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Gustave Flaubert

Gustave Flaubert est un crivain franais n Rouen le 12 dcembre 18211 et


mort Croisset, lieu-dit de la commune de Canteleu, le 8 mai 1880.
Prosateur de premier plan de la seconde moiti du xixe sicle, Gustave Flaubert a
marqu la littrature franaise par la profondeur de ses analyses psychologiques,
son souci de ralisme, son regard lucide sur les comportements des individus et
de la socit, et par la force de son style dans de grands romans comme Madame
Bovary (1857), Salammb (1862), L'ducation sentimentale (1869), ou le recueil
de nouvelles Trois contes (1877).

Biographie
N dans une famille de la petite bourgeoisie catholique et d'anctres
protestants2, Gustave Flaubert est le deuxime enfant dAchille Clophas
Flaubert (1784-1846), chirurgien-chef trs occup l'Htel-Dieu de Rouen, et de
son pouse, Anne Justine Caroline Fleuriot (1793-1872), fille dun mdecin de
Pont-L'vque3.
Il nat le 12 dcembre 1821 aprs une sur et deux frres dcds en bas ge4,
et sera dlaiss en faveur de son frre an, brillant lve admir par la famille
(prnomm Achille comme son pre qui il succdera d'ailleurs comme
chirurgien-chef de l'Htel-Dieu de Rouen). Gustave Flaubert passe une enfance
sans joie, marque par l'environnement sombre de l'appartement de fonction de
son pre l'hpital de Rouen (aujourd'hui muse Flaubert et d'histoire de la
mdecine5), mais adoucie par sa complicit avec sa sur cadette, Caroline, ne
trois ans aprs lui6.
Adolescent aux exaltations romantiques, il est dj attir par l'criture au cours
d'une scolarit vcue sans enthousiasme comme interne au Collge royal, puis
au lyce de Rouen, partir de l'anne 1832. Il y rencontre Ernest Chevalier avec
qui il fonde en 1834 Art et Progrs, un journal manuscrit o il fait paratre son
premier texte public7. Il est renvoy en dcembre 1839 pour indiscipline et passe
seul le baccalaurat en 1840. Le premier vnement notable dans sa jeunesse
est sa rencontre Trouville-sur-Mer, durant l't 1836, d'lisa Schlsinger qu'il
aimera d'une passion durable et sans retour. Il transposera d'ailleurs cette
passion muette, avec la charge motionnelle qu'elle a dveloppe chez lui, dans
son roman L'ducation sentimentale, en particulier dans la page clbre de
l'apparition de Madame Arnoux au regard du jeune Frdric et dans leur
dernire rencontre poignante.
Dispens de service militaire grce au tirage au sort qui lui est favorable (cela se
pratiquait ainsi l'poque), Flaubert entreprend sans conviction, en 1841, des
tudes de Droit Paris, ses parents souhaitant qu'il devienne avocat. Il y mne
une vie de bohme agite, consacre l'criture8. Il y rencontre des
personnalits dans les mondes des arts, comme le sculpteur James Pradier, et de

