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Historia econmica mundial

Desde el Paleoltico hasta el presente

Rondo Cameron
Larry Neal

Historia econmica mundial


Desde el Paleoltico hasta el presente
Cuarta edicin

Traduccin de Miguel ngel Coll

Alianza Editorial

Ttulo original: A Concise Economic History of the World. From Paleolithic Times
to the Present.
This translation of A Concise Economic History of the World, Fourth Edtion, originally published in English in 2002, is published by arrangement with Oxford
University Press.
Esta traduccin de A Concise Economic History of the World, Fourth Edtion,
publicada originalmente en ingls en 2002, se publica por acuerdo con Oxford
University Press, Inc.

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que establece penas de prisin y/o multas, adems de las correspondientes indemnizaciones por daos y perjuicios, para quienes reprodujeren, plagiaren, distribuyeren
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Edicin electrnica, 2014


www.alianzaeditorial.es

Copyright 1989, 1997 and 2002 by Oxford University Press


de la traduccin: Miguel ngel Coll Rodrguez, 2005
Alianza Editorial, S. A. Madrid, 2014
Juan Ignacio Luca de Tena, 15. 28027 Madrid
ISBN: 978-84-206-8852-7
Edicin en versin digital 2014

ndice

Lista de figuras .............................................................................................................................

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Lista de cuadros ............................................................................................................................

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Prlogo..........................................................................................................................................

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1.

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Introduccin: historia econmica y desarrollo econmico....................................................


1. Desarrollo y subdesarrollo...............................................................................................................
2. Crecimiento, desarrollo y progreso .................................................................................................
3. Factores determinantes del desarrollo econmico...........................................................................
4. Produccin y productividad.............................................................................................................
5. Estructura econmica y cambio estructural.....................................................................................
6. La logstica del crecimiento econmico ..........................................................................................
Apndice.................................................................................................................................................

2.

El desarrollo econmico en la Antigedad............................................................................


1.
2.
3.
4.

3.

La economa y la aparicin de la civilizacin .................................................................................


Las bases econmicas del imperio...................................................................................................
El comercio y el desarrollo en el mundo mediterrneo ...................................................................
Logros y lmites econmicos de la civilizacin antigua..................................................................

El desarrollo econmico en la Europa medieval ...................................................................


1.
2.
3.
4.

La base agraria.................................................................................................................................
La sociedad rural .............................................................................................................................
Formas de estabilidad ......................................................................................................................
Fuerzas de cambio ...........................................................................................................................

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Historia econmica mundial


La expansin de Europa ..................................................................................................................
El renacer de la vida urbana ............................................................................................................
Vas y tcnicas del comercio ...........................................................................................................
La tecnologa industrial y los orgenes de la energa mecnica ......................................................
La crisis de la economa medieval...................................................................................................

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Las economas no occidentales en vsperas de la expansin occidental................................

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5.
6.
7.
8.
9.

4.

1.
2.
3.
4.
5.
6.

5.

Segunda logstica de Europa..................................................................................................


1.
2.
3.
4.
5.
6.
7.

6.

Mercantilismo: un trmino incorrecto .............................................................................................


Los elementos comunes...................................................................................................................
Espaa y la Amrica espaola .........................................................................................................
Portugal............................................................................................................................................
Europa Central, Oriental y Septentrional ........................................................................................
El colbertismo en Francia ................................................................................................................
El prodigioso crecimiento de los Pases Bajos ................................................................................
El colbertismo parlamentario en Gran Bretaa ...........................................................................

El nacimiento de la industria moderna ..................................................................................


1.
2.
3.
4.
5.
6.

8.

Poblacin y niveles de vida .............................................................................................................


Exploracin y descubrimiento .........................................................................................................
La expansin en ultramar y sus consecuencias en Europa ..............................................................
La revolucin de los precios............................................................................................................
Tecnologa agrcola y productividad ...............................................................................................
Tecnologa industrial y productividad.............................................................................................
El comercio, las rutas comerciales y la organizacin comercial .....................................................

Nacionalismo e imperialismo econmicos ............................................................................


1.
2.
3.
4.
5.
6.
7.
8.

7.

El mundo islmico ...........................................................................................................................


El Imperio otomano .........................................................................................................................
Asia Oriental....................................................................................................................................
Asia Meridional ...............................................................................................................................
frica ...............................................................................................................................................
Las Amricas ..................................................................................................................................

Caractersticas de la industria moderna ..........................................................................................


La revolucin industrial: un trmino incorrecto ..........................................................................
Requisitos y concomitantes de la revolucin industrial ..................................................................
Tecnologa industrial e innovacin .................................................................................................
Diversidades regionales ..................................................................................................................
Aspectos sociales de los principios de la industrializacin ............................................................

El desarrollo econmico en el siglo XIX: factores determinantes bsicos .............................


1. La poblacin ....................................................................................................................................
2. Los recursos naturales .....................................................................................................................
3. Desarrollo y difusin de la tecnologa.............................................................................................
3.1 Fuerza motriz y produccin de energa ..................................................................................
3.2 El acero barato........................................................................................................................
3.3 El transporte y las comunicaciones ........................................................................................
3.4 Las aplicaciones de la ciencia.................................................................................................

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234

ndice

9.

4. El marco institucional......................................................................................................................
4.1 Bases jurdicas ........................................................................................................................
4.2 Pensamiento econmico y poltica ........................................................................................
4.3 Estructura de clases y lucha de clases ....................................................................................
4.4 Educacin y alfabetizacin.....................................................................................................
4.5 Las relaciones internacionales................................................................................................

236
236
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247

Modelos de desarrollo: los primeros pases industrializados ................................................

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1.
2.
3.
4.
5.

Gran Bretaa....................................................................................................................................
Estados Unidos ................................................................................................................................
Blgica .............................................................................................................................................
Francia .............................................................................................................................................
Alemania..........................................................................................................................................

10. Modelos de desarrollo: rezagados y descolgados..................................................................


1.
2.
3.
4.

Suiza ................................................................................................................................................
Los Pases Bajos y Escandinavia.....................................................................................................
El Imperio austro-hngaro...............................................................................................................
La Europa Oriental y mediterrnea .................................................................................................
4.1 La pennsula Ibrica ...............................................................................................................
4.2 Italia........................................................................................................................................
4.3 El sudeste de Europa ..............................................................................................................
5. La Rusia imperial.............................................................................................................................
6. Japn................................................................................................................................................

11. Sectores estratgicos ..............................................................................................................


1. La agricultura...................................................................................................................................
2. La banca y las finanzas....................................................................................................................
3. El papel del Estado ..........................................................................................................................

12. El crecimiento de la economa mundial.................................................................................


1.
2.
3.
4.
5.
6.

Gran Bretaa opta por el libre comercio .........................................................................................


La era del librecambio .....................................................................................................................
La Gran Depresin y la vuelta al proteccionismo .......................................................................
El patrn oro internacional ..............................................................................................................
Migracin e inversin internacionales.............................................................................................
El renacimiento del imperialismo occidental ..................................................................................
6.1 frica......................................................................................................................................
6.2 Asia.........................................................................................................................................
6.3 Razones del imperialismo.......................................................................................................

13. La economa mundial en el siglo XX: panorama general .......................................................


1.
2.
3.
4.

La poblacin ....................................................................................................................................
Los recursos ....................................................................................................................................
La tecnologa ...................................................................................................................................
Las instituciones ..............................................................................................................................
4.1 Las relaciones internacionales................................................................................................
4.2 El papel del Estado .................................................................................................................
4.3 Las distintas formas de empresa.............................................................................................

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10

Historia econmica mundial


4.4 Sindicatos obreros ..................................................................................................................
4.5 Instituciones informales..........................................................................................................

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379

14. La desintegracin econmica internacional ..........................................................................

381
381
384
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403

1.
2.
3.
4.
5.
6.

Consecuencias econmicas de la Primera Guerra Mundial.............................................................


Consecuencias econmicas de la paz ..............................................................................................
La Gran Recesin, 1929-1933 .........................................................................................................
Intentos antagnicos de reconstruccin...........................................................................................
Las revoluciones rusas y la Unin Sovitica ...................................................................................
Aspectos econmicos de la Segunda Guerra Mundial ....................................................................

15. La reconstruccin de la economa mundial (1945-1973) ......................................................


1.
2.
3.
4.
5.
6.
7.

Planificacin de la economa de posguerra .....................................................................................


El Plan Marshall y los milagros econmicos...............................................................................
La era del gran crecimiento .............................................................................................................
El surgimiento del bloque sovitico ................................................................................................
La economa de la descolonizacin .................................................................................................
Las fatigas del Tercer Mundo..........................................................................................................
Los orgenes de la Unin Europea...................................................................................................

16. La economa mundial a comienzos del siglo XXI...................................................................

405
406
408
412
415
421
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427

1. El derrumbe del bloque sovitico ....................................................................................................


2. La evolucin de la Unin Europea ..................................................................................................
3. Lmites al crecimiento?..................................................................................................................

433
437
444
445

Notas .............................................................................................................................................

451

Bibliografa comentada.................................................................................................................

453

ndice analtico y onomstico .......................................................................................................

487

Lista de figuras

1.1.
1.2.
2.1.
2.2.
2.3.
2.4.
2.5.
2.6.
2.7.
3.1.
3.2.
3.3.
3.4.
3.5.
3.6.
3.7.
3.8.
4.1.
4.2.
4.3.
4.4.
4.5.
4.6.
5.1.

Curva logstica, curva en S, curva de crecimiento ............................................................


Relacin entre poblacin e innovaciones trascendentales.................................................
Utensilios primitivos .........................................................................................................
Pinturas rupestres ..............................................................................................................
Primeras ciudades y civilizaciones....................................................................................
Las colonizaciones griega y fenicia ..................................................................................
Monedas griegas................................................................................................................
El apogeo del Imperio romano hacia el ao 117 d.C. ......................................................
Acueducto de Segovia .......................................................................................................
Manor medieval.................................................................................................................
El arado de ruedas .............................................................................................................
Ciudades-estado del norte de Italia en 1200 .....................................................................
La economa medieval en su apogeo.................................................................................
Banquero toscano ..............................................................................................................
Labor de punto (representacin de la Virgen Mara tejiendo) ..........................................
Rueda hidrulica................................................................................................................
Reloj mecnico..................................................................................................................
El mundo musulmn hacia el ao 1200 ............................................................................
Crecimiento del Imperio otomano, 1307-1683 .................................................................
El Imperio mongol y sus vecinos, hacia el 1300...............................................................
India, hacia el ao 1600 ....................................................................................................
El Taj Mahal ......................................................................................................................
Templo maya .....................................................................................................................
Descubrimientos portugueses en el siglo XV .....................................................................

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5.3.
5.4.
5.5.
5.6.
5.7.
6.1.
6.2.
6.3.
6.4.
6.5.
6.6.
6.7.
7.1.
7.2.
7.3.
7.4.
7.5.
7.6.
7.7.
7.8.
7.9.
7.10.
7.11.
8.1.
8.2.
8.3.
8.4.
8.5.
9.1.
9.2.
9.3.
9.4.
9.5.
9.6.
9.7.
10.1.
10.2.
10.3.
10.4.
10.5.
12.1.
12.2.
12.3.
12.4.
12.5.
12.6.
13.1.

Historia econmica mundial


Carraca portuguesa............................................................................................................
Viajes de descubrimiento del mundo, siglos XV y XVI ......................................................
Las rutas de trashumancia en Espaa................................................................................
Filibote holands ...............................................................................................................
Jacob Fugger II, el Rico ................................................................................................
La Bolsa de Amsterdam ....................................................................................................
El muelle de Amsterdam...................................................................................................
El imperio de Carlos V......................................................................................................
Expulsin de los judos .....................................................................................................
Curlandia y sus vecinos.....................................................................................................
El puerto de Venecia .........................................................................................................
Mercader holands (Daniel Bernard) ................................................................................
Posesiones coloniales en Norteamrica.............................................................................
La industria inglesa en 1700 .............................................................................................
Cercamientos.....................................................................................................................
Los ltimos cercamientos en Inglaterra ............................................................................
Moneda conmemorativa ....................................................................................................
Navegacin fluvial ............................................................................................................
Carreteras en 1770 ............................................................................................................
Coalbrookdale de noche....................................................................................................
El puente de hierro sobre el ro Severn .............................................................................
Horno de pudelado de Cort ...............................................................................................
La mquina de Newcomen................................................................................................
La industria inglesa en 1800 .............................................................................................
Densidades de poblacin en Europa en 1750 y en 1914 ...................................................
Cuencas carbonferas de Europa .......................................................................................
El convertidor Bessemer ...................................................................................................
Locomotoras de vapor.......................................................................................................
Barco de vapor en el Rdano ............................................................................................
ndice del producto nacional bruto de Europa ..................................................................
Cosecha de trigo en Nebraska ...........................................................................................
La fbrica Cockerill en Seraing, Blgica ..........................................................................
Produccin per cpita de carbn de piedra, 1820-1913 ....................................................
Consumo per cpita de carbn de piedra, 1820-1913 .......................................................
Cuenca del Ruhr................................................................................................................
rea industrial del Rhur ....................................................................................................
Consumo de carbn de piedra per cpita, 1820-1913 .......................................................
Telar manual suizo, hacia 1850 .........................................................................................
Aserradero sueco, hacia 1860 ...........................................................................................
Produccin y consumo de carbn de piedra, 1820 a 1913................................................
Industria y vas frreas rusas, hacia 1914 .........................................................................
La Europa de los tratados comerciales, hacia 1871 ..........................................................
ndice del volumen anual de exportaciones de los pases europeos..................................
Distribucin regional del comercio mundial, 1913...........................................................
Distribucin de las inversiones extranjeras en 1914 .........................................................
El reparto de frica en 1914 .............................................................................................
Imperialismo en Asia y el Pacfico, hacia 1914................................................................
Chabolismo en el Tercer Mundo .......................................................................................

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ndice
13.2. Escala de velocidades potenciales en las travesas continentales e intercontinentales,
1825-1995 .........................................................................................................................
13.3. Primera cadena de montaje de Ford ..................................................................................
14.1. Colapso econmico, 1929-1932........................................................................................
15.1. Recuperacin econmica y crecimiento de Europa Occidental, 1948-1971 .................................
16.1. El progreso econmico de las pricipales economas durante la globalizacin, 1971-1998 .

13
367
370
393
413
447

Lista de cuadros

1.1.
1.2.
7.1.
8.1.
8.2.
8.3.
8.4.
9.1.
13.1.
13.2.
13.3.
13.4.
13.5.
13.6.
13.7.
13.8.

PNB per cpita ..................................................................................................................


Indicadores de desarrollo econmico ...............................................................................
Poblacin de Inglaterra y Gales ........................................................................................
Crecimiento de la poblacin .............................................................................................
Crecimiento del ferrocarril ...............................................................................................
Alfabetizacin en algunos pases ......................................................................................
Matriculaciones en la escuela primaria en algunos pases................................................
ndices de crecimiento y volumen de productividad en Alemania en 1870-1913 ............
Poblacin mundial por continentes ...................................................................................
Tasas brutas de natalidad (TBN) y mortalidad (TBM) .....................................................
Mortalidad infantil, pases seleccionados .........................................................................
Esperanza de vida al nacer en los pases seleccionados ...................................................
Poblacin urbana...............................................................................................................
Produccin de energa primaria mundial, 1996 ................................................................
Produccin de electricidad, 1956 ......................................................................................
El comercio mundial (importaciones y exportaciones) en 1913 y 1999...........................

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Prlogo

Ante la llegada del nuevo milenio en 2001, Rondo Cameron sinti la necesidad de actualizar su concisa pero completa historia econmica mundial. Sin embargo, dado el rpido empeoramiento de su salud en el verano de 2000, no le fue posible completar la tarea. Como
me haba concedido generosamente ms crdito del justificado por las muchas revisiones
que haba hecho de la tercera edicin, se me pidi que efectuase el trabajo necesario para
preparar esta cuarta edicin. Mis revisiones, finalizadas justo al acabar el siglo XX en diciembre de 2000, nunca fueron vistas por Rondo abandon este mundo el 1 de enero de
2001, antes de cumplir setenta y cinco aos.
Adems de ser uno de los historiadores de economa americanos ms cosmopolitas
como catedrtico invitado en el Reino Unido, Francia, Alemania, Brasil y Japn y
ejerciendo de vicepresidente de la International Economic History Association, Rondo Cameron supervis las tesis de algunos de los principales historiadores econmicos de Europa, entre ellos Gabriel Tortella en Espaa, Richard Tilly en Alemania y Franklin Mendels
en Suiza. Pese a ser conocido entre los historiadores econmicos por su obra pionera sobre
el papel de las instituciones financieras en el fomento de la propagacin de la industrializacin y su insistencia en la continuidad fundamental del progreso histrico, mantuvo una
equilibrada visin global de los respectivos papeles de la tecnologa, el crecimiento demogrfico, los recursos naturales y las instituciones en este libro de texto para estudiantes
principiantes y legos interesados. Aunque he intentado conservar el estilo directo y la objetividad que caracterizaban al libro de texto de Rondo, es una intimidante tarea revisar un libro que ha sido traducido a trece idiomas y se utiliza en todo el mundo.
A lo largo de su carrera, Rondo se dedic al servicio a los dems, no slo en sus deberes
profesionales como historiador econmico, donde ejerci como director del Journal of
Economic History y luego como presidente de la Economic History Association, sino tam-

18

Historia econmica mundial

bin en apoyo de la Albert Schweitzer Foundation y especialmente su Lambarn Fellows


Program. Despus de servir como aviador naval en la Segunda Guerra Mundial, Rondo
tuvo la motivacin de estudiar economa con el objetivo de que a travs de una mejor comprensin de sta y del desarrollo econmico podramos evitar la guerra en el futuro. Este libro
fue concebido y est dedicado a ese magnfico fin, y es un honor contribuir a su continuacin
en el prximo milenio.
Gracias ante todo a Rondo por su ejemplaridad acadmica a lo largo de los aos y su receptividad a las crticas constructivas que recibi de muchos de sus colegas historiadores
econmicos, pero tambin al continuado cuidado y la atencin puestos a su obra por parte
de Ken McLeod, el editor inicial de Oxford University Press. Dos rbitros annimos han
ayudado a afinar la presentacin de mis actualizaciones y revisiones, en tanto que Paul
Donnelly, el editor de economa de Oxford, ha asegurado la oportuna produccin de esta
cuarta edicin.
Larry NEAL
Urbana, Illinois

1. Introduccin:
historia econmica
y desarrollo econmico

Por qu unas naciones son ricas y otras pobres? Esta pregunta aparentemente simple remite al fondo de uno de los problemas contemporneos ms apremiantes: el del desarrollo
econmico desigual. Slo la guerra y la paz, la presin demogrfica y la salubridad ambiental y, por tanto, la supervivencia de la especie humana, son cuestiones de similar magnitud. Por su causa se han producido revoluciones y golpes de Estado; gobiernos totalitarios y dictaduras militares han privado a naciones enteras de libertad poltica, y a muchos
individuos de la libertad personal e incluso de su vida. Millones de personas han muerto de
hambre, desnutricin y enfermedad de forma lamentable y gratuita; no porque no se dispusiera de comida y de recursos, sino porque no podan distribuirse entre los necesitados. Estados Unidos y otros pases ricos han gastado miles de millones de dlares en bienintencionados intentos de ayudar a sus vecinos menos afortunados. A pesar de estos variados
esfuerzos, la diferencia entre la renta del relativamente pequeo nmero de naciones opulentas y la de la inmensa mayora de las empobrecidas no slo se mantiene, sino que aumenta ao tras ao.
La situacin parece paradjica. Si unas naciones son ricas y otras pobres, por qu las
pobres no adoptan la poltica y los mtodos que han hecho ricas a las otras? En realidad, dichos intentos se han llevado a cabo pero, en la mayora de los casos, sin xito notable. El
problema es mucho ms complicado de lo que parece a primera vista. En primer lugar, no
existe un acuerdo general respecto a cules mtodos y polticas se deben las altas rentas de
las naciones ricas. En segundo lugar, incluso en el caso de que tal acuerdo existiese, no es
nada seguro que mtodos y polticas similares produjesen los mismos resultados en las distintas circunstancias geogrficas, culturales e histricas de las actuales naciones con rentas
bajas. Por ltimo, aunque muchas investigaciones abordan este problema, ni los eruditos ni
los cientficos que se han ocupado del tema han presentado an una teora sobre el desarro-

20

Historia econmica mundial

llo econmico que sea til desde un punto de vista operativo y que se pueda aplicar de forma general.
Hay varios modos de plantear el estudio del desarrollo econmico, que, por fortuna, no
se excluyen entre s. El enfoque histrico utilizado en este libro no aspira a presentar una
teora general sobre el desarrollo econmico que sea aplicable universalmente. A diferencia
de otros enfoques, el anlisis histrico puede concentrarse en los orgenes de los desiguales
niveles de desarrollo existentes en la actualidad. Un diagnstico correcto de los orgenes
del problema no garantiza por s solo una receta eficaz, pero difcilmente puede esperarse
que el problema se remedie sin tal diagnstico. En segundo lugar, al concentrarse en los
ejemplos de crecimiento y disminucin que nos ofrece el pasado, el enfoque histrico puede aislar los fundamentos del desarrollo econmico, sin dejarse distraer por discusiones sobre la eficacia o la conveniencia de polticas concretas aplicadas a problemas actuales especficos. En otras palabras, es un instrumento que facilita la objetividad y la claridad de
pensamiento.
Frecuentemente, los gobernantes y sus equipos de expertos, al enfrentarse a la responsabilidad de proponer y llevar a cabo una poltica de desarrollo, minimizan la posible aportacin del anlisis histrico a la solucin de sus problemas, alegando que la situacin contempornea es nica y que, por tanto, la historia no es relevante. Semejante postura
contiene una doble falacia. En primer lugar, quienes desconocen el pasado no estn capacitados para generalizar sobre l. En segundo lugar, ese modo de pensar niega implcitamente
la uniformidad de la naturaleza, incluyendo el comportamiento de las personas y de las instituciones sociales, un supuesto en el que se basa toda investigacin cientfica. Tales posturas revelan la facilidad con que, por falta de perspectiva histrica, se pueden confundir los
sntomas de un problema con sus causas.
Este libro trata de ser una introduccin tanto al estudio de la historia econmica como
del desarrollo econmico. Sin embargo, no pretende ser completo en ninguno de los dos
aspectos. Existen muchas razones vlidas para estudiar la historia, aparte de su posible
aportacin a la solucin de los problemas prcticos contemporneos; asimismo, para un
completo entendimiento del problema del desarrollo econmico, deben emplearse tambin
otros mtodos de estudio y observacin. En este estudio general del desarrollo econmico
de la humanidad desde la Prehistoria hasta el presente, se resaltan ciertas lecciones de la
historia. Aunque algunos historiadores creen que su funcin es dejar que los hechos hablen por s mismos, los hechos responden tan slo a las preguntas concretas que formula el investigador que los aborda. Esto implica inevitablemente un proceso de seleccin,
consciente o inconsciente, y con mayor razn en un volumen tan breve y sinptico como
ste.
Pero, antes de acometer la narracin histrica, es necesario definir ciertos trminos y
formular algunos conceptos bsicos que guiarn el anlisis posterior.

1.

Desarrollo y subdesarrollo

En 1999 la renta media o per cpita de los residentes en Estados Unidos era de aproximadamente 30.000 dlares. En Noruega, el pas ms prspero de Europa, ascenda a ms de
26.000 dlares. (Estas cifras estn ajustadas para justificar la paridad del poder adquisiti-

1. Introduccin: historia econmica y desarrollo econmico

21

vo.) La media de Europa Occidental en su conjunto era de casi 23.000 dlares. Entre Estados Unidos y Europa Occidental suman algo ms del 11% de la poblacin mundial, sin embargo generan ms del 56% de la produccin econmica del mundo. Si aadimos Japn,
Canad, Australia y Nueva Zelanda a los antes mencionados, los porcentajes ascienden al
14% de la poblacin y a casi el 77% de la renta (producto nacional bruto en poder adquisitivo paridad con el dlar). Hay un nmero igual de pases con rentas elevadas, pero principalmente se componen de enclaves urbanos como Hong Kong y Singapur, los pequeos estados
petrolferos del Golfo, o ciertas islas dedicadas al blanqueo de dinero, todos los cuales
atienden las demandas del mundo industrializado 1. Claramente, la clave de las rentas altas
per cpita es crear una moderna economa industrial o hallar un modo de proporcionar importantes servicios a dichas economas.
En el otro extremo, la renta per cpita en Sierra Leona, actualmente el pas ms pobre
del mundo, era de 425 dlares; en Tanzania, de unos 480 (es decir, 100 dlares menos que
en 1993); 2.200 dlares en India y 1.430 en Bangladesh. Se cree que la renta per cpita en
la Repblica Popular China, donde vive ms de una quinta parte de la poblacin mundial,
se sita aproximadamente en unos 3.345 dlares. La renta per cpita en Amrica Latina oscila entre los 11.524 dlares de Argentina que es casi el doble que los 6.524 de Brasil
y los 2.245 dlares de Bolivia. El cuadro 1.1 presenta las rentas per cpita en los ltimos
aos de una muestra representativa de pases.
En 1998 haba un total de 63 naciones cuya renta media o per cpita era inferior a 760
dlares, a las que hay que aadir otras 93 con rentas que oscilaban entre 760 y 9.360 dlares. Las naciones incluidas en estas dos categoras son conocidas como pases pobres,
Cuadro 1.1 PNB per cpita, pases seleccionados, alrededor de 1999 (en dlares
de 1999)
Economas de renta alta (media)
Estados Unidos .......................................
Canad ....................................................
Japn .......................................................
Alemania.................................................
Francia ....................................................
Israel .......................................................
Reino Unido............................................
Espaa.....................................................

29.605
23.582
23.257
22.169
21.175
20.585
20.906
16.212

Renta media-baja (media)


Federacin Rusa......................................
Turqua ....................................................
Colombia.................................................
Tailandia..................................................
El Salvador..............................................
China.......................................................
Egipto......................................................
Indonesia.................................................

6.271
6.177
5.954
5.757
4.069
3.345
3.263
2.626

Renta media-alta (media)


Corea del Sur ..........................................
Portugal ...................................................
Grecia......................................................
Hungra ...................................................
Polonia ....................................................
Brasil.......................................................

14.806
14,701
13.943
10.814
7.980
6.524

Pases de renta baja (media)


Bolivia.....................................................
India ........................................................
Ghana ......................................................
Bangladesh..............................................
Tanzania ..................................................
Sierra Leona............................................

2.245
2.217
1.823
1.430
480
425

FUENTE:

Banco Mundial, World Development Report, 2000 (Nueva York, 2000).

22

Historia econmica mundial

Cuadro 1.2 Indicadores del desarrollo econmico, seleccin de pases


Tasa
bruta de
natalidad
(1998)

Tasa
bruta de
mortalidad
(1998)

Esperanza
de vida
al nacer
(1998)

Mdicos
por 1.000
habitantes
(1997)

Consumo
de energa
per cpita a

Pases de renta alta


Estados Unidos ..................
Suiza ..................................
Reino Unido ......................
Espaa ...............................
Japn..................................

14
11
12
9
10

9
9
11
9
7

77
79
77
78
81

2,70

8.076
3.699
3.863
2.729
4.084

Pases de renta media


Bolivia ...............................
Costa Rica .........................
Bielorrusia .........................
Hungra..............................
Indonesia ...........................
Mxico...............................

32
22
9
10
23
28

9
4
13
14
8
5

62
77
68
71
65
72

1,30
1,44

3,50

1,30

548
769
2.449
2.492
693
1.501

Pases de renta baja


Chad...................................
China .................................
Etiopa ...............................
India...................................
Honduras ...........................

45
16
45
27
33

16
8
20
9
5

48
70
43
63
69

1,99

b
0,79 b

907
287
479
532

a: equiv. en kilogramos de petrleo, 1993; b: 1970; c: menos del 5%; d: antigua URSS.
FUENTE:

Banco Mundial, World Development Report, 1995 (Nueva York, 1995); United Nations Demographic Yearbook,
Main Aggregates 1988-1989 (Nueva York, 1991).

de baja renta y subdesarrollados (o, eufemsticamente, menos desarrollados o en


desarrollo). No hay duda de que, por su baja renta, son pobres, pero por qu subdesarrollados?
Las estadsticas de la renta per cpita son, en el mejor de los casos, medidas brutas del
nivel de desarrollo econmico. En primer lugar, se trata tan slo de estimaciones aproximadas. Adems, por una serie de razones tcnicas, las comparaciones entre las rentas de unos
y otros pases son especialmente poco fiables. Pero hay otras medidas del desarrollo o subdesarrollo que, aunque menos globales, resultan ms grficas. El cuadro 1.2 muestra algunas de
ellas, desde la esperanza de vida de un ciudadano medio hasta la posibilidad de comunicarse con otros o de realizar viajes. Como consecuencia de los altos ndices de mortalidad, la
esperanza de vida al nacer oscila entre los 40 y los 69 aos en los pases subdesarrollados

1. Introduccin: historia econmica y desarrollo econmico

Distribucin del PIB


por sectores (%)
AgriIndusServicultura
tria
cios

23

Poblacin
urbana, %
del total
(1998)

Telfonos
por 1.000
(1998)

Televisores
por 1.000

Porcentaje
de adultos
no alfabetizados (1990)

c
c
c
c
c
3
c
c

22
28
39

116
387
314
437
134
254

16
5
1

15
10

22

35
43
18
16

1
272
5
69
90

62
18
65
45
27

15

26

37

72

61

77
68
89
77
78

644
661
542
403
503

847
535
642
506
707

17
15
d
14 d
6
16
5

28
24
d
44 d
34
44
26

55
61
d
42 d
60
40
69

61
47
70
63
38
74

69
161
227
304
25
97

38
19
56
27
23

15
50
7
26
30

46
31
38
46
47

23
31
16
27
50

1
56
3
19
37

Gasto en
educacin
% del PIB

1992 (Nueva York, 1994). Unesco, Statistical Yearbook, 1994; Naciones Unidas, National Account Statistic: Analysis of

de Asia, frica y Latinoamrica, mientras que en Europa Occidental y Norteamrica est


muy por encima de los 70. Gran parte de esta diferencia se explica por los muy superiores
ndices de mortalidad infantil de los pases pobres. A la luz de estas cifras, no constituye
ninguna sorpresa que las prestaciones sanitarias sean mucho ms abundantes en las naciones ricas: en Estados Unidos hay aproximadamente un mdico por cada 370 habitantes, y
en Austria uno por cada 345, frente al uno por cada 769 de Bolivia, 1.818 de Irak, 25.000
de Nepal, y uno por cada 33.000 en Nigeria! En trminos todava ms materialistas, en Estados Unidos por cada 1.000 personas hay 767 automviles; en Francia, 530; y una media
de slo 9 por cada 63 en las economas de rentas bajas y 116 para el mundo en su totalidad.

24

2.

Historia econmica mundial

Crecimiento, desarrollo y progreso

En el lenguaje corriente los trminos crecimiento, desarrollo y progreso a menudo se usan


como si fuesen sinnimos. Sin embargo, para nuestros fines cientficos es necesario establecer una distincin entre ellos, aun cuando tal distincin se establezca con una cierta arbitrariedad. En este libro definimos el crecimiento econmico como el incremento sostenido de la produccin total de bienes y servicios que genera una sociedad determinada. En
las ltimas dcadas, este producto total se ha medido atendiendo a la renta nacional o al
producto nacional bruto (PNB). En la economa global de hoy, para las autoridades estadsticas cada vez es ms difcil seguir los pagos de renta entre pases, sobre todo cuando los
bienes y servicios los producen sus ciudadanos en otros pases. Estos pagos deben ser obtenidos para medir la renta nacional y el producto nacional bruto (PNB). En lo que respecta a
la mayor parte de las discusiones de este libro, la diferencia entre estos conceptos puede ser
ignorada, pues las tres magnitudes se mueven casi siempre al unsono en la misma direccin. Aunque no existen datos sobre la renta nacional de pocas anteriores, en ocasiones
puede calcularse y, en cualquier caso, aun cuando no se disponga de cifras precisas, en general se puede establecer, basndose en datos indirectos, si el producto total aument, disminuy o permaneci aproximadamente constante durante un perodo dado.
El crecimiento en el producto total puede darse por un aumento en los factores de produccin tierra, mano de obra y capital, o porque se d una utilizacin ms eficaz de
cantidades equivalentes de dichos factores de produccin. Si aumenta la poblacin puede
haber crecimiento del producto total, pero no necesariamente del producto total per cpita;
puede incluso darse la circunstancia de que este ltimo disminuya si la tasa de crecimiento
de la poblacin supera la de crecimiento del producto. Para establecer comparaciones relativas al nivel de bienestar, el crecimiento econmico slo es significativo cuando se mide
en trminos de producto per cpita.
Asimismo, comparar los productos de dos sociedades distintas, o de una misma sociedad en momentos muy alejados en el tiempo, resulta difcil sobre todo por dos razones. Por
regla general, la renta nacional y otras magnitudes similares se dan en unidades monetarias,
pero las unidades monetarias tienen un valor notoriamente inestable, y con frecuencia son
difciles de comparar unas con otras. En principio, lo que necesitaramos es un modo de
medir la renta real, es decir, medir la renta en unidades de valor real constante. Pasaremos por alto los obstculos que habra que superar para obtener tal medida, pero damos por
sentado que el lector los tendr en cuenta al valorar las comparaciones que haremos de aqu
en adelante. Una segunda dificultad es la de comparar los productos de dos economas distintas cuando existe gran diferencia en su composicin: por ejemplo, cuando uno consiste
principalmente en productos agrcolas que no necesitan o apenas necesitan elaboracin, mientras que el otro consiste fundamentalmente en productos industriales. No hay
una solucin clara y definitiva para este problema, pero por lo general sus dimensiones
cuantitativas no impiden un anlisis fructfero.
El trmino desarrollo econmico, tal como se emplea en este libro, significa crecimiento econmico acompaado por una variacin sustancial en las estructuras o en la organizacin de la economa, por ejemplo, pasar de una economa local de subsistencia a mercados
y comercio, o el crecimiento relativo de la produccin de bienes industriales y servicios
respecto de la agricultura. El cambio estructural o de organizacin puede ser la causa del

1. Introduccin: historia econmica y desarrollo econmico

25

crecimiento, pero no necesariamente; a veces la sucesin causal se mueve en direccin


contraria, o bien puede que ambos cambios sean el fruto conjunto de otros cambios dentro
o fuera de la economa. Los conceptos de estructura econmica y cambio estructural se discutirn ms adelante y con ms detalle en este captulo.
El crecimiento econmico, tal como lo hemos definido aqu, es un proceso reversible.
Es decir, al crecimiento puede seguir la decadencia. Lgicamente, el desarrollo econmico
tambin es reversible, aunque de hecho es raro que se produzca una regresin a estructuras
o formas de organizacin idnticas. Es ms frecuente que inmediatamente despus de un
perodo prolongado de decadencia econmica o durante el mismo se d algn tipo de
regresin econmica, un retroceso a formas ms simples de organizacin, pero por lo general diferentes de las que existan antes.
Aunque por lo comn se considera que el desarrollo y el crecimiento son cosas buenas, ambos son, en principio, trminos desprovistos de valor, en el sentido de que los dos
pueden medirse y describirse sin referencia a normas ticas. Sin duda, no es este el caso del
trmino progreso econmico, a no ser que se le d una definicin sumamente restrictiva.
La moral secular moderna equipara con frecuencia crecimiento y desarrollo a progreso,
pero no necesariamente existe tal conexin. Segn algunos criterios ticos, un mayor bienestar material podra considerarse perjudicial para la naturaleza espiritual del ser humano.
Ni siquiera con criterios contemporneos pueden considerarse sntomas de progreso la produccin cada vez mayor de armas nucleares, qumicas y biolgicas, o la utilizacin de
sistemas productivos que envenenan el medio ambiente, aunque sean manifestaciones
de desarrollo econmico.
Otra razn por la que crecimiento y desarrollo no se pueden equiparar automticamente
a progreso es que un aumento de la renta per cpita no nos dice nada respecto a la distribucin de dicha renta. Qu constituye una buena o mala distribucin de la renta es una
cuestin normativa sobre la que la economa poco puede decir. Puede indicar qu tipo de
distribucin de la renta favorece ms el crecimiento en ciertas situaciones, pero, desde el
punto de vista moral, esto viene a ser un argumento circular. Bajo ciertos supuestos ticos
es posible sostener que son preferibles rentas per cpita ms bajas distribuidas ms equitativamente a rentas medias altas distribuidas de modo menos equitativo. Sin embargo ese
tipo de debates quedan fuera del alcance de este libro. En las pginas que siguen, crecimiento y desarrollo se describirn y analizarn sin referencia alguna al trmino progreso.

