dans la montagne sur
laquelle le chteau de Trarback est situe ; il men disait les
particularits vraies ou fausses tout bas loreille comme sil et
craint que quelquun put abuser de cet important secret (Modave,
421).
En utilisant des formules telles il men disait les particularitstout bas loreille , cet
important secret , Modave tablit une sorte de connivence avec le lecteur. En le prenant
tmoin, il lui donne le sentiment quil collabore activement la narration et cest prcisment ce
genre danecdote que Modave utilise pour construire le portrait biographique de ses
compatriotes. Dans cette deuxime anecdote sur le gnral Sombre o Modave nous fait part de
ses machinations politiques, Sombre refuse de prter une certaine somme dargent M.
Chevalier, mais nhsite nullement la verser aux capucins :
26

Tallemant des Raux, Gdon, Historiettes, Paris, dition de la Pliade, 1960.

211

Il ma souvent parl dune proposition trs indiscrte qui lui fut


faite au nom de M. Chevalier, commandant pour le roi de Bengale.
Ce M. Chevalier qui ne doute de rien et qui avait besoin dargent
lui crivit quil ferait une belle action de lui envoyer huit cent mille
roupiesen lui reprsentant que ctait une manire indirecte de se
venger des Anglais qui le perscutaient avec tant dobstination dans
lIndoustan. On portait en mme temps des paroles semblables
Madec. Ni lun ni lautre ntaient en tat ni en volont de faire un
pareil effort. Sombre surtout en fut extrmement indign. Jai ou
dire que les Capucins ont bti quelques glises dans le Bengale en
employant ces moyens, mais il (Sombre) tait rserv M.
Chevalier dadopter ce plan[]Sil voyait jamais ces mmoires et
quil fut tent de nier cette petite extravagance qui lui est chappe,
je peux assurer ici que jai vu les lettres quil crivait pour le succs
de cette belle ngociation (Modave, 422).
En racontant ces anecdotes personnelles, Modave cre un univers particulier pour le groupe
dindividus lis au voyage des Indes. Cest une petit cour des aventuriers franais dans le
sous-continent et, de ce fait, le style de Modave ressemble celui de Tallemant des Raux.
Il faut aussi remarquer que lanecdote modavienne comporte une connotation ngative parce
quelle se complat dans linessentiel. Comme preuve, citons cette anecdote quil raconte
propos de M. Le Sourd:
M. Le Sourd se promenant dans le terrain o nous campions tomba
dans un puits que nous navions pas aperu quoiquil ne ft pas
une toise dune de nos tentes. On len retira avec des cordes et il en
fut quitte pour quelques corchures (Modave, 509).
Cette anecdote ne rvle gure le caractre du personnage et de ce fait ne sinscrit plus dans la
tradition de Varillas qui affirme que lobjectif dun crivain danecdotes est de faire une peinture
exacte et fidle des personnages en tudiant les dtails peu connus sur lui. Lanecdote parat
plutt comme un rcit digressif dun vnement anodin qui divertit le lecteur la suite dune
lecture monotone et ennuyeuse de dtails lis litinraire du voyage.

212

iii. Lanecdote: un dtail secondaire?


Le Voyage en Inde du Comte de Modave met bien en lumire le clivage qui peut exister
entre les connotations de ce terme une poque o lanecdote, curieusement, atteint son apoge.
Dune part, elle peut tre le rcit bref dun fait curieux ou peu connu rvlant le caractre
dune personne ou les singularits dun autre pays , mais, dautre part, elle est juge
ngativement parce quelle se complat dans le dtail inutile. Lors de son voyage au nord de
lInde, Modave raconte ainsi un incident anodin qui a eu lieu avec son chameau :
Un de mes chameaux tomba dans un trou sy cassa les reins, de
sorte quon fut oblig de labandonner aprs lui avoir retir sa
charge (Modave, 487).
En reference un autre incident qui se droule lors dune halte quil fait dans une ville, il raconte
la noyade dun jeune homme, de nouveau pour briser la monotonie de ses errances. Ces incidents
personnels sont divertissants et cest bien le propre de lanecdote de raconter quelque chose de
piquant ou de singulier. Ces micro-rcits prsentent une nouvelle mise en forme des
expriences, mais sans porte dcisive. Lanecdote amuse et divertit, mais elle ninstruit pas.
Ltude des anecdotes dans Le voyage en Inde du Comte de Modave nous montre quelles
deviennent un terme polysmique. Si, dune part, elles revtent une connotation positive en tant
quun rcit bref dun fait curieux , dautre part elle se rvle comme tant un dtail
insignifiant. Est-ce que ce phnomne est symptomatique du sicle des Lumires? Le XVIIIe
sicle est le sicle o la popularit des anecdotes atteint son apoge. Les grands dictionnaires de
lpoque, et notamment le Dictionnaire de lAcadmie franaise, proposent toujours une
dfinition au sens tymologique. Pourtant, les hommes de lettres comme Voltaire et Furetire
commencent dvelopper un certain dgot pour ces histoires secrtes , qui, daprs eux,

213

ntaient autre choses que du commrage. Ctaient des histoires marginales par rapport la
grande Histoire. Cette dichotomie est bien mise en vidence dans le rcit du comte de Modave.
IV. Anquetil-Duperron
Abraham- Hyacinthe Anquetil-Duperron est n Paris le 7 dcembre 1731 et il meurt
dans cette mme ville le 17 janvier 1805. Nous ne savons rien de son enfance, mais nous le
retrouvons la Sorbonne o il tudie la thologie27. Il sinitie galement aux langues anciennes
et modernes telles que lhbreu, le grec, le latin, larabe, le persan et certaines langues
europennes. Comme sa famille ntait pas riche, Anquetil est contraint dinterrompre ses tudes.
Grce ses relations et laide apporte par ses professeurs Charles Daniel de Caylus (vque
dAuxerre) et Anne-Claude-Philippe de Tubires (autrement connu comme le comte de Caylus)
ces malheurs ne sont que temporaires. Ces deux protecteurs le placent dabord au sminaire
dAuxerre, puis celui dAmersfoort en Hollande. Pendant plus de quinze mois, notre voyageur
approfondit ses connaissances des langues orientales. Noublions pas que la Hollande est le lieu
dexil de nombreux jansnistes franais. Les sminaires jansnistes hollandais formaient de
jeunes missionnaires et des interprtes pour les consulats du Levant et les comptoirs de lInde.
Anquetil, quant lui, apprenait les langues orientales non pour devenir missionnaire, mais parce
quil sy intressait. Il dcide donc de quitter le sminaire et de rentrer en France.
De retour Paris en 1752, Anquetil-Duperron frquente la Bibliothque du Roi. Labb Sallier,
garde du dpartement des imprims, remarque ce jeune homme qui avait un penchant pour les
langues, lintroduit dans les milieux savants et lui fait obtenir un poste au dpartement des
manuscrits orientaux. En 1754, le savant Leroux-Deshauterayes montre Anquetil quatre

27

Dans lintroduction de son dition critique des VoyagesdAnquetil-Duperron, Jean Deloche nous informe que la
biographie de notre voyageur a t assez bien tudie. Delphine Menant crit sur Anquetil en 1907. Cette tude
est suivie par celle de Raymond Schwab en 1936. Les auteurs les plus rcents sintresser sur lui sont Romain
Stroppetti et Jean-Luc Kieffer.

214

feuillets calqus sur un manuscrit avestique conserv Oxford. Ds ce moment, cest le coup de
foudre pour notre voyageur. Il veut tout prix dbrouiller les antiques archives du genre
humain et tudier lhistoire primitive de lhomme dans son berceau (Anquetil, 72). Bref, il
pense que les textes religieux sont la meilleure source pour connatre lhistoire et la culture dun
peuple. Mais pourquoi cet intrt pour les langues anciennes ? Daprs Romain Stroppetti28, le
tout commence avec langlais Thomas Hyde.
Le grand spcialiste des langues orientales, Thomas Hyde, publie en 1700 un ouvrage
intitul Veterum Persarum et Parthorum et Medorum religionis historia. Anquetil possdait une
copie de cet ouvrage qui offrait pour la premire fois lEurope une description dtaille de la
religion des anciens Parses, Parthes et Mdes. En ce qui concerne la religion des Parses, Hyde
commet une erreur fondamentale, il confond le pehlvi29 avec le zend, qui est la langue de
Zoroastre.
En 1718, Georges Bourchier, marchand et officier civil de la East India Company ,
reoit des Parsis30, en Inde, un exemplaire de leur livre sacr qui sappelle le Vendidad Sad. Cet
exemplaire est envoy la Bibliothque dOxford. Quelques annes plus tard, un autre employ
de la East India Company , M. Fraser, qui voulait augmenter ses connaissances sur la religion
persane, rassemble une prcieuse collection de 200 manuscrits sanscrits et zends. Il faut aussi
noter que durant son sjour indien, qui dure plus de dix-neuf ans, les prtres parsis lui refusent
toute initiation leur langue sacre. Anquetil dcide de traduire les textes et de les diffuser en
Europe. Il voulait aussi tudier le sanscrit. Rappelons ici que ltude des langues orientales au

28

Stroppetti, Romain, Anquetil-Duperron, sa place et son rle dans la Renaissance orientale, thse de doctorat de
e
3 cycle, Universit Paul Valry, Montpellier III, 1981.
29
Le pehlvi est une langue ancienne, utilise pendant longtemps dans lempire Perse. Elle se distingue du Zend qui
est la langue des livres sacrs.
30
Les Parsis sont les adeptes de Zoroastre. la suite de la conqute et lislamisation de la Perse par les musulmans,
une partie de la population senfuit et sinstalle en Inde.

215

XVIIIe sicle tait limite. Le zend et le sanscrit navaient pas encore fait leurs dbuts sur la
scne des tudes orientales. Anquetil souhaite les apprendre en Inde, car la France y avait des
comptoirs. Pour citer Jean Deloche, le jeune Anquetil dcida de partir en Inde pour chercher
des manuscrits, apprendre les langues sur place, traduire les textes et les porter la connaissance
des Europens )31. La vocation de notre voyageur est prcoce. Dans une lettre quil crit son
ami labb de Bellegarde, le 7 mai 1762, il avoue que son intrt principal tait
dapprofondir lhistoire des anciens peuples, combiner les rvolutions auxquelles sont sujets
les pays et les langues, visiter les contres inconnues au reste des hommes, o lart a respect le
naturel des premiers ges [] (Anquetil, 16). Cette citation montre loriginalit de son esprit
et son intrt pour connatre davantage toutes les civilisations.
Cependant, ce nest pas tout le monde qui partageait son enthousiasme pour ce priple.
Sa famille, et tout particulirement son frre, lui demande dattendre, car il devait lui- mme
partir comme fonctionnaire du gouvernement franais Pondichry. M. Boucher, capitaine des
vaisseaux de la compagnie des Indes, essaie aussi de le dissuader, mais Anquetil dcide de partir
seul et sans argent. Ses amis de lAcadmie lui promettent une subvention de la Bibliothque du
Roi, mais notre voyageur sait que les fonds ne viendront de nulle part. Il sajoute donc aux
recrues destines pour la Compagnie des Indes. Il se rend, le 5 novembre 1754, aux Invalides. Il
navait comme bagage que deux chemises, deux mouchoirs, une paire de bas, une Bible, la
Sagesse de Charron, un Montaigne, un tui de mathmatiques et la carte de lInde dAnville. Il
part alors pour sa grande aventure avec un bagage lger qui est rvlateur de ses intrts
intellectuels :
[] intrt scientifique, sentiment religieux avec attachement la
source hbraque qui est la plus fondamentale, et humanisme la
31

Jean Deloche Introduction Duperron, Anquetil, Voyage en Inde 1754-1762, cole Franaise dExtrme Orient,
Maisonneuve et Larose, 1997, p.11.