la littrature, comme l'crivain Maxime Du Camp qui deviendra son grand ami, le
pote et auteur dramatique Victor Hugo. Il abandonne le droit, qu'il abhorre, en
janvier 1844 aprs une premire grave crise d'pilepsie9. Il revient Rouen,
avant de s'installer en juin 1844 Croisset, au bord de la Seine, quelques
kilomtres en aval de Rouen. Il y rdige quelques nouvelles et une premire
version de L'ducation sentimentale. En dbut 1846 meurent peu de semaines
d'intervalle, son pre, puis sa jeune sur (deux mois aprs son accouchement
Gustave prendra la charge de sa nice, Caroline). Son pre laisse en hritage une
fortune value 500 000 francs : il peut dsormais vivre de ses rentes et se
consacrer entirement l'criture10. C'est galement, au printemps de cette
anne que commence sa liaison houleuse et intermittente sur une dizaine
d'annes avec la potesse Louise Colet. Jusqu' leur rupture sa dernire lettre
Louise Colet est date du 6 mars 1855 , il entretient avec elle une
correspondance considrable dans laquelle il dveloppe son point de vue sur le
travail de l'crivain, les subtilits de la langue franaise et ses vues sur les
rapports entre hommes et femmes. Gustave Flaubert au physique de plus en plus
massif est cependant un jeune homme sportif : il pratique la natation, l'escrime,
l'quitation, la chasse
Il se rend Paris avec son ami Louis-Hyacinthe Bouilhet pour assister la
Rvolution de 184811. Il lui porte un regard trs critique que l'on retrouve dans
L'ducation sentimentale. Poursuivant ses tentatives littraires, il reprend entre
mai 1848 et septembre 1849 la premire version commence en 1847 de La
Tentation de saint Antoine inspire par un tableau qu'il a vu Gnes en 1843 au
cours du voyage de noces de sa sur que la famille accompagnait. Puis Gustave
Flaubert organise, avec Maxime du Camp un long voyage en Orient qui se ralise
entre 1849 et 1852. Dans son carnet de voyage, il fait le pari de tout dire ,
depuis la descente blouissante du Nil jusqu' sa frquentation des bordels12. Ce
voyage qui le conduit en gypte et Jrusalem en passant, au retour, par
Constantinople et l'Italie, nourrira ses crits ultrieurs de ses observations, de ses
expriences et de ses impressions, par exemple dans Hrodias13.
Le 19 septembre 1851, Flaubert, encourag par ses amis Louis Bouilhet et
Maxime Du Camp commence la rdaction de Madame Bovary, en s'inspirant d'un
fait divers normand. Il achvera son roman raliste et psychologique en mai 1856
aprs 56 mois de travail. Il frquente pisodiquement les salons parisiens les plus
influents du Second Empire, comme celui de Madame de Loynes dont il est trs
amoureux ; il y rencontre entre autres George Sand. la fin de l'anne 1856,
Madame Bovary parat dans La Revue de Paris puis, aprs avoir rencontr
l'diteur Michel Lvy14, le roman sort en librairie en avril 1857 et fait lobjet dun
procs retentissant pour atteinte aux bonnes murs : Flaubert est acquitt grce
ses liens avec la socit du Second Empire et avec l'impratrice, ainsi qu'
l'habilet de son avocat, tandis que Baudelaire, poursuivi par le mme tribunal,
pour les mmes raisons, aprs publication de son recueil Les Fleurs du mal dans
la mme anne 1857, est condamn15. partir de la parution de Madame
Bovary Flaubert poursuit une correspondance avec Marie-Sophie Leroyer de
Chantepie, femme de lettres vivant Angers, et dvoue aux pauvres. Flaubert
se partage ds 1855 entre Croisset et Paris o il frquente les milieux littraires

et ctoie les frres Goncourt, Sainte-Beuve, Baudelaire, Thophile Gautier puis,


partir de 1863, Tourgueniev et la Princesse Mathilde.
Le 1er septembre 1857, Flaubert entame la rdaction de Salammb, roman
historique qui voque Carthage en rvolte au troisime sicle avant J.-C., et pour
cela, il voyage au cours des mois d'avril et juin 1858 en Tunisie afin de se
documenter et de voir Carthage. Le roman parat aprs une longue maturation en
1862.
Deux ans plus tard, le 1er septembre 1864, Flaubert entreprend la version
dfinitive de L'ducation sentimentale, roman de formation marqu par l'chec et
l'ironie avec des lments autobiographiques comme la premire passion
amoureuse ou les dbordements des rvolutionnaires de 1848. Le roman est
publi en novembre 1869 : mal accueilli par la critique il ne s'en vend que
quelques centaines d'exemplaires.
Flaubert continue sa vie mondaine : il rencontre l'empereur, reoit la Lgion
d'honneur en 1866 et resserre ses liens avec George Sand qui le reoit Nohant.
En juillet 1869, il est trs affect par la mort de son ami Louis Bouilhet. Rien ne
permet d'affirmer qu'il ait t l'amant de la mre de Guy de Maupassant, sur de
son ami d'enfance, Alfred Le Poittevin, bien que dans son livre, La Vie rotique de
Flaubert, publi en 1984 par Jean-Jacques Pauvert, Jacques-Louis Douchin
l'affirmt. Quoi qu'il en soit, Flaubert sera trs proche du jeune Maupassant qui le
considrera comme un pre spirituel.
Durant l'hiver 1870-1871, les Prussiens occupant une partie de la France dont la
Normandie et Croisset, Flaubert se rfugie avec sa mre chez sa nice, Caroline,
Rouen ; sa mre meurt le 6 avril 1872. cette poque, il a des difficults
financires lies la faillite de son neveu par alliance : il vend ses fermes et
quitte par conomie son appartement parisien alors que sa sant devient
dlicate. Il achve et publie toutefois le 1er avril 1874 la troisime version de La
Tentation de saint Antoine, juste aprs l'chec de sa pice de thtre Le Candidat
en mars 1874. Sa production littraire continue avec les Trois contes, volume qui
comporte trois nouvelles : Un cur simple, centr sur la figure de Flicit inspire
par Julie, nourrice puis domestique qui servira la famille Flaubert, puis Gustave
seul jusqu' la mort de ce dernier, - La Lgende de saint Julien l'Hospitalier, conte
hagiographique des temps mdivaux crit en cinq mois en 1875, et Hrodias
autour de la figure de saint Jean Baptiste, crit dans l'hiver 1875-1876. La
publication du volume le 24 avril 1877 est bien accueillie par la critique.
De 1877 1880, il poursuit la rdaction de Bouvard et Pcuchet, qu'il avait
entame en 1872-1874 : l'uvre satirique pour laquelle il runissait une
documentation immense restera inacheve, elle sera publie en l'tat dans
l'anne 1881, un an aprs sa mort.
Ses dernires annes sont assombries par la disparition de ses amis, les
difficults financires et par des problmes de sant. Il meurt subitement le 8 mai
1880, Canteleu, au hameau de Croisset, foudroy par une hmorragie
crbrale. Son enterrement au cimetire monumental de Rouen se droule le 11