3.

Factores determinantes del desarrollo econmico

La economa clsica desarroll la clasificacin tripartita de los factores de produccin:


tierra, mano de obra y capital. (A veces se inclua un cuarto factor, el empresarial, entendido como el esfuerzo o talento necesarios para combinar u organizar los otros tres.) En un
momento dado, y sujeto a ciertos supuestos que se especificarn ms adelante, el producto
total de una economa lo determina la cantidad de factores de produccin empleados. Esta
clasificacin y las diversas frmulas que de ella pueden derivarse, como, por ejemplo, la
famosa ley de rendimientos decrecientes (tema sobre el que ms tarde nos extenderemos),
son indispensables para el anlisis econmico moderno y sumamente tiles, asimismo, en
el estudio de la historia econmica. Sin embargo, como marco para el anlisis del desarro-

26

Historia econmica mundial

llo econmico, esta clasificacin es muy limitada. Presupone que los gustos, la tecnologa
y las instituciones sociales (por ejemplo, las diferentes formas de organizacin social, econmica y poltica, el sistema legal, e incluso la religin) nos vienen dados y son fijos, o lo
que viene a ser lo mismo, que no tienen nada que ver con el proceso productivo. Por supuesto, en la realidad histrica, todos ellos estn estrechamente relacionados con el proceso
productivo y todos se encuentran sujetos a modificaciones. De hecho, los cambios tecnolgicos e institucionales son la fuente de transformacin ms dinmica de toda la economa.
Constituyen, por tanto, el manantial ms profundo de desarrollo econmico.
Dicho de otro modo, al analizar la economa en un momento dado (esttica econmica),
o incluso en momentos sucesivos, siempre que los intervalos no sean grandes (dinmica o
esttica comparativa), es permisible considerar factores como los gustos, la tecnologa y las
institucionales sociales, parmetros es decir, constantes de un sistema dentro del cual
las cantidades y los precios de los factores convencionales de produccin son las variables
principales. Sin embargo, cuando pasamos del anlisis econmico a corto plazo al estudio
del desarrollo econmico, los parmetros se convierten en las variables ms importantes.
Por tanto, para analizar el cambio econmico en la historia, es necesario una clasificacin
ms amplia de los factores determinantes del producto.
En dicha clasificacin, el producto total en un momento dado y la tasa de cambio del
producto a travs del tiempo se conciben como funciones de la mezcla de la poblacin,
los recursos, la tecnologa y las instituciones sociales 2. Por supuesto, cada uno de estos
cuatro factores no es una variable individual, sino una amalgama de variables. No es suficiente considerar la poblacin slo en trminos de su cantidad total; ciertas caractersticas
de la misma estn ntimamente relacionadas con su comportamiento econmico: su distribucin por edades y sexo, sus caractersticas biolgicas (estatura, fuerza, salud, etc., de sus
miembros), el nivel de sus tcnicas adquiridas (vase ms adelante el concepto de capital
humano) y su tasa de participacin laboral, entre otras.
Los recursos son lo que los economistas clsicos denominaban, en un sentido amplio,
tierra. El trmino abarca no slo la cantidad de tierra, la fertilidad del suelo y los recursos naturales convencionales, sino tambin el clima, la topografa, la disponibilidad de
agua y otras caractersticas del medio, incluida la localizacin.
En los ltimos siglos, las innovaciones tecnolgicas han sido la fuente ms dinmica de
cambio econmico y desarrollo. Hace poco ms de cien aos no existan ni el automvil, ni
el avin, ni la radio, ni la televisin, por no mencionar los ordenadores y numerosos medios de destruccin; hoy, segn algunas voces crticas, amenazan con dominar nuestras vidas. Pero no siempre el cambio tecnolgico ha sido as de rpido. La tecnologa de la Edad
de Piedra se mantuvo sin apenas cambios durante miles de aos. Todava hoy en algunas
zonas del mundo se utilizan mtodos de produccin agrcola que siguen siendo esencialmente iguales a los de los tiempos bblicos. Dada una tecnologa concreta, ya sea de la Europa medieval o de la Amrica precolombina, los recursos de que dispone una sociedad son
los que determinan los lmites econmicos mximos que dicha sociedad puede alcanzar.
Sin embargo, el cambio tecnolgico permite que tales lmites aumenten, tanto mediante el
descubrimiento de nuevos recursos como por una utilizacin ms eficaz de los factores de
produccin convencionales, especialmente del trabajo del hombre. Hoy da, en Estados
Unidos viven ms de 250 millones de habitantes con uno de los niveles de vida, en el aspecto material, ms altos jams alcanzados. Antes de la llegada de los europeos, sus habi-

1. Introduccin: historia econmica y desarrollo econmico

27

tantes empleaban una tecnologa de la Edad de Piedra y slo unos pocos millones, y con
apuros, poda vivir en esa misma rea. La Europa medieval, con una tecnologa mucho ms
avanzada que la de la Amrica precolombina, alcanz un mximo de quiz 80 millones de
habitantes al principio del siglo XIV antes de que su nmero bajase a 50 millones o menos,
como resultado de una tremenda crisis demogrfica. Cuatrocientos aos despus, tras un
largo perodo de cambios constantes pero no dramticos en la tecnologa y en la organizacin, la poblacin haba aumentado a aproximadamente 150 millones. Hoy, despus de
tan slo dos siglos de crecimiento econmico basado en la nueva tecnologa, la poblacin
de Europa es de ms de 500 millones, y sus miembros gozan de una opulencia mucho mayor de la que sus antepasados del siglo XIV, o incluso del XIX, hubiesen imaginado.
La relacin entre poblacin, recursos y tecnologa dentro de la economa est condicionada por las instituciones sociales, entre las cuales se cuentan los valores y modos de pensar. (Este conjunto de variables a veces se denomina tambin contexto sociocultural o
matriz institucional de la actividad econmica.) Normalmente, las instituciones que tienen mayor relevancia en las economas nacionales y otros conjuntos similares son la estructura social (nmero, tamao relativo, base econmica y fluidez de las clases sociales),
la naturaleza del Estado o del rgimen poltico, y las inclinaciones religiosas o ideolgicas
de los grupos o clases dominantes (y de las masas, si difieren de las de los grupos dominantes). Asimismo, quiz debamos tener en cuenta un buen nmero de instituciones menores, como las asociaciones voluntarias (empresas, sindicatos, colectivos de agricultores), el
sistema educativo, e incluso la estructura familiar (extendida o nuclear) o cualquier otra va
de adquisicin de valores morales.
Una funcin social de las instituciones consiste en proporcionar elementos de continuidad y estabilidad, sin los cuales las sociedades se desintegraran; pero puede ocurrir que, al
realizar esta funcin, acten como obstculo para el desarrollo econmico, poniendo trabas
al trabajo humano, impidiendo la explotacin racional de los recursos (el caso de las vacas
sagradas de la India) o inhibiendo la innovacin y difusin de la tecnologa. Sin embargo,
tambin existe la posibilidad de que se produzcan innovaciones en las instituciones, con
consecuencias parecidas a las de las innovaciones en la tecnologa; esto es, que posibiliten
una utilizacin ms eficaz o intensiva tanto de los recursos materiales como de la inventiva
y la energa humanas. Ejemplos histricos de innovaciones institucionales son los mercados organizados, la acuacin de moneda, las patentes, los seguros y las diversas formas de
empresas comerciales, como las sociedades annimas modernas. En los captulos que siguen se pondrn de relieve muchas otras.
Una enumeracin completa de todas las instituciones sociales que de un modo u otro
tienen que ver con la economa ocupara muchas pginas y, por otra parte, el anlisis de la
mutua influencia con otras variables tambin relacionadas con aqulla es el aspecto ms difcil y frustrante del estudio de la historia econmica; pero cualquier intento de comprender
las modalidades y la naturaleza del desarrollo econmico que no haga referencia a ellas
est abocado al fracaso. Sin embargo, en el actual nivel de conocimiento no disponemos de
un enfoque sistemtico a priori con el que estudiar su relacin con la actividad econmica; por tanto, en el contexto de cada problema o episodio especfico, el estudioso o investigador tendr que establecer cules son las instituciones relacionadas con la economa e
intentar analizar la naturaleza de sus interacciones respecto de variables ms puramente
econmicas.

28

Historia econmica mundial

Los estudiosos marxistas afirman haber descubierto la clave para la comprensin, no


slo de todo proceso econmico, sino tambin de la evolucin de la humanidad. Segn
ellos, el elemento clave es el modo de produccin (ms o menos equivalente a lo que en
nuestro esquema previamente esbozado denominamos tecnologa); todo lo dems la
estructura social, la naturaleza del Estado, la ideologa dominante, etc. es mera superestructura. La lucha entre las clases sociales por el control de los medios de produccin proporciona el elemento dinmico. Si bien algunos aspectos del anlisis marxista son tiles
para entender la historia econmica, el sistema en conjunto est demasiado simplificado y,
en manos de quienes lo llevan a la prctica, es excesivamente dogmtico. Uno de sus puntos ms dbiles es que, al destacar el modo de produccin, no ofrece explicacin satisfactoria del proceso de cambio tecnolgico. Tambin yerra al considerar que las instituciones sociales estn determinadas exclusivamente por la infraestructura econmica.
Una teora similar, aunque menos cargada de ideologa, considera que el desarrollo econmico es el resultado de la tensin o lucha permanente entre el cambio tecnolgico y las
instituciones sociales. Segn esta teora, a veces denominada institucionalista, la tecnologa es el elemento dinmico que favorece el progreso, mientras que las instituciones se
oponen invariablemente al cambio 3. Esta teora presenta una serie de brillantes aciertos al
abordar el proceso del cambio histrico, pero tiene el defecto de considerar el cambio tecnolgico un proceso automtico o cuasiautomtico y, adems, simplifica en exceso la relacin entre las instituciones y la tecnologa. Al igual que la teora marxista, cree que puede
pronosticarse el resultado final. De hecho, como se ver en los captulos siguientes, la relacin entre recursos, tecnologa, instituciones y poblacin es compleja, interdependiente y
en modo alguno puede predecirse.

4.

Produccin y productividad

Produccin es el proceso mediante el cual los factores de produccin se combinan entre s


para fabricar los bienes y servicios que desea la poblacin. La produccin puede medirse
en unidades fsicas (o unidades de servicios idnticos) o en trminos de valor es decir, su
valor monetario. Se puede comparar la produccin de, pongamos, dos huertos de manzanos, atendiendo a los kilos producidos en cada uno; comparar la produccin de un huerto
de manzanas y un naranjal en los mismos trminos es mucho menos significativo. Para
efectuar una comparacin til en este caso se debera convertir la medida fsica a trminos
de valor; es decir, multiplicar el nmero de kilos de cada uno por los precios respectivos
para llegar a sus valores totales.
La productividad es la relacin entre lo obtenido tras un proceso productivo y los factores de produccin utilizados. Igual que en el caso de la produccin, puede medirse en unidades fsicas x kilos de trigo por hectrea, y unidades de produccin por hombre-hora
o en trminos de valor. Para medir la productividad del factor total, es decir, la suma de la
productividad del conjunto de todos los factores, es necesario utilizar trminos de valor.
La productividad de los factores de produccin depende de una multitud de elementos.
Hay tierras ms frtiles que otras y obreros ms fuertes o ms hbiles que otros. La productividad del capital depende en parte de la tecnologa que incorpora: un tractor que rinda
adecuadamente es ms productivo que su equivalente en arados tirados por bueyes, y un

1. Introduccin: historia econmica y desarrollo econmico

29

generador elctrico es ms productivo que su equivalente en simples ruedas hidrulicas.


Adems, ciertas combinaciones de los factores de produccin sirven para incrementar la
productividad. Por ejemplo, la fertilidad del suelo puede aumentar aadiendo abonos es
decir, capital; los trabajadores que disponen de maquinaria apropiada son ms productivos que los que trabajan slo con las manos o con herramientas sencillas y, en la mayora
de los casos, los que saben leer y escribir lo son ms que los analfabetos.
Esta reflexin nos conduce a una combinacin determinada de los factores de produccin, al capital humano. El capital humano (no los esclavos, aunque hubo un tiempo en que
se les consideraba capital) es el resultado de la inversin en conocimientos, habilidad o capacitacin. Tal inversin puede adoptar la forma de escolarizacin formal (un universitario,
por ejemplo, es una considerable inversin), de aprendizaje, o de capacitacin a travs de la
prctica del oficio. Sea cual sea el modo de adquirirlo, una de las diferencias ms notables
e importantes que se observan entre las economas ms avanzadas y las menos desarrolladas es la de capital humano per cpita.
Los datos empricos de las ltimas dcadas muestran de forma inequvoca que, en las
economas avanzadas, los incrementos de los factores convencionales de produccin constituyen tan slo una mnima parte del aumento de su produccin. En otras palabras, lo que
ha aumentado, y mucho, es la productividad del conjunto de los factores de produccin.
A qu se debe tal aumento? Ya hemos adelantado varias respuestas a la pregunta; est claro que entre los principales factores determinantes estn los avances tecnolgicos, las mejoras en la organizacin, tanto a nivel macro como microeconmico (incluidas las llamadas
economas a escala), y, sobre todo, la mayor inversin en capital humano. Si bien a lo
largo de toda la historia escrita e incluso antes, como muestran los captulos posteriores se han producido aumentos de la productividad, llama extraordinariamente la atencin el alcanzado en los ltimos cien aos.
En este punto, quiz sea til examinar con ms detalle la llamada ley de rendimientos
decrecientes, la cual podra denominarse con mayor precisin ley de la productividad marginal decreciente. Un sencillo ejemplo hipottico ilustrar su importancia. Imaginemos un
campo de cultivo de 100 hectreas (su tamao exacto carece de importancia). Con una tecnologa dada, sea simple o sofisticada, un nico trabajador obtendr cierta produccin, digamos, 10 kilos de trigo. La incorporacin de un segundo trabajador divide el trabajo, lo
que permite obtener una produccin de ms del doble, quiz 25 kilos; es decir, el producto
marginal es de 15. Un tercer trabajador podra aumentar la produccin an ms, a 45 kilos,
lo que supondra un producto marginal de 20, y as sucesivamente. En otras palabras, hasta
un cierto punto, cada nuevo trabajador empleado aumenta el producto marginal. Sin embargo, al ir aadiendo ms y ms trabajadores llega un momento en que se estorban unos a
otros, pisotean la cosecha, y as sucesivamente, y en ese caso el producto marginal disminuye: ste es el concepto de la ley de rendimientos decrecientes.
Vamos a trasladar este ejemplo simplista al caso de una sociedad. Recordemos que en el
ejemplo suponamos recursos fijos (100 hectreas) y una tecnologa dada (sin innovaciones
que pudieran acrecentar la productividad). Si en un cierto momento, la sociedad tiene una
poblacin relativamente menor que los recursos de que dispone, podr, durante algn tiempo, aumentar el nmero de sus miembros, as como su renta per cpita. Pero, a la larga, en
cuanto utilice sus recursos plenamente, el aumento de la poblacin provocar una disminucin de la productividad marginal, y, por tanto, de la renta real. Esta disyuntiva slo puede

30

Historia econmica mundial

resolverse mediante una innovacin que acreciente la productividad, sea tcnica, institucional, o ambas a la vez.
En 1798, el reverendo Thomas R. Malthus, un clrigo britnico convertido en economista, public su famoso Principle of Population [Primer ensayo sobre el principio de la poblacin]. En l supona que la pasin entre los sexos llevara a la poblacin a crecer en
proporcin geomtrica (2, 4, 8...), mientras que los alimentos creceran en proporcin aritmtica (1, 2, 3...). Lleg a la conclusin de que, ante la ausencia de frenos morales, como el
celibato o el matrimonio a edad madura (no pudo prever la contracepcin artificial), la mayora de la poblacin estara condenada a niveles de vida de mera subsistencia, como consecuencia de la intervencin de la ley de rendimientos decrecientes y a los reveses positivos
que suponen el hambre, la guerra y la peste. Ahora, casi 200 aos despus, podra parecer que
Malthus se equivoc, al menos por lo que se refiere a las naciones industrializadas. Pero
hubo otra cosa que desde luego Malthus tampoco poda prever: la cantidad de innovaciones
tecnolgicas e institucionales que han acrecentado la productividad, aplazando repetidamente la intervencin de la ley de rendimientos decrecientes. No obstante, para muchas de
las naciones de lo que llamamos el Tercer Mundo los ms pobres de los pobres, el fantasma malthusiano an es una lgubre realidad.

5.

Estructura econmica y cambio estructural

El concepto de estructura econmica (que no hay que confundir con el de estructura social,
aunque ambas son afines) comprende la relacin entre los diversos sectores de la economa, especialmente entre los tres sectores principales, conocidos como primario, secundario y terciario 4. En el sector primario se incluyen aquellas actividades cuyos productos
se obtienen directamente de la naturaleza: la agricultura, la pesca, la explotacin forestal.
El secundario agrupa las actividades que transforman o elaboran los productos de la naturaleza, como la industria y la construccin. El terciario o sector servicios no se ocupa de
productos o bienes materiales, sino de servicios; stos cubren desde el servicio domstico y
personal (cocineros, doncellas, peluqueros, etc.) hasta los servicios financieros y comerciales
(dependientes, comerciantes, banqueros, agentes de bolsa, etc.), profesionales (mdicos,
abogados, educadores) y estatales (carteros, burcratas, polticos, militares, etc.). (Hay ciertas ambigedades y anomalas: por ejemplo, la minera pertenece por lgica al sector primario, pero con frecuencia se la considera parte del secundario; del mismo modo, los transportes, un servicio, a menudo forman parte del sector secundario. La caza, la ms
importante actividad primaria del Paleoltico, est conceptuada actualmente como una actividad recreativa: consumo en lugar de produccin.)
Durante miles de aos, desde las primeras civilizaciones hasta hace menos de un siglo,
la principal ocupacin de la gran mayora de la humanidad era la agricultura. Si examinamos el cuadro 1.2 veremos que ste es an el caso de las naciones de rentas bajas. Esto era
debido a la baja productividad, que obligaba a concentrarse slo en la produccin de alimentos para sobrevivir. Hace unos pocos cientos de aos, y por razones que se explicarn
en captulos posteriores, la productividad de la agricultura empez a crecer, poco a poco al
principio, ms rpidamente despus. Segn aumentaba, se iban necesitando menos trabajadores en la produccin de bienes de subsistencia y haba ms que podan dedicarse a otras

1. Introduccin: historia econmica y desarrollo econmico

31

actividades productivas. De este modo comenz el proceso de industrializacin, que se extendi desde el final de la Edad Media hasta mediados del siglo XX (en Europa Occidental
y Norteamrica; en gran parte del resto del mundo el proceso todava est en curso). En las
naciones industrializadas ms avanzadas, la proporcin de mano de obra empleada en la
agricultura cay, del 90 u 80% del total, a menos del 50% a finales del siglo XIX, y ms recientemente a menos del 10%. Lo mismo ocurri con la proporcin de la renta total o PNB
proveniente de la agricultura, aunque el valor total de la produccin agrcola aument considerablemente en trminos absolutos.
A medida que disminua el porcentaje de mano de obra dedicada a la agricultura, aumentaba el de la dedicada al sector secundario, aunque no en la misma proporcin; en las
naciones altamente industrializadas es tpico que la industria y profesiones afines empleen
entre el 30 y el 50% de la fuerza de trabajo, quedando el resto dividido entre los sectores
primario y terciario. El incremento de la proporcin de mano de obra en el sector secundario se vio acompaado por el correspondiente en la proporcin de renta proveniente de ese
sector.
Los procesos gemelos de cambio en las proporciones de mano de obra empleada y de la
renta obtenida en los dos sectores son importantes ejemplos de cambio estructural en la
economa. Desde 1950 aproximadamente, las economas ms avanzadas han experimentado un nuevo cambio estructural, del sector secundario al terciario.
Cmo pueden explicarse estos cambios estructurales? El paso de las actividades agrcolas a las secundarias implic dos importantes procesos. Por parte de la oferta, la creciente productividad, como ya se ha explicado, hizo posible producir la misma cantidad de producto con menos mano de obra (o ms producto con la misma mano de obra). Por parte de
la demanda, se puso en funcionamiento una constante del comportamiento humano denominada Ley de Engel (por Ernst Engel, estadstico alemn del siglo XIX, no por Friedrich
Engels, el colaborador de Karl Marx). Basada en numerosos estudios sobre presupuestos
familiares, esta ley afirma que, al aumentar la renta de un consumidor, baja la proporcin
de la misma que se destina a alimentos. (A su vez, esto podra relacionarse con la ley de la
utilidad marginal decreciente; a saber, cuanto ms se tiene de un determinado bien, menos
se aprecia cada nueva unidad de l.)
Con respecto al segundo cambio estructural ahora en curso, el cambio relativo de la produccin (y consumo) de bienes a la de servicios, entra en funcionamiento un corolario de la
Ley de Engel: al aumentar la renta, aumenta la demanda de todos los bienes, pero en menor
proporcin que la renta, siendo la demanda de bienes sustituida en parte por la de servicios
y ocio.
Los cambios tecnolgicos, que incrementan la productividad, y de gustos son los responsables bsicos de dichos cambios estructurales, pero, en general, su causa inmediata es
la variacin de los precios (y salarios) relativos. Esto es tambin vlido para otros muchos
cambios en la economa, como el alza de las nuevas industrias y el ocaso de las antiguas, o
el desplazamiento de la produccin de un rea geogrfica a otra. Los precios de los bienes
y los servicios estn determinados por la mutua influencia entre la oferta y la demanda,
como ensean los manuales de economa elemental. Un precio relativo alto indica que la
oferta es escasa en relacin con la demanda; un precio relativo bajo indica lo contrario.
Como regla general, los factores de produccin se mueven hacia los usos de los cuales se
pueda obtener un mayor beneficio, es decir, aquellos donde los precios sean ms altos. En

32

Historia econmica mundial

los casos histricos que vamos a examinar quedar patente la importancia de la escasez relativa y los precios relativos como elementos dinmicos del cambio econmico.

6.

La logstica del crecimiento econmico

El trmino logstica se usa corrientemente para referirse a la organizacin del aprovisionamiento de un grupo numeroso de personas, como, por ejemplo, el ejrcito. Pero logstica es
tambin el nombre que recibe una frmula matemtica. La curva que la representa, la curva
logstica, tiene la forma de una S alargada y a veces se denomina curva-S (vase figura 1.1). Los bilogos la denominan curva de crecimiento porque describe con bastante precisin el crecimiento de muchas poblaciones infrahumanas, como puede ser una colonia de
moscas de la fruta en un recipiente cerrado y con un suministro constante de alimento. La
curva tiene dos fases: una primera, de crecimiento acelerado, seguida por otra de crecimiento menor. Matemticamente, la curva se acercara en el lmite a una asntota horizontal
paralela a la asntota de origen.

Figura 1.1 Curva logstica, curva en S, curva de crecimiento.

Se ha observado tambin que las curvas logsticas pueden representar con cierta aproximacin muchos fenmenos sociales, especialmente los crecimientos demogrficos. En el
caso de Europa, se han identificado tres ondas que describen perodos largos de crecimiento demogrfico, cada uno de ellos seguido por un perodo de relativo estancamiento, o incluso de descenso. El primero de ellos comenz en el siglo IX o X, el ndice de crecimiento
alcanz su punto ms alto probablemente en el siglo XII, empez a disminuir en el XIII y termin de forma abrupta con la peste de 1348, cuando Europa perdi un tercio o ms de su
poblacin total. Tras un siglo de relativo estancamiento, la poblacin empez a crecer de
nuevo a mediados del siglo XV, logr su tasa ms alta en el XVI, y en el XVII otra vez se estabiliz, o incluso puede que disminuyera. Hacia mediados del siglo XVIII, el proceso se puso
nuevamente en marcha, esta vez con mucha ms fuerza, y sigui a un ritmo sin precedente
hasta que fue interrumpido, en la primera mitad del siglo XX, por las dos guerras mundiales
y las calamidades que las acompaaron. Existen pruebas de una cuarta logstica, esta vez a
escala mundial, que tiene lugar desde la Segunda Guerra Mundial.
A pesar de carecer de datos exactos, tenemos prcticamente la certeza de que la poblacin griega sigui el modelo logstico entre los siglos IX y V a.C., e igualmente la de la
cuenca mediterrnea en la era de la pax romana (aprox. 50 a.C.-200 d.C.). Algunos investigadores creen que las tres logsticas identificables en Europa son en realidad mundiales y
que estn relacionadas con las variaciones climticas. La poblacin china, por ejemplo, parece haber ido a la par que la europea. Sabemos an menos sobre el modelo de crecimiento

1. Introduccin: historia econmica y desarrollo econmico

33

demogrfico de pocas anteriores, pero, como se ver en el captulo 2, la poblacin de lo


que hoy conocemos como Cercano y Medio Oriente creci, sin ningn gnero de dudas,
tras el surgimiento de la agricultura en el Neoltico; la poblacin de los valles de grandes
ros (Nilo, Tigris, ufrates, Indo y Amarillo) aument asimismo rpidamente despus de
introducir el regado en la agricultura.
Al margen de que el crecimiento demogrfico se ajuste o no a la curva logstica, otros
aspectos relacionados con l intrigan a la imaginacin cientfica. Es prcticamente seguro
que cada una de las fases de crecimiento demogrfico acelerado fue acompaada de crecimiento econmico, en el sentido de que aumentaron tanto la produccin total como la produccin per cpita. (Si el producto per cpita hubiera permanecido constante mientras aumentaba la poblacin, habra crecido el producto total, por supuesto; pero tenemos razones
para afirmar que fueron ambos productos.) Esto est comprobado en la logstica tercera (y
en la incipiente cuarta), respecto a la cual hay una evidencia estadstica relativamente abundante; pero tambin hay muchas pruebas indirectas del mismo comportamiento en las logsticas primera y segunda.
La hiptesis de que el crecimiento econmico acompaa al demogrfico se apoya en la
evidencia incuestionable de la expansin, tanto fsica como econmica, de la civilizacin
europea durante cada una de las fases de crecimiento demogrfico acelerado. Durante los
siglos XI, XII y XIII la civilizacin europea se extendi desde su antiguo centro geogrfico,
situado entre los ros Loira y Rin, hacia las Islas Britnicas, la pennsula Ibrica, Sicilia y el
sur de Italia, por Europa Central y Oriental, e incluso temporalmente, durante las Cruzadas,
a Palestina y el Mediterrneo oriental. En cada lugar, las instituciones del feudalismo se
adaptaban a las condiciones y las costumbres locales, creando una diversidad de sistemas
econmicos. Durante la ltima parte del siglo XV y todo el XVI, las exploraciones martimas, los descubrimientos y las conquistas llevaron a los europeos a frica, al ocano ndico y al hemisferio occidental. Finalmente, durante el XIX y a travs de la emigracin, la
conquista y la anexin, los europeos establecieron su hegemona poltica y econmica en
todo el mundo.
Hay asimismo pruebas de que las condiciones de vida de los hombres y las mujeres
corrientes empeoran progresivamente en las fases de desaceleracin de las dos primeras logsticas (las primeras mitades de los siglos XIV y XVII, respectivamente), lo que sugiere un
descenso, o al menos un estancamiento, de la renta per cpita. No obstante, en el siglo XVII,
la variedad de medidas institucionales que se tomaron en Europa crearon bolsas de prosperidad en medio de una decadencia general; por ejemplo, las ciudades crecieron rpidamente
en los Pases Bajos y en el norte de Italia. En la tercera logstica, la oportunidad de emigrar
de Europa en gran escala durante la ltima parte del siglo XIX y la primera del XX alivi la
situacin de las masas; a pesar de ello, hubo pases que sufrieron crisis de subsistencias localizadas, de las cuales la ms dramtica fue la hambruna irlandesa de la dcada de 1840.
A la luz de estos comentarios, la observacin de Adam Smith, escrita durante la fase de
crecimiento acelerado de la tercera logstica, de que la situacin del trabajador era muy
buena en una sociedad progresiva, gris en una estacionaria y miserable en una en decadencia, adquiere un nuevo significado.
Otra similitud digna de mencin es que las fases finales de todas las logsticas, as como
los intervalos de estancamiento o depresin que las siguieron, fueron testigos de la propagacin del desorden, las tensiones sociales y los disturbios civiles, as como del estallido de

34

Historia econmica mundial

guerras extraordinariamente encarnizadas y destructivas. Las guerras y los conflictos civiles, no obstante, se dieron tambin en otras pocas, y en teora nada indica que el descenso
del crecimiento demogrfico tenga como resultado la ruptura de las relaciones internacionales. Probablemente las guerras fueron hechos fortuitos que pusieron punto final a perodos de crecimiento que ya estaban en decadencia. Pero la cuestin merece un estudio ms
detenido.
Sugerir que notables perodos de fermento intelectual y cultural tambin han estado relacionados en cierto modo con la logstica sin duda suscitar reservas en el lector. Sin embargo,
llama la atencin que las fases de crecimiento acelerado de cada perodo hayan sido testigos
de explosiones de creatividad artstica e intelectual seguidas de una proliferacin de arquitectura monumental: las catedrales medievales, los palacios barrocos y el estilo neogtico del siglo XIX. En pocas anteriores, las Edades de Oro de Grecia y Roma y antes an las de
Mesopotamia y Egipto fueron perodos de crecimiento econmico y acabaron en conflictos civiles y guerras de aniquilacin mutua (la guerra del Peloponeso, la cada de Roma).
Por supuesto, los esfuerzos creadores del ser humano no estn confinados a perodos especficos de la historia, como tampoco nuestras tendencias destructivas. Los orgenes del
Renacimiento se hallan en la gran depresin del final de la Edad Media, y el siglo de genios que produjo a Galileo, Descartes, Newton, Leibniz y Locke cubre el intervalo de estancamiento y agitacin que va de la segunda a la tercera logstica europea. No obstante, es
posible que las pocas de crisis en los asuntos humanos, cuando el orden establecido parece
estar desmoronndose, inciten a los mejores intelectos de diversos campos a revisar las
doctrinas aceptadas. En cualquier caso, consideraciones tan elevadas quedan fuera del alcance de esta obra.
Se puede elaborar una explicacin posible de la correlacin entre el crecimiento/estancamiento/descenso de la poblacin y los movimientos de la renta analizando la
interaccin de los factores principales que determinan el desarrollo econmico y que ya hemos presentado (pp. 25-27). Como ya hemos dicho, con una tecnologa dada, los recursos
disponibles son los que fijan los lmites mximos de los logros econmicos de una sociedad, incluyendo el tamao de su poblacin. El cambio tecnolgico, al aumentar la productividad y dar a conocer nuevos recursos, produce el efecto de elevar el techo, por decirlo as,
haciendo posible de este modo que la poblacin crezca. Finalmente, no obstante, si no hay
otro cambio tecnolgico se produce el fenmeno de los rendimientos marginales decrecientes, la sociedad se topa con un nuevo techo productivo y la poblacin de nuevo se estanca
(o decrece) hasta que una nueva innovacin trascendental (trmino acuado por Simon
Kuznets, premio Nobel de Economa; vase el captulo 8) vuelve a provocar un aumento de
la productividad y da a conocer nuevos recursos. La figura 1.2 ofrece una representacin
simplificada de la relacin entre la poblacin y las innovaciones trascendentales.

Innovacin trascendental

Figura 1.2 Relacin entre poblacin e innovaciones trascendentales.

1. Introduccin: historia econmica y desarrollo econmico

35

Los captulos que siguen sirven de ensayo emprico para esta hiptesis, en cuanto son un
intento de explicar el desarrollo econmico a lo largo de la historia.

Apndice
Si Y representa la renta (o el producto) nacional, y P, R, T y X, la poblacin, los recursos, la
tecnologa y las instituciones sociales (la gran incgnita), respectivamente, tenemos:
Y = f (P, R, T, X)
y la tasa de cambio a travs del tiempo ser:
dy
df
=
dt
dt
Por razones ya aducidas, la ecuacin no puede escribirse en forma explcita.

2.

El desarrollo econmico
en la Antigedad

El hombre, ese animal que se sirve de herramientas, quizs apareci sobre la Tierra hace
dos millones de aos 1, pero, de ser as, durante aproximadamente sus 1.990.000 primeros
aos de existencia se limit a manejar toscos utensilios hechos de madera, hueso y piedra:
garrotes, hachas de mano, raspadores, y objetos similares. Aunque nuestros conocimientos
sobre este largo perodo de nuestra evolucin son escasos y poco precisos, los investigadores han logrado elaborar, con mucho ingenio especulativo, una descripcin plausible de l a
partir de los dispersos datos fragmentarios que se conservan.
Los primeros seres humanos, antepasados del Homo sapiens, eran con toda probabilidad
criaturas omnvoras que completaban su dieta bsica de tubrculos, bayas y frutos secos
con insectos, peces, moluscos (donde los haba), la carne de pequeos animales que cazaban y, posiblemente, carroa. Sus toscas herramientas, bien tomadas directamente de la
naturaleza, bien sometidas a un mnimo refinamiento, se utilizaran para cavar, raspar y
triturar; esto es, como extensiones o modificaciones de las manos. En el transcurso de los
milenios, la evolucin biolgica fue acompaada, y finalmente superada, por la evolucin
social y el desarrollo tecnolgico. Las piedras que antes haban servido para triturar se astillaron o laminaron para conseguir bordes afilados; los extremos de palos rectos se hicieron
puntiagudos, convirtindose en primitivas lanzas. Se descubri que ciertos tipos de piedras,
como el pedernal y la obsidiana, eran apropiados para construir tiles con ellas; asimismo,
el hueso, el cuerno y el marfil entraron a formar parte de los materiales empleados en la
fabricacin de herramientas. Al principio, esta evolucin tecnolgica se produjo tan lentamente como la propia evolucin biolgica, pero es probable que se acelerase en los ltimos 50.000 aos. Hacia finales de la ltima glaciacin (Wrm), hace unos 20.000 o 30.000
aos, los hombres del final del Paleoltico haban alcanzado un estado relativamente avanzado de desarrollo tecnolgico, y tambin de desarrollo social. Fabricaban gran variedad de

38

Historia econmica mundial

utensilios de lasca y piedra laminada entre ellos, cuchillos, punzones y buriles, y usaban huesos, cuernos y conchas para sus agujas y anzuelos (figura 2.1). Como armas disponan de lanzas, picas, arpones, hondas, y arcos y flechas. En esta poca, los hombres
esencialmente eran cazadores carnvoros, al menos en Eurasia, Amrica del Norte y norte
de frica, y entre sus presas favoritas se contaban el caballo salvaje, el bisonte, el reno y
el mamut, que entonces abundaba. Ya haca tiempo que haban descubierto y utilizaban el
fuego.

Figura 2.1 Utensilios primitivos.


Estos utensilios tenan muchos usos. La mayora se encajaban en mangos o puos de madera para manejarlos con mayor
facilidad. (De Art through the Ages, 3. ed., de Helen Gardner; Copyright 1948, 1975 by Harcourt Brace Jovanovich,
Inc. Reproduccin autorizada.)