216

manire de Montaigne ou de son vulgarisateur, Charron, oubli


aujourdhui, mais qui devait encore avoir un grand succs
lpoque. Anquetil-Duperron a choisi lhomme comme objet
connatre et le voyage comme mthode pour le connatre ( Deloche
dans Anquetil, 18).
Il fait voile pour lInde le 24 fvrier 1755 et y passe sept ans de sa vie. Il publie, son retour, le
Zend-Avesta en 1771. Cet ouvrage est rparti en trois volumes. Le premier volume, intitul
Discours prliminaire, contient son rcit de voyage. Les deux suivants contiennent les
traductions du texte sacr de Zoroastre. Il faut admettre cependant que ceci nest pas sa seule
publication sur lInde. En 1778, il publie la Lgislation Orientale32, qui exprime ses thses sur le
despotisme et sur la proprit en Orient. Son troisime livre sintitule Recherches historiques et
gographiques sur lInde33 (1786-1789) ; il y aborde ltablissement de la dynastie des marathes
dans le royaume de Tanjore. Son dernier livre sintitule LInde en rapport avec lEurope34
(1798) ; il y labore ses plans pour la reconqute de lInde par la France. Ces publications
seront la rfrence pour tout ce qui concerne lInde.
Dans son livre intitul Anquetil-Duperron : lInde en France au XVIIIe sicle, Jean-Luc
Kieffer explique comment chaque voyageur peroit laltrit de sa propre manire et comment
cette vision se reflte dans son tmoignage. Le voyageur est aussi prisonnier de sa propre culture
et il est difficile, de ce fait, dcrire un rcit tout fait objectif. Anquetil, quant lui, dnonce
toutes les composantes sociologiques et psychologiques qui peuvent influencer notre jugement :
Les rapports dtat, de profession, de socit, damiti, de parent,
tablissent sur tous les objets, comme vrit de droit, des points qui
ne sont que des vrits de fait [ ]Lhabit, le logement, la
32

Lgislation orientale. Ouvrage montrant quels sont en Turquie, en Perse et dans lIndostan, les principes
fondamentaux du gouvernement, Amsterdam, Marc-Michel Rey, 1778.
33
Des recherches historiques et gographiques sur lInde, et la description du cours du Gange et du Gagra, avec une
trs grande carte par M. Anquetil-Duperron, Lyon, Pierre Bourdeaux, 1786.
34
LInde en rapport avec lEurope, ouvrage divis en deux parties; la premire sur les intrts politiques de lInde, la
seconde sur le commerce de cette contre, Paris, Lesguilliez frres, 1798.

217

nourriture, agissent avec le temps, sans quon sen aperoive, sur le


corps qui ragit sur lme et la plie aux gots, aux jugements que
dicte le climat [] (Kieffer, 39)35.
Cette explication distingue le vrai voyageur de tous les autres. Mais comment dfinit-on ce
vrai voyageur ? Selon Anquetil, cest une personne qui observe tout sans prjugs socitaux,
avec une sorte de dtachement qui caractrise le bouddhisme :
Le vrai voyageur est celui qui, aimant tous les hommes comme ses
frres, inaccessible aux plaisirs et aux besoins, au-dessus de la
grandeur et de la bassesse, de lestime et du mpris, de la louange et
du blme[]parcourt le monde sans attache qui le fixe aucun
lieu ; spectateur du bien et du mal, sans gard celui qui le fait, aux
motifs propres telle nation : ce voyageur, sil est instruit, sil a un
jugement sain, saisit sur-le-champ le ridicule, le faux dun procd,
dun usage, dune opinion (Anquetil-Duperron,9).
Lui-mme ralise-t-il son idal du vrai voyageur ? Nous tcherons de rpondre cette question
en examinant les anecdotes qui se trouvent dans le rcit de notre voyageur. Cette fois-ci, nous
avons choisi de classifier ses anecdotes par thmes car durant son sjour indien, il a voulu tout
observer. La nomenclature ci-dessous illustre mieux les vastes domaines dintrt de notre
voyageur.
V. Catalogue des anecdotes indiennes
1. Anecdotes personnelles
a. Anecdote racontant la gentillesse dune famille franaise, qui malgr la pauvret,
partage leur gte ainsi que leur dner avec notre voyageur (77).
b. Anecdote qui raconte sa maladie au bord du vaisseau, le Duc dAquitaine, en route
pour lInde (80).
c. Anecdote qui raconte comment Anquetil paie pour les sottises dun officier au bord de
son vaisseau (80).

35

Kieffer, Jean-Luc, Anquetil-Duperron: lInde en France au XVIII sicle, Paris, Les Belles Lettres, 1983.

218

d. Les maladies tropicales comme les dartres et la dysenterie assaillissent le corps de


notre voyageur (98).
e. Petit incident qui lui survient lors de ses prgrinations indiennes qui lui sert montrer
la gentillesse des Indiens (104).
f. Lintoxication de notre voyageur lopium (104).
g. Anquetil se bagarre avec les officiers franais, qui sont jaloux de son intelligence
(108).
h. Un guet-apens qui a t mont contre Anquetil (114).
i. Anquetil abandonn par ses compagnons de voyage (123).
j. Nouvelle anecdote qui tmoigne de la gentillesse des Indiens (126).
k. Anquetil raconte sa rencontre avec un tigre (126).
l. Rencontre avec des fakirs et la jeune fakiresse fait des avances Anquetil (130).
m. Incident avec le kotual ou un policier indien (134).
n. Anquetil est abandonn par son guide de voyage (261).
o. Anecdotes enchsses sur le drangement du nombril (354-357).
p. Duel avec Jean Biquant (357).
q.Visite clandestine au temple des Parsis (373).
r. Une petite aventure qui soulve la question de prsance avec les Anglais (377).
s. Anquetil schappe dune ville en feu (386).
t. Anquetil emporte subrepticement une idole du temple hindou Jogeshvari (398).
u. Exploration dune cave o lon suppose se cache un tigre (399).
v. Tempte de mer sur le vaisseau de retour et les incommodits quon y rencontre (439).

219

2. Singularits
2.1 Animaux :
a.Lzard marin, appel en persan regue mahi, cest--dire poisson
de sable. Le lzard marin a le corps couvert de petites cailles fines,
couleur de caf et bordes de brun. La tte du grand dont je viens
de parler, est longue de neuf lignes et en pointe. La mchoire
suprieure avance sur linfrieure. Il a le ventre blanc, la queue
longue dun pouce et demi et termine en pointe comme celle des
lzards ordinaires. Ses quatre jambes, longues de plus dun pouce,
sont composes de deux parties et armes chacune de cinq
doigtsIls sont garnis dongles et couverts de petites cailles. Aux
flancs depuis les jambes de devant jusqu celles de derrire
paraissent des marques dcailles dun brun fonc (476).
b.Cheval marin : poisson de couleur brune, long de six pouces,
dont le corps est partag en plis selon le nombre des vertbres du
dos, et prsente au ventre sept faces et quatre la queue. La tte de
cet animal longue de quatorze lignes avec une espce de huppe sur
le haut, ressemble celle du vrai cheval. Sa bouche est longue dun
demi-pouce. Il est sans pieds et peut avoir au ventre un pouce
dpaisseur. Le reste du corps diminue en pointe et forme une
queue recorville en dedans (478).
c. Les curiosits naturelles que le prlat polonais avait vues la
cte, taient : 1. Un enfant long de trois pouces, large dun pouce et
demi, blanchtre et parfaitement bien form ; 2. Une grenouille
volante, de grandeur ordinaire et couleur de terre, garnie sous les
pattes de poches qui senflaient et la soutenaient en lair ; 3. Le vers
honteux, reptile long en forme de lzard et couvert dcailles sous
les quelles il se repliait quand on le touchait ; 4. Un petit singe qui
avait le nez dune maquie (guenon), les yeux dun chat-huant et les
pattes fortes longues : cet animal est trs rare la cte ; 5. Une
petite mouche de six lignes de diamtre, fait comme une tortue,
avec deux cornes vertes et dores, et qui senvolait en entrouvrant
la corne qui lui couvrait le dos (206).
2.2 Plantes:
a. Le tek est un arbre raisineux qui vient assez haut. Il suffit pour
en faire connatre lutilit, de dire quon fait mme des vaisseaux
trois mts (478).
b. Areta arbre du savon, -peu-prs de la hauteur dun marronnier
et dont la feuille est environ de la mme longueur que celle de cet
arbre. La semence est grosse comme une noisette et tient larbre
par grappes de trois, quatre et cinq grains, dont la peau extrieure
est verte et veine et a quelque paisseur (478).

220

c. Le Schampa porte une fleur jaune et blanche et trs odorifrante


(478).
2.3 Monuments :
a. Les grottes dEllora : Ellora est un village en Inde dans ltat du
Maharashtra. Elle est clbre pour les grottes qui ont t creuses
pour construire des temples bouddhiques, hindous et jains. Anquetil
nous fournit une description dtaille de ces grottes (272-286).
b. La description des grottes de Kanheri, toujours dans ltat du
Maharashtra, qui contiennent des temples bouddhiques (400-416).
2.4 Manuscrits orientaux rapports de lInde : (Nous avons choisi dinclure cette liste, car,
laube du sicle des lumires, lacquisition des textes originaux va tre une grande obsession.
la fin de son sjour en Inde, Anquetil a rapport plus de deux cents manuscrits indiens en France.
Nous ne prsentons quun tout petit chantillon de cette longue liste.
2.4.1. Manuscrits en Indien du Guzarate
a. Viraf-namah. In 4o avec figures
b.Takvim, qui prsente ltat du ciel selon lastronomie des Indous. Roulot.

c. Recueil qui contient en indou un almanach astrologique, les mois, les annes et les
jours des Indiens, en franais, la moiti du calendrier des gentils de Surate, et en
persan, la suite des gouverneurs de Surate, des rois et des soubedhars dAhemadabad,
la famille de Nizam el Moulk, les soubahs de lIndoustan et les monarques de cet
empire depuis le douzime sicle jusquen 1762.
2.4.2. Manuscrits Tamouls de la cte Malabare
a. Actes dun concile tenu Cranganor, chez les chrtiens de Saint Thomas. 3
volumes de feuilles de palmier.
b. Vaiddia grandom, livre de mdecine. 2 volumes de feuilles de
palmier.

221

3. Vie des peuples


3.1 Divertissement :
a. Jai vu dans une de ces ftes deux hommes debout sur une corde lche attache deux
bambous mal assurs, tenir eux-mmes une corde (ce qui formait un second tage en
corde) sur laquelle monta une jeune fille qui portait sur sa tte un grand rond de bois
couvert de plusieurs vases pleins deau, et cela sans en renverser une goutte.
b. La nuit amne un spectacle analogue au got dominant des peuples du
midi, la danse des bayadres. Elle se fait au son du tl et dun petit
tambour de terre. Lorsque les spectateurs sont gnreux et peu scrupuleux,
les domestiques se retirent et les danseuses paraissent toutes nues. Ce
quon peut imaginer de plus lascif dans les postures et dans les gestes,
accompagne alors leurs danses (363).
c. Divertissement du gouverneur de Surat Teg-bakht Khan : On voit
encore dans le palais de la Beigom, le lieu o Teg-bakht Khan se livrait
une dbauche outre. Cest un grand bassin au milieu duquel est un lit de
mousse port sur des outres enfles. Ce prince passait des journes entires
dans le jardin dlicieux o est ce bassin, nu et entour desclaves des deux
sexes, nus comme lui. Ctait qui rveillerait le mieux les passions
amorties de ce vieux dbauch, tandis que des femmes nues espces de
tritons, promenaient sur cet tang ce nouveau Neptune, en poussant dans
leau le lit de verdure sur lequel il tait nonchalamment couch (311).
3.2 Fte :
a.

Ftes des mouches des hindous (376) ;

b.

festival du printemps (258)

3.3 Moyen de transport :


a. Le Palanquin : Le palanquin, la voiture la plus commode de lInde, est compose de
trois parties principales, la caisse, la tente et le bambou. La caisse est une espce de lit
form dun cadre de canne entour dun bord de bois garni aux quatre coins en or ou en
argent []. La caisse est soutenue par quatre pieds termins en griffes de tigre, aussi
revtus dor. Le cadre est garni dun matelas de velours accompagn de deux oreillers de
mme toffe avec des glands et quelquefois des broderies ou du galon sur les coutures. A
chaque bout de la caisse sont deux btons mis en sautoir qui tiennent par des vis aux
pieds et au bord (87).