mai 1880, en prsence de nombreux crivains importants qui le reconnaissent


comme leur matre, qu'il s'agisse d'mile Zola, d'Alphonse Daudet, d'Edmond de
Goncourt, de Thodore de Banville ou de Guy de Maupassant, dont il avait
encourag la carrire depuis 187316.
La Bibliothque historique de la ville de Paris possde le manuscrit de l'ducation
sentimentale ainsi que 36 carnets de notes de voyages et de lectures crites de
la main de l'crivain. Ce fonds a t lgu par sa nice en 1931.

Les quatre piliers de l'uvre flaubertienne


Flaubert est le contemporain de Charles Baudelaire et il occupe, comme le pote
des Fleurs du mal une position charnire dans la littrature du xixe sicle. la
fois contest (pour des raisons morales) et admir de son temps (pour sa force
littraire), il apparat aujourd'hui comme l'un des plus grands romanciers de son
sicle avec en particulier Madame Bovary, roman qui fonde le bovarysme, puis
L'ducation sentimentale ; il se place entre le roman psychologique (Stendhal), et
le mouvement naturaliste (Zola Maupassant, ces derniers considrant Flaubert
comme leur matre). Fortement marqu par l'uvre dHonor de Balzac dont il
reprendra les thmes sous une forme trs personnelle (L'ducation sentimentale
est une autre version du Lys dans la valle, Madame Bovary s'inspire de La
Femme de trente ans)17, il s'inscrit dans sa ligne du roman raliste. Il est aussi
trs proccup d'esthtisme, d'o son long travail d'laboration pour chaque
uvre (il teste ses textes en les soumettant la fameuse preuve du
gueuloir18 , qui consiste les lire pleine voix). Mais il est tellement obsd par
l'exemple dHonor de Balzac, son pre littraire, que l'on retrouvera dans ses
notes cette injonction : s'loigner du Lys dans la valle, se mfier du Lys dans la
valle19 .
On a galement souvent soulign la volont de Flaubert de s'opposer
l'esthtique du roman-feuilleton, en crivant un roman de la lenteur 20.
Enfin, son regard ironique et pessimiste sur l'humanit fait de lui un grand
moraliste. Son Dictionnaire des ides reues donne un aperu de ce talent.
Sa correspondance avec Louise Colet, George Sand, Maxime Du Camp et d'autres
a t publie en cinq volumes dans la Bibliothque de la Pliade.

Madame Bovary
Flaubert commence le roman en 1851 et y travaille pendant 5 ans, jusquen
1856. partir doctobre, le texte est publi dans la Revue de Paris sous la forme
de feuilleton jusquau 15 dcembre suivant. En fvrier 1857, le grant de la
revue, Lon Laurent-Pichat, limprimeur et Gustave Flaubert sont jugs pour
outrage la morale publique et religieuse et aux bonnes murs . Dfendu par
lavocat Jules Snard, malgr le rquisitoire du procureur Ernest Pinard, Gustave
Flaubert est blm pour le ralisme vulgaire et souvent choquant de la peinture
des caractres 21, mais est finalement acquitt notamment grce ses

soutiens dans le milieu artistique et politique, la notorit de sa famille et la


plaidoirie de son avocat22. Le roman connatra un important succs en librairie.
Honor de Balzac avait dj abord le mme sujet dans La Femme de trente ans
en 1831 sous forme de nouvelle-roman qui parut en 1842 dans ldition Furne de
La Comdie humaine, sans toutefois faire scandale.
Le rcit dbute ainsi. Aprs avoir suivi ses tudes dans un lyce de province,
Charles Bovary s'tablit comme officier de sant et se marie une riche veuve.
la mort de celle-ci, Charles pouse une jeune femme, Emma Rouault, leve dans
un couvent, vivant la ferme avec son pre (un riche fermier, patient du jeune
mdecin). Emma se laisse sduire par Charles et se marie avec lui. Fascine par
ses lectures romantiques d'adolescence, elle rve dune nouvelle vie, mprisant
son mari, dlaissant son rle maternel et elle fait la rencontre d'amants
mprisables qui vont faire basculer sa famille.