La unidad de organizacin social era la banda o tribu, compuesta por una media docena
de familias. Eran fundamentalmente grupos migratorios en busca de caza, pero solan mantenerse dentro de un rea geogrfica determinada y a veces regresaban peridicamente a un
centro de ceremonias, por ejemplo, un bosque o una gruta sagrados. Quiz los contactos
entre bandas fuesen raros, pero no tanto como para impedir la difusin de peculiaridades y
tcnicas sociales, y tal vez primitivos trueques, incluido el intercambio de mujeres. Las
pautas de matrimonio y parentesco haban evolucionado, y la prohibicin del incesto era
universal. Las creencias animistas anunciaban la religin, del mismo modo que un calendario primitivo auguraba ciencia. Las magnficas pinturas rupestres del norte de Espaa y del
sudoeste francs, realizadas hace 20.000 aos, nos proporcionan alguna indicacin del nivel de desarrollo cultural (figura 2.2). No slo son notables desde un punto de vista artstico, sino que adems son reflejo de las actividades econmicas y, probablemente, de los
conceptos religiosos de sus creadores. Los temas ms frecuentes son los animales que cazaban; es posible que las pinturas respondiesen a un deseo de conmemorar caceras particularmente triunfales o fuesen un intento de invocar a los espritus para que stos concedieran
caza abundante.
En trminos materiales, la vida en estado salvaje era, en palabras del filsofo del siglo XVII Thomas Hobbes, desagradable, brutal y breve, pero eso no deja de ser una pura

2. El desarrollo econmico en la Antigedad


39

Figura 2.2 Pinturas rupestres.


Las gentes del Paleoltico al menos, algunas de ellas posean fina sensibilidad y talento artstico. Las huellas de manos en la pintura pueden ser la
firma del artista. (Studio Laborie, Bergerac, Francia.)

40

Historia econmica mundial

especulacin por su parte. Recientes descubrimientos de los paleoostegrafos sugieren que


los cazadores-recolectores del Paleoltico debieron gozar de mejor salud que los primeros
agricultores. Pese a ello, vivan casi en el margen de la subsistencia.
Dada la naturaleza de su economa, los hombres del Paleoltico estaban sujetos a ciclos
recurrentes de escasez y comida abundante, dependiendo de los movimientos de la caza y
la fortuna en las caceras. En los perodos de escasez, slo los ms fuertes sobrevivan, y en
hambrunas prolongadas, comunidades enteras perecan o migraban. De hecho, una de las
caractersticas ms notables de los humanos, prehistricos y modernos, es su movilidad.
Sus metabolismos autorreguladores (capacidad para sudar) permitieron a los primeros humanos recorrer distancias increblemente largas en busca de alimento o de climas ms templados. No obstante, el sudor a menudo se mezclaba con lgrimas cuando los grupos migratorios encontraban entornos con nuevas enfermedades, parsitos o animales de rapia.
Los depredadores ms peligrosos, desde luego, siempre eran otros grupos de humanos que
tambin buscaban mejorar su situacin. Estos encuentros podan acabar o no en derramamiento de sangre. Hobbes habra sido ms preciso si hubiese descrito la vida humana primitiva como una mezcla de sangre, sudor y lgrimas.
Pese a los peligros, los hombres del Paleoltico se distribuyeron por toda la superficie
del planeta. A finales del perodo, hace unos 10.000 o 12.000 aos, haban ocupado prcticamente todas las zonas habitables de la Tierra, desde el ocano rtico a Sudfrica, Australia y Tierra del Fuego, si bien de manera dispersa y provisional. La densidad de poblacin
variaba, sin duda, en proporcin a la flora y la fauna que le serva de medio de subsistencia. La mayor densidad se dio en las zonas tropicales y subtropicales, pero en ningn lugar
se registr una densidad que hoy consideremos alta. Autoridades modernas calculan, principalmente basndose en razonamientos deductivos, que a finales del Paleoltico el Homo
sapiens poblaba la Tierra en nmero no superior a 20 millones, siendo lo ms probable que
en realidad rondara los diez.

1.

La economa y la aparicin de la civilizacin

La retirada de los ltimos glaciares continentales, hace unos 10.000 o 12.000 aos, fue el
anuncio, sobre todo en el hemisferio norte, de un perodo de importantes cambios geogrficos y climticos con sus correspondientes e igualmente importantes consecuencias
para la historia de la humanidad. La mejora del clima de Eurasia y Amrica del Norte
tuvo su contrapartida en la desaparicin de muchos de los mamferos que componan la
dieta bsica de los cazadores de finales del Paleoltico. El mamut y el rinoceronte lanudo
se extinguieron, mientras que el reno emigr al norte, a su actual hbitat. El norte de
frica y el Asia Central se volvieron zonas ms ridas, lo que llev a sus habitantes a
emigrar o a adoptar nuevas formas de vida. Inmensos bosques crecieron al norte de los
Alpes al mismo tiempo que las tierras altas del extremo oriental del Mediterrneo se cubran de hierba.
Directamente relacionados con los cambios climticos, o de forma independiente, en los
cuatro o cinco milenios que siguieron a la retirada de los glaciares se produjeron tambin importantes avances tecnolgicos, especialmente en el Cercano y Medio Oriente. Los utensilios
de piedra, as como los objetos artsticos y religiosos, se hicieron ms complejos y refinados.

2. El desarrollo econmico en la Antigedad

41

La piedra pulida y pulimentada sustituy a las antiguas lminas y lascas. Haba llegado el
Neoltico, o piedra nueva. (Algunos estudiosos afirman que hubo un nebuloso Mesoltico, o Era de Transicin, entre el final de las glaciaciones y el total establecimiento de las
culturas neolticas en Cercano y Medio Oriente a principios del sexto milenio a.C.) Sin embargo, los puntos de partida fundamentales de la nueva era fueron la invencin de la agricultura y la domesticacin de los animales.
El momento exacto en que se produjeron tales logros y su localizacin son tema de
debate. Ni siquiera es seguro que se produjeran de manera conjunta, aunque es probable
que as fuera, al menos en lo que respecta a ciertos animales. El escenario ms probable es
algn lugar del llamado Creciente Frtil, la franja de territorio (quiz ms frtil entonces
que ahora) que se extiende a lo largo del extremo oriental del Mediterrneo, atraviesa las
colinas del norte de Siria e Irak, y desciende por los valles del ufrates y el Tigris hasta el
golfo Prsico. Una hiptesis, tan plausible como cualquier otra, es que el inicio de la prctica de la agricultura fue obra de las mujeres del Kurdistn, las colinas al norte de Irak. Los
antepasados silvestres del trigo y la cebada crecan naturalmente en esa rea. Las mujeres,
que permanecan en campamentos provisionales mientras sus hombres cazaban cabras y
ovejas en las montaas cercanas, recolectaban las semillas silvestres y con el tiempo empezaron a cultivarlas. Esta hiptesis se ve reforzada por el hecho de que las cabras y las ovejas fueron probablemente los primeros animales domesticados (exceptuando el perro, que
quiz se asoci a los cazadores paleolticos). El proceso (pues casi con toda seguridad no se
trat de un nico acontecimiento) debi de empezar ya en el ao 8000 a.C., o incluso antes.
Lo que es seguro es que en el 6000 a.C., la agricultura sedentaria, que abarcaba el cultivo
de trigo y cebada y el cuidado de ovejas, cabras, cerdos y posiblemente vacas, estaba totalmente asentada en el rea que va del oeste de Irn al Mediterrneo y a travs de las montaas de Anatolia hasta ambos lados del mar Egeo. Desde toda esa zona se fue extendiendo
gradualmente a Egipto, India, China, Europa Occidental y a otras partes del Viejo Mundo.
(Es posible que el cultivo del arroz en el Sudeste Asitico se iniciara al mismo tiempo que
el del trigo en Oriente Medio.) Jared Diamond ha argumentado de modo convincente que la
difusin de innovaciones que mejoraban la produccin de los primeros humanos ocurri de
forma mucho ms natural y ms abundante en la masa terrestre eurasitica. En primer lugar, su enorme extensin y diversidad ocasion la aparicin de muchas ms especies de
plantas y animales a partir de los cuales obtener cosechas cultivables y animales domsticos que en cualquier otro continente. En segundo lugar, su orientacin este-oeste significaba que una vez se lograba un xito en cualquier lugar de la masa terrestre con una cosecha
(trigo) o animal (cabra), ese mismo xito poda replicarse casi en cualquier otra parte a lo
largo de la misma latitud. Como las principales rutas migratorias recorran el eje este-oeste
de la masa terrestre, todas las innovaciones tendan a ir a parar o bien al extremo occidental
de Europa o a China oriental.
Estos acontecimientos fueron de vital importancia para la historia de la humanidad. Por
primera vez el hombre poda fundar asentamientos relativamente estables. Esto, junto con
la mayor productividad de sus esfuerzos, le abri la posibilidad de acumular mayor cantidad de bienes materiales, es decir, riqueza, y, a la vez, dedicar ms tiempo a actividades no
directamente relacionadas con la mera subsistencia, como el arte y la religin. Tener su suministro de alimentos ms asegurado (al menos, las fluctuaciones eran anuales y no diarias)
sin duda introdujo un elemento de estabilidad psicolgica, adems de fsica, en sus relacio-

42

Historia econmica mundial

nes personales y sociales. La base entera de su existencia se alter radicalmente, con consecuencias que nos afectan todava en el siglo XXI.
No debemos exagerar, por supuesto, la naturaleza revolucionaria de cambios que se realizaron a lo largo de un perodo de cientos, quiz miles, de aos. Dichos cambios se dieron
de manera tan gradual que quienes los experimentaron probablemente no fueron conscientes de ellos o, en todo caso, muy vagamente. Adems, al carecer de historia escrita, no podan hacerse idea de la importancia de la transicin. Durante muchas generaciones, la caza
y la agricultura fueron actividades complementarias, con el pastoreo como posible etapa de
transicin. Conforme se fueron dominando las tcnicas de la agricultura y sta se volvi
ms eficaz y productiva, disminuy la importancia econmica de la caza, pero nunca lleg
a perder su importancia simblica: la transicin de cazador a guerrero y soberano se produjo de forma natural. Por lo que respecta a la motivacin, los cambios se debieron simplemente a la necesidad de adaptarse a un medio hostil. Tanto las relaciones sociales como los
mtodos de produccin estaban regidos por la costumbre y la tradicin, y la idea del invento premeditado en cualquiera de los dos campos difcilmente pudo tener cabida en la mente
del hombre del Neoltico.
Los utensilios que empleaban los primeros agricultores eran extremadamente sencillos.
El ms antiguo era una primitiva hoz o cuchillo de segar hecha de lascas de pedernal o
dientes engastados en un mango de madera o hueso al principio empleada para recoger
las semillas de plantas silvestres y, finalmente, para cosechar los cereales que ellos mismos
cultivaban. Las primeras herramientas agrcolas fueron simples palos de cavar y azadas
sencillas que construan uniendo un mango de madera a una cuchilla de piedra. Este tipo de
agricultura, que despus se extendi a muchas partes del mundo y an pervive en reas remotas, se denomina con frecuencia cultura de azada. Los arados tirados por bueyes o burros pertenecen a un estadio posterior de desarrollo, e hicieron su aparicin en los valles de
los grandes ros en el tercer o cuarto milenio a.C.
Gradualmente fueron incorporndose a este equipo bsico nuevos utensilios, nuevas tcnicas, nuevas cosechas y nuevos animales. El ganado vacuno, si no estaba domesticado antes del 6000 a.C., pas a estarlo poco despus. En Anatolia se cultivaban lentejas y guisantes,
adems de algunos tubrculos, con anterioridad a esa fecha. Probablemente los cereales se
tomaran al principio en papilla o en forma de gachas, pero en algunos de los asentamientos
ms antiguos los arquelogos han descubierto morteros primitivos y molinillos de mano
para convertir el grano en harina, lo que prueba que el arte de la coccin del pan es casi contemporneo de la invencin de la agricultura. En el sexto milenio a.C. ya se fermentaban cereales para fabricar una especie de aguamiel o cerveza. En torno a la misma poca se invent la cermica, ms frgil que las vasijas de piedra pero de fabricacin menos laboriosa;
adems aportaba nuevas posibilidades estticas y poda emplearse con fines ornamentales y
ceremoniales. Aunque no se han conservado restos arqueolgicos que lo confirmen, parece
probable que la alfarera haya sido posterior a los trabajos de mimbre. S es ms seguro que
precedi a la fabricacin textil (tcnicas de hilar y tejer), y existen pruebas de que a principios
del quinto milenio a.C. se fabricaban tejidos de lino, lo que sugiere que se cultivaba ya la
planta de la cual se obtiene. No hay ninguna evidencia de que se fabricaran tejidos de lana
antes de la mitad de tercer milenio, pero, considerando lo pronto que se domesticaron cabras
y ovejas, y que la tcnica del hilado de la lana es ms sencilla que la del lino, parece probable
que la lana fuese el primer sustituto de las pieles que arroparon a los hombres del Paleoltico.

2. El desarrollo econmico en la Antigedad

43

La vida sedentaria de los poblados agrcolas permiti una divisin del trabajo mejor que
la que determinaban el sexo y la edad. Como seal Adam Smith hace ms de dos siglos, la
divisin del trabajo implica especializacin, y la especializacin lleva a una mayor eficacia
y al progreso tecnolgico. Cundo y cmo exactamente tuvieron lugar ciertas innovaciones
especficas son preguntas que slo pueden ser contestadas de manera especulativa, pues raramente quedan pruebas explcitas. Parece lgico, sin embargo, que los avances en un campo propiciasen los avances en otros (efectos secundarios o spin offs en la moderna jerga investigadora). Por ejemplo, las tribus migratorias que se asentaran en un lugar sustituiran
los refugios temporales, como las tiendas hechas con pieles o con ramas, por habitculos
ms cmodos y permanentes: refugios subterrneos o en zanjas primero, casas a base de
tierra despus, y finalmente construcciones hechas con ladrillos de barro secado al sol (la
vivienda tpica de los campesinos de las aldeas del Cercano y Medio Oriente). La prctica
de hacer ladrillos para la construccin pudo llevarles a utilizar la arcilla como material de
vasijas y, de ah, pasar a la alfarera. El perfeccionamiento del arte de la alfarera habra
trado la invencin de la rueda de alfarero, que casi con toda seguridad precede al uso de la
rueda de transporte.
La metalurgia pudo originarse de forma anloga. Aunque se han encontrado objetos de
oro y cobre que datan del sexto milenio a.C., la produccin regular de cobre no comenz
hasta el quinto o quizs el cuarto milenio, y la de bronce (aleacin de cobre y estao) es
an posterior. En las montaas de Anatolia, al sur del Cucaso y al norte de Irn existen yacimientos de cobre. El cobre quiz lo fundieran accidentalmente los ceramistas que utilizaban
xido de este mineral para pintar los recipientes que despus se cocan en hornos a altas
temperaturas. Fuera cual fuese el modo de descubrirlo, la prctica de la fundicin de cobre
estaba ya muy extendida en el Cercano y Medio Oriente a mediados del cuarto milenio, y
las armas, utensilios y adornos de cobre y bronce se sumaron (sin llegar a reemplazar del
todo) a los de piedra, arcilla y otros materiales.
La divisin del trabajo y la evolucin de las nuevas artes, como la metalurgia y la alfarera, requeran alguna forma de intercambio o comercio. La naturaleza de tal intercambio
variaba segn la distancia a la que tenan que transportarse las mercancas. La costumbre
estableca los trminos del intercambio entre comunidades prximas, pero para bienes muy
concretos localizados en reas situadas a gran distancia, como metales o pedernales, era
necesaria alguna forma de intercambio organizado. Ignoramos en qu terminos se realizaba
el comercio de semejantes artculos exticos, pero sin duda el trueque se vena practicando
desde la ltima parte del Paleoltico y principios del Neoltico. La extraccin de slex y la
fabricacin de hachas y otras armas de piedra eran ya tcnicas especializadas en el octavo
milenio, como prueba la amplia distribucin de utensilios que pueden identificarse como
provenientes de minas o zonas mineras concretas. Por desgracia, no sabemos quines fueron los agentes de dicho comercio. Quiz los cazadores migratorios llevasen los utensilios
de piedra y las tribus nmadas dedicadas al pastoreo los de metal, pero es pura especulacin. Tras el surgimiento de las ciudades-estado y los imperios, se organizaron expediciones comerciales y de saqueo.
Una de las principales consecuencias de la invencin de la agricultura fue el aumento de
la capacidad de determinadas reas para sustentar a sus poblaciones. Por tanto, all donde
se difundi la agricultura neoltica la poblacin aument. La agricultura lleg al valle del
Nilo antes del ao 4000 a.C. y al valle del Indo en el milenio siguiente. Aproximadamente

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Historia econmica mundial

en el ao 2500 a.C. haba penetrado ya en el valle del Danubio, el Mediterrneo occidental,


el sur de Rusia y, posiblemente, China. A veces, al difundirse se introduca alguna modificacin, por la diferencia de climas y recursos. En el norte de China, por ejemplo, las semillas de mijo y soja se convirtieron en el alimento bsico. En el Sudeste Asitico la base de
su agricultura fue en primer lugar el taro, y ms tarde (a partir del 1500 a.C.), el arroz. En
esta ltima zona, el animal domstico ms importante fue el bfalo de agua. En las ridas
estepas del sur de Rusia y el Asia Central, sin embargo, las culturas de azada neolticas no
arraigaron, y sus habitantes se dedicaron al pastoreo; fue seguramente all donde en el tercer milenio se domestic al caballo.
La unidad bsica de organizacin econmica y social de las primeras comunidades agrcolas era la aldea de labradores, compuesta por un nmero de familias que oscilaba entre
diez y cincuenta, y una poblacin total de entre cincuenta y trescientas personas. Puede
considerarse a estas aldeas las lgicas, y en algn caso directas, sucesoras de las bandas de
la ltima parte del Paleoltico, pero en general eran sustancialmente ms numerosas por su
mejor adaptacin al ambiente. Las condiciones de vida mejoraron ligeramente respecto a
las de las comunidades cazadoras y recolectoras. La provisin de alimentos era algo ms
regular y segura, y las viviendas sin duda eran ms cmodas; pero, como la poblacin tenda a aumentar al mismo tiempo que los medios con que mantenerla, los campesinos seguan viviendo en el lmite de la subsistencia. Cualquier desastre natural, como una sequa,
una riada o una plaga de insectos, poda hacer estragos en toda una aldea o un grupo de aldeas; y su asentamiento, junto con una densidad de poblacin mayor que la de las tribus cazadoras, las haca ms propensas a epidemias. Es probable que la vida media no sobrepasara los veinticinco aos.
Antiguamente se crea que, hasta la aparicin de las ciudades-estado, a mediados del
cuarto milenio a.C., las aldeas agrcolas del Neoltico eran bastante uniformes e indiferenciadas. Pero recientes descubrimientos arqueolgicos han puesto de manifiesto la existencia de comunidades de estructura fundamentalmente distinta a la de las aldeas agrcolas y a
las que se puede denominar con toda propiedad ciudades (figura 2.3). Una ciudad descubierta en Catal Hyk, en Anatolia, de mediados del sptimo milenio, tena casas con estructura y dimensiones uniformes, muy prximas unas a otras y hechas con arcilla y ladrillos tambin de dimensiones uniformes, lo que implica una divisin del trabajo bien
organizada. La obsidiana, materia prima de la mayor parte de sus herramientas, se importaba de sedimentos volcnicos situados a ms de cien kilmetros de distancia. Jeric, quizs
el lugar de la Tierra que desde hace ms tiempo ha sido continuamente habitado por seres
humanos, con huellas de haber servido de asentamiento neoltico ya en el ao 8000 a.C.,
contaba con una gran muralla de piedra antes del ao 7000 a.C., un logro que, sin duda, exceda las capacidades de una simple aldea agrcola. Quedan restos de otras ciudades junto
al Egeo y en algn otro lugar del Cercano Oriente, y, sin duda, antes de la aparicin de las
civilizaciones de los valles de los grandes ros de Egipto y Mesopotamia debi haber otros
asentamientos urbanos que an no se han descubierto. Tampoco se sabe la funcin exacta
de estas protociudades ni la base de su existencia. Lo ms probable es que sirviesen de primitivos centros industriales y comerciales de las comunidades agrcolas de su entorno. De
ser as, su existencia demostrara una organizacin de la economa sin autoridad central
organizadora mucho ms compleja de lo que en otro tiempo se crea posible para aquella
poca.

2. El desarrollo econmico en la Antigedad

45

CU

CAS

Probable litoral en el
tercer milenio a.C.

Figura 2.3 Primeras ciudades y civilizaciones.

Pero antes del ao 4500 a.C., la Baja Mesopotamia, la regin entre los ros Tigris y ufrates situada justo al norte del golfo Prsico, posea una densidad de poblacin mucho menor que la de otras regiones habitadas del Cercano y Medio Oriente. Su suelo pantanoso,
sujeto a las inundaciones anuales de sus ros, no era apropiado para la primitiva cultura de
azada del Neoltico. Prcticamente desprovista de rboles, careca adems de piedra para la
construccin y de recursos minerales. Sin embargo, mil aos despus, en esta tierra tan
poco prometedora se asent la primera gran civilizacin conocida por la historia, la de Sumer, con enormes concentraciones humanas, ciudades bulliciosas, arquitectura monumental y ricas tradiciones religiosas, literarias y artsticas que durante miles de aos ejercieron
su influencia sobre otras civilizaciones. Se desconoce la sucesin exacta de los acontecimientos que condujeron a su culminacin, pero est claro que la base econmica de esta
primera civilizacin estaba en una agricultura altamente productiva.
La fertilidad natural de sus negras tierras de aluvin se renovaba anualmente por el limo
que depositaban las inundaciones primaverales de los ros Tigris y ufrates. Sin embargo,

46

Historia econmica mundial

aprovecharla requera un elaborado sistema de drenaje y riego para el que a su vez se necesitaban muchos trabajadores disciplinados, adems de una experta supervisin y un diestro
control. stos fueron ejercidos por una clase formada por sacerdotes y guerreros que gobernaban sobre una gran poblacin de siervos, formada por agricultores y artesanos. A travs de los tributos, los impuestos y la esclavitud, los gobernantes obtuvieron la riqueza que
se destin a la construccin de templos y edificios pblicos y a la creacin de obras de arte,
y que les proporcion (al menos a algunos) el tiempo libre necesario para perfeccionar los
otros refinamientos de la civilizacin.
La aparicin de la civilizacin trajo consigo una mayor complejidad en la divisin del
trabajo y en el sistema de organizacin econmica. Los artesanos se especializaron en la
fabricacin de telas y cermica, trabajo del metal y otras artes. Nacieron, entre otras, las
profesiones de arquitecto, ingeniero y mdico. Se sistematizaron pesos y medidas, se inventaron las matemticas y surgieron formas primitivas de ciencia. Como la regin de Sumer prcticamente no tena ms recurso natural que su rico suelo, tena que comerciar con
pueblos menos adelantados, lo que contribuy a la difusin de la civilizacin sumeria. La
escasez de piedra, tanto para la construccin como para utensilios, probablemente aceler
la adopcin del cobre y el bronce. El cobre, al menos, se conoca ya antes de la aparicin
de la civilizacin sumeria, pero la falta de demanda entre las aldeas agrcolas del Neoltico
no propici que se extendiese su utilizacin. Por otra parte, en las ciudades sumerias la piedra importada tena que competir con el cobre importado, y ste result ser ms econmico
y eficaz para una serie de usos. Se importaba de Omn, por va martima, a travs del golfo
Prsico, o se traa por los ros desde las montaas del Cucaso y Anatolia. En lo sucesivo,
la metalurgia se considerara uno de los distintivos de la civilizacin.
La mayor contribucin de Sumer a las civilizaciones posteriores, la invencin de la escritura, tuvo su origen, como otros, en una necesidad econmica. Las primeras ciudades,
como Erid, Ur, Uruk y Lagash, eran ciudades-templo, es decir, organizaciones econmico-religiosas centradas en el templo de la deidad local, representada por una jerarqua eclesistica. Los miembros de esta jerarqua se ocupaban de dirigir los trabajos de riego, drenaje y agricultura en general, y supervisaban la recaudacin de la produccin como impuesto
o tributo. La necesidad de llevar un registro de las fuentes y utilizaciones de este tributo indujo al uso de sencillos pictogramas grabados en tablillas de arcilla antes del 3000 a.C. Hacia el ao 2800 a.C. los pictogramas ya se haban estilizado, convirtindose en el sistema
cuneiforme de escritura, rasgo distintivo de la civilizacin mesopotmica. Es uno de los pocos ejemplos histricos de una innovacin importante derivada de una organizacin burocrtica.
Aunque originariamente la escritura fue una respuesta a la necesidad de llevar registros
administrativos, pronto se le descubrieron muchos otros usos religiosos, literarios y econmicos. En una fase posterior de desarrollo, cuando la estricta organizacin de la economa
centrada en el templo dio paso a una mayor libertad de empresa, las tablillas de arcilla registraron los pormenores de contratos, deudas y otras transacciones comerciales y financieras.
Desde su primitiva ubicacin en el extremo del golfo Prsico, la civilizacin mesopotmica se extendi hacia el norte, hasta Acad, cuyo centro principal era la ciudad de Babilonia, y, ms tarde, por las cuencas altas de los valles del Tigris y ufrates. Sus expediciones
comerciales en busca de materias primas, en especial metales y quizs otros productos, sirvieron de estmulo a las incipientes civilizaciones de Egipto, del Mediterrneo oriental y

2. El desarrollo econmico en la Antigedad

47

del rea del Egeo, de Anatolia y del valle del Indo. La respuesta inicial de las comunidades
distantes a las expediciones comerciales mesopotmicas probablemente fue organizarse de
modo ms efectivo para la defensa, pero con el tiempo algunas se convirtieron en socios
habituales y mantuvieron rutas de comercio terrestres. De stas, Egipto y el valle del Indo
eran, al igual que Mesopotamia, civilizaciones fluviales que deban su existencia al uso y
control de las inundaciones de los ros en cuyas riberas se haban asentado. Del primitivo
desarrollo de la civilizacin del valle del Indo se sabe poco, aunque parece que estuvo en
contacto con Mesopotamia por tierra y mar.
Casi al final del cuarto milenio a.C., Egipto estaba an en el Neoltico, pero sus contactos con Mesopotamia sobre todo con el Alto Egipto, a travs del golfo Prsico, el ocano
ndico y la ruta del mar Rojo fomentaron un rpido desarrollo en todos los aspectos.
A mediados del tercer milenio, Egipto haba alcanzado ya un estadio de madurez en su gobierno, arte, religin y economa, que permaneci prcticamente inalterado hasta el principio de la era cristiana, pese a las conquistas extranjeras y las revueltas interiores.

2.

Las bases econmicas del imperio

Una de las caractersticas ms notables de la historia antigua, reflejo del inters de los cronistas de entonces y de los historiadores posteriores, es el auge y ocaso de los imperios. Desde la aparicin del primer gran imperio mundial, el de Sargn de Acad (h. 2350-2300 a.C.),
hasta la cada del Imperio Romano de Occidente (la fecha tradicional es el 476 d.C.), las
crnicas histricas registran una desconcertante profusin de imperios y soberanos: Babilonia, Asiria, los hititas, los persas, Alejandro Magno y sus sucesores son slo algunos. (El
proceso continu durante la Edad Media europea, con la explosiva descomposicin de diversos imperios islmicos a partir del siglo VII, las tribulaciones del venerable Imperio bizantino y la destruccin final de ste por el Imperio turco otomano en el 1453 d.C.) Mucho
menos se ha escrito sobre los fundamentos econmicos de dichos imperios. Cul fue la
base econmica de sus proezas militares y su poder poltico? En qu medida contribuyeron al proceso material de la civilizacin? Cmo era la existencia diaria, el nivel de vida
de los hombres y las mujeres corrientes? An no se han analizado en toda su extensin los
documentos histricos que contestaran a esas preguntas, pero podemos aventurar alguna
respuesta extrayendo juiciosas deducciones del estudio de datos indirectos (especialmente
arqueolgicos).
Parece que, antes de la aparicin de las primeras grandes civilizaciones urbanas, la estructura social de las aldeas agrcolas del Neoltico era relativamente simple y uniforme.
Las costumbres y la tradicin, interpretadas por un consejo de ancianos, gobernaban las relaciones entre los miembros de la comunidad. A lo sumo, tendran un vago concepto de la
propiedad. Sin duda se reconoca la propiedad privada de utensilios, armas y adornos, pero
probablemente la propiedad de tierras y ganado era colectiva. (Segn la terminologa econmica, la tierra, al no ser un bien escaso, no reportara retribucin o renta.) Aunque en
cada aldea algn individuo o individuos gozasen de una situacin especial por su sabidura,
fuerza, valor u otras cualidades de liderazgo reconocidas por todos, no parece que hubiera
clases privilegiadas u ociosas; la obligacin universal de trabajar la dictaban tanto la tecnologa como los recursos.

48

Historia econmica mundial

Las primeras ciudades-templo de Sumer, por el contrario, tenan una estructura social
claramente jerrquica. Las masas de campesinos y trabajadores sin cualificar, que sumaban
probablemente el 90% de la poblacin, vivan como siervos, si no como esclavos, careciendo de derecho alguno, ni siquiera el de propiedad. La tierra perteneca al templo (o a su
deidad) y la administraban los representantes de sta, es decir, los sacerdotes. En una fecha
algo posterior pero no ms tarde de principios del tercer milenio, una clase guerrera
cuyo mando ostentaban reyes o jefes impuso su autoridad junto a la de los sacerdotes o por
encima de la de stos. Por desgracia, los detalles de esta transicin desde una sociedad relativamente indiferenciada a una estratificada se desconocen. Segn la teora marxista, fue
consecuencia de haber creado la institucin de la propiedad privada a partir de la anterior
propiedad comunal, lo que permiti que una parte de la sociedad viviese a expensas del trabajo de la otra: la explotacin del hombre por el hombre. Aunque es verdad que ni la clase guerrera ni la sacerdotal se ocupaban de las tareas productivas (excepto en la medida en
que sus funciones de direccin y vigilancia eran necesarias), y en ese sentido explotaban a
los trabajadores y a los campesinos, se pueden tener dudas justificadas acerca de que la
institucin de la propiedad privada estuviera ntimamente asociada al fenmeno. Las relaciones de propiedad variaban mucho de una a otra rea, y a lo largo del tiempo dentro de
una misma rea, pero en ningn lugar de la Antigedad la propiedad privada (en el sentido
moderno) constituy la base legal de la sociedad o el Estado. La regla general era alguna
forma de propiedad colectiva o estatal. Con frecuencia haba parcelas de tierra, o parte de
su produccin, destinadas al mantenimiento de determinados guerreros o funcionarios, y
sin duda se reconoca el derecho a la propiedad privada de herramientas, armas y otras posesiones personales, pero la propiedad privada no era un derecho absoluto.
Es ms probable que la diferenciacin social y la organizacin poltica formal tuviesen
una raz tribal o tnica. Resulta significativo que el sumerio, la primera lengua escrita, no
tenga relacin con ninguna de las lenguas semticas vecinas de hecho, no tiene relacin
con ninguna lengua conocida. Posiblemente los que organizaron las primeras ciudades-estado en Sumer fueran conquistadores extranjeros que se impusieron a la poblacin
neoltica preexistente. En cualquier caso, est claro por acontecimientos posteriores que las
riquezas de las ciudades-estado ribereas eran una presa tentadora que llev repetidamente
a sus vecinos ms primitivos de las montaas y desiertos cercanos a invadir y conquistar, o
a saquear, las ciudades sumerias. En algunos casos, los invasores se limitaban a coger aquello que podan llevarse con facilidad y se marchaban; en otros, asesinaban o sometan a la
clase gobernante, ocupando su lugar al frente de una poblacin servil. Las numerosas referencias de la mitologa antigua a conflictos entre los dioses reflejan probablemente la lucha
por el poder entre las diversas tribus guerreras, cada una con su propia deidad. Dicha sucesin de clases dominantes importaba poco a la poblacin campesina, excepto cuando eran
vctimas accidentales de la violencia, o cuando un grupo de gobernantes resultaba ms
cruel o eficaz que otro en la recaudacin de impuestos o tributos.
A medida que la expansin de las ciudades-estado las hizo aproximarse unas a otras, las
disputas por las fronteras y por los derechos de riego se hicieron fuente adicional de conflicto y conquista. Los primeros testimonios escritos de la civilizacin sumeria clsica del
tercer milenio contienen numerosas referencias a la serie de dinastas que gobernaron las
diversas ciudades. Desde luego, las consideraciones de tipo econmico no eran el nico
motivo de lucha. El ansia de poder, de dominio y de magnificencia pronto super las meras

2. El desarrollo econmico en la Antigedad

49

motivaciones econmicas. Sargn el Grande no slo puso todas las ciudades-estado de Sumer y Acad bajo una nica administracin central, sino que adems conquist Irn, el norte
de Mesopotamia y Siria, quedando as bajo su dominio prcticamente todo el mundo civilizado de su poca, a excepcin de Egipto. Ambiciones similares movieron a otros conquistadores, grandes o pequeos, entre los que estn Ciro de Persia, Alejandro de Macedonia,
Julio Csar y sus sucesores, los emperadores romanos. Sin embargo, cualesquiera que fueran los mviles, la base econmica de estos antiguos imperios resida en el botn, los tributos y los impuestos que los conquistadores obtenan de los conquistados y de las masas
campesinas.
Dado el carcter depredador de los imperios de la Antigedad, contribuyeron de modo
positivo al desarrollo econmico? En trminos de avance tecnolgico, su aportacin es bastante escasa. Casi todos los elementos tecnolgicos de los que se sirvieron las civilizaciones antiguas los cultivos, los animales domsticos, los tejidos, la cermica, la metalurgia,
la arquitectura monumental, la rueda, los barcos de vela, y as sucesivamente haban sido
inventados o descubiertos antes del alba de la historia escrita. El logro tecnolgico ms notable del segundo milenio (h. 1400-1200 a.C.), el descubrimiento del proceso para fundir el
mineral de hierro, probablemente fuera alcanzado por una tribu brbara o semibrbara de
Anatolia o de las montaas del Cucaso. De modo significativo, el hierro en la Antigedad
se empleaba sobre todo para fabricar armas, no utensilios. Otras innovaciones, como los
carros y las naves de combate, estaban todava ms directamente relacionadas con la guerra
y la conquista.
Aunque hubo pocos descubrimientos importantes, se hicieron muchas mejoras tcnicas
de carcter menor, sobre todo en la agricultura; pero stas raramente pueden atribuirse a las
acciones o la poltica de los gobiernos. Durante la poca helenstica y el Imperio romano se
escribieron multitud de tratados sobre diversos aspectos de la agricultura y de ocupaciones
relacionadas con ella (la famosa biblioteca de Alejandra contena cincuenta manuscritos
dedicados exclusivamente al arte de cocer pan!), cuyo objeto era informar a los terratenientes ricos y a sus capataces sobre cmo aumentar el rendimiento de las fincas. Las peculiaridades del clima, la topografa y el suelo de la cuenca mediterrnea definieron mtodos
agrcolas ms favorables, que fueron evolucionando de modo gradual e imperfecto a lo largo de muchos siglos de pruebas y errores. La riqueza de las grandes civilizaciones ribereas se basaba en la agricultura de regado, que requera un alto grado de organizacin y
disciplina de la mano de obra. En otros lugares (por ejemplo, el norte de frica y el sur de
Espaa), el regado a veces complementaba otros mtodos, pero su uso generalizado resultaba poco econmico, cuando no imposible. En su lugar se desarroll la tcnica del cultivo en seco, como se la conoca en el siglo XIX en Amrica. Dados los suelos ligeros y
poco profundos y los veranos largos y clidos que caracterizan a la mayor parte de la zona,
la tierra laborable deba ararse poco, pero con frecuencia, para mantener y sacar fruto de la
humedad que recoge durante la estacin invernal de lluvias. Para mantener la fertilidad del
suelo, disponiendo de escaso estircol y sin abonos artificiales, los campos slo se cultivaban uno de cada dos aos (rotacin bianual con barbecho); adems, para evitar en lo posible que creciesen las malas hierbas y lo dejasen sin sustancias nutritivas, el campo en barbecho deba ararse repetidamente durante cada una de las estaciones, unas tres o cuatro
veces, y en condiciones ptimas, hasta nueve por temporada. Esta norma tuvo numerosas
variantes, sobre todo en zonas de vias, frutas y hortalizas. Pero en general se trataba de

50

Historia econmica mundial

agricultura que requera mucha mano de obra por unidad de tierra, lo que supona una seria
limitacin al tamao de la unidad que poda explotar un propietario independiente o un
arrendatario individual, y consecuentemente dejaba muy poco excedente que poder gravar
con impuestos. Por otra parte, all donde el terreno era apropiado y la mano de obra abundante, tanto para el propietario como para el gobierno resultaban ms rentables grandes
fincas que emplearan cuadrillas de braceros formadas por esclavos o por siervos baratos
(un proletariado agrcola). Desde los primeros tiempos y hasta el ocaso del Imperio romano, este ltimo sistema gan terreno a expensas del anterior, sobre todo en las regiones ms
frtiles.
A pesar de que la tecnologa quedara casi estancada, los logros econmicos de los imperios de la Antigedad fueron considerables. Las expediciones que organizaron con fines comerciales o de conquista difundieron los elementos tecnolgicos y aportaron nuevos recursos. La formulacin explcita de las leyes civiles, aun cuando se dictaran en inters del
soberano o de la clase dirigente, contribuy a suavizar el funcionamiento de la economa y
la sociedad. Pero quiz lo ms importante de todo fue que al establecer la ley y el orden en
reas cada vez mayores, se facilit el aumento del comercio y, con ello, la especializacin
regional y la divisin del trabajo. El ms notable ejemplo de esto es, por supuesto, el Imperio romano.