222

b. sangri (samgadi en telugu) : Ce sont des espces de radeaux forms de deux troncs
de palmiers creuss et unis par des traverses trois pieds de distance lun de lautre
(152).
c. Les tonis : les tonis sont de petits bateaux longs et troits, dont larte
ou la quille fait un angle trs obtus. Les plus grandes peuvent contenir
jusqu vingt-cinq personnes, les plus petites six sept. Ces embarcations
schouent facilement sur le sable et comme elles sont fort lgres, deux
personnes suffisent pour mettre les petites flot (177).
3.4 Vie religieuse :
a. Dieux monstres du panthon hindou : On voit sur les murs de cette pagode (temple
de Tsandavolu Mazulipatnam dans ltat dAndhra-Pradesh), plusieurs inscriptions en
caractres diffrents des Telongous, accompagnes de bas-reliefs. Un de ces bas reliefs
reprsente, ce que lon me dit, un arbre charg dun fruit qui ressemble la pomme. Au
devant est un homme qui montre de la main larbre une femme. De lautre ct de la
pierre o est ce bas-relief parat un homme ayant une tte de chien qui monte un arbre
(151).
b.Sati : Je marrtai quelque distance de cet endroit pour voir un spectacle qui a t
dcrit par plusieurs voyageurs. Ctait une jeune femme marate que la tyrannie de la
coutume obligeait de se brler avec le cadavre de son mari. Les brandons allums, le
bruit des tambours, le son clapissant des fltes et les cris des assistants ajoutaient
lhorreur de la crmonie (268).
i. Anecdotes personnelles
La prsence dun grand nombre danecdotes personnelles souligne le fait que ce rcit de
voyage se lit comme une suite daventures dans le sous-continent indien. Nous savons que
lobjectif principal de son voyage tait de se procurer les livres sacrs des Parsis. Ainsi, dans son
rcit, Anquetil se prsente comme un chevalier errant qui est la qute du Saint- Graal (ici le
Zend-Avesta). Il faut signaler, cependant, que les anecdotes qui ponctuent cet ouvrage sont en
grande partie celles qui mettent en scne sa jeunesse et sa beaut. Ainsi, nous y trouvons
maintes rfrences sa physionomie et certains critiques, comme Raymond Schwab,36 nhsitent
pas le qualifier d Adonis europen. Ses notes de voyage, avant son embarquement pour
36

Voir son livre Vie dAnquetil-Duperron, Paris, E.Leroux, 1934.

223

lInde, montrent une France pauvre et qui supporte de trs mauvais gr lobligation de loger des
soldats. Mais, notre voyageur est jeune et la douceur de son visage tait capable de
dsarmer mme le plus furieux (Anquetil, 77). Anquetil laffirme lui-mme lorsquil
crit : Elle [ma jeunesse] me procurait aussi dans les maisons o je logeais par tape des
gards, des attentions qui me remettaient promptement des fatigues de la journe (Anquetil,
77). Une fois arriv en Inde, il est le centre dattraction cause de sa jeunesse et la
blancheur de son visage (Anquetil, 88). Plus loin dans le rcit, il nhsite pas ajouter qu
cause de lardeur du soleil indien, il avait le visage et les mains presque noirs et que la
plupart de ses amis qui lavaient vu deux ans auparavant avec un teint de lys et de rose
(Anquetil, 147) ne lauraient pas reconnu sil ne stait pas nomm.
Le rcit dAnquetil est galement ponctu danecdotes lies ses souffrances physiques,
car le voyageur tombe malade plusieurs reprises lors de sa qute pour le livre sacr des Parsis.
En effet, nous comptons au moins six micro-rcits sur ses maladies et fivres tropicales. Prenons
comme exemple la premire anecdote sur sa maladie en Inde. Anquetil avait le projet de se
rendre Bnars, ville sacre des hindous pour se livrer ltude du sanscrit quand il est afflig
par la fivre tropicale :
Telles taient mes occupations dans les intervalles de ma fivres
quand les dartres commencrent. Bientt elles se multiplirent.
Ctait le caf qui en brlant le principe de la fivre, avait
occasionn chez moi cette effervescence. Pour les chasser, je me
baignai pendant vingt jours leau froide et les dartres disparurent.
Mais mon estomac affaibli par ces bains frquents, perdit une partie
de son ressort [] et la dysenterie se dclara []Je gardai le lit
trois mois et fus rduit la dernire extrmit. Lon nattendait que
le moment o jallais rendre le dernier soupir (Anquetil, 98).
Le corps dAnquetil est si affaibli par cette succession de maladies que sa condition touche ceux
qui sont autour de lui. Ces pisodes de souffrance physique se lisent comme un roman daventure

224

o le hros traverse des preuves difficiles. Anquetil na pas peur de rvler ses faiblesses et il
pense abandonner son projet ; il avoue quil naspirait alors quaprs quelques lueurs de sant
pour renoncer mes projets (Anquetil, 99). Cependant, comme un hros, il sait rebondir aussi.
Comme Anquetil le dit dans ses propres mots : Mais peine la nature eut-elle pris le dessus,
peine me fut-il permis de manger une soupe, que ces ides svanouirent (Anquetil, 99).
Les afflictions physiques ne sont pas les seuls obstacles auxquels notre voyageur doit faire face.
Les femmes essaient de sduire ce bel homme. Nous comptons trois anecdotes qui peuvent tre
qualifies de tentation dAnquetil-Duperron . Lors de ses prgrinations indiennes, il
rencontre une belle fakiresse . Anquetil brosse un charmant portrait de cette jeune fille dont
les attraits faisaient presque oublier quelle avait la peau noire (Anquetil, 130). Surat, ses
voisines, les femmes musulmanes, lui font des avances en lui demandant de leur rendre visite
pendant la nuit : viens la nuit (rat ko ana) (Anquetil, 368) et noublions pas le fameux duel
avec son compatriote, M. Biquant, qui a failli lui coter la vie. Dans sa biographie sur le
voyageur, Raymond Schwab fournit plus de dtails sur cet incident. Nous apprenons que, pour
supplmenter ses modestes revenus, Anquetil accepte de donner des leons de franais la
femme de Jean Biquant, qui est Indienne. Biquant se persuade, sans preuves, quAnquetil tait
lamant de sa femme, ce qui est la cause principale de ce duel. Anquetil dcrit lui-mme la scne:
Je fus attaqu le 26 septembre sur les cinq heures du soir, au milieu
de Surate, par un Franais que de mauvais discours avaient anim
contre moi. Laffaire se passa en prsence de plus de quatre cent
personnes qui nosrent pas nous sparer. Je reus trois coups
dpe, deux coup de sabre [] et jeus la force de me rendre la
loge franaise, tout couvert de mon sang (Anquetil, 357).
Ainsi, en lisant le rcit dAnquetil-Duperron, on a limpression quil a mis en uvre un projet
littraire qui est aux antipodes des relations savantes. Il sagit ici de se lancer dans la narration

225

des aventures personnelles ou dautres histoires remarquables : seul compte le plaisir du rcit.
Anquetil a connu laventure durant son sjour en Inde. Si certaines situations sont le rsultat des
circonstances sur lesquelles il navait aucun contrle, dautres sont provoques par son caractre,
son impatience ou ce quil qualifie de fougue de la jeunesse 37.
Pourtant, ces mmes anecdotes qui divertissent nont pas perdu leur valeur informative.
Les micro-rcits sur ses afflictions physiques sont une mine dinformation sur les diverses
maladies tropicales, la prvention et les remdes. En effet, la suite de lanecdote cite cidessus qui parle de ses maladies successives, il nhsite pas conclure que les douleurs vives
et la dysenterie taient le rsultat des morsures de ces vers que les fruits du pays avaient
produits (Anquetil, 99). De la mme manire, les anecdotes qui parlent de ses papillonnements
amoureux prsentent des aperus sur la socit indienne. Surat, aprs avoir chang des
frivolits avec ses voisines musulmanes, il informe le lecteur de leur costume, de leurs habitudes
au bain et de leur vie quotidienne. La citation qui suit fournit une description dtaille de
lhabillement des femmes musulmanes:
Lhabillement de ces femmes attira dabord mon attention. La plus
blanche des deux avait le bas du corps couvert par de grands
caleons pieds, dtoffe de soie fond rouge fleurs dor, qui se
nouaient au-dessus des hanches. Ses baboches (pantoufles) taient
de velours brod, le bout termin en pointe comme celles des
hommes et recourb en dessus. Au haut du corps, elle portait une
espce de corset, nomm tchouli, couvert dune toffe pareille
celle de ces caleons (Anquetil, 368).
Lanecdote dans le rcit dAnquetil est un mlange daventure personnelle et dinventaire. Cest
dans cette optique que sinsre lanecdote sur sa visite clandestine au temple des Parsis. Le tout
se passe de la manire suivante :
37

Anquetil-Duperron, Abraham Hyacinthe, Voyage en Inde, 1754-1762, Paris, cole Franaise dExtrme Orient,
1997, p.173.

226

La lecture des livres liturgiques mavait instruit des plus petites


crmonies de la loi [] mais ma curiosit ntait pas satisfaite. Je
voulais entrer dans le temple des parses et y assister quelque
partie de leur liturgie. Connaissant la svrit de leur loi, je croyais
la chose impossible : ma prsence, selon les livres zends, devait
souiller le temple et ter aux prires toute leur efficace. Aussi
aucun tranger ntait-il jamais entr dans les derhimers des
parsesCependant un petit prsent et lesprance de se promener
par la ville dans mon palanquin engagea Darab satisfaire ma
curiosit. Il prit pour cela un jour de pluie, jtais habill en parse,
accompagn dun seul pion qui ne me guidait dassez loin, de
peur dtre reconnu (Anquetil, 373).
Lutilisation des syntagmes tels la svrit de leur loi , chose impossible , aucun
tranger , jamais entr , peur dtre reconnu aident crer une atmosphre de suspense.
Le lecteur est tenu en haleine pour savoir la suite de cette aventure. Cependant si on ignore cette
partie que par manque dautre terme nous appelons romanesque , la description de ce temple
ainsi que les planches quil dessine sont les premires informations parvenir en Europe sur
cette religion ancienne.
En effet, pour Anquetil, le vrai voyageur est celui qui met jour les rsultats indits
dune enqute sur le terrain et ensuite transforme ses observations en un catalogue de curiosits.
Laccent est alors sur la nouveaut des informations rapportes. Cette obsession avec la
nouveaut sera mme utilise pour justifier la slection des donnes. Les voyageurs ne voulaient
pas rpter ce quun autre avait dj dit. Cest pour cette raison que nous retrouvons des phrases
comme je ne marrterai pas ici donner la description et Anquetil nest pas tendre pour
les auteurs qui reproduisent des images strotypes dun pays quelconque. Ainsi, propos du
Pre Paulin dont il commente le Voyage38, il crit : Il a t dans lInde, mais il nest pas prouv
quil lait rellement vue, ni quil ait tudi les religions du pays (Kieffer, 42). Il critique
38

***

Voyage aux Indes orientales, P. Paulin de Saint Barthlemy, missionnaire, traduit de lItalien par M , avec les
observations de MM. Anquetil Duperron, J.R. Forster et Silvestre de Sacy et une dissertation de M.Anquetil sur la
proprit individuelle et foncire dans lInde et en gypte, Paris, Tourneisen fils, 1808.

227

galement Franois Bernier qui juge lInde avec ses prjugs europens, surtout en ce qui
concerne la thologie des hindous. Ceci tant dit, notre voyageur tombe dans son propre pige
lorsquil raconte le supplice dune jeune veuve hindoue :
Je marrtai quelque distance de cet endroit pour voir un
spectacle qui a t dcrit par plusieurs voyageurs. Ctait une jeune
femme marate que la tyrannie de la coutume obligeait de se brler
avec le cadavre de son mari. Les brandons allums, le bruit des
tambours, le son clapissant des fltes et les cris des assistants
ajoutaient lhorreur de la crmonie (Anquetil, 268).
Or, sur son exemplaire personnel du Zend-Avesta, conserv actuellement au Cama Institute de
Bombay, on lit, dans la marge, cet aveu : jai lu et jai appris des gens du pays les dtails
relatifs aux femmes indoues qui se brlent, mais je nai pas assist cette crmonie barbare
quoique religieuse [] (Anquetil-Duperron, 268). Anquetil explique cette anomalie de la
manire suivante : le voyageur de retour a tout vu, assure tout, de peur daffaiblir son
tmoignage dans ce quil sait de rellement vrai (Anquetil cit par Kieffer, 43). Cest un aveu
fort intressant parce quil rvle lattente du public franais du XVIIIe sicle. Le sati ou le
sacrifice des veuves fait partie de limage de lInde du sicle des Lumires et un rcit propos du
sous-continent tait jug incomplet si on ny trouve pas cette mention. Il ajoute une autre
anecdote de son invention lorsquil parle dun temple Tiruvikkarai, prs de Pondichry.
Anquetil dit quil a vu le lingam sur lequel les jeunes brahmines perdent leur virginit
(Anquetil, 91). En effet, il na vu que lenceinte extrieure du temple et non le sanctuaire o se
trouve ce linga39, objet de vnration. Qui plus est, la fonction rapporte au linga est quelque
chose dinexistant dans la religion hindoue et comme le rsume bien Deloche, cest le type
dinvention mprisante qui devait tre en vogue dans la socit coloniale franaise dalors
(Anquetil, 23). Anquetil-Duperron na fait que rpter ce quon lui disait.
39

Le linga ou lingam est une pierre dress, dapparence phallique et qui est le symbole du dieu indien Shiva.