Salammb
Salammb vient aprs Madame Bovary. Flaubert en commence les premires
rdactions en septembre 1857. Quelques mois plus tt, aprs avoir gagn le
procs qui avait t intent contre Madame Bovary, il avait fait part dans sa
correspondance (lettre Mlle Leroyer de Chantepie) de son dsir de sextirper
littrairement du monde contemporain, et de travailler un roman dont laction
se situe trois sicles avant Jsus-Christ. En avril-juin 1858, il sjourne Tunis pour
simprgner du cadre de son histoire. Si lintrigue est une fiction, il se nourrit des
textes de Polybe, Appien, Pline, Xnophon, Plutarque, et Hippocrate pour peindre
le monde antique et btir la couleur locale . Ds sa parution en 1862, le roman
connat un succs immdiat, en dpit de quelques critiques rserves (CharlesAugustin Sainte-Beuve), mais avec dapprciables encouragements (Victor Hugo,
Jules Michelet, Hector Berlioz).
Le roman dbute par le paragraphe intitul Le Festin . Les mercenaires ftent
Carthage la fin de la guerre dans les jardins dHamilcar, leur gnral. chauffs
par son absence et par le souvenir des injustices quils ont subies de la part de
Carthage, ils ravagent sa proprit ; Salammb, sa fille, descend alors du palais
pour les calmer. Math et Narrhavas, tous deux chefs dans le camp des
mercenaires, en tombent amoureux. Spendius, un esclave libr lors du saccage,
se met au service de Math et lui conseille de prendre Carthage afin dobtenir
Salammb.

Lducation sentimentale
Le roman, rdig partir de septembre 1864 et achev le 16 mai 1869 au matin,
comporte de nombreux lments autobiographiques (tels la rencontre de
Madame Arnoux, inspire de la rencontre de Flaubert avec lisa Schlsinger). Il a
pour personnage principal Frdric Moreau, jeune provincial de dix-huit ans
venant faire ses tudes Paris. De 1840 1867, celui-ci connatra lamiti
indfectible et la force de la btise, lart, la politique, les rvolutions dun monde

qui hsite entre la monarchie, la rpublique et lempire. Plusieurs femmes


(Rosanette, Mme Dambreuse) traversent son existence, mais aucune ne peut se
comparer Marie Arnoux, pouse dun riche marchand dart, dont il est
perdument amoureux. Cest au contact de cette passion inactive et des
contingences du monde quil fera son ducation sentimentale, qui se rsumera
pour lessentiel brler, peu peu, ses illusions.

Bouvard et Pcuchet
Le projet de ce roman remonte 187223, puisque l'auteur affirme son intention
comique dans un courrier George Sand. Ds cette poque, il songe crire une
vaste raillerie sur la vanit de ses contemporains. Entre l'ide et la rdaction
interrompue par sa mort, il a le temps de collecter une impressionnante
documentation : on avance le chiffre de mille cinq cents livres24. Lors de
l'criture, Flaubert avait song au sous-titre : encyclopdie de la btise
humaine et c'est effectivement en raison du catalogue quil nous en propose
que le roman est clbre. Le comique vient de la frnsie des deux compres,
tout savoir, tout exprimenter, et surtout leur incapacit comprendre
correctement. Le roman est inachev et ne constitue que la premire partie du
plan. L'accueil fut rserv, mais certains le considrent comme un chefd'uvre24.
Par une chaude journe d't, Paris, deux hommes, Bouvard et Pcuchet, se
rencontrent par hasard sur un banc et font connaissance. Ils dcouvrent que, non
seulement ils exercent le mme mtier (copiste), mais en plus qu'ils ont les
mmes centres d'intrts. S'ils le pouvaient, ils aimeraient vivre la campagne.
Un hritage fort opportun va leur permettre de changer de vie. Ils reprennent une
ferme dans le Calvados, non loin de Caen et se lancent dans l'agriculture. Leur
inaptitude ne va engendrer que des dsastres. Ils vont s'intresser la mdecine,
la chimie, la gologie, la politique avec les mmes difficults. Lasss par tant
d'checs, ils retournent leur mtier de copiste.
Critiquant les ides reues, Flaubert montre que contrairement ce que pense
Hegel, l'Histoire n'a pas de fin, elle est un ternel recommencement. Les deux
compres, qui taient copistes au dbut du roman, retournent leur tat.

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