3.

El comercio y el desarrollo en el mundo mediterrneo

En el milenio que se extiende aproximadamente entre el ao 800 a.C. y el 200 d.C. la civilizacin clsica del Mediterrneo alcanz un nivel de desarrollo econmico que no se super, por lo menos en Europa, hasta el siglo XII o XIII. (La antigua China es una excepcin.)
Teniendo en cuenta la ausencia de progreso tecnolgico en esa era, la explicacin de tal logro debera buscarse en la amplia divisin del trabajo que una red comercial y de mercados
altamente desarrollada hizo posible. El comercio, claro est, no era un fenmeno nuevo; ya
hemos aludido al intercambio de armas y utensilios de piedra en el Neoltico, as como a
las expediciones de los imperios y ciudades-estado de Mesopotamia. stas fueron patrocinadas por los estados, y no siempre era fcil distinguir las misiones comerciales de las de
pillaje. Los soberanos de los estados vecinos practicaban asimismo el intercambio ritual
de regalos, forma disimulada de trueque. Pero si consideramos el alto coste del transporte
por tierra los bienes eran llevados por animales de carga o porteadores humanos, dicho comercio se limitaba a mercancas de un valor muy alto en relacin con su tamao,
como eran el oro, la plata y las piedras preciosas, las telas lujosas, las especias y los perfumes, y objetos artsticos y religiosos. (La nica aparente excepcin a esta regla, el trfico
de cobre y bronce, realmente no lo era, pues los metales destinados sobre todo a servir de
armas y adorno de las clases dirigentes tenan un precio relativo mucho ms alto del que
tienen hoy.) Las civilizaciones de Mesopotamia tuvieron contacto con Egipto y el valle del
Indo a travs del ocano ndico ya desde los primeros tiempos, pero no parece que hubiese
trfico constante o a gran escala, tanto debido a la falta de mercancas complementarias
adecuadas como a los peligros de la navegacin en la regin de los monzones.
La navegacin en el Mediterrneo fue un asunto diferente. Ya al principio de la historia
escrita (h. 3000 a.C.) un pueblo navegante se haba establecido en el extremo oriental del

2. El desarrollo econmico en la Antigedad

51

Mediterrneo, sirviendo de intermediario entre las civilizaciones en desarrollo de Mesopotamia y Egipto (figura 2.4). Los fenicios fueron el primer pueblo especializado en el comercio y la navegacin; de acuerdo con sus propias tradiciones, llegaron al Mediterrneo
procedentes o bien del golfo Prsico o del mar Rojo, lo que plantea la posibilidad de que
fuesen ellos (o sus antepasados) los antiguos intermediarios entre Sumer y el Alto Egipto a
travs del ndico. En cualquier caso, prcticamente monopolizaron durante mucho tiempo
el comercio con Egipto, sirviendo en cierto modo de agentes de los faraones o de mercaderes contratados. Entre sus mercancas se contaban el cobre de Chipre y los legendarios cedros del Lbano. Los fenicios tambin desarrollaron una serie de industrias de transformacin directamente relacionadas con su comercio, como fue su famoso tinte prpura; de
hecho, la palabra Phoenicia es de origen griego, y significa tierra de la prpura.
Los fenicios se organizaron polticamente en ciudades-estado autnomas, de las cuales
las ms famosas fueron Tiro y Sidn. Dependientes en gran medida de la tolerancia o buena voluntad de sus poderosos vecinos, su suerte sufri diversos altibajos, pero durante casi
tres milenios, hasta que sus ciudades fueron ocupadas por los ejrcitos de Alejandro Magno, se contaron entre los principales pueblos de mercaderes de la Antigedad. Su actividad
comercial les llev a desarrollar el alfabeto, un sustituto ms eficaz que los jeroglficos y la
escritura cuneiforme, y que, junto a otras tcnicas comerciales suyas, fue adoptado por
griegos y romanos. Para fomentar el comercio, y tambin para aliviar la presin demogrfica en su reducida tierra natal, establecieron colonias a lo largo de la costa del norte de frica y en el Mediterrneo occidental, en Sicilia, Cerdea, Baleares y la costa espaola. Una
de las colonias fenicias, Cartago, fundara con posterioridad su propio imperio y luchara
con Roma por la hegemona del Mediterrneo occidental. Osados navegantes adems de
hbiles comerciantes, los fenicios se adentraron en el Atlntico buscando el estao de Cornualles y posiblemente circunnavegaron el continente africano.
Los otros grandes comerciantes martimos del Mediterrneo fueron los griegos. A diferencia de los fenicios, stos eran originalmente agricultores, pero la abrupta constitucin
rocosa de su tierra adoptiva (provenan del norte) pronto les condujo al mar para poder
complementar su pobre produccin agrcola. Sus excelentes puertos naturales y las numerosas islas del contiguo mar Egeo tambin favorecieron esta orientacin. Ya en el perodo
micnico (del siglo XIV al XII a.C.) podan encontrarse mercaderes griegos en todo el Egeo
y en el Mediterrneo oriental hasta Sicilia; la epopeya homrica de la guerra de Troya refleja con toda probabilidad algn episodio de rivalidad comercial entre los griegos y la ciudad de Troya, que dominaba la entrada al mar Negro, del mismo modo que la leyenda de
Jasn y el Vellocino de Oro es probablemente el eco de una primera incursin de exploracin por el mar Negro en bsqueda de lana. Despus de una edad oscura ocasionada por
una nueva ola de invasiones desde el norte, a principios del siglo VIII a.C. se restablecieron
el comercio y la civilizacin griega. Para entonces el Egeo era ya un lago griego, con asentamientos en la costa de Asia Menor adems de en las islas. La presin demogrfica sobre
recursos limitados fue la responsable, al menos parcialmente, de tales asentamientos, pero
ni siquiera esas medidas aliviaron el problema. A mediados del siglo VIII, los griegos se
aventuraron a emprender la fundacin masiva de colonias en el mar Negro y a lo largo de
todo el Mediterrneo, llegando hasta lo que hoy es Marsella. La concentracin de ciudades
griegas al sur de Italia y en Sicilia fue tan grande que el rea pas a conocerse como la
Magna Grecia.

52
Historia econmica mundial

Figura 2.4 Las colonizaciones griega y fenicia.

2. El desarrollo econmico en la Antigedad

53

El movimiento colonizador desempe una funcin econmica, adems de servir para


aliviar la presin demogrfica (y, de paso, desterrar a los disidentes polticos). Muchas de
las nuevas ciudades se situaron en regiones frtiles, pudiendo as abastecer de cereales y
otros productos agrcolas a la ciudad madre. Tambin servan de mercados o centros comerciales de los artculos manufacturados de aqulla, abriendo as, mediante el sistema de
mercado, la puerta de la civilizacin a las poblaciones indgenas de las cercanas, en su mayora agricultores neolticos. Las ciudades fundadoras renunciaron por lo general a mantener un control poltico sobre sus colonias, pero los lazos de sangre y las relaciones comerciales las mantenan estrechamente unidas. Tales circunstancias hicieron que las ciudades
de la Grecia continental (y las de Asia Menor) se especializasen comercial e industrialmente. Los cereales dieron paso a las uvas y las aceitunas, que se adaptaban mejor al suelo y el
clima griegos, y cuyos productos finales el vino y el aceite tenan un valor por unidad
de peso muy superior. Los artesanos griegos, en especial los alfareros y los trabajadores del
metal, trabajaban con tal habilidad que sus artculos eran muy solicitados en toda el rea de
la civilizacin clsica. Los mercaderes y marinos griegos tambin se convirtieron en transportistas de otros pueblos no navegantes, como los egipcios. Algunas ciudades, como Atenas, concentraban diversas funciones comerciales y financieras, en forma muy similar a
Amberes, Amsterdam, Londres y Nueva York en pocas posteriores. La banca, los seguros,
las sociedades de capital y otra serie de instituciones econmicas que asociamos a pocas
posteriores existan ya en embrin en la Grecia clsica, hundindose sus races de hecho en
la antigua Babilonia.
Estos progresos comerciales y financieros fueron facilitados por una innovacin menor
en cuanto a su significacin tcnica, pero de trascendental importancia econmica: el dinero en moneda. Dinero y moneda, por supuesto, no son cosas idnticas. Antes de la invencin de la moneda metlica otros bienes haban servido de patrn del valor, que es la funcin fundamental del dinero, y de medio de intercambio. Cuando tena lugar un autntico
intercambio, no era necesario que el patrn de valor estuviese presente fsicamente ni que
formara parte del propio intercambio, siempre que las mercancas en cuestin pudieran valorarse en relacin con tal patrn. Sobre esta base, el trueque, y hasta las transacciones a
crdito, precedieron en mucho al uso del dinero en moneda. No obstante, la moneda simplific en gran medida las transacciones comerciales y permiti que el sistema de mercado
se extendiese a individuos y grupos que de otro modo habran permanecido aislados en una
economa de subsistencia cerrada.
Como ocurre con la mayora de los inventos de la Antigedad, la historia desconoce quin
fue el inventor de la moneda. Las monedas ms antiguas que poseemos, del siglo VII a.C.,
proceden de Asia Menor. Leyendas moralistas atribuyen el invento conjuntamente a Midas,
el rey de Frigia que converta en oro lo que tocaba, y a Creso, el rey de Lidia que posea riquezas fabulosas y que muri al obligarle Ciro el Grande a tragar oro derretido; pero lo
ms probable es que las primeras monedas fuesen acuadas por algn mercader o banquero
emprendedor de una de las ciudades griegas de la costa, como una forma de publicidad. En
cualquier caso, pronto los gobiernos se dieron cuenta de que con la moneda haba posibilidad de obtener beneficio y prestigio, y se arrogaron el derecho de acuar moneda como un
monopolio estatal. La efigie de un soberano o el smbolo de una ciudad (el bho de Atenas,
por ejemplo) grabados en una moneda certificaban no slo la pureza del metal con que estaba hecha, sino tambin la gloria de su emisor.

54

Historia econmica mundial

Aparentemente, las primeras monedas se hicieron de electro, una aleacin natural de oro
y plata que poda encontrarse en los valles de aluvin de Anatolia, mas, debido a la variacin en las proporciones de los dos metales, en aqul se prefirieron en estado puro (figura 2.5). Aunque se fabricaban tanto monedas de oro como de plata, esta ltima era ms
abundante y ms prctica para el comercio. El papel destacado de Atenas en el comercio y
la cultura del siglo V contribuy tambin al predominio de la plata, al menos entre los grie-

Figura 2.5 Monedas griegas.


La moneda de la izquierda, con simples marcas de cuo en el anverso (A) y estras en el reverso (B), es de electro y data
aproximadamente del 600 a.C. La de la derecha, de plata, con la cara de Atenea en el anverso y el bho de Atenas en su
reverso (D), data del ao 480 a.C. aproximadamente; esto muestra lo mucho que avanz la tcnica de acuacin en poco
ms de un siglo. (La ampliacin fotogrfica no da la escala real; la de Atenea es mucho ms grande que la otra.) (Hirmer Fotoarchiv Mnchen.)

2. El desarrollo econmico en la Antigedad

55

gos; de hecho, ambos fenmenos estaban ntimamente relacionados. Las minas de plata de
Laurion, en la pennsula tica, que eran propiedad del estado de Atenas, proporcionaban
los recursos para la construccin de trirremes. Este nuevo barco de guerra fue decisivo para
los griegos en su lucha contra la invasin persa y posteriormente les permiti ejercer tal dominio en la Liga delio-tica, que el Egeo y los territorios circundantes se convirtieron de
hecho en imperio ateniense. Fue tambin la plata de Laurion la que ayud a Atenas a financiar una balanza comercial permanentemente desfavorable (los barcos y los servicios financieros eran tambin importantes fuentes de ingresos), y, por tanto, indirectamente, contribuy a la construccin de los grandes monumentos y edificios pblicos por los que
Atenas se hizo famosa. En realidad, la Edad de Oro ateniense fue posible gracias a la plata
de Laurion.
Las ciudades griegas se agotaron en guerras intestinas que resultaron enormemente destructivas, pero las conquistas de Alejandro Magno difundieron la cultura griega (o helenstica) por todo el Cercano y Medio Oriente. A pesar de que el imperio de Alejandro se desintegr tras su muerte, la unidad cultural y econmica se mantuvo. La lengua griega se
hablaba desde la Magna Grecia hasta el ro Indo. Los griegos ocupaban los cargos civiles
de los distintos estados que sucedieron al imperio, y en todas las ciudades importantes los
mercaderes griegos establecan sus zonas reservadas. Alejandra probablemente la mayor
ciudad del mundo antes de Roma, con una poblacin que rondaba el medio milln de habitantes era, para los efectos, una ciudad griega, y el mayor emporio de su poca. Por sus
mercados pasaban no slo las exportaciones egipcias tradicionales (trigo, papiros, tejidos
de lino, cristal), sino tambin cientos de artculos y productos exticos de todas partes del
mundo, entre ellos elefantes, marfil y plumas de avestruz de frica, alfombras de Arabia y
Persia, mbar del Bltico, algodn de la India y seda de la China. La mera enumeracin de
estos gneros da testimonio de la escala y la amplitud de la organizacin comercial.

4.

Logros y lmites econmicos de la civilizacin antigua

El apogeo de la civilizacin clsica, al menos en lo que se refiere a su aspecto econmico,


tuvo lugar durante los dos primeros siglos de la era cristiana, bajo el dominio romano (figura 2.6). Roma haba absorbido ya la cultura helenstica antes de dominar el Mediterrneo, y con ste hered o hizo suyos asimismo los logros y las instituciones econmicas helensticas. El Imperio griego fue esencialmente martimo, basado en la tradicin que
los fenicios establecieron antes de ellos. Pudo persistir en el tiempo manteniendo acceso a
diversos puertos estratgicos a lo largo de las costas del mar Mediterrneo, que corran paralelos a la masa de tierra eurasitica en su orientacin este-oeste. Mientras las rutas martimas estuviesen abiertas, las ciudades griegas podan asegurarse el abastecimiento de alimentos y provisiones aunque la produccin de sus tierras del interior fuese deficitaria. Los
barcos de guerra podan tenerse en reserva hasta que fuesen necesarios, con la seguridad de
contar con suficientes soldados en tiempo de guerra a travs del reclutamiento de marineros y remeros disponibles en la flota mercante. A diferencia de los imperios martimos, los
imperios terrestres como Persia tenan que mantener un ejrcito permanente para la defensa
de sus fronteras. Como stas se expandan, sus exigencias militares se multiplicaban, hacindoles cada vez ms vulnerables a los vaivenes econmicos. Los romanos, haciendo que

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ARMENIA

IT

IA
EPIRUS
ACHANEA

Historia econmica mundial

Figura 2.6 El apogeo del Imperio romano hacia el ao 117 d.C.

2. El desarrollo econmico en la Antigedad

57

las rutas interiores de abastecimiento de su imperio fundamentalmente fuesen las martimas


mediterrneas, lograron combinar las mejores caractersticas de los imperios martimos y
terrestres que les haban precedido.
En su origen, los romanos eran un pueblo agricultor; la mayora cultivaba pequeas haciendas y respetaba profundamente el derecho de propiedad. A medida que se extendieron
sus dominios, su inters por los asuntos militares y administrativos fue en aumento, pero su
tradicional apego a la tierra no desapareci. En su escala de valores, el comercio no gozaba
de gran consideracin: se dejaba en manos de clases sociales inferiores, de extranjeros o incluso de esclavos. Sin embargo, el derecho romano, inicialmente adaptado a una sociedad
agraria, pero modificado gradualmente con la incorporacin de elementos griegos, permita una considerable libertad de empresa y no penalizaba las actividades comerciales. Cuidaba especialmente del estricto cumplimiento de los contratos, de hacer valer el derecho de
propiedad y de llegar a un acuerdo rpido (y, por lo general, justo) en los litigios. El derecho romano, difundido tras el paso de sus legiones conquistadoras, proporcionaba un marco legal coherente y uniforme para la actividad comercial en todo el imperio. (Ciertas regiones, sobre todo Egipto, estaban sujetas a un rgimen especial que les permita conservar
sus tradiciones.)
El carcter urbano del Imperio romano fue posible, y a la vez se vio estimulado, por su
altamente desarrollada red comercial y la magnfica divisin del trabajo que la sustentaba.
Slo la ciudad de Roma lleg a tener, en su momento de mximo apogeo, una poblacin que
acaso superaba el milln de habitantes. Como una poblacin tan concentrada no poda mantenerse nicamente de los recursos locales, se organizaron grandes flotas para traer el trigo
de Sicilia, el norte de frica y Egipto. (Estos cargamentos dieron lugar a una de las ms importantes excepciones a la regla de libre comercio: se distribua trigo gratis hasta a 200.000
familias del proletariado romano. Para asegurar la entrega del cereal, cuya carencia poda
provocar disturbios, el gobierno concedi privilegios especiales a los agentes encargados de
distribucin, y en ocasiones se ocupaba l mismo de hacerlo.) Aunque ninguna otra ciudad
poda compararse ni en tamao ni en magnificencia con Roma cuando sta se encontraba en
su cenit, la poblacin de muchas oscilaba entre 5.000 y 100.000 personas, y algunas pocas,
como Alejandra, albergaban a muchas ms. Es probable que no volviera a haber en el mundo un rea tan considerable con una densidad de poblacin tan alta hasta el siglo XIX.
La mayor contribucin de Roma al desarrollo econmico fue la pax romana, el largo perodo de paz y orden en la cuenca mediterrnea que permiti que el comercio se desarrollase en las condiciones ms favorables. Si bien es cierto que las legiones romanas estaban
casi constantemente ocupadas en conquistar algn nuevo territorio, reprimir a algn vecino
arribista o aplastar una rebelin de nativos, antes del siglo III tales alteraciones tenan lugar
normalmente en la periferia del imperio y raramente afectaban a las rutas comerciales ms
activas. La piratera y el bandidaje, que haban supuesto serias amenazas para el comercio
incluso en la poca helenstica, haban sido eliminados casi por completo. Las famosas calzadas romanas fueron proyectadas para cumplir una funcin estratgica, ms que comercial; raramente se utilizaban vehculos con ruedas que no fuesen los carros de guerra, y
nunca para transporte a larga distancia. Pero facilitaron las comunicaciones y el transporte
de mercanca ligera. La arteria fundamental del transporte, sin embargo, fue el Mediterrneo, que se convirti en la gran va del trfico comercial, con una prosperidad que nunca
antes haba llegado a alcanzar y rara vez volvera a tener.

58

Historia econmica mundial

Una de las principales consecuencias de la pax romana fue el crecimiento demogrfico.


Segn diversas estimaciones, la poblacin del imperio en su momento cumbre oscilaba entre 60 y 100 millones, aunque los clculos ms recientes se inclinan por esta ltima cifra. Desgraciadamente, las estimaciones de la poblacin de esa misma rea en perodos anteriores,
como en la poca de Alejandro Magno o durante la colonizacin griega en el siglo VIII a.C.,
no son dignas de crdito. Parece probable que el nmero de habitantes del imperio a la
muerte de Marco Aurelio (180 d.C.) fuese al menos el doble que a la muerte de Julio Csar
(44 a.C.). El crecimiento fue ms acusado en el Mediterrneo occidental, Italia incluida,
porque el Oriente estaba ya muy poblado. (Egipto, por ejemplo, contaba con unos 5 millones de habitantes ya en el ao 2500 a.C.; en el siglo I d.C. tena unos 7,5.) En los tiempos
de los fenicios y la colonizacin griega, mucha tierra cultivable de Occidente se hallaba absolutamente deshabitada; incluso durante el perodo de la expansin de Roma por Italia,
muchas zonas de la pennsula estaban escasamente pobladas. La Galia, que sera luego una
de las mayores provincias romanas, con ms de 10 millones de habitantes, contaba probablemente con menos de la mitad de esa cifra en la poca de la conquista. Tambin en el
norte de frica y Espaa hubo prosperidad y crecimiento demogrfico durante la primera
mitad de la poca imperial.
Hasta qu punto el nivel de vida medio mejor a la vez que la poblacin aumentaba es
algo mucho ms difcil de contestar. Es indudable que hubo una cierta mejora, lo cual simultneamente permiti y favoreci el crecimiento demogrfico. Un distinguido economista, Colin Clark, ha calculado que el salario real de un tpico artesano libre de Roma en
el siglo I d.C. era equivalente al de un obrero de una fbrica inglesa en 1850 y al de un trabajador italiano en 1929. Por extrapolacin, esto implica que los artesanos de Roma estaban en una situacin econmica sustancialmente mejor que millones de personas, tanto de
mbito agrcola como urbano, de Asia, frica y Sudamrica hoy. Esta clase de comparaciones, sin embargo, contienen problemas conceptuales de difcil solucin y peligrosas trampas estadsticas. Admitamos que se puede (con suficientes datos estadsticos) comparar el
poder adquisitivo de los salarios de poblaciones distintas en trminos de pan o trigo, por
ejemplo, o quiz la cantidad media de caloras consumidas. Pero, cmo valorar la contribucin relativa al bienestar fsico o material de los circos romanos y de la radio y la televisin modernas; o de viajar a pie (incluso por calzadas romanas!) y viajar en metro, automvil particular o avin; o de los diferentes tipos de vivienda, que varan en bienestar y
comodidad segn el clima y la construccin? Adems, por muy precisas que sean, las estadsticas sobre el hombre de campo o ciudad medio o tpico no nos dicen nada sobre la
distribucin relativa de renta.
Un problema especialmente molesto en lo que respecta a las comparaciones estadsticas
es el hecho de que la esclavitud fuera habitual en la Antigedad. El nmero absoluto y relativo de esclavos vari a lo largo del tiempo: hubo muchos en la fase de expansin del imperio, cuando abundaban los prisioneros y rehenes, pero su nmero disminuy en perodos
posteriores, cuando el imperio se hallaba a la defensiva. (La proporcin se vio afectada,
asimismo, por la tasa de esclavos que lograron la emancipacin y por la tasa relativa de nacimientos entre los esclavos y la poblacin libre; en general, la tasa de nacimientos habidos
entre esclavos no es tan alta como entre hombres libres.) Sin duda hubo amos que trataron
muy bien a sus esclavos, sobre todo si stos eran griegos cultos o personas que pudieran
servir de preceptores, escribas, agentes comerciales o estar en el servicio domstico; pero

2. El desarrollo econmico en la Antigedad

59

la mayora de ellos fueron empleados en labores agrcolas y trabajos duros, recibiendo


poco ms que lo necesario para su subsistencia. El nmero relativo de esclavos influy
tambin en el precio del trabajo libre; los hombres libres raramente trabajaban en ocupaciones tan desagradables y peligrosas como la minera, pero puede que en otras reas tuviesen
que competir con el nivel de vida de subsistencia de los esclavos.
Otra posible medida del bienestar material es la media de vida. Una vez ms, debemos
ser cautelosos ante estadsticas incompletas y poco concluyentes, especialmente porque
aportan escasos datos acerca del efecto relativo de las enfermedades y de otras causas de
muerte entre las distintas clases sociales. Al parecer, en los mejores aos del imperio la duracin media de vida era de unos veinticinco aos, ligeramente superior que en las sociedades anteriores, pero an muy por debajo de las actuales, excepto las muy pobres.
Los mejores aos del imperio constituyeron un perodo de transicin. Ya antes de la
muerte de Marco Aurelio (180 d.C.) una serie de problemas presagiaban la decadencia del
imperio y de la economa sobre la que ste se asentaba. Entre ellos se encontraban las incursiones germnicas desde el norte, la escasez de mano de obra en ciertas zonas y la gradual inflacin monetaria. Estos problemas se agravaron en el siglo III, especialmente el de
la inflacin, como resultado de una continua desvalorizacin de la moneda por parte de un
erario cuyos gastos siempre excedan a sus ingresos. La inflacin, no obstante, era sntoma
de problemas econmicos ms fundamentales causados por el aumento en la extensin del imperio y los crecientes costes que implicaba la defensa de las fronteras del norte y del este. El
emperador Diocleciano decret controles de precios y salarios en su Edicto del ao 301 d.C.,
y reorganiz los sistemas burocrtico y fiscal. Sus reformas, y las de su sucesor, Constantino, apuntalaron la estructura imperial durante algn tiempo, pero no acabaron con los problemas fundamentales; de hecho, los exacerbaron.
Desde el punto de vista econmico, los dos pilares del Imperio romano eran la agricultura y el comercio. Los excedentes agrcolas (la produccin que supera la necesaria para el
mantenimiento del campesino y su familia), aunque pequeos por lo que se refiere al campesino individual, resultaban de gran importancia al recaudarse y acumularse a travs de
impuestos. Proporcionaban los recursos necesarios para mantener a la poblacin urbana, el
ejrcito y la burocracia imperial. Sin embargo, la ordenacin efectiva de estos excedentes
dependa de que la circulacin comercial por el imperio fuese fluida y sin trabas. Las invasiones y el saqueo de los brbaros obstaculizaban ese comercio, pero seguramente la ineficacia y corrupcin del propio gobierno imperial causaban ms problemas. El Mediterrneo
volvi a verse infestado de piratas, y bandas de ladrones controlaban los pasos de montaa.
En ocasiones, el mismo ejrcito atacaba al pacfico comercio.
Los impuestos empezaron a ser cada vez ms fuertes, pero su carga era inversamente
proporcional a los beneficios que otorgaba el gobierno. Muchas grandes fincas, propiedad
de nobles, estaban exentas de impuestos, recayendo el peso de stos cada vez ms sobre los
menos capaces de soportarlos. Durante la inflacin del siglo III, cuando los ingresos fiscales se situaron por debajo de los gastos administrativos y militares, el gobierno recurri a
las recaudaciones en especie, que Diocleciano transform en sistema corriente de contribucin. Pese a que esta drstica medida logr sus propsitos a corto plazo, subvirti la autntica naturaleza del sistema econmico del imperio. La produccin destinada al mercado
descendi. Los campesinos, incluso los pequeos propietarios, abandonaron sus tierras y se

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Historia econmica mundial

pusieron bajo la proteccin de los grandes seores, cuyas fincas exentas de impuestos
aumentaron en consecuencia. Adems, a medida que decaa el comercio y menguaba la
poblacin de las ciudades por falta de provisiones, las grandes haciendas se volvan ms
autosuficientes, no slo reservndose su produccin de alimentos, sino tambin dotndose
de forjas, telares, etc., y privando de este modo a las ciudades de su funcin. La actividad
comercial haba entrado en un crculo vicioso contractivo.
El intento de Diocleciano de fijar precios y salarios por decreto imperial fracas casi por
completo, pese al severo castigo estipulado para los infractores. En el ao 332 el gobierno
recurri a una medida an ms drstica, al establecer la vinculacin forzosa de los campesinos a la tierra que labraban, y al convertir en obligatoriamente hereditarios los oficios y
ocupaciones: agricultores, artesanos, comerciantes, incluso funcionarios municipales. Al
igual que la recaudacin en especie, la medida tuvo un cierto xito a corto plazo, pero para
el sistema econmico result an ms subversiva. La economa fue volviendo a un sistema
primitivo de subsistencia a medida que la poblacin descenda, las ciudades quedaban desiertas y las villas de las grandes haciendas iban parecindose cada vez ms a fortalezas. A fines
del siglo IV, el Imperio de Occidente era un armazn hueco que sucumbi paulatinamente
bajo su propio peso.
Pese a su ntima relacin, no fue lo mismo la cada del Imperio romano que el ocaso (o
retroceso) de la economa clsica. Si la economa hubiera podido sufragar las exigencias de
una burocracia y un ejrcito cada vez ms parsitos, el imperio podra haber durado otros
mil aos, como ocurri con el Imperio bizantino u oriental. Y, a la inversa, si el imperio,
marco institucional en el que funcionaba la economa, hubiera seguido proporcionando una
administracin de justicia eficiente y una proteccin eficaz contra las amenazas externas e
internas que gravitaban sobre las pacficas actividades productivas, no hay una razn clara
para que la economa no hubiera funcionado igual de bien en tiempos de los Severos o Diocleciano que en la poca de los Antoninos. En realidad, no se cumpli ninguna de las dos
condiciones.
Sin embargo, existe una razn an ms fundamental de las limitaciones y del fracaso final de la economa clsica que trasciende las causas inmediatas del ocaso de Roma: la falta
de creatividad tecnolgica. Esta esterilidad tecnolgica contrasta enormemente con la brillantez cultural de algunos perodos de la civilizacin antigua. Durante su existencia se produjo un notable progreso en filosofa, matemticas y algunas ramas de la ciencia; la literatura y el arte clsicos representan todava hoy un modelo para las obras contemporneas. Ya
entonces se conocan algunas de las propiedades del vapor, pero nicamente se aplicaron
en juguetes y mecanismos para engaar a los crdulos; la rueda hidrulica y el molino de
viento se inventaron ya en el siglo I a.C., pero hasta la Edad Media europea no se generaliz su uso. La ingeniera romana puso de manifiesto su habilidad en calzadas, acueductos
(figura 2.7) y cpulas de edificios, pero no en mquinas que ahorrasen mano de obra. Es
evidente que no fue falta de inteligencia lo que impidi a los hombres de la Antigedad una
mayor contribucin al progreso tecnolgico.
Parece que la explicacin se encuentra en la estructura socioeconmica y en la naturaleza de las actitudes y estmulos que sta gener. La mayor parte del trabajo productivo era
realizado por esclavos o por siervos campesinos cuyo rango en poco se distingua del de
aqullos. Aun cuando hubieran tenido oportunidad de mejorar la tecnologa, habran obtenido poco beneficio, por no decir ninguno, en trminos de ingresos ms altos o menos tra-

2. El desarrollo econmico en la Antigedad

61

Figura 2.7 Acueducto de Segovia.


El acueducto romano de Segovia sigue en pie hoy en da, como testimonio de la genialidad de la ingeniera romana, genialidad que no fue utilizada en la creacin de maquinaria que ahorrase mano de obra. (Arlene DeBevoise.)

bajo. Los miembros que componan las reducidas clases dirigentes se dedicaban a guerrear,
gobernar, cultivar las bellas artes y las ciencias, y consumir de forma ostentosa. Carecan
tanto de experiencia como de aficin para hacer experimentos con los medios de produccin, pues el trabajo era algo deshonroso, el estigma del sirviente. Arqumedes fue un cientfico genial que despreci sinceramente la aplicacin de la ciencia; su nica concesin a la
practicidad fue el diseo de una catapulta mecnica para la defensa (fallida) de su Siracusa
natal contra los romanos. Aristteles, quien probablemente posea el conocimiento ms enciclopdico de todos los filsofos o cientficos de la Antigedad, estaba convencido de que
la distincin entre amos y esclavos vena determinada biolgicamente. Segn l, que los esclavos trabajaran para que sus amos pudieran disponer de tiempo libre con el que desarrollar
las artes de la civilizacin formaba parte del orden natural del universo. Y san Pablo escribi: Amos y esclavos deben aceptar su situacin actual, pues el reino de la Tierra no podra sobrevivir si unos hombres no fuesen libres y otros esclavos. En vista de tales actitudes,
no resulta sorprendente que apenas se dedicase algn pensamiento a inventar mtodos para
aligerar la carga del trabajo o para mejorar la situacin de los siervos. Una sociedad basada
en la esclavitud puede producir grandes obras de arte y literatura, pero no un crecimiento
econmico sostenido.

3.

El desarrollo econmico
en la Europa medieval

A una generacin anterior a la nuestra la frase crecimiento econmico medieval le habra


parecido una contradiccin en trminos. Bajo la influencia de los autores del Renacimiento,
que menospreciaron a sus inmediatos predecesores en su alabanza de las redescubiertas glorias de la civilizacin clsica, durante mucho tiempo la Edad Media ha sido considerada una
poca de estancamiento econmico y cultural. En realidad, la Europa medieval experiment
un florecimiento de la creatividad tecnolgica y un dinamismo econmico que contrastan
fuertemente con la rutina del mundo mediterrneo de la Antigedad. Por otra parte, las instituciones creadas durante la Edad Media han servido de marco a la actividad econmica hasta tiempos recientes; todava hoy en las reas rurales las supervivencias medievales son
rasgos prominentes del paisaje, incluso en las economas socialistas de la Europa del Este.

1.

La base agraria

Hasta el advenimiento del industrialismo en el siglo XIX, la agricultura constitua en todas


partes el sector ms importante de la actividad econmica, tanto en lo referente al valor y el
volumen del producto como en la proporcin de mano de obra en ella ocupada. No obstante, la orientacin agraria de la Europa medieval fue nica en comparacin con la de otras
civilizaciones desarrolladas. Desde las ciudades-estado sumerias de la Antigedad hasta el
Imperio romano, las instituciones urbanas determinaron el carcter de la sociedad y la economa, pese a que la mayora de la poblacin se ocupaba en tareas agrcolas. En la Europa
medieval, en cambio, aunque la poblacin urbana aument en tamao e importancia, especialmente en Italia y los Pases Bajos, fueron las instituciones agrarias y rurales las que
marcaron la pauta.