228

Peut-on conclure de ce fait que ce grand orientaliste du XVIIIe sicle ne fait que
reproduire des clichs pour plaire son public ? La rponse selon nous est ngative. Dans son
rcit, Anquetil avoue avec candeur ne pas tre exempt du dfaut quil reproche aux autres :
Les voyageurs (moi tout le premier) aiment porter des jugements gnraux qui font portrait :
on dirait quils ont pass leur vie dans toutes les classes dun peuple, tudi fond, balanc
toutes ses actions, approfondi ses intentions (Anquetil, 43). Cest cette honntet qui le rend
cher aux lecteurs. Pour le fond, son rcit reprsente un tmoignage capital sur lInde et sa
civilisation. Ce qui le diffrencie des autres voyageurs, cest le fait quil ne se contente pas de
tout simplement regarder et observer. Il veut comprendre et expliquer. Il note et dcrit
systmatiquement les traits significatifs des lieux o il passe. Il se dplace avec des papiers et
une lunette. Il est pris pour un espion et il est dtenu Dekle (au sud de lInde). Il est emprisonn
dans une paillotte et il a peur pour sa vie. Mme dans ces circonstances difficiles, il noublie pas
de dcrire le fort ou de compter les bastions. Cest pour cette raison que Jean Deloche lappelle
un acadmicien ambulant (Anquetil, 21).
Anquetil a dailleurs fait un vu dobjectivit 40 et ceci a laiss son empreinte dans les
pages de sa relation. Dans son livre Recherches historiques et gographiques sur lInde, il
rsume sa mthode de travail. Les points sur lesquels il insiste sont :
1. Vrifier lauthenticit et lge des tmoignages.
2. Distinguer la mythologie de la ralit.
3. Savoir que deux attitudes ou deux ides peuvent se ressembler sans que lun ait
inspir lautre.
4. En matire de fait, la possibilit sans tmoignages positifs, ne peut faire autorit
(Kieffer, 50).
40

Nous empruntons ici les termes utiliss par Jean Deloche.

229

Il effectue, en outre, ce que Jean Deloche appelle une double observation . La premire est
une observation directe . Anquetil note dans son carnet de voyage tous les faits notables
survenus lors de son sjour en Inde. La seconde, qui sappelle indirecte, est le rsultat des
enqutes effectues auprs des personnes qui sont capable de se prononcer sur un sujet
quelconque. Ainsi Ellora, il se fait guider par deux brahmanes. Lobservation des lieux est fait
par notre voyageur. Il mesure tout avec sa canne, compte tous les piliers ainsi que les
monuments. Ses observations sont considres, en grande partie, exactes. En ce qui concerne les
reprsentations iconographiques dEllora, ce sont ces amis, les brahmanes, qui lui fournissent
tous les dtails.
Lhistoire de lacquisition des livres sacrs des Parsis est un autre exemple qui illustre sa
mthode de travail. Il arrive Surate le 1er mai 1758 et demande aux savants parsis de lui
enseigner leur langue. Il cherche ensuite acheter les livres sacrs pour les traduire en franais.
Les Destours (les docteurs Parsis) lui apportent une copie du Vendidad Sad. Cependant, notre
voyageur est aussi conscient dun grand schisme qui divise cette communaut autour des
questions religieuses. Anquetil exploite ces diffrences pour arriver ses fins en se procurant un
deuxime exemplaire de Vendidad de Manscherdji, qui est lennemi jur des Destours:
Dailleurs, comme il [Manscherdji] tait lennemi personnel de mes
destours, la ressemblance de son manuscrit avec le leur devait
attestait lauthenticit de celui de Darab. Ctait le moyen de
dcouvrir la vrit que davoir des liaisons dans les deux partis.
Mes esprances ne furent pas vaines (Anquetil, 316).
Anquetil compare ensuite minutieusement les deux manuscrits et constate des diffrences
considrables, ce qui lui permet darriver la conclusion que le premier livre ntait quune
version tronque du livre sacr des Parsis.

230

ii. Anecdotes et singularits


Le catalogue de singularits que nous avons tabli tout au dbut de ce chapitre est aussi
une preuve du fait quil ne voulait pas reprendre ce que disaient les voyageurs avant lui. Prenons
comme exemple ses descriptions des embarcations fluviales. Il nutilise pas un terme gnral
comme radeau parce que cest un samgadhi pour les rivires dAndhra Pradesh ; ils sont
des espces de radeaux forms de deux troncs de palmier creuss et unis par des traverses
trois pieds de distance lun de lautre (Anquetil, 99), les toni pour le Kerala et les
chelingues pour la cte orientale, chaque embarcation ayant ses propres particularits.
Le rcit dAnquetil est aussi une source importante pour lhistoire des chemins de lInde. Au
contraire du comte de Modave, notre voyageur nest pas militaire. Il na donc que trs peu
dargent et la plupart du temps il est sans passeport et sans lettres de recommandation. Ces
circonstances lobligent souvent abandonner les grands chemins pour des voies secondaires
afin de traverser les frontires entre les diffrents royaumes. Jean Deloche et Jean-Luc Kieffer
ont tous deux entrepris des tudes dtailles de la description de son rseau routier. Ils sont de
lavis que du Bengale Pondichry, Anquetil a suivi la route ctire que dautres voyageurs
europens ont prise avant lui. En revanche, au Kerala, il signale des routes mentionnes nulle
part. Sa contribution majeure la connaissance du rseau est la description de la route de Goa
Pune et puis dAurangabad Mumbai, le long du littoral.
Une autre enqute dont il faut signaler limportance est celle de lorigine du christianisme
en Inde. Comme nous avons vu dans le chapitre trois de cette thse, il existait des relations
commerciales entre lempire romain et lInde au dbut de lre chrtienne. Les historiens
saccordent pour reconnatre que ce contact est la base de lvanglisation de lInde du sud o
laptre saint Thomas aurait peut-tre jou un rle. On est aussi de lavis quil existait des liens

231

entre les chrtiens indiens et la ville ddesse qui est le foyer de la langue et de la civilisation
syriaque. Les glises du sous-continent suivaient alors les rites nestoriens. Ce sont les prtres
portugais qui obligent les chrtiens abandonner la doctrine et les rites de lglise orientale et
accepter la primaut de Rome.
Anquetil cherche obtenir, par lintermdiaire des truchements, des informations sur les liturgies
en usage chez les chrtiens de lInde ainsi que les textes des privilges accords aux chrtiens de
saint Thomas par le roi indien Perumal.41 Il tablit galement une liste des glises chrtiennes
tablies dans le sous-continent. Tous ces renseignements lui permettent dtablir lhistoire des
communauts chrtiennes au Kerala, inconnue jusqualors dans le monde occidental.
lencontre des voyageurs prcdents, Anquetil-Duperron nutilise gure des formules
telle le clbre jai vu pour authentifier ses anecdotes. Il utilise ses sens afin dlaborer ses
descriptions. Digressifs de nature, les micro-rcits dans cet ouvrage dAnquetil impliquent sa
prsence corporelle sur le lieu, ce qui devient le moyen le plus sr de garantir lauthenticit de
son tmoignage. Les anecdotes personnelles qui y abondent semblent romanesques , et il
avoue dans la marge de sa copie personnelle quil reproduit certaines anecdotes pour le seul
plaisir du lecteur. Ceci ne veut gure dire que notre voyageur abandonne son objectif primordial,
celui dinformer le public. En effet, chaque anecdote personnelle est un aperu des divers aspects
de lInde. Il ne faut pas oublier non plus lobjectivit qui prdomine toutes ses observations.
Lhistorien Pierre-Sylvain Filliozat rsume :
Il y a une atmosphre daventures dans son voyage, un parfum
dhrosme dans sa vie, une saveur de pathtique dans sa fin retire,
rfractaire aux bouleversements de la Rvolution et de lEmpire. Il
y a une volution considrable du jeune homme fougueux, avide de
nouveau savoir, au lucide chercheur des ides les plus profondes
des hommes, au vieillard mystique consolant le malheur de son
41

La liste des manuscrits rapports par Anquetil contient ce prcieux document des privilges accords aux
e
chrtiens de Saint-Thomas par le roi Perumal au IX sicle.

232

temps par le renoncement upanishadique. Il reste une constante, le


dsir de savoir les choses humaines telles quelles sont, lesprit
scientifique auquel il subordonne tout (Anquetil, 32).
Anquetil est reconnu aujourdhui comme celui qui a introduit les deux grands textes de la pense
orientale en France. Ses observations de voyageur en Inde, si intressantes et utiles soient-elles,
ntaient pas son objectif principal. Sa mission est lacquisition des livres sacrs des parsis et des
hindous. Il est vu comme le prcurseur de lorientalisme en Occident, car il donne lEurope les
versions dfinitives des deux plus grands textes religieux, le Zend-Avesta et lUpanishad.42 Seul,
sans mission officielle et en proie des grandes difficults, il nest venu en Inde ni pour des
intrts commerciaux ni pour une mission religieuse, mais plutt cause de son amour profond
pour lhumanit. Anquetil se distingue des voyageurs qui lont prcd, car il dnonce leurs
mthodes denqute :
La plupart des voyageurs se contentent de demander aux
brahmanes sur les fonds de leurs dogmes, ce quils croient sur tel
ou tel sujet, quelques uns vont jusqu se procurer des extraits de
leurs livres thologiquesle seul moyen de connatre la vrit est
de bien apprendre les langues, de traduire soi-mme les ouvrages
fondamentaux et de confirmer ensuite avec les savants du pays sur
les matires qui sont traits, le livre en main ( Anquetil dans
Schwab, 172).
Cette importance accorde la connaissance des langues orientales tait nouvelle et a conduit
la croyance en lexistence dune famille de langues quon appelle aujourdhui indoeuropenne . Anquetil remarque des ressemblances frappantes entre les mots sanscrits et les
42

Anquetil Duperron na pas tudi les Upanishad en Inde. Il na mme pas rapport le manuscrit.
Colonel Gentil, avec qui il se lie damiti en Inde, rapporte un certain nombre de manuscrits orientaux
quil dpose la Bibliothque du Roi. Anquetil lemprunte en 1787 et commence le traduire. Il nest
pas satisfait de ses efforts et recommence sa tche. Cest aussi lpoque de la Terreur. Ce spectacle de
linhumanit pousse notre voyageur vivre comme un ermite. Il pense quil rendra plus de service
sa nation et lhumanit en diffusant un des plus grands monuments de la pense hindoue. Il achve et
publie Strasbourg lOupnekhat en 1801.

233

mots en latin. Le mot sanscrit pitah (pre) par exemple tait semblable au latin pater. Ainsi on
avance la thorie que les habitants du sous-continent et ceux dEurope parlaient lorigine une
mme langue. Cette prise de conscience signale lrosion du concept selon lequel le monde
classique tait cloisonn en deux blocs bien distincts : lorient et loccident.
Deuximement, il a dcouvert, partir des renseignements des Vdas que la religion
hindoue prsentait des similitudes avec la religion chrtienne. La Sainte Trinit du christianisme
compose du Pre, du Fils et du Saint Esprit tait analogue la notion de la Trimurti de
lhindouisme. De la mme manire, le concept de moksha est apparent la doctrine chrtienne
du salut43. Nous pouvons de nouveau conclure que notre voyageur essaie de montrer,
lencontre de ce que disait Hartog, que a nest pas le contraire de b.
VI. Conclusion
Lanecdote demeure toujours un pilier important dans larmature des rcits de nos
voyageurs-crivains. Rcit bref et digressif, elle est toujours le moyen idal pour exposer les
singularits de lailleurs. Cependant, elle dpasse le simple cadre descriptif pour emprunter ces
techniques narratives dautres genres littraires la mode. Franois Bernier raconte la guerre
de succession en Inde comme une pice de tragdie classique. Ses anecdotes comiques se situent
la frontire dautres genres didactiques comme la fable. Pour Bernier, la maxime plaire et
instruire se double dune intelligence narrative qui lui permet dintresser le lecteur son
rcit grce des emprunts aux genres brefs et dramatiques de son poque.
Lanecdote est aussi fortement colore par lesprit scientifique du sicle des Lumires. Si
le comte de Modave cite un grand nombre de voyageurs, cest pour vrifier leurs dires par ses
43

Lire sur ce sujet le livre de King, Richard, Orientalism and religion : Post-colonial theory, India and the mystic,
East , London, Routlledge, 1999. En effet King crit : For Anquetil, however, the Upanishads did not merely
represent the central philosophy of the Hindus, it also provided vidence that the fundamental teachings of
Christianity already existed in the ancient scriptures of the Hindu faith [] (120).