64

Historia econmica mundial

Para comprender el carcter distintivo de la economa medieval, hay que recordar las
condiciones sociales y polticas que rodearon sus orgenes: unos impuestos cada vez ms
gravosos y la creciente ineficacia y corrupcin del Imperio romano, el derrumbe final de la
autoridad central y la anarqua resultante, el crecimiento de las grandes haciendas autosuficientes y el ocaso de las ciudades y del comercio interregional. Tras la cada del imperio,
las correras de tribus brbaras continuaron sembrando la destruccin; surgieron y desaparecieron pequeos reinos, pero no fueron capaces de mantener un orden efectivo ms que
durante perodos breves de tiempo, ni de implantar sistemas fiscales regulares. El reino de
los francos, establecido en el centro estratgico de la Europa medieval, entre el Loira y el
Rin, se mantuvo ms tiempo que los otros; pero sin un sistema fiscal regular y sin una burocracia permanente, tambin l dependa para el mantenimiento del orden y la unidad de
la dudosa lealtad de los grandes nobles y sus partidarios.
A partir del siglo VIII, y durante ms de dos siglos, los francos y otros pueblos europeos
se vieron amenazados por nuevas hordas de invasores. En el 711, el reino visigodo de Espaa fue invadido y rpidamente derrotado por musulmanes procedentes del norte de frica.
En el 732 haban llegado hasta el corazn de Francia, de donde seran expulsados. Aunque
los francos hicieron retroceder a los musulmanes al otro lado de los Pirineos, stos conquistaron Crcega, Cerdea y Sicilia, convirtiendo el Mediterrneo en un lago musulmn.
Entrado el siglo, los vikingos salieron en masa de Escandinavia, lograron poner a las Islas Britnicas bajo su dominio, conquistaron Normanda, asaltaron localidades situadas en
las costas y en las riberas de los ros, avanzando tierra adentro hasta Pars, e incluso penetraron en el Mediterrneo. En el siglo IX, miembros de las feroces tribus magiares se encaminaron al centro de Europa a travs de los Crpatos, y atacaron y saquearon el norte de
Italia, el sur de Alemania y el este de Francia, imponiendo tributos a sus habitantes antes
de elegir, en el siglo siguiente, establecer su nueva patria en la llanura hngara.
Para hacer frente a estas amenazas, los reyes francos idearon un sistema de relaciones
polticas y militares, posteriormente denominado feudalismo, que injertaron en el sistema
econmico en desarrollo. Por consideraciones de tipo militar se requeran tropas de guerreros a caballo, ya que la reciente introduccin del estribo (procedente con toda probabilidad
del Asia Central) haba convertido a los soldados de a pie en algo casi obsoleto. El mantenimiento directo de tales tropas resultaba imposible ante la ausencia de un sistema fiscal
efectivo y la virtual desaparicin de la economa monetaria. Por otra parte, para mantener
el orden y por razones administrativas, se necesitaban numerosos funcionarios locales, a
quienes el Estado tampoco poda pagar. La solucin consisti en otorgar a los guerreros,
a cambio de sus servicios militares, las rentas de las grandes haciendas, muchas de ellas
confiscadas a la Iglesia; estos guerreros los seores y caballeros quedaron asimismo
encargados de mantener el orden y administrar justicia en sus tierras. Los grandes nobles
duques, condes y marqueses posean gran cantidad de tierras que abarcaban muchas
aldeas, y concedieron algunas de stas a seores o caballeros de inferior categora, sus vasallos, a cambio de un juramento de homenaje y fidelidad similar al que ellos daban al rey;
a este procedimiento se le llam subinfeudacin.
Sustentando el sistema feudal, pero con orgenes bien diferentes y ms antiguos, estaba
la organizacin econmica y social basada en el manor 1. sta empez a tomar forma en
los ltimos tiempos del Imperio romano, cuando las grandes fincas (latifundia) de la aristocracia romana se transformaron en haciendas autosuficientes y los campesinos quedaron

3. El desarrollo econmico en la Europa medieval

65

ligados a la tierra bien por ley o por presiones econmicas y sociales ms directas e inmediatas. Las invasiones brbaras modificaron el sistema principalmente dando entrada en
las clases gobernantes a guerreros y jefes locales, y recibi su sello definitivo durante
las invasiones vikingas, sarracenas y magiares de los siglos VIII y IX, cuando el manor se
convirti en la base econmica del sistema feudal.
La primera prueba documental que proporciona informacin directa sobre el funcionamiento del sistema manorial data del siglo IX. En aquel entonces ya estaba establecido en el
rea que se extiende entre los ros Loira y Rin (norte de Francia, sur de los Pases Bajos y
oeste de Alemania) y en el valle del Po, al norte de Italia. Posteriormente se extendi, con
modificaciones, a Inglaterra a travs de la conquista normanda, a las zonas de Espaa y
Portugal reconquistadas, a Dinamarca y a la Europa Central y Oriental. En territorios como
Escocia, Noruega y los Balcanes nunca hubo un autntico manorialismo, e, incluso dentro
de reas de economa manorial, hubo regiones, generalmente montaosas, que mantuvieron
formas de organizacin diferentes.
No exista lo que podramos llamar un manor tpico, ya que se dieron numerossimas
variaciones tanto cronolgicas como geogrficas. Con fines comparativos, sin embargo, resultar til que nos construyamos un hipottico manor ideal (la figura 3.1 muestra un manor autntico). Como unidad administrativa y de organizacin, el manor consista en unos
terrenos, unos edificios y las personas que cultivaban aqullos y habitaban stos. Desde un
punto de vista funcional, la tierra se divida en terreno de cultivo, de pasto, prados, monte,
bosque y tierra balda; desde un punto de vista legal, en el demesne [dominio] del seor, las
tierras de los campesinos y la tierra comn. El demesne del seor, que a veces, pero no necesariamente, estaba cercado o separado de la tierra de los campesinos, representaba aproximadamente el 25 o 30% de la tierra cultivable del manor; inclua la manor house, los
graneros, los establos, la forja, los jardines y acaso los huertos y viedos. La tierra que
los campesinos labraban para s estaba situada en vastos campos abiertos que rodeaban la
manor house y el pueblo; la tierra se divida en franjas o parcelas pequeas, y cada colono
tena derecho posiblemente a dos docenas o ms de parcelas diseminadas por los campos
del manor. Los prados, pastos (incluyendo la vaine pture o campos en barbecho que se
usaban para apacentar el ganado), bosques y montes se tenan en comn, si bien el seor
vigilaba su utilizacin y se reservaba privilegios especiales en los bosques.
La manor house, con frecuencia fortificada, serva de residencia al seor o a su representante. Cuando se trataba de grandes seores propietarios de muchos manors, el manor
poda dejarse, en feudo, a un seor de categora inferior o a un vasallo; en ese caso, el vasallo, a cambio de prestar servicio militar, tena derecho a beneficiarse del seoro del manor.
Catedrales y monasterios tenan tambin sus propios manors, que podan cederse a vasallos, ser administrados directamente por los clrigos, o confiarse a administradores o mayorales laicos. El ideal feudal era ninguna tierra sin seor, ningn seor sin tierra, pero no
se cumpli de modo universal. En principio, la funcin del seor era la defensa y la administracin de justicia; poda interesarse personalmente en la explotacin de su demesne,
pero en general dejaba esta tarea a un mayoral o administrador. Con frecuencia gozaba de
otros derechos, como la propiedad del molino, el horno y el lagar.
Los campesinos vivan en compactas aldeas a los pies de las murallas de la manor house
o en sus cercanas. Sus chozas constaban simplemente de una o dos estancias, a veces con
un granero que serva de lugar para dormir. La construccin poda ser de madera o piedra,

66

Historia econmica mundial

TIERRA COMN DE SHILBOTTLE


1.127 acres

Figura 3.1 Manor medieval.


Aunque este mapa del pueblo de Shilbottle (Northumberland, Inglaterra) data del siglo XVII, es representativo de la poca medieval. Obsrvense las casas de los colonos (con su huerto cada una), la tierra comn (balda) y los campos abiertos que las rodean. La manor house no se recoge pero su demesne cercado aparece en la parte inferior derecha del
mapa. (De Studies of Field Systems in the British Isles, A. R. H. Baker y R. A. Butlin, eds. Copyright 1973 by Cambridge University Press. Reproduccin autorizada.)

aunque lo ms frecuente es que fuera de barro y juncos, con suelo de tierra, sin ventanas y
con tejado de paja con un agujero que serva de chimenea. Poda haber edificios auxiliares
para el ganado y las herramientas, pero en invierno los animales compartan el alojamiento
familiar. Las aldeas normalmente estaban situadas en las inmediaciones de un arroyo que
proporcionaba agua, mova el molino y, en ocasiones, el fuelle del herrero. A menos que la
manor house tuviera capilla (a veces incluso cuando la tena), una pequea iglesia completaba el panorama de la aldea.
ste es nuestro hipottico manor. Pero en la realidad las variaciones eran infinitas. Pese
a que el ideal podra haber sido una aldea por manor, con frecuencia un manor abarcaba
varias aldeas, o, con menos frecuencia, una nica aldea estaba dividida en dos o ms manors. En ocasiones, los campesinos sujetos al seor no vivan en aldeas, sino en aldehuelas
dispersas o incluso en granjas aisladas. Estos dos ltimos tipos de asentamientos se encontraban sobre todo en regiones de suelo poco frtil o montaoso, donde la forma manorial
de organizacin se dio de manera atenuada o no se produjo; pero en la cuenca mediterrnea, especialmente en el sur de Francia y en la mayor parte de Italia, a lo largo de toda la

3. El desarrollo econmico en la Europa medieval

67

Edad Media se mantuvieron las pequeas parcelas cercadas de terreno con viviendas aisladas, tpicas de la poca de los romanos. En aquellas reas donde, por decirlo as, la forma
de organizacin basada en el manor se introdujo desde el exterior, como fueron la pennsula Ibrica, el este de Alemania o incluso Inglaterra, se modificaron las caractersticas de tal
organizacin para adaptarse al suelo, clima, terreno y a las instituciones existentes. Por ltimo, pero no por ello menos importante, hay que decir que el manorialismo nunca fue esa
institucin esttica que a veces se representa, sino que estuvo siempre en estado de evolucin constante, normalmente de forma gradual, casi imperceptible, pero inevitable.

2.

La sociedad rural

Dentro de la poblacin rural haba diversas categoras o grados segn el nivel social. La
teora del feudalismo plenamente desarrollada que, de forma caracterstica, no se elabor
hasta que la propia institucin estuvo al borde del ocaso divida la sociedad en tres rdenes y asignaba un deber a cada uno de ellos. Los seores proporcionaban proteccin y
mantenan el orden, los clrigos cuidaban del bienestar espiritual de la sociedad y los campesinos trabajaban para mantener a los dos rdenes superiores. Dicho de manera ms concisa, los seores peleaban, el clero rezaba y los campesinos trabajaban. Resulta significativo que los habitantes de las ciudades no figuren en esta jerarqua, a pesar de que en el
siglo XI constituan ya una categora considerable, ciertamente ms numerosa que los seores o el clero.
La clase dirigente es decir, el orden feudal en sentido estricto, que probablemente
sumaba menos del 5% de la poblacin total, formaba en principio una pirmide social que
iba desde el rey en la cspide, pasando por los grandes nobles, hasta los caballeros de categora inferior en la base. En realidad, la situacin era bastante ms complicada, al poseer
muchos nobles varios manors (tambin llamados beneficios) y ser, pues, desde un punto de
vista tcnico, vasallos de ms de un seor. En casos extremos, dos nobles, incluso reyes,
podan ser vasallos uno de otro respecto a ciertos feudos. As, no resulta sorprendente que
situaciones de tal complejidad derivasen en las luchas y contiendas que han dado a la Edad
Media su fama, en cierto modo injusta, de perodo anrquico y violento.
El orden clerical, el nico que no se perpetuaba biolgicamente (al menos en principio,
aunque a veces la prctica era bien distinta), tena tambin sus diversas categoras sociales.
En primer lugar, poda distinguirse entre el clero regular, es decir, las rdenes monsticas
que dejaban el mundo retirndose a comunidades aisladas, y el clero secular (obispos y sacerdotes), que participaba de la vida de la comunidad de un modo ms directo. En la Alta
Edad Media el clero regular gozaba de mayor prestigio, pero a partir del siglo X la categora social del clero secular aument con el alza econmica y el resurgimiento de las ciudades, al desempear obispos y arzobispos un importante papel tanto en la vida laica como en
la religiosa. En segundo lugar existan diferencias dentro del clero, tanto regular como
secular, basadas en el nivel social de los individuos que los componan. A menudo los hijos
menores de las familias nobles eran destinados, con o sin el debido aprendizaje, a convertirse en obispos o abades desde el mismo momento en que reciban las sagradas rdenes,
mientras que el pueblo humilde raramente poda aspirar a algo ms que una parroquia o un
cargo en un monasterio. Las oportunidades de movilidad vertical eran, en general, ligera-

68

Historia econmica mundial

mente mayores dentro de la Iglesia que en la sociedad rural, pero mucho menores que las
que ofrecan las nuevas ciudades.
Incluso entre la poblacin campesina existan diferentes categoras sociales. En trminos
generales, haba dos: hombres libres y siervos. Pero no siempre eran categoras diferentes,
y dentro de ellas se daban distintos grados de libertad y servidumbre. La esclavitud, tal
como exista en el Imperio romano, fue desapareciendo gradualmente hasta que en el siglo IX los nicos esclavos que quedaban eran los esclavos domsticos de los grandes nobles. Por otra parte, la condicin de aquellos hombres que formaban la clase de hombres libres del Imperio romano, campesinos propietarios y arrendatarios, se vio reducida casi a la
de siervos. Entre los campesinos medievales eran muy raros los hombres realmente libres
de mudarse de uno a otro pueblo, de adquirir tierra o disponer de sta segn su propia
iniciativa, de casarse sin permiso de su seor. Al mismo tiempo, el poder de los seores
no era ilimitado. Los siervos no eran propiedad de sus amos, sino adscripti glebae, es decir,
estaban ligados a la tierra. Los seores podan cambiar, pero, excepto en perodos de gran
tensin, los labradores, fuesen nominalmente libres o siervos, permanecan en sus posesiones a salvo, protegidos por la costumbre del manor y ocasionalmente por pruebas documentadas (por ejemplo, los enfiteutas ingleses).
Dos tendencias generales pueden percibirse a lo largo de toda la Edad Media y al principio
de la poca moderna respecto a la condicin social del campesinado, tendencias ntimamente
unidas a la evolucin del manor. Desde finales del Imperio romano hasta los siglos X-XI,
los derechos y obligaciones de los hombres libres y los esclavos se fueron asemejando cada
vez ms. Luego, desde el siglo XII hasta la Revolucin Francesa, se produjo una disminucin gradual de las restricciones (no necesariamente exacciones econmicas) a que estaban
sometidos los siervos, que tuvo como resultado el deterioro definitivo de la institucin de
la servidumbre en ciertas reas de la Europa Occidental (en menor medida Europa Central;
en la Europa Oriental, la evolucin fue de signo contrario).

3.

Formas de estabilidad

La organizacin del trabajo en el manor implicaba una mezcla de cooperacin y coaccin


regidas por la costumbre, con muy poco margen para la iniciativa individual. Las operaciones ms importantes eran arar, segar y cosechar, y en ellas participaban casi todos los habitantes del pueblo. El sistema de campos abiertos y el hecho de que las parcelas de cada
campesino estuvieran diseminadas por los campos forzaban a acometer el trabajo en comn. Adems, en las tierras ms compactas, que eran las ms frtiles, se necesitaban cuatro, seis o incluso ocho bueyes para arar; como los campesinos raramente posean ms de
uno o dos (y muchos ni siquiera uno), la cooperacin era necesaria. La recogida de la cosecha tambin se haca en comn, para que el ganado pudiese pacer en el rastrojo.
El papel del ganado en la economa medieval variaba considerablemente de una regin a
otra. Su funcin ms importante era la de servir de animales de tiro, y el buey, el ms corriente
de stos, poda encontrarse por toda Europa. Otros animales de tiro eran el caballo, que se
utilizaba en el noroeste de Europa y en Rusia desde el siglo X, el asno y la mula, usados
principalmente en el suroeste de Francia y en Espaa, y el bfalo de agua, empleado en algunas zonas de Italia. A diferencia de los caballos y las mulas, los bueyes consuman sobre

3. El desarrollo econmico en la Europa medieval

69

todo hierba y heno, y eran dciles y fciles de criar, lo que explica su abundancia. Para
criar los bueyes, claro est, se necesitaban vacas lecheras; stas adems proporcionaban la
materia prima del queso y la mantequilla, y en las regiones ms pobres se usaban tambin
como animales de tiro. En la periferia celta de Europa (Bretaa, Gales, Irlanda y Escocia), fuera del rea de economa manorial, se cultivaba poco y las tribus seminmadas que
la habitaban vivan casi exclusivamente del ganado. Tambin en Escandinavia, sobre todo
en Noruega y Suecia, la ganadera era ms importante que la agricultura. En las principales
reas basadas en el manor se criaban aves de corral, ganado vacuno, ovino y porcino por su
carne (el ovino tambin por la lana), y de paso por el abono que produca, pero la ganadera
ocupaba, sin duda alguna, un lugar secundario en comparacin con la agricultura. Donde
tuvo mayor importancia fue en el noroeste de Europa, debido a su clima hmedo, que garantizaba mejores pastos naturales. Adems, los grandes bosques de esa zona suministraban forraje para vacas, caballos y cerdos. En el sur, en reas con clima mediterrneo, la ganadera
era mucho menos importante, y con frecuencia adoptaba la forma de rebaos trashumantes
de ovejas y cabras que invernaban en las dehesas de las tierras bajas y que en primavera y
verano eran trasladados a las montaas. Estos rebaos en ocasiones producan daos al
atravesar las tierras de labor, y, por otra parte, contribuyeron a la deforestacin y a la erosin del suelo por el abuso que se llev a cabo de los pastos de montaa.
La mayora de los campesinos se vean obligados a trabajar en el demesne del seor, teniendo este trabajo (en principio) preferencia sobre su labor en las propias parcelas. La extensin y naturaleza de los servicios que deban prestar variaban de una regin a otra (incluso de
un feudo a otro) y segn la condicin social del campesino o la naturaleza de la tierra a l
atribuida, y cambiaban a lo largo del tiempo. No era extrao que hombres nominalmente libres
arrendasen tierras en calidad de siervos, y que alguna vez un siervo nominal fuera dueo de
parcelas arrendadas o en enfiteusis. Por regla general, a aquellos siervos que tenan arrendada la tierra se les exiga ms trabajo (unos tres o cuatro das a la semana por trmino medio) que a quienes la tenan en propiedad absoluta. Las mujeres hilaban y tejan, ya fuera
en sus cabaas, ya en los talleres del seor, y los nios formaban parte del servicio domstico de ste. A partir del siglo X empez a desarrollarse gradualmente, y con ms rapidez
en unas reas que en otras, un movimiento tendente a suprimir los servicios de trabajo o a
sustituirlas por rentas en dinero.
Adems de los servicios de trabajo, la mayora de los campesinos estaban sometidos a
otros deberes, pagos y prestaciones, en dinero y en especie. De stas, unas se recaudaban
regularmente un cordero o unos pollos en Navidad, por ejemplo, adems de rentas anuales en dinero, y otras en ocasiones especiales, como los pagos que el heredero de un
campesino deba efectuar al asumir los derechos del difunto, o bien cuando se contraa matrimonio. El valor y naturaleza de estas exacciones variaba enormemente. Se ha calculado
que en la Inglaterra del siglo XIII el total de las rentas y los impuestos cobrados a los campesinos alcanzaba el 50% de sus ingresos, pero en determinados momentos y lugares pudo
sobrepasar esa cifra. Tambin se obligaba a los campesinos a utilizar, a cambio de un cierto
pago, el molino, el lagar y el horno del seor, y estaban sometidos a la justicia que ste administraba, que con frecuencia se traduca en el cobro de multas. Tenan que pagar asimismo el diezmo (que no era necesariamente una dcima parte) a la Iglesia, y en ocasiones tributos al rey. Aquellos campesinos cuyas parcelas eran demasiado pequeas para mantener
a una familia, lo que ocurra a menudo, realizaban trabajos adicionales en las tierras del se-

70

Historia econmica mundial

or (o, con menor frecuencia, para otro campesino ms prspero), por lo que en teora reciban salario en dinero, aunque en la mayora de los casos era en especie.
El sistema manorial fue desarrollndose gradualmente a lo largo de varios siglos, en un
perodo caracterizado por la incertidumbre poltica, frecuentes brotes de violencia, tcnicas
de produccin primitivas, el ocaso de la actividad comercial y la especializacin laboral.
Pese a no haber sido planeado conscientemente, conserv la estabilidad y la continuidad
sociales y mantuvo a una poblacin dispersa con un nivel de vida bajo, pero tolerable.
Opuesto en apariencia a la iniciativa individual, y por tanto a la innovacin, el sistema, sin
embargo, evolucion como respuesta a la influencia recproca de instituciones y recursos,
dando lugar a cambios tecnolgicos que incrementaron la productividad y estimularon el
crecimiento demogrfico, alterando as las bases de su propia existencia.

4.

Fuerzas de cambio

La innovacin ms importante de la agricultura medieval fue la sustitucin de la rotacin


doble de la agricultura clsica mediterrnea por la triple, innovacin ntimamente unida a
otras dos igual de decisivas: la introduccin del arado de ruedas (figura 3.2) y el uso del caballo como animal de tiro. Esta ltima innovacin dependi a su vez de otras en los arreos
y las guarniciones de los caballos.
La rotacin doble clsica, que consista en cultivar y dejar en barbecho los campos alternativamente para mantener la fertilidad del suelo y acumular humedad, se adaptaba a los
suelos ligeros y a los veranos largos y secos de la cuenca mediterrnea. Antes de que el poder de Roma se extendiera al noroeste de Europa, apenas se practicaba en esta zona una
agricultura estable. Los galos y diversas tribus germnicas dependan fundamentalmente
para su subsistencia de sus manadas de ganado vacuno. Cuando realizaban algn cultivo,
usaban la tcnica de tala y quema para desbrozar el terreno, cambiando de campo en cuanto disminua la fertilidad del suelo. Los romanos introdujeron la rotacin doble, pero sus
arados no podan roturar los suelos compactos que caracterizan al noroeste de Europa; en
consecuencia, cultivaban las tierras arenosas o calizas de las colinas, dotadas de su drenaje
natural, y evitaban los suelos ms compactos, pero ms frtiles, de valles y mesetas.
El lugar y la fecha de origen exactos del arado de ruedas es an tema de debate. Puede
que penetrase en la Galia con los francos, pero de ser as, no tuvo un uso generalizado hasta que la agricultura adquiri ms importancia que la ganadera. Su utilizacin requera varios bueyes u otros animales de tiro, y de ese modo contribuy al espritu cooperativo de la
agricultura feudal. A diferencia del arado romano, ms ligero y sencillo, el arado de ruedas
poda romper y remover la compacta tierra compuesta de marga y arcilla del noroeste de
Europa, con lo que contribuy a que sus usuarios pudieran disponer de nuevos recursos.
En el clima ms hmedo de la Europa septentrional, los aos alternativos de barbecho
para acumular humedad no eran necesarios, y, por otra parte, los suelos al ser ms profundos, toleraban una absorcin ms constante de sus nutrientes, sobre todo si se variaban las
cosechas. Los primeros ejemplos documentados de rotacin triple se encuentran en Francia
a fines del siglo VIII; a principios del siglo XI era ya prctica generalizada en todo el noroeste de Europa. Una rotacin tpica podra consistir en un cultivo de primavera (avena o
cebada, en ocasiones guisantes o judas), que se cosechaba en verano; una siembra en oto-

3. El desarrollo econmico en la Europa medieval

71

Figura 3.2 Arado de ruedas.


Comprese este arado (arriba), capaz de remover los profundos suelos arcillosos del norte de Europa, con el arado mediterrneo, ms ligero (abajo). ste araaba la superficie dibujando en la tierra una cuadrcula, mientras que el primero
creaba surcos en el suelo que formaban largas tiras de tierra en forma de cresta. (De Connections, de James Burke. Victoria and Albert Museum, Londres.)

o de trigo o centeno, los principales cereales para hacer pan, que se recogan al verano siguiente y un ao en barbecho para ayudar a que el suelo recuperase su fertilidad. Este modelo bsico, no obstante, tuvo muchas variaciones.
La rotacin triple tena diversas ventajas. La fundamental era el aumento de la productividad del suelo: para una cantidad dada de tierra de cultivo, se poda plantar un tercio ms,
con un rendimiento mayor por unidad de trabajo y capital. Se ha calculado que una yunta
adecuada para 160 acres con el sistema de rotacin doble poda trabajar con el sistema de
tres hojas 180 acres, con un incremento de la productividad del 50% en trminos de cultivo. La rotacin triple, con sus siembras en primavera y otoo, extenda las labores agrarias

72

Historia econmica mundial

ms uniformemente a lo largo del ao; reduca, asimismo, el riesgo de hambre en caso de


perderse la cosecha, pues, de ser necesario, poda plantarse trigo o centeno en primavera.
Por ltimo, al haber ms tierra de cultivo disponible, se poda introducir mayor variedad de
plantas, con el consiguiente efecto favorable sobre la nutricin.
Por su superioridad, la rotacin triple se extendi all donde le eran favorables el suelo y
el clima; en el siglo XI era ya prctica generalizada en el norte de Francia, los Pases Bajos,
el oeste de Alemania y el sur de Inglaterra. En el rea mediterrnea, en cambio, su prctica
fue excepcional; la clsica rotacin anual de dos cultivos sigui siendo el uso generalizado
hasta el siglo XIX, aunque, con el crecimiento de la demanda urbana, muchas de las tierras
prximas a las ciudades, sobre todo en el norte de Italia, se cultivaron de forma intensiva y
constante con fines comerciales, utilizando con generosidad desechos orgnicos urbanos.
Con anterioridad al siglo X los caballos raramente se empleaban para arar. En parte, era
cuestin de costes: adems de que criarlos resultaba ms caro en comparacin con los bueyes, consuman alimentos ms costosos y su mayor demanda corresponda a la poblacin
ms acomodada para usarlos en la guerra y como medio de transporte. Pero haba otra razn de mayor peso. Antes de la Edad Media, los arneses que se utilizaban apretaban el cuello del animal, dificultndole la respiracin y reduciendo su eficacia como animal de tiro.
Poco antes del siglo X se introdujo en Europa Occidental, con casi toda seguridad desde
Asia, la collera, que descansaba en la espalda del caballo, y no tard en adquirirse la costumbre de herrarlos para proteger sus pezuas, ms delicadas que las de los bueyes. A partir
de entonces se difundi su uso como animal de tiro para el arado y los carros, pero sin llegar a sustituir, ni mucho menos, al buey. No es que ste fuera superior fsicamente: el caballo era ms fuerte y a la vez ms veloz; pero, como ya se ha dicho, tambin era ms caro de
criar, de mantener (se alimentaba de avena o algn cereal similar) y de equipar. Autores
contemporneos han calculado que un caballo poda realizar tanto trabajo como tres o cuatro bueyes, pero su manutencin costaba tres o cuatro veces ms. Por tanto, su adopcin
como animal de tiro dependa de un fino clculo econmico y tan slo resultaba prctica en
determinadas circunstancias. En primer lugar, se necesitaba un suministro seguro y poco
costoso de avena; eso exclua la mayora de las zonas donde perduraba la rotacin doble
por su suelo o clima (es decir, la mayor parte de la cuenca mediterrnea). Por otro lado, la
unidad de explotacin tena que ser lo suficientemente grande para emplear plenamente al
animal y lo bastante productiva para que mereciese la pena el mantenimiento del mismo.
As pues, la cra de caballos se redujo al norte de Francia, Flandes, Inglaterra y algunas zonas de Alemania, pero ni siquiera en esas reas lleg a sustituir al buey. (Tambin se utilizaron caballos en zonas del este de Europa, especialmente en Rusia, pero con un sistema de
cultivo diferente y con resultados algo distintos.) Por tanto, hay una correspondencia estrecha, aunque no plena, entre el uso del caballo para arar, la rotacin triple y el arado de ruedas. Resulta significativo que justo esas reas se contaran entre las ms productivas durante
la Edad Media, y an lo sean hoy.
Aparte de estas innovaciones fundamentales, la agricultura medieval experiment un
sinnmero de mejoras e innovaciones menores. Como resultado de nuevas fuentes de
abastecimiento y de mejoras en la metalurgia, el hierro era ms abundante y barato en la
Europa medieval que en el Mediterrneo de la Antigedad; adems de usarse en armas y
armaduras, se utiliz cada vez ms en herramientas agrcolas: no slo en el filo de la reja
de los arados de ruedas y reemplazando a las puntas de madera de los arados mediterr-

3. El desarrollo econmico en la Europa medieval

73

neos, sino tambin en herramientas tan sencillas como azadas, horcas y hachas. Las hoces
para segar cereales experimentaron mejoras y se invent la guadaa para cortar el heno.
La grada, empleada para romper los terrones, alisar el suelo y en ocasiones para cubrir
las semillas, se conoca desde la Antigedad, pero su diseo se mejor con elementos de
hierro y su uso se hizo mucho ms generalizado. El valor del estircol como fertilizante
del suelo se conoca tambin desde haca mucho, pero pasaron a intensificarse los esfuerzos para recogerlo y conservarlo. Por otra parte, la prctica de abonar con marga el terreno
aument la fertilidad de ciertos suelos, al igual que aadir turba a otros. En el siglo XIII,
en regiones de agricultura intensiva, para mantener o aumentar la fertilidad, se ide la
tcnica del abono verde (arar bajo trbol, guisantes y otras plantas nitrogenadas). Tales
tcnicas, junto con el uso de algarrobas, nabos y trbol como forraje para la ganadera intensiva y la consecuente abundancia de estircol, hicieron posible introducir la rotacin
cudruple e incluso algunas ms complicadas en regiones de agricultura intensiva.
Tambin puede hablarse de innovaciones en lo referente al crecimiento de cultivos y animales. Aunque la ciencia de la gentica estuviera todava lejos, hasta el ms sencillo campesino saba que, si cuidaba su alimentacin, poda tener caballos mayores, mejores vacas
lecheras y ovejas con lana ms larga. A lo largo de la Edad Media se introdujeron en Europa una serie de plantas que tuvieron amplia difusin y en cuyo cultivo se especializaron algunas zonas. Una de estas plantas, apenas conocida en la Antigedad, si lleg a serlo, fue el
centeno, que se convirti en Europa Septentrional y Oriental en el principal cereal para hacer pan. Tampoco se conoca la avena, tan vital para una economa cuya fuente de energa
era el caballo. Los guisantes, las judas y las lentejas, ya conocidas se difundieron y se hicieron ms corrientes, al haber ms oportunidad de cultivarlos; gracias a ello, las dietas se
volvieron ms variadas y equilibradas. Muchas frutas y hortalizas del Mediterrneo, e incluso de frica y Asia, fueron aclimatadas al norte de Europa. El injerto, tcnica inventada
probablemente por los rabes o los moros, permiti obtener mejores variedades de frutas y
frutos secos. Los musulmanes de Espaa y del sur de Italia dieron a conocer a los europeos
el algodn, la caa de azcar, los ctricos y, lo que fue ms importante, el arroz, que se convirti en el cultivo bsico del valle del Po y de otros lugares de Italia. Las moreras y la cra
de gusanos de seda llegaron tambin al norte de Italia a travs de las civilizaciones bizantina o islmica. Los europeos del norte, que carecan de vino y aceitunas, aprendieron a cultivar colza y lpulo para hacer con ellos aceite y cerveza, respectivamente. El crecimiento
de la industria textil hizo aumentar la demanda de glasto, rubia, azafrn y otros tintes naturales; hubo pequeas regiones que se especializaron totalmente en esos productos, importando sus alimentos del exterior.
No hay una nica razn que explique las numerosas innovaciones tanto tcnicas como de
productos. Es posible que algunos de los innovadores lo nico que quisieran fuera ahorrarse
trabajo o reducir su tarea, pero el resultado final fue hacerla ms eficaz. Ciertamente no se
puede afirmar que la agricultura medieval se caracterizase por su individualismo; pero en
la prctica fueron los individuos quienes, solos o en grupos cooperativos, introdujeron o
adoptaron innovaciones de las que por lo general sacaron provecho. Este incentivo para la
innovacin fue la gran diferencia entre las agriculturas de la Edad Media y la Antigedad.
Del mismo modo, la introduccin de nuevos cultivos o la especializacin en la produccin
de otros refleja tanto la existencia de incentivos como la capacidad de los agricultores de
responder a stos. Ya se produjeran para su consumo directo, para su venta a los consumi-

74

Historia econmica mundial

dores urbanos o como materia prima para las industrias en crecimiento, esos productos indican rentas en aumento y canales de produccin y distribucin ms diversificados, es decir, desarrollo econmico. Sin embargo, la prueba ms evidente de desarrollo fue el crecimiento demogrfico y sus consecuencias: el ascenso de las ciudades y la expansin fsica
de la civilizacin europea.

5.

La expansin de Europa

Resulta imposible evaluar con exactitud la poblacin medieval, pero se ha calculado que alrededor del ao 1000 en Europa Occidental habitaban alrededor de 12 a 15 millones de
personas (a estos fines podemos considerar Europa Occidental formada por el norte de Italia, Francia, Benelux, la Repblica Federal de Alemania, Suiza, Gran Bretaa, Irlanda y Dinamarca). La poblacin de la Europa cristiana (dejando aparte el Imperio bizantino) en
aquella fecha es decir, aadiendo Noruega, Suecia, la mayor parte de la Europa Oriental
y la poblacin cristiana de la pennsula Ibrica probablemente era de 18 a 20 millones de
habitantes. (Estas cifras indican una densidad de poblacin significativamente mayor en
Europa Occidental que en el resto del continente; de hecho, era justo en las reas de economa
basadas en el manor, especialmente en el norte de Italia y de Francia, donde haba una densidad de poblacin ms elevada.) A principios del siglo XIV la poblacin de Europa Occidental
se situaba en torno a los 45 y 50 millones, y la de todo el continente, entre los 60 y los 70
millones. En Europa Occidental este incremento puede atribuirse casi por entero al crecimiento natural; en el resto de Europa, a las migraciones provenientes del oeste y a la conquista o conversin de pueblos no cristianos.
Cul fue la mecnica de este aumento de poblacin? La condicin matemtica para una
poblacin total estable es la equivalencia entre los ndices brutos de natalidad y mortalidad.
Si aumenta el ndice de natalidad o disminuye el de mortalidad, crece la poblacin. Por datos parciales de Europa Occidental y por analoga con otras sociedades tradicionales (es decir, predominantemente agrarias), se cree que los ndices brutos de natalidad y mortalidad
eran alrededor del 35 o 40 por mil al ao. (Un ndice de natalidad o mortalidad de 35 significa que se dan 35 nacimientos o 35 muertes durante el ao por cada mil personas vivas a
mitad del ao). Los bilogos creen que el ndice de natalidad fisiolgica mximo, en las
condiciones ms favorables, es de 50 a 55 por mil; pero en realidad es rarsimo que se den
ndices tan altos. No hay equivalente mximo en el ndice de mortalidad un ndice de
1.000 supondra la destruccin total de la poblacin, pero pueden darse ndices de 250 o
incluso de 500 durante breves perodos de tiempo en pocas de hambre o epidemias. Por
trmino medio, con que el ndice de natalidad supere al de mortalidad en slo un 3 por mil
por ejemplo, un ndice de natalidad de 38 o 40 frente a uno de mortalidad de 35 o 37,
el ndice de crecimiento demogrfico resultante es de 0,3 al ao, lo que basta para producir
el crecimiento indicado en las cifras anteriores.
Si damos por sentado que antes del siglo X la poblacin europea se haba estabilizado o
estaba en retroceso (entre los siglos II y VII sin duda disminuy), qu circunstancias explicaran el cambio? Se debi el crecimiento a un incremento del ndice de natalidad o a un
descenso del ndice de mortalidad? La explicacin ms probable es que se debiera a una
alimentacin mejor, a consecuencia de una produccin de comida mayor, ms estable y va-

3. El desarrollo econmico en la Europa medieval

75

riada. Morir de pura inanicin es algo raro incluso en los pases ms pobres en la actualidad, y sin duda tambin lo era en la Europa medieval. Pero una poblacin subalimentada,
ya sea por un consumo insuficiente de caloras o por una dieta desequilibrada, es ms propensa a la enfermedad que una mejor alimentada. El aumento de la productividad agrcola
gracias al sistema de rotacin triple y a otras mejoras en la tecnologa agraria puede explicar
fcilmente un ligero descenso del ndice de mortalidad media que, de mantenerse muchos
aos, habra ocasionado un incremento significativo de la poblacin. Adems, aunque no
tengamos pruebas claras de ello, es posible que el ndice medio de natalidad tambin experimentara un ligero aumento. Los padres bien alimentados tienen ms probabilidad de engendrar hijos sanos que cuenten con mayores oportunidades de sobrevivir a los rigores de
la infancia; y puede que las circunstancias econmicas favorables fomentaran matrimonios
ms tempranos, con lo que el perodo disponible para engendrar hijos habra sido mayor.
Quiz hubo otros factores que favorecieron el crecimiento demogrfico, pero no existen
testimonios concluyentes. Al ser la guerra y los saqueos menos corrientes y destructivos, la
seguridad habra aumentado directa e indirectamente, con los correspondientes efectos en
la produccin. Los conocimientos que tenemos de la prctica de la medicina y de los hbitos sanitarios son demasiado escasos como para sacar conclusiones sobre sus efectos, pero
la fabricacin y el uso de jabn aumentaron de forma considerable al menos en el siglo XIII,
aunque ste constituya un factor secundario en la reduccin del ndice de mortalidad. Quizs el clima del norte de Europa mejorara levemente entre los siglos X y XIV; en tal caso, la
influencia de este cambio se habra dejado sentir ante todo en una mayor productividad de
la agricultura. En resumen, es a esta ltima a la que hay que atribuir mayor importancia
como factor de crecimiento demogrfico, siendo las mejoras en la tecnologa agrcola las
principales responsables de ese aumento de la productividad.
Cmo se distribuy esta poblacin y a qu actividades, productivas o de otro tipo, se dedic? Ante todo, hubo un notable aumento de la poblacin urbana; luego nos ocuparemos de ella
y de sus actividades. Pero slo fue una parte de la poblacin total, bastante menos de la mitad,
la absorbida por las ciudades en crecimiento. La mayor parte sigui dedicndose a la agricultura, distribuyndose de tres maneras. Primero, aument la densidad media de los asentamientos existentes. Se desbrozaron nuevos terrenos junto a los que ya estaban cultivados y,
al menos en el siglo XIII y sobre todo en la primera mitad del XIV, se redujo el tamao medio
de las parcelas para hacer sitio en los saturados asentamientos a los nuevos habitantes.
Segundo, y ms importante, se empezaron a cultivar terrenos que hasta entonces eran
yermos y despoblados. A principios del siglo X los pueblos del noroeste de Europa (e incluso ms al norte y al este) estaban muy diseminados, con grandes extensiones de bosques
vrgenes o pramos entre ellos. Fue necesario desbrozar y roturar esas tierras con gran esfuerzo para hacerlas aptas para el cultivo, algo no muy diferente a lo que tendran que realizar los colonos europeos en tierras americanas en siglos posteriores. Similar esfuerzo se
emprendi para ganar tierra al mar en Flandes, Zelanda y Holanda. La mayora de estos
trabajos de recuperacin se llevaron a cabo a instancias, o al menos con el permiso, de los
grandes seores bajo cuya administracin estaban las tierras; pero para atraer colonos al arduo trabajo de desbroce y roturacin los seores se vean obligados a renunciar a la posesin de la tierra del demesne y a los servicios en trabajo de los colonos. Estos ltimos se
convirtieron as en granjeros arrendatarios, pero por lo dems independientes econmicamente.