234

propres observations. Il sagit dun important contraste avec lesprit de la Renaissance o les
voyageurs citent les auteurs antiques pour authentifier leurs expriences personnelles. Le Voyage
en Inde du comte de Modave est aussi un document de premier ordre sur les voyageurs franais
en Inde cette poque. Les anecdotes modaviennes prsentent, de ce fait, des similitudes
frappantes avec les Historiettes de Tallemant des Raux. Cependant, la grande diffrence de ce
dernier, lobjectif primordial de notre voyageur est de crer un univers particulier des individus
qui ont risqu leur vie pour la passion du voyage, de la recherche et de laventure.
Lesprit dobjectivit rgit galement la relation dAnquetil-Duperron. Il est indniable
que son tmoignage se lit comme une suite daventures, mais il na pas voulu cette aventure. la
grande diffrence du comte de Modave, il ne sest pas ml ses compatriotes qui cherchaient la
fortune ou la vie politique du pays. Il na voulu que voir et, mme dans les situations les plus
dramatiques comme lors de sa visite clandestine au temple des Parsis ou de son arrestation au
fort Dekle, il demeure observateur.
Selon Sophie Linon-Chipon (2003, 312), les voyageurs sacrifient souvent le style de
leurs relations au profit de leurs observations. Les voyageurs dont nous avons tudi les uvres
dans le prsent chapitre, Bernier, le comte de Modave et Anquetil-Duperron, combinent les
artifices littraires avec lobservation pour atteindre un public plus large. Lanecdote se rvle
comme un genre mallable qui leur permet dinstruire le public tout en le divertissant.

235

Chapitre 7
Anecdote itrative
Nous avons vu, dans les chapitres prcdents, que la dfinition littraire de lanecdote
comme tant un rcit succinct dun petit fait curieux 1 fait paratre quelques lments
essentiels. Dabord, en ce qui concerne la composante narrative, lanecdote est un rcit, mais
cest aussi un rcit de peu dpaisseur et bref dans sa forme. Pour ce qui est du sujet, il doit
piquer lattention et veiller la curiosit du lecteur. Cette dfinition suggre aussi que lanecdote
implique la relation dun fait donn comme rel. Il nest pas donc surprenant que les rcits de
voyage soient un terrain dlection de lanecdote. Le voyageur relate souvent les faits
surprenants dont il a t tmoin ou dont il a entendu parler. En ce qui concerne les rcits
viatiques aux Indes Orientales, il y a de nombreux exemples de ces choses tonnantes qui
sont issues de la rencontre des cultures orientales et occidentale. Une de ces pratiques qui ne
cessait dtonner le public europen est celle du sati , limmolation des veuves hindoues sur le
bcher de leurs maris.
On ignore lorigine exacte de ce rite. Il demeure perdu dans la nuit des temps. John
Holwell,2 qui a vcu en Inde au XVIIIe sicle, prtend que le sati est prescrit aux femmes
hindoues par la loi divine. Afin dexpliquer le raisonnement derrire ce rite, il se rfre aux
Vdas o lon raconte lhistoire des pouses du dieu Brahma qui taient inconsolables aprs sa
mort. Elles dcident donc de se sacrifier sur le bcher funraire de leur mari et, par cet acte de
pit, elles se trouvent non seulement purifies mais aussi libres du cycle de transmigration des
mes. Le voyageur anglais ajoute quune femme qui agit ainsi accompagnera son poux au
1

Trsor de la langue franaise, C.N.R.S, Institut de la langue franaise, sous la direction de Paul Imbs, Paris, C.N.R.S,
1971.
2
Holwell, John, The religious tenets of the Gentoos , dans Marshall, P.J. (d.), The British discovery of Hinduism
in the eighteenth century, , Cambridge, Cambridge University Press, 1970, p. 45- 106.

236

paradis o ils demeureront pendant toute lternit. Holwell croit que cet exemple divin a t
suivi par le peuple. Nous navons cependant trouv aucune mention de cette histoire dans les
Vedas, et Alain Danilou confirme le tout dans son livre La Civilisation des diffrences.3 Selon
lui, la pratique de la sati est inconnue des textes anciens (Danilou, 45). Catherine
Weinberger-Thomas affirme que le mot sati dsigne la femme qui se brle et non le rite de la
crmation des veuves. Dans son livre Cendres dimmortalit,4 elle dmontre que le mot sati
driv du sanscrit as (tre), donne st (tant) au participe prsent et sti au fminin. Par ajout
smantique, st est associ lide de vertu. Le sati est donc lpouse qui est vertueuse,
chaste et fidle. Cest ce que confirme lanalyse de John Stratton Hawley dans son livre Sati, the
blessing and the curse5. La veuve hindoue qui dsire joindre son destin celui de son mari
devient sativrata par la dclaration de sa volont de mettre fin sa vie. Elle prononce des
formules strotypes telles je vais manger le feu ou je vais suivre mon mari . Elle se
transforme ainsi en objet de sacralisation de sa famille qui la peroit comme sati mata ou
desse. Quelque soit lorigine de ce mot, cette pratique exerce sur la psych occidentale une
fascination sans pareille6. Le tableau 7, Les anecdotes sur le sati , montre loccurrence des
anecdotes propos de ce rite dans les uvres de nos voyageurs. Les anecdotes sont prsentes en
ordre chronologique suivant le sjour de nos voyageurs dans le sous-continent indien.

Danilou, Alain, La Civilisation des diffrences, Paris, ditions Kailash, 2003.


Weinberger-Thomas, Catherine, Cendres dimmortalit : la crmation des veuves en Inde, Paris, Seuil, 1996.
5
Hawley, John, Stratton, Sati, The blessing and the curse, New-York, Oxford University Press, 2001.
6
Dans son livre Burning Women : widows, witches and early modern European travelers to India, Pompa Banerjee
dnombre au moins quarante trois tmoignages de sati pour la priode entre 1500-1723.
4

237

Tableau 7 : Les anecdotes sur le sati


Nom du voyageur

Sjour en Inde

1. Franois Pyrard de Laval

1601-1611

2. Franois Bernier

3. Jean-Baptiste Tavernier

Anecdote/ Description sur Sati

Description de sati Calicut (p-


363).
1656- 1669
1. Sacrifice de lpouse de
son ami Bendidas (p306).
2. Deux anecdotes qui
montrent le courage de la
femme indienne qui
simmole sur le bcher
funraire de son mari (p310 et 312).
3. Sati dune fillette qui est
force par les brahmanes
(p-314).
4. Sati dune femme qui
avait un amant (p-312).
Six voyages : 1640-43
Sati Goa, au Gujarat, et au
1645-47
Bengale. Toutes les anecdotes
racontent lhistoire de la femme
1648
dvoue qui veut suivre son mari
1652-54
aprs son dcs. (p-317)
1659-61
1665-69

4. Jean Thvenot

1666- 67

5. Comte de Modave

1773-1776

6. Anquetil-Duperron

1754-1762

Description sommaire de ce rite.


Anecdote sur le sati au Bengale.
La femme est trs courageuse,
car elle ne montre ni trouble ni
agitation (p-174).
Raconte lanecdote de ce
spectacle pouvantable o la
femme est oblige de mourir
brle avec son mari (p-268). Le
voyageur avoue plus tard quil
na jamais t tmoin dune telle
anecdote.

238

Le rite du sati est donc mentionn dans les relations de tous nos voyageurs, do notre choix
dappeler ce micro-rcit une anecdote itrative. Les tmoins europens, qui sont exclusivement
des hommes, demeurent des spectateurs passifs ne simpliquant presque jamais dans ce rite. Il
semble aussi que la raction de nos voyageurs semble polarise entre deux sentiments
contradictoires : la fascination et la rpulsion. Ils sont tiraills entre la condamnation dune
coutume barbare et ladmiration pour la femme vertueuse.
I. Le sati : discours sur laltrit barbare
Certains de nos voyageurs sinsurgent contre cette horrible coutume des veuves de
simmoler sur le bcher de leurs maris. Franois Bernier, par exemple, condamne ce rite quil
qualifie d horribles spectacles ou de coutumes barbares (Bernier, 309). Selon lui, ce sont
les brahmanes qui orchestrent cet holocauste. De plus, ils obligent les veuves sy astreindre, et
ce, parfois contre leur gr:
Il me souvient entre autres que je vis brler Lahore une femme
qui tait trs belle et qui tait encore toute jeune : je ne crois pas
quelle et plus de douze ans. Cette pauvre petite malheureuse
paraissait plus morte que vive lapproche du bcher ; elle
tremblait et pleurait grosses larmes, et cependant trois ou quatre
de ces bourreaux, avec une vieille qui la tenait par-dessous
laisselle, la poussrent et la firent asseoir sur le bcher et, de
crainte quils avaient quelle ne senfuit[] ils lui lirent les pieds
et les mains, mirent le feu de tous cts et la brlrent toute
vive (Bernier, 314).
Bernier a assist au droulement du sacrifice sans ragir. La jeune veuve d peine douze ans
tremblait de peur, mais elle est pousse dans le brasier par les brahmanes et une vieille femme.
Lutilisation des adverbes trs ou tout et laccumulation des adjectifs pauvre petite
malheureuse sert souligner la jeunesse de la fillette et sa dtresse. La fillette est dailleurs
enchane au bcher de son mari avant que lon nattise de nouveau le feu. Les brahmanes, eux,

239

sont qualifis de bourreaux , transformant cette anecdote descriptive en un vritable spectacle


dhorreur. Cette histoire a sans doute fait peur un nombre considrable de lecteurs et la
description minutieuse a vraisemblablement marqu limaginaire occidental.
Jean Thvenot ne nous fournit aucun rcit anecdotique sur le sati, mais il sinsurge dans
sa description contre les brahmanes. Il explique aux lecteurs les vritables intentions de ces
derniers qui obligent les femmes hindoues simmoler sur le bcher funraire de leur mari.
Selon lui, la meilleure partie des objets et des bijoux dont sont pares les victimes revient de
droit aux prtres si elles meurent. Cest pour cette raison que Thvenot qualifie les brahmanes de
tyrans . La focalisation de la scne, si on la compare la description de Bernier, se dplace
cette fois-ci des sentiments de lpouse lhorreur du spectacle vu de lextrieur et dcrit sur
fond sonore.
Tout comme ses prdcesseurs, Anquetil-Duperron condamne la coutume du sati :
Je marrtai quelque distance de cet endroit pour voir un spectacle
qui a t dcrit par plusieurs voyageurs. Ctait une jeune femme
marthe que la tyrannie de la coutume obligeait de se brler avec le
cadavre de son mari. Les brandons allums, le bruit des tambours,
le son clapissant des fltes et les cris des assistants ajoutaient
lhorreur de la crmonie (Anquetil, 268).
Le voyageur prsente la femme comme tant un objet qui na aucun droit dexprimer ses
opinions. Lutilisation des mots comme obliger et tyrannie dmontrent quelle est
prisonnire des coutumes du pays. Les musiciens se chargent de masquer les cris de celle qui est
voue la mort alors que la foule en dlire assiste au monstrueux sacrifice. Nous avons vu, dans
le chapitre prcdent, quAnquetil na jamais t tmoin dun tel incident. La seule raison pour
laquelle il choisit dinclure cette histoire est de satisfaire les attentes des lecteurs. Cette
confession du voyageur ouvre pourtant la voie un autre dbat, celui de la rptition dans les

240

relations de voyage. Les recherches consacres la littrature viatique, en particulier celles


menes par Marie-Christine Gomez-Graud et Frank Lestringant, rvlent, comme nous lavons
vu dans le chapitre deux de cette thse, la nature profondment topique des rcits de voyage. En
effet, les voyageurs taient souvent contraints dajouter des passages fictifs pour combler les
manques dune exprience singulire (Lestringant, XLV-LX)7. Ces rcits topiques , pour
emprunter la terminologie de Marie-Christine Gomez-Graud, sont la fois des anecdotes et le
vhicule pour transmettre des ralits indites. Qui plus est, la rptition voque souvent lennui
et lindiffrence, et non ladmiration. Si cest le cas, comment justifier les choix ditoriaux qui
continuent propager les images strotyps du sous-continent? La rponse, selon certains
critiques comme Edward Sad, rside dans la volont de dmontrer que lunivers oriental est le
grand contraire complmentaire de loccident (Sad, 9).
Quest-ce qui fait que lautre est mauvais ? On pourrait rpondre : parce quil est autre.
La diffrence drange et perturbe le monde du voyageur. Le sati, qui est le spectacle de lhorreur
par excellence, devient ainsi la preuve flagrante de ce mal. Nous avons vu, dans les chapitres
prcdents, comment certaines anecdotes indiennes de lAntiquit et du Moyen ge mettaient en
scne une humanit cruelle et barbare. Raconter le sati nest donc que la confirmation de ce fait
par le voyageur.
Il va sans dire que ces anecdotes sont aujourdhui les objets dattaques virulentes de
certains orientalistes. La question que la plupart dentre eux soulve est celle-ci : pourquoi les
voyageurs nont-ils pas dcrit cette pratique en sinspirant des excutions des sorcires qui ont
connu leur apoge aux XVIe et XVIIe sicles pour traduire cette pratique indienne. Ainsi Pompa
Banerjee dans son livre soutient que :

Andr, Thevet, La Cosmographie du Levant, dition critique par Frank Lestringant, Genve, Droz, 1985.