76

Historia econmica mundial

El movimiento encaminado a talar rboles y recuperar pantanos y eriales cont con el


estmulo y el apoyo directo de varias rdenes religiosas, muy especialmente la hermandad
de monjes cistercienses. Fundada en el siglo XI, la orden cisterciense segua una disciplina de
ascetismo extremo, duro trabajo y retiro del mundo. Establecieron sus abadas en zonas
desiertas y dedicaron sus esfuerzos a hacerlas econmicamente productivas, admitiendo a
campesinos como hermanos legos para que los ayudasen en las tareas. Bajo la direccin de
Bernardo de Claraval (san Bernardo), que ingres en la orden en 1112, sus cabildos proliferaron por Francia, Alemania e Inglaterra. En 1152, un total de 328 cabildos de la orden se
extendan desde los pramos de Yorkshire hasta el territorio eslavo del este de Alemania.
Por ltimo, para dar cabida a su mayor nmero de habitantes, la civilizacin europea se
expandi geogrficamente. No podemos considerar dentro de esta expansin la incorporacin gradual de Escandinavia a la economa y civilizacin europeas, pues no implic emigraciones ni imposicin por la fuerza de las instituciones europeas. Asimismo, la conquista
de Inglaterra por los normandos ms bien puede verse como un asunto domstico entre europeos, pero no cabe decir lo mismo de la reconquista de la pennsula Ibrica y Sicilia de
los musulmanes, del Drang nach Osten de los colonos alemanes en la Europa del Este y,
menos an, del establecimiento de monarquas feudales en el Cercano Oriente durante las
Cruzadas.
Aunque los francos hicieron retroceder a los musulmanes al sur de los Pirineos en el siglo VIII y unos minsculos reinos cristianos resistieron en las regiones montaosas del norte, la civilizacin islmica y sus estados dominaron la mayor parte de la pennsula Ibrica
durante ms de 400 aos. La poblacin musulmana (principalmente mora) era experta en
agricultura, sobre todo en horticultura; resucitaron y extendieron el sistema romano de riego e hicieron del sur de Espaa una de las reas ms prsperas de Europa. La capital, Crdoba, era la ciudad ms grande de Europa al oeste de Constantinopla, adems de un centro
intelectual de enorme importancia que serva de puente a la transmisin del conocimiento
entre el mundo de la Antigedad y la emergente civilizacin europea.
La reconquista cristiana de la Pennsula empez en el siglo X, coincidiendo con el crecimiento demogrfico europeo, y en el XIII, las nueve dcimas partes estaban ya en manos
cristianas. La reconquista adquiri carcter de cruzada y muchos de los guerreros que tomaron parte en ella llegaron del norte de los Pirineos. El reino de Portugal, por ejemplo, lo
crearon caballeros de Borgoa. Para que los apoyasen y poblasen el yermo territorio, los
conquistadores llevaron consigo campesinos del norte, alentaron la emigracin de otros e
intentaron trasplantar el sistema manorial. La topografa y el clima ibricos, sin embargo,
tan diferentes de los del norte de Francia, no acogieron muy bien esta innovacin. Se introdujeron modificaciones, pero el resultado final fue un sistema hbrido menos productivo
que el manorialismo del norte de Europa o que la agricultura intensiva mora, que la poblacin cristiana no supo conservar.
A fines del siglo XI, cuando la reconquista de Espaa y Portugal estaba en pleno apogeo
y el duque Guillermo de Normanda hizo valer su derecho a ser rey de Inglaterra, otros
guerreros normandos bajaron hasta Sicilia y emprendieron la conquista de ese territorio
ocupado por los musulmanes. Antes de caer en las manos de estos ltimos, Sicilia haba
formado parte del Imperio bizantino; de este modo, la conquista normanda la llev por primera vez al mbito de la economa occidental. Durante algn tiempo despus de su conquista, Sicilia, con su mezcla de elementos griegos, rabes y normandos, fue una de las zo-

3. El desarrollo econmico en la Europa medieval

77

nas ms prsperas de Europa. Los normandos de Sicilia arrebataron tambin a Constantinopla el sur de Italia, el ltimo territorio bizantino que quedaba en Occidente.
Quiz la prueba ms llamativa de la vitalidad econmica de la Europa medieval fuera la
expansin alemana en lo que ahora son Polonia, Checoslovaquia, Hungra, Rumana y Lituania. Antes del siglo X, la escasa poblacin que ocupaba ese rea estaba constituida principalmente por tribus eslavas que adems de cazar y recolectar frutos, empleaban tcnicas
agrcolas primitivas. Austria haba formado parte del imperio de Carlomagno, pero en el siglo IX fue conquistada y saqueada por invasores magiares. En el 995, fuerzas alemanas vencieron definitivamente a los magiares, quienes pasaron a establecerse en la meseta central
hngara, y Austria se repobl con colonos procedentes de Bavaria. A continuacin, los hngaros y eslavos occidentales fueron convertidos al catolicismo por misioneros alemanes y
los emperadores del Sacro Imperio Romano (Germnico) impusieron su soberana en gran
parte de Europa Oriental. A mediados del siglo XI es decir, unos cien aos despus del
inicio del aumento demogrfico en Occidente, una serie de colonos alemanes empezaron
a internarse por el este, ms all del ro Elba, en lo que pasara a ser Alemania Oriental,
obligando a la poblacin venda (eslava) a marcharse o a someterse a su autoridad. En el siglo siguiente, despus de que mongoles nmadas hubieran asolado sus territorios, la Iglesia
y las autoridades de Hungra y Polonia invitaron a los colonos alemanes a establecerse en
ellos, otorgndoles una serie de exenciones y permitindoles que se rigiesen por sus propias instituciones legales y econmicas. Finalmente, en el siglo XIII se encarg a los Caballeros Teutones que conquistaran y cristianizaran (y de paso germanizaran) las tierras an
paganas de Prusia y Lituania, en la regin oriental del Bltico.
La colonizacin de este vasto territorio se llev a cabo de varias formas, y en gran parte
entra un modo rudimentario de planificacin econmica. Unos individuos llamados
asentadores, cuya funcin no era muy distinta de la de los modernos promotores de urbanizaciones inmobiliarias, se comprometan con un gran terrateniente o un gobernante local,
mediante un contrato, a fundar un pueblo, un grupo de pueblos o quizs una ciudad. Luego
recorran las partes de Europa con mayor crecimiento y densidad de poblacin, sobre todo
el oeste de Alemania y los Pases Bajos, reclutando colonos. Para asentamientos en tierras
bajas o pantanosas, por ejemplo las cercanas a las desembocaduras de ros, se prefera colonos de Holanda y Flandes, que tenan experiencia en la construccin de diques y drenajes.
All donde hubiese que despejar un bosque o recuperar tierra balda, predominaban los campesinos de Westfalia y Sajonia. Se reclutaban tambin artesanos urbanos y comerciantes,
pues los planes colonizadores no slo contemplaban asentamientos agrcolas, sino tambin
redes de mercados urbanos. Los colonos rurales llevaron consigo la forma de organizacin
manorial y la ms avanzada tecnologa agrcola. Deban pagar al propietario en metlico y
en especie (generalmente, despus de un nmero estipulado de aos, en los cuales hacan
productiva la tierra), pero tenan ms tierra, menos cargas y ms libertad que en las regiones de donde provenan. A los asentadores se les solan asignar lotes de tierra mayores que
los de los campesinos normales; a veces se establecan en los pueblos que haban fundado,
convirtindose en caciques, pero con frecuencia vendan sus derechos y se trasladaban a
otro lugar para repetir el proceso. Tambin las rdenes religiosas, en especial la del Cster y,
por supuesto, la de los Caballeros Teutones, tuvieron que ver con la expansin de Europa.
La Orden Teutnica fund numerosos pueblos grandes y ciudades, entre ellas Knigsberg,
Riga y Memel, y sus caballeros se ocuparon en actividades comerciales.

78

Historia econmica mundial

Los resultados econmicos globales de esta expansin se pueden resumir en: difusin de
una tecnologa ms avanzada, importante incremento de la poblacin debido a un aumento
natural y a la emigracin, gran ampliacin de la tierra de cultivo (nuevos recursos) e intensificacin de la actividad econmica. Ya a mediados del siglo XIII barcos procedentes de Brandenburgo transportaban cereales hasta los Pases Bajos e Inglaterra a travs del Bltico y el mar
del Norte; posteriormente, Polonia y Prusia oriental se convirtieron en importantes proveedores no slo de cereales, sino tambin de otras materias primas y de material naval. Por ltimo,
pese a que esta consecuencia va ms all de la pura esfera econmica, la expansin germana
uni ms estrechamente a la Europa Oriental con la civilizacin emergente de Occidente.
A diferencia del avance germano hacia el este, las Cruzadas no produjeron una expansin geogrfica definitiva de la civilizacin europea; su causalidad fue ms compleja y
abarca ms motivaciones polticas y religiosas que econmicas. Sin embargo, cuando el
papa Urbano II abog a favor de la Primera Cruzada en 1095, cit como una de las razones
el exceso de poblacin en Europa e, indudablemente, los europeos no habran podido hacer el considerable esfuerzo militar y poltico que representaron aqullas sin la vitalidad de
una poblacin y una produccin crecientes. De forma significativa, la era de las Cruzadas
acab con la prolongada depresin del siglo XIV. Del mismo modo que una economa creciente hizo posible que los europeos emprendiesen las Cruzadas, stas estimularon el comercio y la produccin. Adems de tener que financiar y abastecer los ejrcitos cruzados,
las conquistas temporales de los cristianos en el Mediterrneo oriental abrieron nuevos
mercados y nuevas fuentes de suministros a los mercaderes de Occidente. No es cierto,
como se crey durante un tiempo, que las Cruzadas fueran las responsables de la reactivacin del comercio eso ya haba tenido lugar antes de que empezasen, pero s estuvieron estrechamente relacionadas con la expansin de ste y con su continuo crecimiento.

6.

El renacer de la vida urbana

El descenso de la poblacin urbana haba comenzado ya antes de la cada del Imperio romano. En la Alta Edad Media, muchas ciudades del norte de Europa estaban abandonadas
y otras parecan cscaras vacas donde se alojaban unos pocos administradores laicos o
eclesisticos y sus criados, que obtenan sus alimentos bsicos de los campos cercanos, con
frecuencia de sus propias fincas. El comercio a larga distancia se limitaba en su mayor parte a bienes de lujo, entre ellos esclavos destinados a las cortes de nobles ricos y poderosos,
tanto seglares como religiosos, y sus agentes eran extranjeros, principalmente sirios y judos, a los que sus clientes otorgaban proteccin y pases especiales.
En Italia, pese a que las ciudades padecieron y menguaron durante los siglos de invasiones
y saqueos, subsisti la tradicin urbana. Con anterioridad al siglo XI los contactos polticos,
culturales y econmicos de Italia con el Imperio bizantino (y con la civilizacin islmica a
partir del siglo VII) fueron tan fuertes como los que tenan con el norte de Europa, o incluso
ms. Las ciudades italianas tuvieron as la posibilidad de actuar de intermediarias entre el
Oriente, ms avanzado y prspero, y el Occidente, atrasado y pobre, situacin de la que se
beneficiaran en sentido literal y figurado. Entre los siglos VI y IX, las principales intermediarias fueron Amalfi, Npoles, Gaeta y otros puertos de la mitad sur peninsular, que seguan unidos polticamente a Constantinopla, pero que estaban lo bastante alejados como

3. El desarrollo econmico en la Europa medieval

79

para que las leyes del imperio no les entorpecieran en exceso. Venecia, literalmente empujada al mar y al comercio martimo por la invasin lombarda del siglo VI, que la separ de
sus tierras de cultivo del interior, se desarroll rpidamente como centro distribuidor. Tambin Pisa y Gnova se vieron forzadas a echarse al mar para defenderse de los corsarios
musulmanes en el siglo X; su contraofensiva tuvo tal xito que pronto se encontraron al
mando de todo el Mediterrneo occidental.
El crecimiento urbano empez en las ciudades portuarias, pero pronto se extendi a
otras. Las llanuras de Lombarda y Toscana constituan el interior natural de Venecia, Gnova y Pisa; se contaban, asimismo, entre las regiones ms frtiles de Italia y tambin ellas
se mantuvieron fieles a la tradicin urbana del Imperio romano de la Antigedad. Con el
aumento de la productividad agrcola y el crecimiento demogrfico que engendr, muchos
campesinos emigraron a los centros urbanos, viejos y nuevos, donde se dedicaron a nuevas
profesiones en el comercio y la industria. Miln en Lombarda y Florencia en Toscana fueron los ejemplos ms destacados, pero hubo muchos otros, ms pequeos pero igualmente
bulliciosos (figura 3.3). La influencia recproca entre el campo y la ciudad fue intensa. El
campo proporcionaba el excedente humano necesario para poblar las ciudades, pero, una
vez all, esa nueva poblacin urbana constitua los nuevos mercados para los productos del
campo. Bajo la presin de las fuerzas de mercado, el sistema manorial, concebido para la
autosuficiencia rural, empez a desintegrarse. Ya en el siglo X los servicios en trabajo se
estaban empezando a sustituir por rentas monetarias; poco despus, los seores feudales
comenzaron a vender o a arrendar sus seoros a agricultores que cultivaban para comerciar con sus productos. Los campos abiertos del sistema manorial se dividieron, se cercaron
y se sometieron a un cultivo intensivo que con frecuencia incorporaba riego y abono abundante. Muchos de los nuevos empresarios agrcolas eran habitantes de las ciudades que
aplicaban a sus tierras, fuesen arrendadas o compradas, los mismos clculos meticulosos
de gastos e ingresos que haban aprendido en los tratos comerciales.
Como ya hemos visto, los tericos del sistema feudal no haban previsto en sus planteamientos a la poblacin urbana. Algunos reyes y grandes seores feudales intentaron que
ciudades enteras estuvieran sujetas a vasallaje, pero no encajaban fcilmente en la jerarqua
feudal las exigencias de los gobiernos urbanos, la solicitud por parte de los comerciantes
de libertades que no tenan otros sbditos feudales y, por encima de todo, las pretensiones
de ricos hombres de negocios. Los comerciantes ms prsperos del norte de Italia se asociaron entre s, en ocasiones con la cooperacin de pequeos aristcratas que residan en
las ciudades y podan dedicarse tambin al comercio o, al menos, prestar dinero a los que s
lo hacan, y formaron asociaciones voluntarias para atender los asuntos municipales, proteger los intereses comunes y resolver litigios sin recurrir a los engorrosos tribunales feudales. Con el tiempo, esas asociaciones voluntarias se convirtieron en gobiernos municipales.
Negociaron cartas de libertad con sus seores feudales, o lucharon contra ellos por el mismo objetivo. Ya en 1035 Miln la conquist por la fuerza de las armas. Por otro lado, las
ciudades italianas, a diferencia de otras ciudades de Europa, demostraron ser lo bastante
fuertes como para extender su poder a la campia circundante, del mismo modo que las
ciudades-estado grecorromanas de la Antigedad. El mapa del norte de Italia en el siglo XIII se asemeja a un mosaico cuyas teselas seran los municipios situados al norte del
Tber. En 1176 una liga de ciudades lombardas derrot al emperador Federico Barbarroja,
ratificando su libertad e independencia.

80

Historia econmica mundial

Figura 3.3 Ciudades-estado del norte de Italia en 1200.

En el resto del continente, el desarrollo urbano empez ms tarde y fue menos intenso
que en el norte de Italia. Crecieron los pueblos y las ciudades en los Pases Bajos, en la
cuenca del Rin, diseminadas por el norte de Francia, en Provenza y Catalua; los asentadores de Alemania y el este de Europa incluso llevaban consigo planos urbansticos a los parajes desiertos, pero salvo pocas excepciones no alcanzaron ni el tamao ni la concentracin de las del norte de Italia. Sobre todo, ni remotamente consiguieron de sus prncipes el
mismo grado de autonoma e independencia. A finales del siglo XIII, cuando Miln contaba
con una poblacin de 200.000 habitantes, Venecia, Florencia y Gnova superaban los
100.000 cada una de ellas y algunas otras ciudades de Italia fluctuaban entre los 20.000 y

3. El desarrollo econmico en la Europa medieval

81

50.000; muy pocas ciudades del norte de Europa alcanzaban esta ltima cifra. Pars, que
combinaba las funciones de capital territorial, sede de una gran corte, ciudad comercial e
industrial y centro universitario, podra haber contado con el mismo nmero de habitantes
que Miln y, sin embargo, apenas superaba los 80.000, segn algunos. En 1377, la poblacin de Londres era tan slo de 35.000 o 40.000 personas, las mismas que tena Colonia, la
mayor ciudad de Alemania con diferencia.
La nica regin que poda compararse con el norte de Italia en lo que respecta a desarrollo urbano era el sur de los Pases Bajos, especialmente Flandes y Brabante. Aunque
Gante, la ciudad mayor, slo tena 50.000 habitantes a principios del siglo XIV, la poblacin
urbana del territorio constitua un tercio de la total, aproximadamente la misma cifra que en
el norte de Italia. Tambin hay otras semejanzas. No slo en las dos zonas se hallaban las
ciudades con mayor nmero de habitantes, sino que adems eran las ms pobladas de Europa.
La agricultura de ambas era la ms avanzada e intensiva y las dos tenan los centros comerciales e industriales ms importantes. La pregunta surge por s sola: los hombres se trasladaron a las ciudades y se dedicaron a la industria y el comercio porque en el campo ya no
haba lugar para ellos, o acaso fue la existencia del comercio y las ciudades, con sus mercados potencialmente lucrativos, lo que estimul a los agricultores a una mayor productividad
y produccin? No se puede dar una respuesta concluyente, sin duda, las influencias fueron
recprocas. Pero el hecho de que la agricultura fuese siempre ms intensiva y productiva en
las cercanas de las ciudades que en pleno campo parece asignar un papel importante a la
demanda y a los mercados urbanos. Se hace necesario, pues, considerar con ms detalle el
desarrollo y la naturaleza de los mecanismos de mercado.

7.

Vas y tcnicas del comercio

El comercio ms lucrativo y prestigioso lo constituy, sin duda, el que estimul el renacer


comercial entre Italia y el este. Antes de que los italianos la hicieran suya, los mercaderes
orientales haban utilizado ya esa ruta para llevar a las cortes occidentales productos de
lujo. Cuando aqullos pasaron a hacerse cargo del comercio, an predominaban en el movimiento de este a oeste los artculos lujosos especias procedentes de lugares del lejano
Oriente como las Molucas, seda y porcelana de China, brocados del Imperio bizantino, piedras preciosas y otros productos, pero adems haba materias ms voluminosas, como
alumbre de Asia Menor y algodn en bruto de Siria. En direccin contraria se transportaban telas corrientes de lana y lino, pieles procedentes del norte de Europa, utensilios metlicos de Lombarda y Europa Central, y cristal de Venecia. Los venecianos haban comerciado con el Imperio bizantino desde el principio de su historia, pero a finales del siglo XI
se aseguraron un lugar de privilegio a cambio de su ayuda contra los turcos selycidas: obtuvieron libre acceso a todos los puertos del imperio sin pagar derechos de aduana ni impuesto alguno, prerrogativa de la que ni los propios mercaderes imperiales gozaban.
Mientras, Gnova y Pisa, tras expulsar de Crcega y Cerdea a los musulmanes, asaltaron
sus fortalezas del norte de frica, saquearon sus ciudades y obtuvieron de ellos condiciones
muy favorables para sus barcos y comerciantes. Posteriormente, Gnova derrot a Pisa en la
lucha por el dominio indiscutible del Mediterrneo occidental y desafi a Venecia por el control de la parte oriental. Durante las Cruzadas las ciudades italianas, de mutuo acuerdo o riva-

82

Historia econmica mundial

lizando entre s, intensificaron su penetracin en el levante; establecieron colonias y enclaves


privilegiados desde Alejandra a lo largo de las costas de Siria y Palestina, en Asia Menor, en
Grecia, en los alrededores de Constantinopla y en las costas que circundan el mar Negro, desde Crimea hasta Trebisonda. Los genoveses llegaron a surcar incluso el mar Caspio y el golfo
Prsico a bordo de barcos construidos all mismo. La cada del reino de Jerusaln y el fracaso
de las Cruzadas apenas afectaron a las posiciones italianas en Oriente; firmaron tratados con
los rabes y los turcos y continuaron sus negocios como de costumbre.
Una prolongacin extica y diferente del comercio con Oriente, el llevado a cabo con
China, floreci desde mediados del siglo XIII hasta mediados del XIV. El Imperio mongol, el
ms extenso que haya habido sobre la tierra, ocupaba durante ese perodo el espacio comprendido entre Hungra y Polonia y el Pacfico. Sus gobernantes, a pesar de su reputacin
de fiereza, acogieron a los misioneros cristianos y a los mercaderes de Occidente. Una vez
ms fueron los italianos quienes dominaron el comercio, con colonias en Pekn y en otras
ciudades chinas, adems de en la India. Las guas de los mercaderes describan con gran
detalle los itinerarios por tierra, a travs de Persia o del Turquestn, la Gran Ruta de la
Seda, o por mar a travs del ocano ndico y daban tiles sugerencias respeto a las mercancas que tendran demanda. El relato que de sus aventuras hizo Marco Polo fue uno de
los primeros best-sellers de Europa.
En el otro extremo del Mediterrneo el comercio era ms prosaico. Inclua especias y
otros productos orientales de lujo, por supuesto; pero ms importantes, al menos para los
italianos, eran los suministros de trigo procedente de Sicilia. Excepto en tiempos de guerra
o bloqueo, se trataba de un flujo regular, necesario para la supervivencia de las ciudades
italianas, pobres en cereales. Adems del trigo, otros productos corrientes, como sal, salazones de pescado, vino, aceite, queso y frutos secos, viajaban desde regiones especializadas en ciertos productos o con excedentes temporales a otras con dficits crnicos o provisionales. Pese a la relativa lentitud de las comunicaciones, mercaderes despiertos y
mercados activos se preocupaban de satisfacer la demanda efectiva. Aunque tambin este
comercio estaba dominado por los grandes puertos italianos, lo compartieron, de mejor o
peor grado, con comerciantes catalanes, castellanos, provenzales, narboneses e incluso musulmanes (vase figura 3.4).
Durante la Edad Media, la importancia de los mares del norte de Europa, si bien menos
activos que el Mediterrneo, experiment un aumento continuo. A principios de la poca
medieval fueron los frisones los principales agentes del reducido volumen de comercio
existente a lo largo de las costas del mar del Norte y en los grandes ros. A medida que el
Bltico cobraba importancia, los escandinavos fueron ocupando su lugar, pero en la Baja
Edad Media el comercio en el Bltico y en el mar del Norte estuvo dominado por las grandes ciudades comerciales alemanas organizadas en la Hansa (a la que en general se denomina, incorrectamente, Liga Hansetica).
La Hansa, que con el tiempo lleg a comprender casi 200 pueblos y ciudades, no se organiz formalmente hasta 1367, como respuesta a la amenaza formulada por el rey de Dinamarca de restringir sus actividades; mas la haban precedido aos de cooperacin informal entre comerciantes alemanes que operaban en el extranjero. En Venecia, por ejemplo,
exista una fonda o lonja alemana (fondaco dei tedeschi) que proporcionaba comida y
alojamiento a los mercaderes alemanes itinerantes, adems de consejo y asistencia para
vender sus productos. En Londres, el distrito de Steelyard (Stalhof), habitado por comer-

Mar del Norte

Copenhague

York
Boston

Winchester

Brujas

Burdeos
Len

Santiago de
Compostela
Lisba

Zaragoza
Toledo

Crdoba

Valencia

Cahors St.
Gilles

Ceuta
Salch

Gort
Venecia
Zara
Bolonia

Florencia

Narbona Marsella
CORCEGA
Barcelona Bonifacio

Roma

Ancona

Vol
ga

Dnie
per

Astracn

Do

Azov

Derbent

Caffa

Cagliari

Trebisorda

Belgrado
Dubrovnik

Tabriz

Adrianpolis

Tnez

Angora

Brusa

Salnica
Focea

SICILIA

Monemvasia

Candia

RODAS

Trpoli

Bagdad

Damasco

CRETA

M a r
Localidades sealadas con nmero:
Italia: 1. Asti; 2. Piacenza; 3. Pistoia; 4. Lucca; 5. Siena
Francia: 6. Lagny; 7 Provins; 8. Troyes; 9. Bar.

Famagusta
CHIPRE

Hamadan

Eu
fra
tes

Antioqua

Atenas

Kairouan
Mahdiya

Tig
ris

Alepo

Esmirna

Palermo
Mesina

Bougie

Poti

Bari

Almera

M
ar
Ca
sp
io

Mar Negro

Danubio

Constantinopla
Npoles

Palma

Fez

Vilna

Torun
Varsovia
Wroclaw
(Breslau)
Vladimir Kiev
Colonia
Leipzig
Cracovia
Praga
Frankfurt
Lvov
Nuremberg
Ratisbona
Danub
io
Augsburgo
Viena
Buda Pest

Gnova

Granada

Cdiz

Duina
Smolensko

Stettin

Bremen

CERDEA

Sevilla

Riga

Miln Verona

Toulouse
Bayona

Burgos

Tajo

Basilea
Lyon

Mosc

ba
El

Orleans
Lo
ira
La
Rochelle

Nizhni
Novgorod

Pskov

Dorpat

Principales ciudades de la Hansa


Ciudades relacionadas con la Hansa
Ferias y mercados principales
Centro de actividad financiera
Otras ciudades
Rutas martimas hanseticas
Rutas martimas venecianas
Rutas martimas genovesas
Rutas terrestres (en blanco)

Bulgar

Danzig

Lbeck

Gante Magdeburgo

Lille
Arras
Rouen Dinant
Pars

Novgorod

Rin

Rennes

Amsterdam

Londres

Southampton

OCANO
AT L N T I C O

Hamburgo

Narva

Tallinn
(Reval)

Mar B
ltico

Visby
Gteborg

Newcastle
IRLANDA

Kazan

Volga
Estocolmo

3. El desarrollo econmico en la Europa medieval

Bergen

M e d i t e r r n e o

Jerusaln
Alejandra
El Cairo

Millas

500

Figura 3.4 La economa medieval en su apogeo.

83

84

Historia econmica mundial

ciantes alemanes con residencia en Londres, obtuvo los derechos de autogobierno y extraterritorialidad ya en 1281. Colonias alemanas semejantes existan en Brujas, Bergen (Noruega), Visby (en la isla de Gotlandia) y en otros muchos lugares del Bltico, adems de en
la gran ciudad comercial de Novgorod, en Rusia. Riga, Memel y Danzig, entre otras, eran
enteramente ciudades alemanas enclavadas en tierras extranjeras. Sus comerciantes transportaban a las prsperas ciudades que se desarrollaban junto al mar del Norte los cereales,
la madera, los pertrechos navales y otros bienes que producan los colonos alemanes en las
tierras del interior cercanas al Bltico.
Ya en el siglo XII, la produccin especializada por regiones se estaba convirtiendo en una
marcada caracterstica de la economa medieval. El ejemplo ms famoso es el de la industria vincola gascona, con su centro de operaciones situado en Burdeos. Sin embargo, la industria flamenca de la lana dependa en gran medida de los suministros de materia prima
de Inglaterra, y las tierras del Bltico fueron adquiriendo una importancia creciente como
fuente de cereales para la alimentacin de los Pases Bajos, densamente urbanizados. Al
sur, los barcos portugueses, franceses e ingleses llevaban al norte sal y vino y regresaban
con cargamentos de pescado seco y salado.
Comparativamente, el transporte por tierra en general es ms caro que por va navegable. Esto era todava ms cierto antes de que se inventaran la mquina de vapor y el motor
de combustin interna, y explica la gran importancia del transporte martimo anterior a la
era industrial. Sin embargo, en la Edad Media hubo una gran excepcin a la regla: el comercio entre el norte y el sur de Europa, especialmente el comercio del norte de Italia con
Alemania y los Pases Bajos. Antes de los avances en diseo naval y tcnicas de navegacin
que se produjeron a finales del siglo XIII y durante el XIV, progresos que en el XV tendran
un efecto revolucionario, la ruta entre el Mediterrneo y el mar del Norte era peligrosa y
poco rentable. Por esa razn, los grandes pasos alpinos (Brenner, San Gotardo, Simplon,
San Bernardo, el Monte Cenis y otros), pese a sus obstculos y peligros, eran ms transitados que el estrecho de Gibraltar. Los seores feudales dueos de las tierras por donde pasaban las rutas acabaron con el bandidaje y mejoraron los caminos, por lo que cobraban peaje, pero ste no era alto dada la competencia de rutas alternativas. Las hermandades
religiosas organizaron casas de postas y servicios de rescate, de los cuales constituyen el
smbolo ms memorable los perros San Bernardo con sus barriles de brandy. Compaas
profesionales de arrieros y carreteros proporcionaban servicios de transportes en una atmsfera de animada competencia. Los emporios ms importantes en el extremo sur de la
ruta eran las ciudades de la llanura lombarda, sobre todo Miln y Verona. Los destinos del
norte eran numerosos, desde Viena y Cracovia en el este, hasta Lbeck, Hamburgo y Brujas en los extremos norte y oeste; pero la mayora de las mercancas cambiaban de manos
en las grandes ferias o mercados de Leipzig, Frankfurt y especialmente en las cuatro ciudades de feria de Champagne.
Las ferias de Champagne, surgidas en el siglo XII, eran el ms importante lugar de reunin de mercaderes, tanto del norte como del sur de Europa. Bajo la proteccin de los condes de Champagne, quienes ofrecan facilidades mercantiles y tribunales especiales de comercio, adems de proteger los caminos por los que viajaban los comerciantes, las ferias se
alternaban casi continuamente a lo largo del ao entre las ciudades de Provins, Troyes,
Lagny y Bar-sur-Aube. Situadas aproximadamente a medio camino entre las dos regiones de
Europa ms desarrolladas, el norte de Italia y los Pases Bajos, servan de lugar de encuentro

3. El desarrollo econmico en la Europa medieval

85

y comercio para los mercaderes de ambas zonas, pero tambin desempeaban un importante
papel en el comercio del norte de Alemania con el sur de Francia y la pennsula Ibrica. Las
prcticas y tcnicas comerciales que se desarrollaron en esas ciudades por ejemplo, las
letras de cambio giradas sobre la celebracin de una feria y otros instrumentos de crdito,
y los precedentes que sentaron sus tribunales de comercio ejercieron una influencia ms
amplia y duradera que las propias ferias. Incluso despus de su ocaso como centros de compra-venta de productos, siguieron sirviendo de centros financieros durante muchos aos.
En las ltimas dcadas del siglo XIII, los viajes al mar del Norte desde el Mediterrneo
fueron hacindose ms frecuentes; en la segunda dcada del XIV, Gnova y Venecia organizaban ya anualmente convoyes regulares, las famosas flotas de Flandes. Estas caravanas
martimas llevaban las mercancas directamente de los puertos mediterrneos al gran mercado permanente de Brujas (y luego de Amberes), socavando as algunas de las funciones
que realizaban las ferias de Champagne. Pese a no cesar del todo el comercio por tierra (en
el siglo XV Ginebra desempe un papel muy similar al de Champagne), se haba inaugurado una nueva etapa en las relaciones econmicas entre el norte y el sur de Europa. Esto implicaba no slo nuevas rutas y nuevos medios de transporte, sino tambin un cambio en la
escala del comercio y en los mecanismos de la organizacin comercial. Las grandes empresas comerciales y financieras, con sede en las ciudades italianas ms importantes y sucursales en toda Europa, se convirtieron en los principales agentes del comercio, sustituyendo
a los mercaderes individuales. Este acontecimiento, al que a veces se ha llamado revolucin comercial, fue fundamental en la segunda poca de expansin de Europa, que empez en el siglo XV.
En la poca carolingia, los mercaderes eran normalmente extranjeros: sirios (palabra
que comprenda a casi cualquier oriental) y judos. Con la reactivacin del comercio en el
siglo X, los mercaderes europeos cobraron ms importancia, pero hasta bien entrado el siglo XIII el mercader sigui siendo un viajero ambulante. La suya era una vida intensa, que
requera fortaleza fsica y valor, adems de buena cabeza para los negocios. Por tierra, los
mercaderes solan viajar en caravana, armados o pagando los servicios de una escolta armada que los protega de los bandidos. Por mar, iban tambin armados contra los piratas,
pero adems deban enfrentarse a la posibilidad de naufragar. No resulta sorprendente que
a tales viajes comerciales se les denominara aventuras.
En los casos ms sencillos, los mercaderes trabajaban por cuenta propia; todo su capital
consista en los bienes que llevaban. Pero pronto entr en vigor una forma de sociedad, la
commenda: un mercader, quiz ya demasiado viejo para soportar la dureza del viaje, aportaba el capital y otro realizaba el trayecto. Las ganancias se dividan; normalmente, tres
cuartas partes para el capitalista sedentario y una cuarta parte para el socio activo. Estos
contratos eran ms frecuentes en el comercio por el Mediterrneo, pero tambin se daban
en los viajes por tierra; en general se limitaban a un nico viaje (ida y vuelta), pero si la
empresa tena xito, sola ir seguida de un nuevo contrato entre los mismos socios. A veces
el mercader sedentario especificaba el destino y la carga del viaje de vuelta, de la que poda disponer en su puerto natal, pero no era extrao que el socio activo tomara todas las decisiones importantes, sobre todo si el socio capitalista era una viuda, una fundacin, una
institucin religiosa o un fiduciario que actuaba en nombre de hurfanos o nios menores
de edad. Ya en el siglo XII muchos individuos que no se dedicaban realmente al comercio
activo invirtieron en l de esa forma en Gnova y otras ciudades italianas.