241

When European witnesses of sati watched a woman burnwhy


didnt they seize the analogy of burning witches in their own
countries in order to better explain the unfamiliar event of sati to
their audiences at home?8.


Figure 6: The burning of Urbain Grandier
Figure 5: The burning of a Hindu widow
at her husbands funeral pyre Burning

(1634), Burning Women, Banerjee, Pompa, NewYork, Palgrave-Macmillan, 2003, 86.

Women, Banerjee, Pompa, New-York,


Palgrave-Macmillan, 2003, 86.

Comme les images ci-dessus le prouvent, mme les reprsentations visuelles de ces deux types
de bchers ntaient gure diffrentes lune de lautre. Cest une comparaison anachronique,
certes, mais Jean de Lry qui aborde le sujet de lanthropophagie chez les Tupinambas est en
8

Banerjee, Pompa, Burning Women : widows, witches, and early modern European travelers in India, New York,
Houndmills, 2003,p.35.

242

mesure de relativiser cette pratique lorsquil met en place une hermneutique du cannibale. Cela
lui permet de mieux faire ressortir dautres formes de cannibalisme, qui sont dtestables ses
yeux. La pratique cannibale des Tupinambas tant restreinte uniquement aux ennemis pris en
guerre, elle a pour Lry le mrite dtre clairement dfinie ; elle devient alors acceptable voire
admirable ses yeux. Le cannibalisme des Tupis semble bien moins barbare que celui des
usuriers, qui dvorent leurs compatriotes vivants. En ce qui concerne le sati, les voyageurs
europens narrivent pas, le plus souvent, ddramatiser cette pratique, et ils la trouvent cruelle
et barbare. Pourquoi ce lien est-il occult par les observateurs europens ?
Nous sommes de lavis que lanthropophagie rejoint une autre qualit valorise par la
culture europenne, le courage. Pour le sati, on ne parvient effectivement pas associer cette
pratique une qualit ou une valeur occidentale moins que les auteurs ne sintressent au
comportement des femmes qui acceptent le sacrifice avec bravoure. Elles seraient alors
diffrentes des sorcires, mais pourraient tre associes un personnage comme Jeanne dArc,
par exemple, ou encore un personnage de lAntiquit comme Iphignie. Franois Bernier
tablit des parallles entre le sati et la cruaut du sacrifice humain dans la religion grecque. Il cite
un passage clbre de Lucrce rappelant justement le sacrifice dIphignie:
Saepius olim
Relligio peperit scelerosa atque impia facta
Aulide quo pacto Triviai virginis aram
Iphianassai turparunt sanguine foede Ductores Danaum []
Tantum relligio potuit suadere malorum9 !
La religion souvent enfanta crimes et sacrifices.
Ainsi, en Aulide, lautel de la vierge Trivia,
du sang dIphignie fut horriblement souill
par llite des Grecs [].
Combien la religion suscita des malheurs ! (traduction de Jos
Kany-Turpin dans Bernier, 499).
9

Lucrce, De rerum natura, I, 82-86, et 101.

243

Ce passage est aussi cit par le comte de Modave10. Le sati devient ainsi un emblme des
choses bien barbares et bien cruelles (Bernier, 315) dans toutes les religions.
Qui plus est, la comparaison du sati avec la perscution des sorcires est rarissime. Elle
ntait pourtant pas inexistante comme laffirme Banerjee. Parmi les voyageurs de notre corpus,
Franois Bernier nous prsente ce rite sous un angle qui rapproche la coutume indienne du
chtiment des femmes occidentales accuses davoir pactis avec le diable. Voici lanecdote de
ce rite o il essaie de dtourner la femme de son ami de son intention de commettre le sati :
Un de mes amis nomm Bendidas [] vint mourir dune fivre
tique dont je lavais trait plus de deux ans. Sa femme rsolut
aussitt de se brler avec le corps de son mari ; [] Les parents,
nayant rien pu gagner sur son esprit par tout ce quils lui avaient
pu reprsenter, savisrent de me prier de laller trouvercomme
ancien ami de la maison. Je vis en entrant un sabbat de sept ou huit
vieilles horribles voir, avec quatre ou cinq vieux infatus et
cervels de brahmanes qui criaient tous par reprises et en battant
des mains lentour du mort, et la femme tout chevele, le visage
ple, les yeux secs et tincelants, qui tait assise et qui criait en
battant aussi des mains en cadence comme les autres aux pieds de
son mari (Bernier, 369).
Il est intressant de noter que pour traduire cette pratique indienne pour le public franais,
Bernier ait choisi le vocabulaire de la sorcellerie. Remarquons les termes comme le sabbat des
vieilles et tout le tintamarre qui accompagne ce rituel. La description de la veuve tout
chevele et ayant le visage ple, les yeux secs et tincelants , son aspect diabolique, tout
montre une convergence de discours o la veuve indienne prend les traits des sorcires
condamnes en Europe.
II. Le sati : discours sur la femme perverse
Si le sati est vu comme le discours qui reprsente une altrit hindoue barbare, il cohabite
parfois avec un autre discours, juridique cette fois-ci, qui essaie de le justifier en le prsentant
10

Voir son Voyage en Inde du comte de Modave, p.174.

244

comme une protection contre les intrigues des femmes empoisonneuses. De nouveau, cest
Franois Bernier qui nous raconte lanecdote dune femme marie qui tombe perdument
amoureuse de son voisin et dcide ainsi dempoisonner son mari :
Je ntais pas prsent laction [] Cest dune femme qui avait
quelques amourettes avec un jeune mahomtan, son voisin, qui tait
tailleur et joueur de tambourin. Cette femme, dans lesprance
quelle avait que le jeune homme lpouserait, empoisonna son
mari et sen vint tout aussitt dire son tailleur quil tait temps de
partir et de senfuir ensemble comme ils avaient projet, ou
quautrement elle serait honntement oblige de se brler ; le jeune
homme, qui eut crainte de sembarrasser dans quelque mauvaise
affaire, la refusa tout court, mais la femme, sans smouvoir ni
stonner autrement, fut trouver ses parents, les avertit de la mort
subite de son mari et leur protesta hautement quelle ne voulait
point survivre et quelle se voulait brler avec lui [] Les parents,
bien contents dune si gnreuse rsolution font aussitt une fosse,
la remplissent de bois, mettent le corps sur le bcher et allument le
feu. Tout tant ainsi prpar, la femme va embrassant et disant
adieu tous ses parents [] Cette furie de femme, tant venue
proche de ce jeune homme, fit semblant de lui vouloir aussi dire
adieu comme aux autres, mais au lieu de lembrasser doucement,
elle le prend de toute sa force au colletle fait tomber avec elle la
tte la premire dedans o ils firent bientt dpchs (Bernier,
311).
Comment expliquer cette anecdote de la femme empoisonneuse? Si lon conoit, la suite de
Todorov, que ce que nous appelons une idologie cest lensemble des attitudes et des ides
partages par la collectivit un moment donn de son histoire (Todorov, 7),11 nous pouvons
dire quune idologie de la femme hindoue se met alors en place. Les allusions limperfection
fminine, dj dveloppes dans les crits scientifiques de lAntiquit, seront en partie reprises
durant la Renaissance. Les traits de mdecine et les ouvrages de philosophie dveloppent la
thorie des tempraments pour justifier une vision de la femme faible et instable. Cette vision

11

Todorov, Tzvetan, dans LOrientalisme : lorient cre par loccident, Sad, Edward, Paris, Seuil, 1980.

245

ngative du sexe fminin durera par ailleurs jusquau XVIIIe sicle12. Un discours strotyp
propos de la femme se forme et on lui accole des pithtes comme inconstante ou mme
fragile . Pour les chercheurs comme Edward Sad et Pompa Banerjee, la femme indienne ou
orientale se trouve la charnire de deux discours : celui sur la femme et celui sur lOrient. Cest
prcisment pour cette raison que la femme orientale est vue comme tant perverse. Pyrard de
Laval est sensible lardeur sexuelle de la femme de lautre car il pense que trois hommes ne
suffiraient pas une femme, tant elles sont impudiques . Rappelons galement les rcits
anecdotiques sur les amourettes de la princesse Raushanara Begum dans la relation de JeanBaptiste Tavernier et celle de Franois Bernier. La femme avide de plaisirs, est alors freine par
la loi du srail qui est contraire son temprament. Au XVIIIe sicle, Anquetil-Duperron
raconte une anecdote propos des bayadres ou danseuses hindoues en les prsentant comme des
prostitues. Elles dansent toutes nues et il ny a rien de plus lascif que leurs postures et d
les gestes:
La nuit amne un spectacle analogue au got dominant des peuples du
midi, la danse des bayadres. Elle se fait au son du tl et dun petit
tambour de terre. Lorsque les spectateurs sont gnreux et peu scrupuleux,
les domestiques se retirent et les danseuses paraissent toutes nues. Ce
quon peut imaginer de plus lascif dans les postures et dans les gestes,
accompagne alors leurs danses (Anquetil, 363).
Il faut cependant souligner que cette explication qui prescrit le sati comme un remde pour les
femmes inconstantes ne trouve aucune mention dans les livres sacrs hindous. Qui plus est, le
systme judiciaire moghol, qui gardait un inventaire dtaill de tous les crimes et chtiments, ne

12

Voir ce propos larticle d velyne Berriot-Savadore, Le discours de la mdecine et de la science dans


e
e
Histoire des femmes en Occident XVI XVIII sicles, tome 3, sous la direction de Natalie Zemon Davis et Arlette
Farge, Paris, Plon, 1991, p.359-390.

246

parle pas de veuves hindoues ainsi punies parce quelles taient des empoisonneuses13.
Labsence de preuves, dans les archives, dmontre que cette anecdote est plutt dorigine
occidentale. Ce fait est confirm par Frdric Tinguely qui ajoute que certains voyageurs franais
comme Robert Challe taient de lopinion quil fallait imposer le chtiment du sati aux femmes
en occident afin de protger les hommes:
Cette explication douteuse est notamment avance lge
classique par le voyageur Charles Dellon [] Quant Robert
Challe, il ne croit pas une telle cause mais nen imagine pas
moins les effets dissuasifs que pourrait produire limportance du
sati : et si on obligeait en Europe les femmes se brler aprs la
mort de leurs maris, les morts subites ne seraient pas si frquentes ;
et notre France naurait pas produit de mon temps des monstres tel
quune Constantin, une Gorgibus, une Voisin, une Philbert, & une
infinit dautres dont la Chambre ardente nous a rendu justice
(Bernier, 498).
Cet aveu nous fait penser que lanecdote de la femme empoisonneuse doit plutt tre vue
160

comme un discours qui contribue propager une image strotype de la femme en gnral.
BURNING

W O M EN

'be bfctpf of lUo.


lum.to tbe tnltruction
anb enfamPlt of aU mtnJ,ongeanb
oint)'lelllip
"
.
fetttb.

Figure 7: The deceit of women, Burning Women, Banerjee, Pompa, New-York, PalgraveMacmillan, 2003, p.160.
Pi,/!. 4.1
lllustmted title page fi"om The deceyte o f women. To the
13
Instruction o f all men, yonge and aIde, newly corrected (London, 1560).

Voir le chapitre de Pompa Banerjee intitul Disorderly wives, Poison, and the iconography of female
murderers dans Burning women : widows, witches and early modern European travellers in India, New-York,
The
circulation
o f such images reflected the positioning o f wome r.
Palgrave,
2003, p. 137-173.

as aberrant in contemporary religion, philosophy, and medical dis courses .71 As figure 4 . 1 shows, women ' 5 deviance was their definin
feature. Conventional wisdom suggested that women were lustfu..