86

Historia econmica mundial

El aumento del volumen de comercio y la normalizacin de las prcticas comerciales trajeron consigo el nacimiento de una nueva forma de organizacin mercantil la vera societ,
o sociedad autntica, que rivaliz, y a veces suplant, a la commenda. Constaba de varios
socios y sola operar en muchas ciudades de toda Europa. Los italianos fueron, con diferencia, los ms sobresalientes en este tipo de organizacin; desde las sedes centrales en Florencia, Siena, Venecia o Miln, podan manejar sucursales en Brujas, Londres, Pars, Ginebra y varias ciudades ms. Con frecuencia se ocupaban de operaciones bancarias adems
de mercantiles (o viceversa). Las sociedades Bardi y Peruzzi de Florencia fueron las organizaciones comerciales ms grandes del mundo anteriores a las sociedades annimas del siglo XVII, pero ambas quebraron en el decenio de 1340 al conceder demasiados crditos a
Eduardo III de Inglaterra y a otros soberanos sin recursos. Adems de mantener sucursales,
esas grandes sociedades disponan de carros, mulas y barcos propios, y algunas posean o tenan en arriendo minas de metales y otros yacimientos minerales.
Los mercaderes ms modestos que no podan disponer de barcos propios, idearon otros
modos de diversificar los riesgos del comercio a larga distancia. Varios mercaderes que comerciaran por separado podan unirse para alquilar un barco. O bien un nico empresario
alquilaba todo un barco y arrendaba parte del espacio de ste a otros mercaderes. Se inventaron varios tipos de crditos martimos para que los inversores no comerciantes participasen de los beneficios sin hacerlos socios de la empresa ni violar las leyes contra la usura.
A finales del siglo XIII ya era normal el seguro martimo.
La banca y los crditos estaban estrechamente relacionados con el comercio medieval.
Ya en el siglo XII se establecieron en Gnova y Venecia primitivos bancos de depsito. Concebidos en un principio como meros depsitos de seguridad, no tardaron en empezar a transferir sumas de una cuenta a otra mediante rdenes orales y, con menos frecuencia, a travs
de rdenes escritas. Aunque por ley tenan prohibido prestar dinero sobre reservas fraccionadas, los bancos permitan el descubierto bancario a clientes preferentes, con lo que creaban
nuevos medios de pago. Bancos as slo podan encontrarse en los centros comerciales ms
importantes: fuera de Italia, principalmente en Barcelona, Ginebra, Brujas y Londres. (Lombard Street, centro del distrito financiero del Londres actual, debe su nombre al gran nmero
de banqueros italianos que tenan all despacho.) En los dems sitios, en cambio, banqueros
privados vendan y compraban letras de cambio para facilitar el comercio a larga distancia.
Embarcar moneda y lingotes de oro y plata supona cuantiosos gastos y un alto riesgo; por
ello, los mercaderes preferan vender a crdito, invertir las ganancias en un cargamento
para el viaje de vuelta y obtener los beneficios slo tras haberse realizado la venta. Prcticamente todas las compras y ventas de las ferias de Champagne se realizaban a crdito. Al
final de una feria, todas las cuentas pendientes se diferan a la feria siguiente por medio de
letras de cambio. Aunque las letras de cambio se desarrollaron en conexin con el comercio de mercancas, acabaron utilizndose como instrumentos puramente financieros, sin relacin directa con mercancas concretas.
Otra razn que justificaba la confianza generalizada en el crdito era la multiplicidad y
confusin de monedas. La mayora de las regiones de la Europa Occidental usaban el sistema monetario carolingio de libras, chelines y peniques (en latn, libra, solidas, denarias),
pero esa unidad aparente esconda una desconcertante desigualdad monetaria. De entrada,
la lira genovesa no tena el mismo valor que la libra inglesa, la libra francesa o siquiera que la
lira milanesa o pisana. Y, lo que es ms fundamental, tanto la libra como el cheln eran me-

3. El desarrollo econmico en la Europa medieval

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ramente dinero contable, ya que no se acuaron monedas de esos valores hasta el final de
la Edad Media. Las monedas ms corrientes en los siglos XI y XII eran los peniques; pero
stos no slo resultaban incmodos para pagos elevados, sino que adems eran de diferente
tamao, peso y contenido en plata segn quienes los acuasen reyes, duques, condes, incluso abades. A principio del siglo XIII se pusieron en circulacin monedas de plata mayores, pero tambin stas carecan de peso y ley uniformes. Los soberanos apurados de dinero
y con ingresos fiscales insuficientes solan recurrir a la desvalorizacin de la moneda para
aumentar sus recursos. En tales circunstancias, los cambistas, cuyo trabajo consista en saber
el valor de las distintas clases de monedas, realizaban una importante funcin en las ferias y
ciudades comerciales. De sus filas surgieron muchos banqueros (figura 3.5). No fue sino
hasta la segunda mitad del siglo XIII cuando Europa obtuvo por fin una moneda realmente
estable, el famoso florn de oro que puso Florencia en circulacin por vez primera en 1252.
(Gnova acu una moneda similar unos meses antes, pero no fue tan popular; en 1248 Venecia empez a acuar una moneda semejante, llamada ducado o cequ, cuyo uso e imitacin fue general en el Mediterrneo oriental.) El florn se acomodaba perfectamente a las
necesidades mercantiles valor estable y denominacin relativamente alta, pero, para
cuando apareci, el crdito ya era parte indispensable de la actividad comercial.

Figura 3.5 Banquero toscano.


Un banquero con su ayudante, sentados en su bancum (banco o asiento) situado detrs del mostrador, donde llevaba
sus conti (cuentas) y contaba el dinero. Muchos cambistas se transformaron en banqueros. (SCALA/Art Resource, Nueva York.)

88

8.

Historia econmica mundial

La tecnologa industrial y los orgenes de la energa mecnica

Aunque muy inferior a la agricultura en trminos numricos, la industria no fue un sector


insignificante de la economa medieval. Adems, su importancia creci progresivamente
con el paso de los siglos. Puede que en la Alta Edad Media la capacidad tcnica experimentase un ligero retroceso en la arquitectura y la construccin, por ejemplo, pero en el
ao 1000 el nivel medio de tecnologa era al menos tan elevado como en la Antigedad.
A partir de entonces, las innovaciones se multiplicaron de forma regular; de tal modo que,
desde el punto de vista de la historia de la tecnologa, no existe interrupcin entre la poca
medieval y la moderna.
La industria ms importante y omnipresente era sin duda la textil, aunque la construccin, tomada en su conjunto, deba de seguirle muy de cerca. Telas se fabricaban en todos
los pases, en todas las provincias, casi en todas las casas de Europa; pero en el siglo XI algunas zonas de Europa haban empezado ya a especializarse en el proceso. De stas, la ms
destacada fue Flandes y el rea circundante, lo que es ahora Blgica y el norte de Francia.
Otros centros de importancia fueron el norte de Italia y la Toscana (en el siglo XIV haba
varios miles de trabajadores en la industria textil tan slo en Florencia), el sur y el este de
Inglaterra, y el sur de Francia. La materia prima ms importante era sin ninguna duda la
lana, y el producto, a su vez, el pao. Las diferencias de tipo y calidad del pao producido
en las distintas regiones explican la extensin del comercio dentro de Europa. Adems de la
lana, en muchas reas se produca lino, especialmente en Francia y Europa del Este. La produccin de seda y algodn se limitaba a Italia y a la Espaa musulmana.
Aunque los trabajadores ms especializados, como tintoreros, bataneros, esquiladores e
incluso tejedores, se organizaban en gremios, la industria estaba dominada por los comerciantes (tambin organizados en gremios), que compraban la materia prima y vendan el
producto final. Los trabajadores menos especializados, entre ellos los hilanderos (e hilanderas), no estaban organizados y en general trabajaban directamente para los comerciantes.
En Flandes e Inglaterra estos fabricantes-mercaderes mandaban o proporcionaban la materia prima o semielaborada a los tejedores u otros artesanos, quienes la transformaban en
sus propias casas o talleres; en Italia, en cambio, esta tarea se realizaba en talleres o barracas, bajo la mirada de un supervisor. La productividad laboral, comparada con la de la Antigedad, experiment un gran aumento gracias a un tro de innovaciones tcnicas relacionadas entre s: el telar a pedal, que sustituy al simple bastidor; el torno de hilar, que
reemplaz a su vez a la rueca, y el batn. Sus inventores son desconocidos, pero el caso es
que se extendieron por Europa a principios del siglo XII con una rapidez sorprendente (figura 3.6). Su difusin queda suficientemente explicada, sin duda, ante la disminucin de
los costes de produccin, pero tambin redujeron la pesadez del trabajo.
La industria metalrgica y sus industrias auxiliares, ms reducidas que la industria textil, pero estratgicamente ms importantes para el desarrollo econmico, experimentaron
un progreso notable en la Baja Edad Media. Segn una divisin histrica convencional, la
Edad del Hierro empez alrededor de 1200 a.C., pero en la Antigedad clsica los objetos
y tiles de hierro eran caros y raros, y en la prctica las pequeas clases dirigentes prcticamente lo monopolizaban para sus armas y adornos. Ni siquiera el cobre o el bronce, algo
ms abundantes, entraron en la vida diaria de la gente corriente. Sin embargo, durante la
Edad Media cambi la relacin entre los precios, convirtindose el hierro en el metal ms

3. El desarrollo econmico en la Europa medieval

89

barato y pasando a usarse, adems de en armas y armaduras, para una variedad cada vez
ms amplia de tiles y herramientas. Su mayor abundancia y menor precio se debieron en
parte a que al norte de los Alpes el mineral de hierro y, sobre todo, el carbn resultaban

Figura 3.6 Labor de punto.


Esta imagen de la Virgen Mara tejiendo una prenda para su futuro hijo, tomada en un vitral de una iglesia del oeste de
Alemania, constituye la primera representacin conocida de la labor de punto, invencin medieval. sta se desconoca
en el antiguo mundo mediterrneo, pero resultaba muy til en el norte de Europa, con su clima ms fro y hmedo.
(Hamburger Kunsthalle.)

90

Historia econmica mundial

ms accesibles. Tambin tuvieron importancia las mejoras tecnolgicas, particularmente la


energa hidrulica aplicada a fuelles y grandes martillos de fragua. A principios del siglo XIV
hicieron su aparicin los primeros precursores de los modernos altos hornos, sustituyendo
a la llamada fragua catalana. La organizacin de mineros y metalistas en comunidades libres
de artesanos, frente a las cuadrillas de esclavos de la poca de los romanos, facilit sin duda
el cambio tecnolgico.
Al considerar el aumento de la produccin y las presiones para mejorar la tecnologa debera tenerse en cuenta asimismo la demanda del consumidor. Dado que los artesanos y los
campesinos, aunque fueran siervos, eran dueos de sus propias herramientas y que su propio bienestar estaba en proporcin directa a la eficacia de sus esfuerzos, les convena comprar los mejores utensilios y herramientas. El uso de herraduras y accesorios metlicos en
los arreos, carros y arados es signo evidente de que los artesanos y los campesinos eran
conscientes de ello. La constante presencia de los nombres Smith y Schmidt (o Schmied)
en ingls y alemn prueba la cantidad de artesanos que se ganaban la vida satisfaciendo la
demanda de objetos metlicos.
Otra industria de formidable uso prctico que sobrepas sus dimensiones clsicas fue la
del curtido y el trabajo del cuero. A los habitantes de las ciudades del siglo XX, rodeados de
materiales plsticos y sintticos, les resulta difcil apreciar la importancia que tuvo el cuero
para las generaciones anteriores. Junto a su utilizacin en sillas de montar, arreos y guarniciones, se usaba en el mobiliario, en la indumentaria y el material industrial, por ejemplo en
fuelles y vlvulas. Asimismo, la carpintera y la cermica pasaron a ocupar en la industria
medieval un espacio proporcionalmente mayor del que haban tenido en la Antigedad o en
pocas ms recientes, con cientos de usos, tanto ornamentales como utilitarios.
Lejos de estar apegados a la tradicin y unidos a una rutina inamovible, como se los describa en los libros de texto, los hombres medievales o al menos, algunos de ellos buscaban la novedad, en s misma y con fines prcticos. Es a los hojalateros medievales, y no a los
filsofos clsicos, a quienes debemos inventos tan tiles como las gafas y el reloj mecnico.
Durante la Edad Media se generaliz en Europa el uso del astrolabio y la brjula, en conexin
con los trascendentales adelantos en tcnicas de navegacin y diseo naval que ayudan a trazar la frontera entre la poca medieval y la moderna. Del mismo modo, la plvora y las armas
de fuego fueron inventos medievales, si bien su perodo de mayor efectividad es posterior. La
fabricacin de jabn, sin ser del todo una novedad, se extendi de forma considerable, y la de
papel constituy una nueva industria cuya importancia cultural fue mucho mayor que su peso
econmico. Y la imprenta de caracteres mviles, una de las innovaciones de mayor trascendencia desde el alba de la civilizacin, tambin se invent al final de la Edad Media. Pero,
posiblemente, es en la historia de los molinos y su maquinaria donde se encuentra la expresin ms caracterstica del hombre medieval, en su bsqueda deliberada de medios de produccin nuevos y ms eficaces.
En el siglo I a.C. se usaban ya ruedas hidrulicas horizontales movidas por una corriente
de agua. Se han encontrado pruebas arqueolgicas y documentales de ello en sitios tan distantes entre s como China y Dinamarca, adems de en diversas zonas del Imperio romano.
Nadie sabe de dnde provienen; hay ejemplos aislados de su uso para moler grano durante
la poca imperial, pero se sabe que el emperador Vespasiano (69-79 d.C.) rechaz un proyecto de elevador de piedras pesadas accionado por agua por miedo a causar desempleo. El
trabajo, libre o realizado por esclavos, era barato en el Imperio romano, y ni constructores

3. El desarrollo econmico en la Europa medieval

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ni empresarios vean la necesidad de tener maquinaria que lo ahorrase. Resulta difcil determinar con exactitud en qu momento los hombres cambiaron de idea respecto a la utilidad de tales mquinas, pero parece que fue entre los siglos VI y X. Cuando Guillermo el
Conquistador orden su estudio sobre los recursos de Inglaterra en 1086, sus agentes contaron 5.624 molinos de agua en aproximadamente 3.000 pueblos, y eso que Inglaterra no
era la zona ms avanzada de Europa ni econmica ni tcnicamente. Por otra parte, la mayora de los molinos, de all o del resto de Europa, eran mucho ms sofisticados y potentes
que la rueda hidrulica horizontal. Casi todos eran ruedas verticales de corriente alta, en las
que el peso del agua al caer proporciona mucha mayor fuerza que una corriente suave. Estaban provistos de complicados mecanismos para transmitir y transformar la energa (figura 3.7). A principios del siglo XIV, la energa hidrulica se utilizaba ya no slo para moler
grano, sino para moler, triturar y mezclar otras sustancias, hacer papel, abatanar pao, serrar
madera o piedra, accionar fuelles y martinetes en fraguas y hornos, y devanar seda.
A pesar de su gran utilidad, las ruedas hidrulicas tenan muchas limitaciones. La ms
importante es que necesitaban un caudal regular de agua o una cascada. Por tanto, no podan
usarse en zonas semiridas o bajas y pantanosas. Ya a mediados del siglo XI funcionaba en
Venecia una rueda de molino accionada por el movimiento de las mareas. En las centurias
siguientes se instalaron muchas otras en las costas europeas. En el siglo XII se encontr una
solucin an ms satisfactoria: el molino de viento, que, con brisas regulares, poda realizar
todas las tareas del molino de agua. En las llanuras del norte de Europa, donde los vientos
eran ms constantes y los arroyos ms lentos y se helaban con ms facilidad en invierno
que en el sur, estos molinos brotaron profusamente, y tuvieron especial importancia en las

Figura 3.7 Rueda hidrulica.


Este modelo acciona a la vez un martillo de fragua y un fuelle. (De Connections, de James Burke. Copyright 1978 by
Macmillan London Limited. Reproducido con autorizacin de Little, Brown and Company.)

92

Historia econmica mundial

regiones bajas de Holanda, Zelanda y Flandes, donde, junto a otros usos, accionaban bombas para extraer agua en las tierras ganadas al mar.
Los molinos de agua y viento requeran complicados engranajes. Los molineros, los
constructores de molinos, y las diversas clases de herreros que los fabricaban, accionaban,
conservaban y reparaban, adquirieron con su experiencia un conocimiento emprico de la
mecnica prctica que pronto llevaron a otro campo: la construccin de relojes. Ya en el siglo XII, la demanda de relojes de agua era tan grande que en Colonia exista un gremio de
relojeros especializados. En el siglo siguiente se resolvieron los principales problemas en el
diseo de relojes mecnicos (impulsados por la gravedad), y en el XIV, toda ciudad de Europa que se preciase, fuese cual fuese su tamao, tena al menos un reloj grande que no slo
sealaba las horas con carilln, sino que contaba tambin con un espectculo de osos bailarines, soldados desfilando o damas que hacan reverencias. Entre 1348 y 1364, un notable
fsico y astrnomo italiano, Giovanni de Dondi, construy un reloj que, adems de marcar
las horas, informaba sobre los movimientos del Sol, de la Luna y de los cinco planetas conocidos (esto, dos siglos antes de la revolucin copernicana) (figura 3.8).
El inters medieval por los molinos y los relojes posee una importancia que va ms all
de su impacto econmico inmediato. Es cierto que los molinos ahorraban trabajo, aumentaban la produccin y hacan posibles tareas que antes se hubieran considerado imposibles.
Los relojes permitieron que la gente fuese ms consciente del paso del tiempo e introdujeron
una mayor regularidad y puntualidad en los asuntos humanos; en los contratos comerciales
genoveses se indicaba la fecha y la hora de la firma, un autntico augurio de la mxima el
tiempo es oro. En conjunto, estos cambios indicaban una importantsima reorientacin de
la mentalidad medieval, una nueva actitud hacia el mundo material. Ya no se consideraba el
universo algo inescrutable, ni al hombre como un indefenso instrumento de la naturaleza o de
los ngeles y los demonios. Se poda comprender la naturaleza y aprovechar su fuerza para
nuestras necesidades. Poco despus de que Dondi terminara su maravilloso reloj, el sabio
francs Nicole Oresme (h. 1325-1382), anticipndose a Kepler, Newton y otras destacadas
figuras del siglo de los genios, compar el Universo con un gran reloj mecnico creado y regulado por el Supremo Relojero, Dios. Un siglo antes, el erudito Roger Bacon (h. 1214-1292),
cientfico de Oxford, precediendo en cuatro siglos a su homnimo Francis en el nfasis en
el mtodo experimental y la utilidad de la ciencia, haba profetizado las posibilidades de la
ciencia aplicada: Mquinas que nos permitirn navegar sin remos, carros de los que no tiren animales... mquinas para volar... mquinas que puedan moverse en las profundidades
de los mares y los ros....

9.

La crisis de la economa medieval

En 1348 una epidemia de peste bubnica, la terrible Peste Negra, lleg a Europa procedente de Asia. Extendindose rpidamente a travs de las principales rutas comerciales, durante dos aos asol toda Europa de Sicilia y Portugal a Noruega, de Moscovia a Islandia,
cobrndose el mayor nmero de vctimas en ciudades y pueblos grandes, que en ocasiones
vieron cmo sucumba ms de la mitad de sus habitantes. Con toda probabilidad, la poblacin total europea se redujo a menos de dos terceras partes. La epidemia, adems, se hizo
endmica, al surgir nuevos brotes cada diez o quince aos durante el resto del siglo. Aparte

3. El desarrollo econmico en la Europa medieval

Figura 3.8 Reloj mecnico.


Reconstruccin moderna del famoso reloj de Dondi, construido originariamente a mediados del siglo
Museum of American History, The Smithsonian Institution. Reproduccin autorizada.)

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XIV.

(National

de la miseria que engendr la peste, en los siglos XIV y XV una serie de guerras, tanto civiles como entre naciones, alcanzaron un nuevo grado de intensidad y violencia. Durante la
guerra de los Cien Aos (1338-1453) entre Francia e Inglaterra, una poltica deliberada de
saqueo y destruccin hizo que grandes zonas del oeste de Francia quedaran totalmente devastadas, mientras que, en Oriente, el venerable Imperio bizantino sucumbi al asalto de los
turcos otomanos.
La Peste Negra constituy el episodio ms dramtico de la crisis de la economa medieval, pero de ningn modo fue el origen o la causa de tal crisis. A finales del siglo XIII el aumento demogrfico de los dos o tres siglos anteriores ya haba empezado a remitir. En la
primera mitad del siglo XIV se hicieron cada vez ms frecuentes las prdidas de las cosechas y ms severas las hambrunas. Aunque no est probado, es probable que la poblacin

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Historia econmica mundial

empezara a descender incluso antes del 1348. La Hambruna de 1315-1317 afect a todo el
norte de Europa, desde Rusia hasta los Pirineos; en Flandes, el rea ms densamente poblada, la tasa de mortalidad multiplic por diez su cifra normal. La creciente precariedad del
suministro de alimentos, junto con la congestin de las ciudades y los pueblos y unos servicios
sanitarios insuficientes, hicieron a sus habitantes mucho ms vulnerables a las epidemias,
de las cuales la peor fue la Peste Negra.
Hay cierta evidencia de que en el siglo XIV se produjo un deterioro climatolgico. En el
norte de Europa, al menos, los inviernos se hicieron ms largos, fros y hmedos. En Inglaterra desapareci el cultivo de la vid, en Noruega los cereales dejaron de madurar. El mar
Bltico se congel por entero tres veces y en Alemania y los Pases Bajos aument la frecuencia de las inundaciones, con consecuencias cada vez peores. Pero, a pesar de su gravedad, estos problemas no explican por s solos la decadencia y el estancamiento de toda la
economa. Una explicacin ms general sera que la poblacin era excesiva para los recursos y la tecnologa disponibles.
A finales del siglo XIII se interrumpieron las talas de bosques que en siglos anteriores
se haban producido de forma constante. En reas como Espaa e Italia hay pruebas de
que la deforestacin contribuy a la erosin del suelo y a la disminucin de su fertilidad.
Ms al norte, los seores se opusieron a las talas forestales aduciendo privilegios de caza,
pero los campesinos, por su parte, necesitaban bosques que les proporcionasen lea y pastos,
lo que llev a numerosos enfrentamientos violentos entre stos y aqullos por el uso de los
que quedaban. Al no haber ms tierra disponible, los pastos, prados y pramos se convirtieron en campos de cultivo. Esto supuso que hubiese menos ganado y, como consecuencia,
menos protenas en la dieta y menos abono. La escasez de fertilizante haba sido uno de los
problemas constantes en la economa feudal, y la disminucin del ganado lo agrav. Las
cosechas disminuyeron en la misma proporcin en que aumentaban las tierras de cultivo.
Los esfuerzos para incrementar la productividad, como la introduccin de la rotacin cudruple, las rotaciones ms complicadas y el uso de abono verde, produjeron un cierto efecto
en algunas regiones, pero los esfuerzos no se llevaron a cabo con la rapidez suficiente y sus
resultados no fueron lo bastante sustanciales como para compensar los rendimientos decrecientes de las agotadas tierras marginales.
Como hemos visto, en el perodo de expansin de la economa medieval hubo una tendencia, por parte de los seores, encaminada a conmutar servicios en trabajo por rentas
monetarias y a arrendar sus demesnes a campesinos prsperos. Mientras continu el crecimiento urbano y demogrfico, los precios de la mayora de los productos agrcolas subieron
al mismo tiempo que bajaban los salarios. Muchos seores, bien para reforzar sus menguantes ingresos, bien para sacar partido de la favorable relacin precio-salario, decidieron volver
a ocuparse del cultivo de su propio demesne, a veces aumentando ste a expensas de los pastos o incluso de las tierras de los campesinos, e intentando volver a imponer los servicios
en trabajo. Dichos intentos encontraron fuerte resistencia y tuvieron poco xito en Europa
Occidental; los seores de Europa Oriental, en cambio, demostraron tener ms fuerza. En
cualquier caso, la constante cada de los salarios hizo que a los seores les resultara rentable cultivar sus tierras con asalariados. Podan contratar incluso a campesinos acomodados,
quienes de este modo aumentaban su riqueza; pero la gran masa de poblacin campesina se
encontr en una situacin cada vez ms apurada. En parte por esta razn, y tambin por el
aumento de los impuestos que recaudaban reyes y seores locales, se produjo un incremen-

3. El desarrollo econmico en la Europa medieval

95

to de las tensiones sociales, con brotes ocasionales de violencia e insurreccin, como el levantamiento de los campesinos y los trabajadores flamencos contra sus seores y patronos
durante la Hambruna de 1315-1317.
La Peste Negra intensific mucho las tensiones y conflictos sociales. La relacin preciosalario se invirti bruscamente; con la fuerte cada de la poblacin y la demanda urbana,
cay tambin el precio de los cereales y otros productos alimentarios, mientras aumentaban
los salarios por la escasez de mano de obra. La primera reaccin de las autoridades fue
establecer un control de salarios; pero con ello slo lograron exacerbar la hostilidad de
los campesinos y los trabajadores, quienes evitaban dicho control mientras les era posible
y se rebelaban cuando intentaban imponrselo. En la segunda mitad del siglo XIV, en Europa se produjeron insurrecciones, sublevaciones y guerras civiles. Aunque no todas estaban
motivadas por el control salarial, de un modo u otro, s estaban relacionadas con el sbito
cambio en las condiciones econmicas que el hambre, la guerra y la peste haban trado
consigo. En 1358, los campesinos franceses se levantaron espontneamente contra sus seores y gobernantes. En Inglaterra, una serie de levantamientos locales precedieron a la
gran sublevacin campesina de 1381, en la que una mezcla de problemas religiosos y
econmicos casi hizo posible que triunfasen los revolucionarios. En Italia, la violencia no
fue mayor, en general, que la que en los siglos XI y XII acompa a la lucha por la autonoma de los municipios; mas en 1378, los trabajadores de la industria de lana de Florencia lograron temporalmente el control de la ciudad, expulsando a sus patronos, los peces
gordos. Revueltas semejantes de trabajadores o campesinos, o de ambos, tuvieron lugar
en Alemania, Espaa y Portugal, Polonia y Rusia. Cualquiera que fuese el xito que al
principio las acompaara, todas, sin excepcin, fueron sofocadas de forma brutal por la
nobleza feudal, los gobiernos urbanos o las nacientes monarquas nacionales.
Aunque las sublevaciones raramente consiguieron sus objetivos, el cambio en las condiciones econmicas supuso para los campesinos de Europa Occidental la liberacin de la esclavitud feudal. Pese a su fuerza poltica y militar, las clases gobernantes no podan imponer los servicios en trabajo ni controlar los salarios durante mucho tiempo, dado que los
propios terratenientes rivalizaban en atraer campesinos a sus tierras, para que las trabajasen
por un salario o en arriendo. En Inglaterra esto dio como resultado, tras una agitada ltima
parte del siglo XIV, un siglo XV que algn autor ha denominado la edad de oro de los trabajadores agrcolas ingleses. Los salarios reales, es decir, la proporcin entre los salarios
monetarios y los precios de los bienes de consumo, fueron ms altos de lo que nunca antes
lo haban sido o lo seran luego hasta el siglo XIX. En el resto de Europa Occidental, como
consecuencia de las fuerzas de mercado, desaparecieron los ltimos vestigios de la servidumbre como institucin y aumentaron los salarios y el nivel de vida de los campesinos. El
bajo precio de los cereales, resultado de la escasa demanda urbana, y la abundancia relativa
de tierra estimul la cra de ganado y que se cambiase el cultivo de cereales por el de tubrculos y plantas forrajeras. La Gran Peste y las calamidades del siglo XIV a ella asociadas, si
bien espantosas, representaron un fuerte purgante que abri camino a un perodo de crecimiento y desarrollo renovados que se inici en el siglo XV.
En el este de Europa, la evolucin sigui un curso bien diferente. La densidad de poblacin all siempre haba sido menor que en Europa Occidental, haba menos ciudades y con
menos habitantes, y las fuerzas de mercado eran ms dbiles. Despus de la Gran Peste, la
vida urbana prcticamente se marchit, los mercados decayeron y la economa retrocedi a

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Historia econmica mundial

un nivel de subsistencia. En esas condiciones, la nica alternativa del campesino a la autoridad del seor era la huida a tierras inexploradas y sin ocupar, con los peligros que ello
conllevaba. En consecuencia, los seores, libres del control de una autoridad superior, llevaron al campesinado por la fuerza a una situacin de servidumbre que haba desaparecido
en Europa Occidental desde al menos el siglo IX.
Aunque la peste tuvo en jaque a las ciudades del oeste de Europa, stas sobrevivieron y
lograron recuperarse. Probablemente, el volumen total de produccin y comercio fue inferior en los primeros aos del siglo XV que en los del XIV, pero en diferentes momentos de la
centuria siguiente, segn la regin europea de la que se tratara, empez la recuperacin de
la poblacin, la produccin y el comercio, y a principios del XVI posiblemente sumaban
ms que en cualquier otro momento anterior de la historia. Mientras tanto, tuvo lugar un reajuste de fuerzas muy significativo. Las organizaciones gremiales, como reaccin a la
brusca cada de la demanda, endurecieron sus reglamentos para controlar con mayor efectividad la oferta en trminos monopolizadores: limitaron la produccin, hicieron cumplir
los reglamentos laborales y restringieron la admisin de nuevos miembros a los hijos o parientes de los maestros fallecidos. Los comerciantes, con el fin de reorganizar sus operaciones de forma racional, inventaron o adoptaron la contabilidad de doble entrada y otros mtodos de control. Las compaas comerciales del siglo XV no podan rivalizar con las
sociedades Bardi o Peruzzi en cuanto a tamao, pero la mayor de ellas, la banca Mdici de
Florencia, as como otras, adoptaron una forma de organizacin similar a las modernas sociedades de control que reduca el riesgo de bancarrota en caso de quiebra de una sucursal.
Los industriales, enfrentados a unos costos laborales en alza, buscaron nuevos mtodos de
produccin que ahorrasen mano de obra o emigraron para escapar de las reglas restrictivas
de los gremios.
Tambin se dieron cambios regionales en la produccin y el comercio, como resultado
del aumento de la competencia. Ciudades como Florencia y Venecia no dudaron en usar la
fuerza de las armas para someter a sus rivales y extender su dominio a sus vecinos. De
forma ms sutil, la feria de Ginebra fue sustituyendo gradualmente a las de Champagne
del siglo XIV, aunque luego sufri la competencia de la de Lyon antes de que acabase el siglo XV. En el norte, Amberes sustituy poco a poco a Brujas como destino principal del
comercio italiano. La Hansa Germnica se organiz formalmente en 1367, en parte como
respuesta al retraimiento de la demanda y, en parte, ante los intentos de sus competidores
de despojar a los comerciantes de sus privilegios; durante casi cien aos domin el comercio del Bltico y el mar del Norte, pero a finales del siglo XV se vio contestada por los comerciantes, los exportadores y las flotas pesqueras de Inglaterra y Holanda. El conjunto de
las ciudades italianas mantena su superioridad comercial, aunque el norte de Europa iba
ganando terreno, una prefiguracin de los cambios ms drsticos que tendran lugar en los
siglos XVI y XVII.

4.

Las economas no occidentales


en vsperas de la expansin
occidental

Europa, y en especial Europa Occidental, fue la regin del planeta que, desde el siglo XVI
hasta el XX, experiment un cambio y un crecimiento ms dinmicos. En gran medida fue
la responsable de la creacin de la moderna economa mundial, y la influencia que ejerci
y que sobre ella ejercieron otras regiones determin la forma y el ritmo de la participacin
de stas en la economa mundial. No obstante, antes del siglo XVI tan slo era una entre varias regiones ms o menos aisladas. Este captulo examina las otras regiones del mundo antes de su contacto con los europeos.

1.

El mundo islmico

El islam, la ltima de las grandes religiones mundiales, tuvo su origen en Arabia en el siglo VII.
Su fundador, el profeta Mahoma, haba sido mercader antes de convertirse en lder poltico
y religioso. En el ao 632, fecha de su muerte, prcticamente toda la pennsula Arbiga estaba unida bajo su autoridad. Poco despus, sus seguidores estallaron con la furia de un torbellino del desierto, y en cien aos haban conquistado un enorme imperio que se extenda
desde Asia Central hasta Espaa, a travs de Oriente Medio y el norte de frica. Tras unos
siglos de relativa quietud y despus de la fragmentacin del califato, como se conoca al
imperio, los musulmanes (o seguidores del islam) volvieron a expandirse a partir del siglo XII
(figura 4.1), difundiendo su religin y sus costumbres por Asia Central, India, Ceiln,
Indonesia, Anatolia y el frica subsahariana. Por aquel entonces, los rabes eran slo una
pequea minora entre los millones de creyentes, pero la lengua comn de la civilizacin
islmica era el rabe, idioma en el que estaba escrito su libro sagrado, el Corn, aunque se
utilizaban tambin otras lenguas, en especial el persa y el turco.

98
Historia econmica mundial

Figura 4.1 El mundo musulmn hacia el ao 1200.

4. Las economas no occidentales en vsperas de la expansin occidental

99

Los rabes originarios eran principalmente nmadas, aunque algunos practicaban agricultura de oasis y tenan unos pocos centros urbanos, como La Meca y Medina. Las tierras
que conquistaron eran, en conjunto, casi tan ridas como Arabia, pero en ellas estaban las
dos grandes cunas de la civilizacin: los valles del Nilo y del Tigris-ufrates. All y en
otros lugares, los musulmanes practicaron una agricultura de regado que alcanz un alto
nivel de productividad y sofisticacin en algunas zonas (por ejemplo, el sur de Espaa y
Mesopotamia). Conquistaron, adems, ciudades importantes, como Alejandra, El Cairo, y por
ltimo Constantinopla, a la que denominaron Estambul. Con el tiempo, el islam se convirti en una civilizacin predominantemente urbana, aunque muchos musulmanes, rabes y
otros, continuaron siendo nmadas y cuidando sus rebaos de ovejas, cabras, caballos o camellos raramente ganado vacuno y jams cerdos, pues Mahoma prohibi el consumo de
carne porcina.
Aunque el potencial agrcola de su territorio era limitado, su localizacin geogrfica le
confera grandes posibilidades comerciales. El centro poltico estaba situado entre el golfo
Prsico y el mar Mediterrneo y se hallaba abierto, adems, al ocano ndico. En l se encontraban todas las grandes rutas de caravanas entre el Mediterrneo y China. Como el
propio Mahoma haba sido mercader, el islam no consideraba las actividades mercantiles
como ocupaciones inferiores; por el contrario, manifestaba respeto y estima por los mercaderes. Pese a tener prohibida la usura, los mercaderes musulmanes idearon numerosos y
complicados instrumentos crediticios, como las cartas de crdito y las letras de cambio, que
facilitaron su comercio. Durante cientos de aos, los rabes y sus correligionarios fueron los
principales intermediarios en el comercio entre Europa y Asia. En este proceso facilitaron
enormemente la difusin tecnolgica. Muchos elementos de la tecnologa china, entre ellos la
brjula y el arte de la fabricacin del papel, llegaron a Europa a travs de los rabes.
Introdujeron tambin nuevos cultivos, como el arroz, la caa de azcar, el algodn, los
ctricos, la sanda, y otros frutos y verduras. En algunos casos obtenan estas plantas en la
India o en otros lugares de Asia y frica, y despus las difundan por Europa. Un especialista ha calificado los logros agrcolas de los rabes de revolucin verde de la Edad Media. Parece ser que entre los siglos VIII y X el mundo islmico experiment un auge en su
poblacin y economa similar a la primera logstica de la Europa medieval.
Los rabes viajaban y comerciaban por tierra y mar, prueba de ello es el mar Arbigo, la
extensin norte del ocano ndico situada entre la pennsula de Arabia y el subcontinente
de la India, as denominado por haber sido dominio de los mercaderes y navegantes rabes,
como el legendario Simbad. Algunos llegaron hasta China, en cuyos puertos existan colonias de mercaderes musulmanes. Cuando era posible, aprovechaban tambin los ros para el
transporte fluvial, complementndolos, sobre todo en Mesopotamia, con una densa red de
canales. Por tierra, el camello, ese barco del desierto, era el medio de transporte preferido para largas distancias, y para trayectos ms cortos utilizaban caballos, mulas y asnos. El
transporte en vehculos de ruedas desapareci de Oriente Medio hasta el siglo XIX, pero
eran habituales enormes caravanas con cientos o incluso miles de camellos.
Uno de los principios del islam era la jihad o la guerra santa contra los paganos. En parte explica el notable xito de los musulmanes en la conversin de nuevos adeptos, dado que
la opcin que se ofreca a los enemigos derrotados era convertirse o morir. Con los judos y
los cristianos, en cambio, los musulmanes aplicaban otra poltica: los toleraban por ser monotestas, pero los sometan a impuestos (quizs otra razn del gran nmero de conversiones

100

Historia econmica mundial

en esas comunidades). Los judos en particular gozaban de gran libertad en el islam. Los
comerciantes judos tenan familiares o agentes por todo el mundo islmico desde Espaa
hasta Indonesia. Gran parte de lo que sabemos sobre el islam de la Edad Media procede del
Genizah de El Cairo, un monumental archivo donde se guardaba todo papel en el que figurase escrito el nombre de Dios (Al o Yahv) y entre ellos las cartas, incluso las cartas comerciales entre los mercaderes judos, que normalmente invocaban la bendicin divina.
Como consecuencia de sus conquistas en el grecoparlante Imperio romano de Oriente,
los rabes hicieron suyo gran parte del saber de la Grecia clsica. Durante la Edad Media
europea, junto con los chinos, se situaron a la vanguardia mundial en pensamiento cientfico y filosfico. Muchos autores griegos antiguos han llegado a nosotros nicamente gracias a sus traductores rabes. Las matemticas modernas estn basadas en el sistema de notacin rabe; el lgebra, asimismo, fue un invento rabe. Durante el renacimiento
intelectual europeo de los siglos XI y XII, muchos eruditos cristianos fueron a Crdoba y a
otros centros intelectuales musulmanes a estudiar ciencia y filosofa clsica. A su vez, los
comerciantes cristianos aprendieron las prcticas y tcnicas comerciales de los musulmanes. Aunque el Papa haba prohibido comerciar con los musulmanes, los mercaderes cristianos sobre todo los venecianos no hacan mucho caso.