247

Notons que la superposition des modles occidental et oriental de la femme imparfaite se


retrouve galement dans luvre dauteurs franais bien connus aux XVIIe et XVIIIe sicles.
Prenons comme exemple les Fables de Jean de la Fontaine. Le personnage fminin est
pratiquement absent du deuxime recueil de cet ouvrage. Il y a bien sr les ddicaces comme
Madame de Montespan ou mme le discours Madame de la Sablire o les dames sont
mises sur un pidestal et qualifies dIris ou dOlympe 14, mais limage gnrale de la
femme orientale est celle dun objet de ridicule. Dans la fable Le Malmari (Livre VII, 2)
par exemple, La Fontaine affirme que la bont et la beaut sont deux vertus qui ne vont jamais de
pair chez une femme:
Que le bon soit toujours camarade du beau
Ds demain je chercherai femme.
Mais comme le divorce entre eux nest pas nouveau
Ne trouvez pas mauvais que je ne cherche point (La Fontaine,
175).
Lapologue Les femmes et le secret (Livre VIII, 6) dmontre que le beau sexe est synonyme
de commrage tandis que dans Les souhaits , le tisserand Mantharka qui avait gagn la faveur
dun esprit est dissuad de tenir conseil avec sa femme car l o une femme commande, la
maison se ruine (La Fontaine, 186). Le fabuliste ne condamne pas les actes de violence contre
la femme. Dans Le brahmane et le pot de farine (livre V, 9), le mari songe donner un coup
de pied sa femme tandis que dans Le brahmane et sa femme (livre III, 17), lhomme coupe
le nez de la femme qui lui est infidle.
Au XVIIIe sicle, Voltaire nous prsente, dans ses contes, des personnages fminins assez
divers. Nous y trouvons notamment des femmes orientales comme Mlinade, la princesse de
Cachemire (Le Blanc et le Noir),Formosante (La Princesse de Babylone). Ces femmes semblent
14

La Fontaine, Jean de, Fables, Paris, Livre de Poche, 1972, p.274.

248

privilgier la passion et non la raison15. Les personnages fminins reprsents dans Zadig, par
exemple, sont dfinis travers leur relation avec le hros. Prenons par exemple le cas de Smire,
la premire femme de Zadig. Lorsque le hros la libre des ravisseurs, elle lui montre beaucoup
daffection :
Jamais bouche plus ravissante nexprima des sentiments plus
touchants par ces paroles de feu quinspirent le sentiment du plus
grand des bienfaits et le transport le plus tendre de lamour le plus
lgitime 16 (Zadig, 31).
Se croyant heureux, Zadig montre un attachement solide et vertueux (Zadig, 31) lgard de
sa partenaire. Malheureusement, ces manifestations amoureuses sont phmres et ne tardent pas
se transformer en aversion lorsque Smire dlaisse Zadig pour pouser son rival Orcan. De
mme, Azora, la seconde femme de Zadig, donne limpression quelle est la plus sage et la
mieux ne (Zadig, 32). Quand lui parvient la nouvelle de la perte de son mari, elle manifeste
sa douleur en sarrachant les cheveux, jurant de mourir aprs lui. Sa tristesse disparat pourtant
lorsquelle sintresse Cador. Laffection de Zadig envers ses femmes pose une question
philosophique, celle des consquences de la passion aveugle sur la vie de ltre humain. Cet tat
affectif savre nuisible lhomme, comme le signale D.J. Adams : les femmes reprsentent
lide du malheur quentranent les passions. Mme les hommes rationnels, intelligents perdent
la raison et le bonheur une fois quils se laissent ensorceler (Adams, 103). En considrant ces
portraits fminins, on en conclut que limage de la femme orientale est celle dun tre infidle,
vaniteux et rus. Dans ces contes, linconstance et la lgret fminines sont des entraves au
bonheur du hros. La voix misogyne des personnages ou du narrateur nest peut-tre pas celle de
lauteur, mais les anecdotes comme celles de la femme empoisonneuse et les extraits littraires
15

Voir le livre dAdams, David, La femme dans les contes et les romans de Voltaire, Paris, A.G. Nizet, 1974.
Voltaire, Franois - Marie Arouet, Romans et contes, Paris Flammarion, 1966.

16

249

laissent croire que les descriptions de la femme orientale dans la fiction et la ralit des rcits de
voyage, aux XVIIe et XVIIIe sicles taient issus dun mme courant de pense.
III. Le sati : discours sur la femme vertueuse
Cest dans cette optique de la vision contraste de la femme que sinsrent les anecdotes
sur le sati qui prsente la femme hindoue comme une sainte. Cette image de la femme hindoue
se soumettant avec la plus inflexible dtermination ce sacrifice funeste est voque par quatre
de nos voyageurs : Pyrard de Laval, Bernier, Tavernier et le comte de Modave. Dans tous ces
exemples, la dvotion dmesure de la femme est glorifie par nos voyageurs. Ils assurent que
pour une femme hindoue, il ny a dautre divinit sur terre que son mari et, quand cette divinit
terrestre meurt, elle doit le suivre. Citons comme exemple lanecdote que nous raconte JeanBaptiste Tavernier qui montre bien cette tnacit des femmes hindoues :
Je me souviens dune trange action qui se passa un jour Patna
ville de Bengala. Jtais avec les Hollandais chez le gouverneur de
la ville [] lorsquil entra dans la salle o nous tions une jeune
femme parfaitement belle et qui ne pouvait gure avoir vingt-deux
ans. Cette femme dun ton ferme et rsolu vint demander au
Gouverneur la permission de se brler avec le corps de son mari
mort. Le Gouverneur touch de la jeunesse et de la beaut de cette
femme tcha de la dtourner de sa rsolution ; mais voyant que tout
ce quil lui disait tait inutile [] il savisa de lui demander si elle
savait bien quel tourment ctait le feu, et sil ne lui tait jamais
arriv de se brler la main. Non, non lui rpondit alors cette
femme avec plus de fermet quauparavant [] Quelques jeunes
seigneurs qui taient auprs de lui (le Gouverneur), le prirent de
vouloir bien quon prouva cette femme et dordonner quon
apporta un flambeau [] Ds que cette femme et aperu ce
flambeau qui tait bien allum, elle courut au devant, et tenant sa
main ferme sur la flamme sans la moindre grimace et avanant
mme le bras jusquau coude qui fut tout incontinent grill
(Tavernier, 391-392).
Tavernier informe ses lecteurs des lois qui interdisent aux femmes de se sacrifier sans obtenir la
permission des gouverneurs de la ville o elle habite. Cette loi est mise en place pour protger les

250

veuves contre cette coutume que le gouvernement trouvait excrable. La jeune femme dans
lanecdote ci-dessus demeure ferme dans sa rsolution de se brler avec son mari. Elle fait
preuve de sa dtermination en brlant sa main sur un flambeau sans les moindres signes de
douleur. Le comte de Modave, qui visite lInde un sicle plus tard, fait allusion des sentiments
semblables :
Je me rendis au lieu marqu sur les dix heures du matin et je vis
qu`on charioit le bois destin faire le bcher. Il n`y avait sur place
que trois ou quatre brahmes [] la femme arriva [.]plusieurs
personnes l`aidrent descendre du chevalet on la porta dans la
niche o elle s`assit ct du corps de son mari. On en ferma alors
l`entre par des bois qu`on mit en travers avec des paquets de
paille. Ensuite on amena l`enfant auquel on donna un brandon
allum; il fit le tour du bcher et, aprs, il en alluma un ct []
Aussitt que le bcher fut en feu tous ces gentils se mirent tourner
autour en jetant des cris. Les instruments ajoutaient encore ce
vacarme [] L`image de cette femme est tellement grave dans ma
mmoire qu`elle ne s`en effacera jamais. Elle ne montra ni trouble
ni agitation et s`acquitta de toutes ces affreuses crmonies comme
de la chose du monde la plus indiffrente (Modave, 174).
Lutilisation des phrases comme elle ne montra ni trouble ni agitation ou elle sacquitta de
toutes ces affreuses crmonies comme de la chose du monde la plus indiffrente dmontrent
le stocisme de la femme hindoue et la consternation des voyageurs. Labngation de la sati
devant lultime sacrifice et son dvouement sans bornes demeurent exemplaires.
En dernier lieu, nous voulons aussi souligner le fait que la sati ne prend jamais la
parole17. Ce sont les observateurs masculins qui parlent de cette pratique, rendant ainsi le sujet
fminin muet. Le silence, daprs Pompa Banerjee, est vu comme synonyme de la chastet
fminine en occident. Cette notion de la vertu chez la femme semble trange notre poque,

17

Voir ce sujet larticle de Gayatri Chakravorty Spivak Subalternes peuvent-elles parler? , traduit de langlais
par Jrme Vidal, Paris, ditions Amsterdam, 2009.

251

mais elle tait alors importante car elle dterminait le rle et la place de la femme dans la socit
indienne. Ainsi, la femme indienne qui ne prenait jamais la parole devient une figure exemplaire.
IV. Conclusion
En dernire analyse, le thme du sati occupe une place si privilgie dans les rcits de
voyage que ce rite dsigne par mtonymie une composante essentielle de lhindouisme.
Paradoxalement, les crits religieux semblent ignorer ce rite. En effet, les textes condamnent
fermement le suicide comme tant le meurtre de soi. Les historiens indiens signalent cependant
lexistence dune pratique, au Rajasthan, quon appelait jauhar. Cette pratique voulait quen cas
de dfaite, les femmes se suicident en masse sur un bcher funraire afin dchapper la capture
musulmane. Celles-ci simmolaient sur un brasier distinct de celui de leur mari suppos mort au
combat. Veena Talwar Oldenburg dans son ouvrage Comment : the continuing invention of the
sati tradition18 dmontre que le sati nest quun simple driv du jauhar. Le rite est donc le
produit des circonstances de lhistoire de cette rgion de lInde si souvent soumise des
invasions trangres. Ainsi, le sati nest quune variante de ce suicide altruiste manant dune
idologie guerrire.
Certains chercheurs, comme Pompa Banerjee, pensent que les voyageurs utilisent les
rcits anecdotiques sur le sati comme tremplin pour faire avancer leurs ides sur une altrit
religieuse barbare. Nous avons dmontr que ce ntait pas vraiment le cas. Certains de nos
voyageurs comme Franois Bernier et le comte de Modave arrivent relativiser ce rite. Le sati
met aussi en scne un discours sur laltrit fminine fracture, ce qui est largement
symptomatique de limage ambigu de la femme durant lAncien Rgime. Cest donc au

18

Oldenburg, Veena, Talwar, Comment, the continuing invention of the sati tradition dans Sati, the blessing
and the curse : the burning wives in India, dit par Hawley, John, Stratton, Oxford, Oxford University Press, 1994,
p.164-165.

252

voyageur de dcider du rle de la femme. Vertueuses ou licencieuses, respectueuses des


traditions ou affranchies, ces femmes hindoues sont les victimes des idologies des voyageurs.

253

Conclusion

Nous avons tudi, dans cette thse, lusage de lanecdote dans les rcits de voyage
franais aux Indes orientales durant les XVIIe et XVIIIe sicles. Ce type de narration est une
constante dans toutes les relations de voyage et mritait ainsi dtre tudi dune manire plus
approfondie. Nous savons aussi que depuis lAntiquit, le sous-continent indien est une
destination populaire pour les commerants et les voyageurs. Malgr cela, les recherches
universitaires ont sembl ignorer cette rgion. Notre intrt sest donc port sur les rcits
anecdotiques propos de lInde pour tenter de combler un vide.
Notre rflexion sur la mthodologie et laltrit nous a permis didentifier des
caractristiques indispensables ltude de nos rcits de voyage. Nous avons ainsi pu constater
que lexpression des motions tait un critre important permettant de mesurer lvolution de ces
rcits viatiques. De mme, la notion de rcit topique a t trs utile afin de dterminer la part du
commentaire qui accompagne lanecdote.
Le rcit de voyage est aussi le lieu de rencontre par excellence avec lautre. Ce rapport,
qui pourrait tre strile, permet au contraire de dvelopper, par le contraste, un monde invers
dont la cohrence peut surprendre. Edward Sad et Franois Hartog sont de lavis que lOrient
est souvent peru comme tant le grand contraire complmentaire (Sad, 9) de lOccident et
ceci se traduit par lattribution de certains vices aux orientaux comme la paresse, lignorance et
la lascivit. Ce discours orientaliste ayant t transmis de gnration en gnration par les
voyageurs et les romanciers, il donne naissance un sentiment de supriorit chez les
occidentaux.
Notre tentative de dfinition de lanecdote nous a amen conclure quil existe des
ressemblances smantiques frappantes avec certaines notions primordiales de lcriture viatique
254

(singularits, miracles, curiosits), ce qui dmontre que la notion avait prcd sa mise en
forme lexicale en franais. Du point de vue narratologique, nous dfinissons lanecdote comme
une digression qui rompt avec le discours gnral pour dtourner lattention et crer un effet
dimprovisation. En outre, il y a dautres caractristiques fondamentales comme lauthenticit, la
brivet et leffet qui donne penser.
Lanecdote dans les rcits indiens rpondrait-elle certains de ces critres ? Le chapitre
trois de notre thse est consacr cette enqute. De faon mieux comprendre en quoi consistait
limage de lInde, nous voulions rappeler la gense des rcits indiens. Nous avons examin les
tmoignages de lAntiquit et ceux du Moyen ge comme les rcits de Marco Polo et de Jean de
Mandeville. Nous avons trouv les rcits de voyage aux Indes orientales crits durant cette
priode en grande partie conforme aux thories esquisses par Marie-Christine Gomez-Graud
mme si certains sont crits la premire personne et ne refltent pas tous les motifs rcurrents
du voyage (temptes, prils en mer).
Notre thse dmontre galement que les chercheurs condamnent trop rapidement les
auteurs de ces rcits en les associant la propagation des mythes relatifs lInde. Chez
Hrodote, comme la montr Franois Hartog, la merveille est un topos du rcit ethnographique,1
car ce qui suscite ltonnement est digne de mmoire. Il fallait donc associer la merveille la
rhtorique de laltrit car elle est le signe de lailleurs. Chez les auteurs antiques et ceux du
Moyen ge, nous avons trouv une tentative de rduire linventaire des merveilles ou plutt de
leur ter leur caractre merveilleux.
Pierre Du Jarric est le seul parmi tous les voyageurs de notre corpus qui nait jamais
visit le sous-continent, mais il crit ce qui est considr comme tant la premire synthse
historique en franais sur le pays. Lobjectif principal de notre auteur est de faire part aux
1

Hartog, Franois, Le miroir dHrodote. Essai sur la reprsentation de lAutre, Paris, Gallimard, 1980, p.243.

255

lecteurs des entreprises des jsuites aux Indes orientales. Cest le point central de son travail et
la grande diffrence des voyageurs de lAntiquit et de ceux du Moyen ge, il ne fait pas
vraiment mention des singularits. Du Jarric utilise habituellement les anecdotes afin de montrer
la supriorit du christianisme. Ceci explique la prsence dun grand nombre danecdotes
religieuses qui ressemblent des exempla. Nous avons vu que, dans son sens tymologique,
lexemplum dsigne dabord un exemple, mais cest aussi une ressource de la rhtorique pour
persuader. Du Jarric utilise ces anecdotes exemplaires des fins de propagande ou de
proslytisme.
Franois Pyrard de Laval, Jean-Baptiste Tavernier et Jean Thvenot sont des crivains
occasionnels et, aprs leur sjour indien, ils ont recours des scribes pour transcrire leurs
tmoignages. La grande constante de cette forme dcriture est leffacement du rdacteur derrire
la figure du voyageur. Cest le cas pour les trois rdacteurs dont il est question dans ce chapitre :
Pierre Bergeron, Samuel Chapuzzeau et Bonaventure Thvenot. Les lecteurs voient les cultures
et les espaces lointains travers les yeux du voyageur, mais la contradiction rside cependant
dans le fait que la matire du tmoignage est mallable en fonction du jugement du rdacteur.
Dans le Voyage de Pyrard de Laval aux Indes orientales, Bergeron essaie dveiller le got de
laventure chez ses compatriotes. Voyager pour lui consiste faire service au Roi en
promettant son ambition expansionniste des espaces nouveaux conqurir. Lanecdote
lavalienne est colore de ce message colonisateur qui se manifeste de deux faons.
Premirement, le grand foisonnement des anecdotes personnelles ou autobiographiques prsente
notre voyageur comme un hros, un nouvel Ulysse franais dont lexemple doit tre suivi par
tout le monde. Deuximement, lintroduction des anecdotes rapportes permet aux lecteurs de

256

voir un thme selon diffrentes perspectives. Lanecdote devient ainsi un instrument pour
dnoncer lempire portugais et faire avancer la politique mercantile de la France.
La matire du tmoignage est aussi susceptible dtre modifie en fonction des gots du
public. Cest pour cette raison que nous trouvons dans le rcit de Jean-Baptiste Tavernier une
closion de ce que nous avons appel les anecdotes cruelles. Ce type de rcit est particulirement
en vogue au XVIIe sicle. Linclusion de ces rcits sanglants semble tablir une diffrence entre
les histoires qui dlassent lesprit et linformation utilitaire transmise par le rcit de voyage. Ceci
montre que, lencontre de ce que disent les dictionnaires de lpoque, lanecdote acquiert dj
au XVIIe sicle un sens pjoratif.
Pourtant, lanecdote ne parat pas revtir cette nouvelle connotation de ce qui nest pas
essentiel chez Jean Thvenot. En effet, lanecdote utilise par ce voyageur est prendre dans le
sens tymologique de nouveaut. Ainsi, on ne voit aucune anecdote sur le sati, les dieux
monstrueux des hindous ou mme les histoires si rpandues de brahmanes lascifs. La nouveaut
part, certaines de ses anecdotes semblent tre dotes dune valeur pdagogique, comme si le
but de ces histoires tait dinstruire les futurs voyageurs.
Franois Bernier, comte de Modave et Anquetil-Duperron ont, la diffrence des
voyageurs prcdents, dcid de narrer leur priple. Sophie Linon-Chipon est de lavis que les
voyageurs qui sengagent sur la voie de lcriture sacrifient souvent lloquence du discours au
profit de la vrit du voyage. Nos analyses dmontrent cependant que lanecdote dpasse le
simple cadre descriptif pour emprunter ses techniques narratives dautres genres littraires la
mode. Franois Bernier raconte la guerre de succession en Inde comme une tragdie classique.
Ses anecdotes comiques se situent la frontire dautres genres didactiques comme la fable. Pour
Bernier, la maxime plaire et instruire se double dune intelligence narrative qui lui permet

257

dintresser le lecteur son rcit grce des emprunts aux genres brefs et dramatiques de son
poque.
Lanecdote est aussi fortement colore de lesprit scientifique du sicle des Lumires. Si
le comte de Modave cite un grand nombre de voyageurs, cest pour confirmer leurs dires par ses
propres observations. Le Voyage en Inde du comte de Modave est aussi un document de premier
ordre sur les voyageurs franais en Inde cette poque. Les anecdotes modaviennes prsentent,
de ce fait, des similitudes frappantes avec les Historiettes de Tallemant des Raux. Il faut aussi
remarquer que lanecdote modavienne comporte une connotation ngative parce quelle relate le
superflu. Lors de son voyage au nord de lInde, le voyageur raconte un incident anodin qui a eu
lieu avec son chameau. Cette anecdote amuse et divertit mais elle ninstruit pas. Ainsi Le Voyage
en Inde du comte de Modave met bien en lumire le clivage qui peut exister entre les
connotations de ce terme une poque o lanecdote atteint son apoge. La relation dAnquetilDuperron est aussi crite sous le signe de lobjectivit. Il est indniable que son tmoignage se lit
comme une suite daventures, mais mme dans les situations les plus dramatiques, il demeure un
observateur. Ces trois voyageurs combinent donc les artifices littraires avec lobservation pour
atteindre un public plus large.
Le dernier chapitre de notre thse tait consacr ltude des anecdotes itratives dans
les rcits de voyage de notre corpus. Le micro-rcit qui a suscit ltonnement de presque tous
nos voyageurs est celui du sati , le suicide des veuves. Les tmoins europens, qui sont
exclusivement des hommes, demeurent des spectateurs passifs ne simpliquant presque jamais
dans ce rite. Leurs ractions se polarisent par ailleurs entre deux sentiments contradictoires : la
fascination et la rpulsion. Certains chercheurs comme Pompa Banerjee sont de lavis que les
anecdotes sur le sati servent de tremplin pour illustrer une altrit religieuse qui est barbare, voire

258

une image strotype des brahmanes. notre avis, certains voyageurs parviennent relativiser
cette pratique, notamment Franois Bernier et le comte de Modave qui tablissent des parallles
entre cette coutume barbare et la cruaut du sacrifice humain dans la mythologie grecque.
Anquetil-Duperron, quant lui, avoue avec beaucoup de franchise que la seule raison pour
laquelle il inclut cette anecdote dans sa relation, cest pour satisfaire les attentes de ses lecteurs.
Les anecdotes sur le sati mettent aussi en scne un discours sur laltrit fminine fracture.
Vertueuses ou licencieuses, respectueuses des traditions ou affranchies, les images multiples de
la femme hindoue sont esquisses par les voyageurs.
Que conclure en dfinitive sur les anecdotes dans les rcits de voyage aux Indes
orientales ? Nous avons vu que les deux composantes fondamentales de tout rcit ditinraire
sont linventaire et laventure. Nos recherches ont dmontr que les voyageurs de lAntiquit et
ceux du Moyen ge mettaient un peu plus daccent sur la procdure inventorielle 2. Ils taient
en qute incessante pour trouver les singularits qui se trouvaient lautre bout du monde et
ensuite transformaient ces observations en un catalogue de curiosits. Bref, tout rcit de voyage
durant cette priode ressemblait un livre de Merveilles . Or, vers la fin de la Renaissance,
les voyageurs commencent tmoigner dun dsir beaucoup plus vif de raconter leurs aventures
personnelles. Le genre viatique est souvent prsent comme un substitut de roman, un livre
dvasion qui est capable de nourrir limaginaire. De tels changements font en sorte que la
fonction de lanecdote devient de plus en plus ludique. Ainsi, dans le Voyage de Pyrard de Laval
aux Indes orientales, les singularits animales et vgtales sont dtaches du rcit principal et
elles ne sont prsentes quen annexe la fin du livre. Laccent ici est plutt sur ce que nous
appelons les anecdotes personnelles ou autobiographiques . Nous voyons ce mme dsir
de divertir le public dans les Six Voyages de Jean-Baptiste Tavernier. Nous assistons alors un
2

Nous empruntons les termes de Jean-Paul Bachelot, p.57.

259

foisonnement danecdotes cruelles qui ressemblent un autre genre en vogue au XVIIe sicle,
celui des histoires tragiques. Linclusion des micro rcits dont la seule fonction est de dlasser
lesprit du lecteur suggre que lanecdote commence alors prendre le sens pjoratif de ce qui
nest pas essentiel. Ceci avait amen Jean-Paul Bachelot dans sa thse de doctorat conclure
qu la notion de rcit bref dun fait curieux lon doit substituer celle que Furetire donne
lhistoriette : petite histoire mesle dun peu de fiction ou de galanterie (Bachelot, 565).
Notre recherche dmontre pourtant que la dfinition de lanecdote ne change pas dun sicle
lautre. Il serait plus exact de dire quelle devient un terme polysmique. En ce qui concerne
lcriture viatique, elle est toujours le moyen idal pour exposer les singularits de lailleurs. Du
point de vue narratologique, cependant, lanecdote dpasse le simple cadre descriptif pour
emprunter ses techniques narratives dautres genres littraires la mode. Le rcit de voyage
pourrait tre lu comme une uvre de divertissement sans abandonner sa fonction primordiale,
celle dun ouvrage de documentation. Nous naurons donc pas tort de conclure que les voyageurs
du XVIIe et ceux du XVIIIe sicle essaient de multiplier le plaisir dun public mondain tout en
satisfaisant les attentes du public curieux et rudit.
Finalement, quelle est limage de lInde et de lIndien qui se construit partir de ces
anecdotes ? Les chercheurs comme Dirk Van der Cruysse et Catherine Weinberger-Thomas
affirment que les relations entre le sous-continent et le monde occidental se dfinissent toutes
les priodes de lhistoire par une errance de limaginaire. LInde, daprs eux, est un pays qui a
t construit et reconstruit par le processus de la mmorisation de certains strotypes .
Nos recherches ont pourtant prouv quun des lments essentiels pour les voyageurs franais du
XVIIe et du XVIIIe sicles portait sur la nouveaut des informations publies. Ils ne voulaient
pas rpter ce quun autre avait dj dit. Les critiques ont raison de signaler la prsence de

260

certains thmes rcurrents mais confondre rcit topique et anecdote ne permet pas de rendre
pleinement compte de la richesse de certains rcits.
Si nous nous tournons maintenant vers lavenir, le miroir de lanecdote tel que nous
lavons explor pourrait bien entendu tre retourn et nous permettre denvisager une
contrepartie limage de lInde vue par les Franais. Nous pourrions certainement envisager,
grce notre connaissance de la culture et des langues indiennes, dcouvrir dans quelle mesure
anecdotes occidentales et orientales sont entres en dialogue une poque o notre pays
dorigine accueillait dautres cultures sans se douter du pril colonialiste. Une telle exploration
dun dialogue interculturel nous conduirait aussi alors une comprhension encore plus grande
de la gense des anecdotes des Indes orientales aux XVIIe et XVIIIe sicles.

261

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