2.

El Imperio otomano

Entre los pueblos que aceptaron el islam como religin se contaba una serie de tribus turcas
nmadas de Asia Central. Atradas por la riqueza que al oeste y al sur les ofreca el califato
rabe, se encaminaron hacia l con la intencin de atacarlo por sorpresa y saquearlo, pero
al final se establecieron como conquistadores. Uno de ellos, Tamerln, famoso por su
crueldad, conquist Persia (el Irn moderno) a finales del siglo XIV. Su imperio tuvo una
corta vida, pero otro conquistador, Ismael, fund a principios del siglo XVI la dinasta Safaw, que gobern Persia hasta el siglo XVIII.
Los conquistadores turcos con ms xito fueron los otomanos, cuyos orgenes se remontaban al sultn Osmn (1259-1326). ste haba logrado arrebatar un pequeo territorio en
el noroeste de Anatolia (Asia Menor) al decrpito Imperio bizantino (romano de Oriente),
que nunca se recuper de haber sido conquistado por los cruzados occidentales y posedo
brevemente por el llamado Imperio latino (1204-1261). Poco a poco los otomanos extendieron su dominio sobre la totalidad de Anatolia y, en 1354, lograron asentarse precariamente
en Europa al oeste de Constantinopla, que fue conquistada por fin en 1453 (figura 4.2).
Durante el siglo XVI continuaron su expansin, apoderndose de territorios en el Cercano y
Medio Oriente que previamente los rabes haban arrebatado al Imperio bizantino, adems
de otros en el norte de frica; en Europa conquistaron Grecia y los Balcanes, y en 1683
llegaron a las puertas de Viena, siendo all rechazados hasta Hungra.
El vasto imperio controlado por los turcos no constitua una economa unificada o un
mercado comn. Aunque sus muchas regiones contaban con diversidad de recursos y climas, el alto coste del transporte impeda una autntica integracin econmica. Todas las regiones del imperio siguieron con las mismas actividades econmicas que haban practicado
antes de ser conquistadas, con poca especializacin regional. La agricultura era la ocupacin principal de la gran mayora de los sbditos del sultn. El imperio perdur, a diferen-

Figura 4.2

Crecimiento del Imperio otomano, 1307-1683.

Danubio

EGIPTO

TREBISONDA

KANATO
DE CRIMEA

4. Las economas no occidentales en vsperas de la expansin occidental


101

102

Historia econmica mundial

cia de casi todos los anteriores, porque los turcos establecieron un sistema impositivo relativamente justo que proporcionaba amplios ingresos para financiar la burocracia y el ejrcito del gobierno central. Funcionarios turcos destinados en las provincias del imperio mantenan el control y el orden, y obtenan la renta de determinadas parcelas de terreno; en
cierto modo, algo similar al feudalismo europeo medieval.
Los turcos tuvieron en Europa una exagerada reputacin de violentos y rapaces. En realidad se comportaban de forma ms bien benvola con sus sbditos, siempre que los impuestos fueran cuantiosos y no existiera amenaza de revuelta o rebelin. Hicieron pocos esfuerzos por convertir a sus sbditos cristianos europeos al islam, excepcin hecha de los
jenzaros, soldados de lite reclutados de nios en las casas cristianas y a los que se daba
instruccin intensiva bajo una estricta disciplina militar. Tambin se toleraba a los judos;
cuando Isabel y Fernando expulsaron a los judos de Espaa en 1492 (vase p. 161), muchos profesionales cultos y artesanos especializados se alegraron de ponerse al servicio del
sultn.

3.

Asia Oriental

La civilizacin china, que data de principios del segundo milenio antes de Cristo, presenta
uno de los desarrollos ms autnomos que han existido. Raramente experiment brbaras
influencias extranjeras, y cuando esto ocurra, no tardaban en ser absorbidas e integradas en la tradicin china. Las dinastas surgan y caan, habiendo a veces entre una y otra
perodos de anarqua y estados en guerra, pero la civilizacin china caracterstica sigui
su desarrollo a lo largo de unas lneas que parecen trazadas de antemano. El confucianismo (una filosofa, no una religin) estaba ya completamente elaborado en el siglo V a.C.
Aunque tambin florecieron otras religiones y filosofas, como el budismo y el taosmo,
no consiguieron desplazar al confucianismo, que sigui siendo la base filosfica de la civilizacin china. Asimismo, la tradicin burocrtica de gobierno, ejercida por mandarines
versados en la filosofa de Confucio, se estableci en fecha muy temprana. En teora, el
emperador era todopoderoso, y hubo algunos que ejercieron el poder en toda su extensin,
pero en general eran los mandarines quienes ejecutaban, y con frecuencia modelaban, sus
deseos.
La cuna de la civilizacin china estaba situada en el curso medio del valle del ro Amarillo, donde el frtil suelo de loes que depositan los vientos procedentes de Asia Central favoreca el cultivo. El alimento bsico era el mijo, cereal originario de esa regin que con
posterioridad fue complementado con trigo y cebada provenientes de Oriente Medio, y despus con arroz del Sudeste Asitico. La agricultura china siempre se ha basado en el trabajo
intensivo, casi de horticultura, haciendo abundante uso del regado. Los animales de tiro
no se introdujeron hasta muy tarde. Hacia el ao 1000, no obstante, se introdujo una variedad superior de arroz que permiti la doble cosecha (es decir, plantar dos cosechas anuales
en la misma tierra), con un gran incremento de la productividad.
A partir de esta agricultura productiva se produjo un crecimiento urbano y surgieron una
diversidad de oficios. Los trabajos en bronce, por ejemplo, alcanzaron un alto nivel de
desarrollo. La manufactura de tejidos de seda se origin en China en fecha muy temprana;
los antiguos romanos obtenan stos en las rutas de caravanas que atravesaban Asia Central,

4. Las economas no occidentales en vsperas de la expansin occidental

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la Ruta de la Seda, y conocan a China como Sina o Serica (la tierra de la seda). La porcelana es tambin un invento chino, al igual que el papel y la imprenta. (Los chinos ya usaban
papel moneda cuando Carlomagno acu los primeros peniques de plata. El resultado, fcilmente predecible para un economista, fue una emisin excesiva e inflacin. Los chinos
haban experimentado ya varios ciclos de inflacin y colapso monetario antes de que Occidente descubriese el papel moneda.) La brjula magntica, otro descubrimiento suyo, lleg
a Occidente probablemente a travs de los rabes. En general, los chinos alcanzaron bastante antes que Occidente un grado muy alto de desarrollo tcnico y cientfico.
A pesar de su precocidad tecnolgica y cientfica, China no experiment un progreso
tecnolgico que la condujera a una era industrial. Los productos de artesana estaban destinados a uso del gobierno, de la corte imperial y del reducido estrato de aristcratas terratenientes. Las masas de campesinos eran excesivamente pobres para constituir un mercado
de artculos tan exticos. Incluso el hierro, en cuya produccin tambin sobresalan los chinos, se usaba tan slo para armas y arte decorativo, no para fabricar herramientas. Por otra
parte, los mercaderes y el comercio posean una categora muy baja dentro de la filosofa
confuciana. Los escasos mercaderes que acumulaban algo de riqueza la empleaban para
comprar tierras y sumarse as a las filas de la aristocracia.
Entre tanto, debido a la fertilidad de su poblacin y de su tierra, sus habitantes crecieron
en nmero y se extendieron. De 50 millones que se calculan alrededor del ao 600 d.C., la
poblacin casi se duplic en los 600 aos siguientes. Se extendi por el ro Amarillo hasta
el mar, y hacia el sur hasta ms all del valle del Yangts. Mientras que en el siglo VII unas
tres cuartas partes de la poblacin vivan en el norte de China, a principios del siglo XIII
ms del 60% habitaba en el centro y el sur. Para enlazar esas zonas, el gobierno construy
una complicada red de carreteras y, sobre todo, canales. El Gran Canal, que una los ros
Amarillo y Yangts, fue una magnfica proeza de ingeniera. El propsito principal de esta
red de transportes era posibilitar al gobierno el mantenimiento del orden y la recoleccin
de tributos e impuestos, pero facilit asimismo el comercio interregional y condujo a una
especializacin laboral y geogrfica elemental.
En el siglo XIII se produjeron una serie de acontecimientos que afectaron profundamente
no slo a China, sino a toda Eurasia, incluida Europa Occidental. Fue la irrupcin de los
mongoles, bajo el mando de Genghis Khan, desde su tierra natal de Mongolia, situada al
norte de China (figura 4.3). En poco ms de medio siglo, Genghis Khan y sus sucesores
crearon el imperio con mayor continuidad territorial que ha conocido el mundo, el cual se
extenda desde el ocano Pacfico en el este hasta Polonia y Hungra en el oeste. Durante
ese proceso instalaron a sus paisanos en los gobiernos de Asia Central, China, Rusia y
Oriente Medio. (Derrocaron el califato rabe en 1258, dejando Bagdad en ruinas.) Aunque
su nombre es casi sinnimo de rapia y violencia, los mongoles hicieron lo que normalmente hacen los conquistadores brbaros: asentarse y adoptar la civilizacin de los conquistados. En Asia Central y en Oriente Medio se convirtieron al islam y se mezclaron con
sus aliados turcos y con la poblacin indgena. En Rusia, sin embargo, lejos de adoptar el
cristianismo ortodoxo, mantuvieron su estilo de vida caracterstico hasta 1480, cuando
el Gran Duque de Mosc, Ivn III, se rebel y logr librarse del yugo mongol. En China
siguieron un camino intermedio; se asentaron como dinasta Yuan (1260-1368) a la usanza
china y adoptaron las costumbres chinas, pero intentaron mantener su diferenciacin tnica, lo que llev a su derrocamiento al cabo de poco ms de un siglo.

104

Kaffa

Nanking

Kinsai
(Hangenow)

Historia econmica mundial

Figura 4.3 El Imperio mongol y sus vecinos, hacia el 1300.

4. Las economas no occidentales en vsperas de la expansin occidental

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En su pico viaje, Marco Polo conoci a Kublai Khan, el nieto y quinto sucesor de
Genghis. Por aquel entonces, los mongoles haban abandonado ya su actitud guerrera y
mantenan la paz y el orden en todos sus dominios. El comercio entre China y el Mediterrneo conoci un florecimiento mayor an que en los tiempos del Imperio romano, en
realidad, slo superado en el siglo XIX. Otro comerciante italiano, coetneo de Polo, describi la Gran Ruta de la Seda como perfectamente segura, de da y de noche.
La dinasta Ming (1368-1644) restableci las costumbres tradicionales chinas, especialmente el confucianismo y el sistema mandarn. La primera mitad de la era Ming fue testigo
de un considerable crecimiento econmico y demogrfico. En los ltimos aos del dominio
mongol, y durante la revuelta contra ste, carreteras y canales haban ido deteriorndose y
la poblacin haba disminuido a consecuencia de inundaciones, sequas y guerras. El gobierno se propuso dedicar parte de sus energas a restaurar el sistema de comunicaciones, y,
al gozar de una paz relativa, la poblacin comenz de nuevo a crecer, sobrepasando los
100 millones alrededor de 1450. En 1421, los Ming trasladaron la capital de Nanking a Pekn (Beijing), en el extremo norte del pas, para estimular el comercio norte-sur. Se introdujo el cultivo del algodn y la manufactura de tejidos elaborados a partir de l. La especializacin regional se hizo ms pronunciada. Pero lo ms notable de todo fue que los
chinos comenzaron a comerciar con regiones de ultramar. Con anterioridad, los chinos haban dejado el comercio con el extranjero en manos de mercaderes extranjeros, pero en los
primeros aos de la era Ming, barcos y mercaderes chinos comerciaban con Japn, las Filipinas (como se denominaran luego), el Sudeste Asitico, la pennsula Malaya e Indonesia.
En el primer cuarto del siglo XV, el almirante chino Cheng-ho dirigi grandes expediciones
navales al ocano ndico, creando colonias de poblacin china en puertos de Ceiln, India, el
golfo Prsico, el mar Rojo y la costa oriental de frica. Entonces, sbitamente en 1433,
el emperador prohibi realizar ms viajes, decret la destruccin de los barcos capaces de
surcar el ocano e impidi que sus sbditos volvieran a salir al extranjero. Las colonias,
abandonadas a su suerte, acabaron por desaparecer. Uno se pregunta qu distinto habra
sido el curso de la historia si los chinos an hubieran estado en el ndico cuando llegaron
los portugueses a finales de ese siglo.
Corea y Japn se desarrollaron despus de la civilizacin china y, en gran medida, a imitacin suya. Japn, sobre todo, fue un gran imitador de la tecnologa china, si bien, al igual
que ha ocurrido en los ltimos tiempos, la adquisicin de tecnologa extranjera en el marco
institucional japons produjo resultados originales. Corea estuvo de cuando en cuando sometida polticamente a China. Kublai Khan intent invadir Japn desde all, pero su flota
fue destruida por un tifn al que los japoneses llamaron kamikaze (vientos divinos). Durante los siglos XV y XVI, los piratas japoneses devastaron las costas chinas, pero a principios del XVII y despus de que el shogunado Tokugawa consolidara su poder, el shogn, a
imitacin del emperador Ming, prohibi a los japoneses viajar al extranjero (bajo pena de
muerte si volvan) y la construccin de barcos aptos para viajes largos.

4.

Asia Meridional

El subcontinente indio, incluidos los actuales pases de Pakistn, Bangladesh y Sri Lanka,
tiene aproximadamente el mismo tamao que la Europa que hay al oeste de la antigua

106

Historia econmica mundial

Unin Sovitica (figura 4.4). Su poblacin es an ms diversa que la europea en lo que


respecta a orgenes tnicos o a lenguas, y son tambin variados su terreno y su clima, con
selvas monznicas tropicales, ardientes desiertos y montaas glaciales. A lo largo de su
historia, desde la primera civilizacin junto al ro Indo en el tercer milenio antes de Cristo hasta el presente, ha visto surgir y caer principados, reinos e imperios en desconcertante variedad. Pero, en general, esta sucesin de sistemas polticos poco ha importado al
hombre y la mujer corrientes, los campesinos que mantenan con su trabajo a los gobernantes, salvo que algunos eran ms crueles y eficaces sacando un excedente en tributos e
impuestos.

MESETA DEL TBET

Imperio mogol
bajo Babar, 1526
Conquista de
Akbar, h. 1605

Figura 4.4 India, hacia el ao 1600.

4. Las economas no occidentales en vsperas de la expansin occidental

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Es posible que la poblacin aborigen del subcontinente estuviese emparentada con la de


Australia. No obstante, a lo largo de los siglos y los milenios, fue incrementada, o sumergida, por oleadas de emigrantes e invasores. La mayora de los recin llegados griegos de
Bactriana, escitas, partos, mongoles y otros entraron por el noroeste a travs de Persia y
Afganistn, pero tambin lo hicieron por el noreste desde el Tibet y Birmania. Finalmente,
con una excepcin importante, los musulmanes adoptaron las costumbres indgenas y la
cultura local, incluso la religin.
La religin ejerca mayor efecto sobre la economa que el gobierno, pero la complejidad
de ese tema se resiste a una explicacin sucinta. La primitiva religin original era el hinduismo, que fue desarrollndose con variantes y sectas heterodoxas, como los jainas y los
sijs, an hoy activos. El budismo, aproximadamente contemporneo del confucianismo chino, fue una de estas variantes, pero obtuvo su mayor aceptacin en China, Corea y Japn, y
prcticamente desapareci de la India antes de la era moderna. No fue este el caso del islam, que se introdujo en el subcontinente a principios del siglo VIII para volver con renovado dinamismo en el XIII y siguientes. A principios del siglo XVI, Babar, que se deca descendiente de Genghis Khan, cre el Imperio mogol en el norte de la India, al que su nieto
Akbar dio una gran expansin (figura 4.4). Si las fronteras polticas actuales entre la India
y sus vecinos no son reflejo exacto de divisiones religiosas bien definidas, en tiempos ms
remotos la mezcla de religiones era an mayor. La enemistad entre los reinos musulmanes
del Decn, en el sur de la India, y el imperio hind de Vijayanagar facilit a los portugueses el establecimiento de bases a principios del siglo XVI.
Uno de los modos en que la religin interfera en la economa era a travs del sistema
hind de castas. La casta la determinaba principalmente la ocupacin, pero parece ser que
en su origen tuvo tambin un elemento tnico. Las castas originarias, o varnas, eran cuatro:
los brahamanes o sacerdotes; una casta de guerreros y dirigentes; otra de agricultores, artesanos y mercaderes, y una ltima de sirvientes; pero con el tiempo se multiplicaron hasta
adoptar una (o varias) para cada categora ocupacional. El elemento jerrquico en el sistema de castas era muy fuerte y muy riguroso en cuanto al contacto social e incluso fsico.
La endogamia de casta era casi universal y la regla general por la que se rega el estatus era
el concepto de impureza, tanto literal como figurada: a la ocupacin ms baja corresponda
el estatus ms bajo, y algunos eran intocables y hasta indignos de ver (por ejemplo,
los que trabajaban lavando la ropa de los intocables tenan que hacerlo de noche para no ser
vistos). Aunque el sistema de castas quiz no fuera tan rgido como a veces se describe, debi de constituir una barrera tanto para la movilidad social como para una asignacin eficaz de recursos. Otro elemento de la religin hind enemigo del progreso econmico fue su
veneracin por el ganado vacuno: esas vacas sagradas que vagaban a su antojo por el
campo sin que se pudieran matar ni consumir.
A travs de los siglos, y an hoy, la gran mayora de la poblacin del subcontinente habitaba en pueblos y se dedicaba principalmente a una agricultura con una productividad
muy baja, casi de subsistencia. En las zonas boscosas se utilizaba, incluso en tiempos relativamente recientes, una tcnica de tala y quema muy similar a la practicada en el norte de
Europa antes del advenimiento de las comunidades sedentarias. En otros lugares, las tcnicas agrcolas y los cultivos dependan de las caractersticas de su suelo y clima. En el rea
monznica el alimento bsico era el arroz, trado inicialmente de Indochina, su lugar de
origen. En las tierras ms secas, el alimento bsico era el trigo o la cebada, provenientes

108

Historia econmica mundial

de Oriente Medio, o el mijo, originario de China o quiz de Asia Occidental. La planta


autnticamente originaria de la India fue el algodn, que se menciona en el Rig Veda, el libro
sagrado hind.
Aunque la mayora de su poblacin dedicaba su tiempo y energa a la agricultura, la India no careca de hbiles artesanos. Prueba de ello son sus complejas obras de arte, su escultura y su arquitectura monumental (el Taj Mahal [figura 4.5], por ejemplo), que pueden
compararse con lo mejor del arte griego y romano. Sin embargo, estos artesanos trabajaban
para los ricos y poderosos; las masas no tenan poder adquisitivo y no exista una clase me-

Figura 4.5 El Taj Mahal.


Este elegante edificio, que muchos consideran el ms bello del mundo, fue construido por orden de un emperador mogol
para mausoleo de su esposa. Durante ms de diez aos, miles de obreros y artesanos trabajaron para levantarlo. (Berkson/Art Resource, Nueva York.)

4. Las economas no occidentales en vsperas de la expansin occidental

109

dia digna de mencin. El poco comercio que exista estaba en manos de extranjeros, sobre
todo de rabes.
El Sudeste Asitico, desde Birmania hasta Vietnam al este y la pennsula Malaya al sur,
se denomina tambin Indochina por ser una mezcla de las culturas china e india, que obtuvo numerosos elementos de la tecnologa y economa de China, pero la influencia cultural
de la India debi ser mucho ms importante, si exceptuamos Vietnam. Indonesia, como su
nombre indica, tambin sufri gran influencia de la India, de cultura hinduista y budista al
principio, y ms tarde del islam. Uno de los agentes de difusin fueron los monjes budistas
que en la selva fundaron monasterios que desempeaban una funcin muy parecida a los
del Cster en el norte de Europa, difundiendo los progresos tcnicos adems de la cultura
religiosa.
El Sudeste Asitico, Indonesia incluida, hizo dos grandes aportaciones a la civilizacin
mundial. En primer lugar, el arroz, que se convertira en el alimento bsico no slo de China e India, sino tambin de amplias reas de los hemisferios oriental y occidental, tuvo su
origen en la Indochina continental; su cultivo se remonta al segundo milenio antes de Cristo,
si no antes. La otra gran contribucin, las especias pimienta, nuez moscada, jengibre,
clavo, etc. proceda principalmente de las islas del archipilago indonesio, si bien la canela proviene de Ceiln.
La historia documentada del Sudeste Asitico es relativamente breve, apenas ms de mil
aos. Por lo que respecta a pocas anteriores, los historiadores deben apoyarse en el testimonio de restos arqueolgicos, como el impresionante templo de Angkor Vat en Camboya,
y en lo que cabe deducir de los documentos indios y chinos. No obstante, en Tailandia y
Vietnam hay evidencia de asentamientos de pobladores neolticos cazadores-recolectores
en el 10000 a.C.; conocan la alfarera, quiz ya en el quinto milenio a.C.; hay herramientas, armas y adornos de bronce que datan del segundo milenio y la artesana del hierro se
introdujo hacia 500 a.C. Durante la Edad Media europea se crearon incipientes nacionesestado, como el reino de Pagan en la actual Birmania y el de Ayudhya en la actual Tailandia, que en el siglo XVII acept un embajador del rey de Francia Luis XIV.
La mayora de la poblacin viva en los grandes valles aluviales de ros como el Irawadi,
el Mekong, el Rojo y otros, donde los cultivos de regado del arroz proporcionaban la subsistencia, y en las ricas tierras volcnicas de islas como Java y Bali. La pesca fluvial y martima era otro importante factor de la dieta y formaba parte del comercio local a cambio de
arroz. La pimienta y otras especias ms exticas de las Molucas, las clebres islas de las
especias, tuvieron desde antiguo un buen mercado en India, China, Oriente Medio e incluso Europa.
Los musulmanes, rabes o no, fueron los principales intermediarios entre la India e Indonesia; tambin fueron ellos los responsables de la difusin del islam por toda Indonesia
(excepto Bali, que permaneci fiel a sus costumbres hindes). Los rabes transportaban los
cargamentos desde la India hasta Alejandra y otros emporios del Mediterrneo oriental,
donde mercaderes italianos, principalmente venecianos, los compraban y distribuan por
Europa. El deseo de burlar este monopolio, como lo consideraban otros europeos, fue
uno de los motivos fundamentales de los viajes de exploracin portugueses, que les llevaran a descubrir la ruta martima que circunda frica.

110

5.

Historia econmica mundial

frica

Desde los primeros tiempos, la historia del norte de frica ha estado ntimamente relacionada con la europea, especialmente con la de la Europa mediterrnea. El frica subsahariana (o frica negra), por su parte, raramente se vio afectada por los acontecimientos europeos o de cualquier otra parte del mundo hasta el siglo XVI, o incluso el XIX. La ausencia
casi absoluta de documentos escritos anteriores a la llegada de los europeos hace que sea
problemtico conocer su historia. Desde luego, esto no implica que no la hubiera o que carezca de importancia. La reciente investigacin, basndose en los restos arqueolgicos y la
tradicin oral, ha descubierto una gran cantidad de informacin til para conocer el pasado
del continente negro.
La historia escrita de frica empieza con el antiguo Egipto, mencionado brevemente en
el captulo 2. Los fenicios recorrieron toda la costa africana, y su colonia Cartago rivalizaba con Roma por el control del Mediterrneo. El repentino y violento ataque del islam casi
convirti a ste en un lago musulmn por un breve tiempo durante la Alta Edad Media.
Aunque separada de Europa tanto por la religin como por las aguas la primera trababa
la comunicacin y el comercio, las segundas los facilitaban, no obstante el norte de frica sigui desempeando un papel, tanto en la historia europea como en la africana y la
musulmana. De hecho, fue a consecuencia de las conversiones al islam que tuvieron lugar
en la franja subsahariana del frica negra como esta ltima entr en contacto con la economa europea. (El cristianismo haba penetrado en Nubia y Abisinia, o Etiopa, antes del ascenso del islam, pero la conquista de Nubia por parte musulmana provoc que Abisinia se
viera desgajada de la cristiandad.)
La economa del norte de frica era similar a la de la Europa mediterrnea. Se cultivaban cereales all donde hubiera un adecuado rgimen de lluvias (a veces complementado
con regado) y en los dems sitios predominaba el pastoreo nmada. Exista un comercio
muy activo; la industria, en cambio, era de tipo domstico. Una ramificacin de aqul se
extenda por el Shara hacia el frica negra. Antes de la era cristiana haba existido ya
cierto comercio transahariano, que no se normaliz hasta la introduccin de camellos (desde Oriente Medio) en los siglos II o III. Aun entonces, el gasto del viaje haca que estuviera
limitado a artculos de poco volumen y elevado valor, sobre todo oro y marfil (y esclavos,
pero stos viajaban a pie). Tambin se transportaban en ambas direcciones los dtiles que
crecan en las palmeras de los oasis del desierto.
La economa del frica subsahariana es tan diversa como su clima, su topografa y su
vegetacin. En contra de la idea generalizada, tan slo una parte de la zona est cubierta de
jungla o selva tropical: principalmente la cuenca del Congo (o Zaire) y la costa sur de frica Occidental. Entre la selva y los desiertos del norte (Shara) y del sur (Kalahari), se encuentran vastas extensiones de sabana formada por hierba y arbustos. El interior de la costa
oriental, desde Etiopa en el norte hasta la punta sur, es una cresta montaosa salpicada por
grandes lagos. Los grandes ros africanos Nilo, Nger, Zambeze y otros no estimularon el desarrollo del comercio que habra podido esperarse debido a la frecuencia de cascadas y rpidos a lo largo de su curso.
La poblacin era an ms variada que el paisaje. Aunque los habitantes originales eran
todos de piel oscura o negra, exista enorme diversidad tnica, racial y lingstica. Sin embargo, en todas partes la tribu era el grupo social bsico, por encima de la familia. Formas

4. Las economas no occidentales en vsperas de la expansin occidental

111

de gobierno de mayor envergadura confederaciones, reinos y hasta imperios surgieron


ocasionalmente, como el antiguo imperio de Ghana, que tuvo una duracin sorprendentemente larga; pero, sin esa necesidad del estado burocrtico que son los documentos escritos, la mayora fueron bastante efmeros.
Tambin la economa era diversa, abarcaba desde la caza y la recoleccin ms primitivas hasta una agricultura y ganadera bastante complejas que se practicaban en la sabana y
otros espacios abiertos. Es probable que en el segundo milenio a.C. se introdujeran animales domsticos y plantas de Egipto o algn otro pas mediterrneo. Debido a las diferencias de clima y rgimen de lluvias, el trigo y la cebada, los alimentos bsicos de la agricultura del Mediterrneo y de Oriente Medio, no prosperaron en el frica subsahariana.
Dada la presencia permanente en toda frica Central de la mosca ts-ts, que transmite
una enfermedad mortal a los animales domsticos de gran tamao, los agricultores no podan disponer de animales de tiro; estaban supeditados a la cultura de azada, y utilizaban
azadones de madera o de hierro. En las reas de selva empleaban una tcnica de tala y
quema, cambiando de campos cada pocos aos; cultivaban tubrculos y pltanos (introducidos desde el Sudeste Asitico y luego difundidos a Amrica), y complementaban su dieta
con peces de ro. Aunque el nivel tecnolgico era bajo en general, eso no impidi el surgimiento de una casta especializada de herreros, por ejemplo, o de comerciantes profesionales.
El comercio era casi ubicuo, dndose incluso entre los cazadores-recolectores, siempre
que tuviesen contacto con otros grupos sociales. Los nmadas del Sahel, la rida franja sur
del Shara, intercambiaban los productos que obtenan de sus rebaos carne, leche y
lana por cereales, tejidos y metales de los pueblos sedentarios de la sabana. Otros objetos
de comercio eran la sal y el pescado seco o salado. En frica Oriental, como dinero se utilizaban conchas para obviar la necesidad de trueque. El transporte de mercancas a lo largo
de los ros se haca generalmente en canoas. Por tierra, los porteadores las cargaban sobre
sus cabezas.

6.

Las Amricas

En general, los investigadores estn de acuerdo en que la poblacin nativa india de las
Amricas (los amerindios) descenda de unos pueblos mongoloides (o premongoloides)
que en algn momento de un remoto pasado cruzaron lo que ahora es el estrecho de Bering, que habra sido entonces una especie de puente de tierra firme. Menos acuerdo existe
a la hora de determinar la fecha en que ocurri; los clculos fluctan entre hace unos pocos
miles de aos y hace ms de 30.000. Recientes descubrimientos arqueolgicos tanto en el
norte como en el sur de Amrica favorecen la ltima hiptesis. Parece, adems, poco probable que hubiera tan slo una nica ola migratoria; seguramente las migraciones se dieron
en oleadas a lo largo de miles de aos. Se han propuesto, e incluso se han intentado probar,
ingeniosas teoras segn las cuales los aborgenes llegaron por mar atravesando el Pacfico
o el Atlntico. Pero, aun cuando uno o varios de esos viajes hubieran tenido xito, es muy
improbable que toda la poblacin de las Amricas de la poca precolombina, que ocupaba
todo el continente y hablaba lenguas muy diferentes, pudiera descender de los supervivientes de aqullos.

112

Historia econmica mundial

Mucho antes del principio de la era cristiana en el Viejo Mundo, el Nuevo estaba ya poblado desde lo que ahora son Canad y Alaska, en el norte, hasta la Patagonia y Tierra del
Fuego, en el sur. No obstante, la densidad de poblacin variaba de forma considerable, as
como el nivel cultural, desde las grandes llanuras de Amrica del Norte y la selva amaznica, poco pobladas, hasta las ciudades hormigueantes de gente de Amrica Central. La densidad de poblacin era directamente proporcional a la productividad de la economa; es decir, mayor en las reas cuyos habitantes practicaban agricultura sedentaria y menor en
aquellas cuya poblacin viva an de la caza y la recoleccin.
Los amerindios descubrieron la agricultura independientemente de los habitantes del
Viejo Mundo, pero no todos ellos la practicaban. Haba alcanzado un alto nivel de desarrollo en Mxico, Amrica Central y el noroeste de Amrica del Sur, pero tambin exista en
lo que hoy es el sudoeste de Estados Unidos y en los bosques orientales de Amrica del
Norte. El cultivo bsico era el maz, complementado con tomates, calabazas, judas y, en
las tierras altas andinas, la patata. Los amerindios no tenan animales domesticados, excepto el perro y, tambin en los Andes, la llama, que poda usarse como animal de carga, pero
no de tiro. Su tecnologa, por tanto, era la cultura de azada. Conocan tambin algunos metales: oro de aluvin, utilizado para adornos, la plata y el cobre, pero no el hierro. Sus utensilios eran de madera, hueso, piedra y, sobre todo, de obsidiana, un cristal volcnico natural
que usaban para cortar y esculpir. A pesar de su tecnologa en apariencia primitiva, crearon
una arquitectura monumental y unas obras de arte muy complejas.
Tambin los mercados y el comercio se dieron desde fecha temprana. Existen restos arqueolgicos de la mitad del segundo milenio antes de Cristo que prueban la existencia de
comercio entre lugares situados a gran distancia. Entre los siglos VIII y IV a.C., la cultura olmeca, localizada a lo largo de la costa del golfo de Mxico, mantuvo relaciones comerciales con el rea montaosa del centro de Mxico. Entre los artculos con los que se comerciaba haba estatuillas finamente talladas y otros objetos artsticos hechos de jade, y la muy
apreciada obsidiana, as como granos de cacao, que se utilizaban a modo de dinero aparte
de para su consumo.
La civilizacin maya, situada en lo que hoy es Guatemala y Yucatn, surgi ms o menos en esta poca o un poco despus. Sus construcciones ms notables son sus enormes pirmides, parecidas a las egipcias, con templos en la parte superior (figura 4.6). Los mayas
tambin posean un calendario y una escritura que hasta hace poco no saba descifrarse. Se
sabe poco respecto a su organizacin social y econmica, pero los mercados eran algo corriente y, como en el resto del continente, el maz era su alimento bsico. La sociedad deba
de estar organizada jerrquicamente para construir su monumental arquitectura, y seguro
que los excedentes alimentarios eran lo bastante abundantes como para dejar libre una
mano de obra compuesta por artesanos y constructores especializados. La civilizacin
maya tuvo su cenit entre los siglos IV y IX de la era cristiana. Al parecer, luego la poblacin
se rebel contra el dominio de los sacerdotes, posiblemente con ayuda de invasores del norte. Los templos, abandonados por los fieles, se convirtieron en ruinas y fueron invadidos
por la vegetacin de la selva.
Despus de los mayas, otras culturas de las tierras altas mexicanas alcanzaron niveles de
desarrollo bastante elevados. Entre ellas podemos mencionar a los toltecas, los chichimecas
y los mixtecas. A mediados del siglo XIV, los aztecas, una feroz tribu guerrera cuya capital
era Tenochtitln, la actual Ciudad de Mxico, empez a conquistar y explotar a sus vecinos.

4. Las economas no occidentales en vsperas de la expansin occidental

113

Figura 4.6 Templo maya.


Este majestuoso edificio demuestra la riqueza y poder de los dirigentes mayas, adems de la habilidad tcnica de sus artesanos; sin embargo, su yugo resultaba difcil de llevar y, finalmente, sus sbditos se rebelaron y volvieron a una agricultura de subsistencia. (Ferdinand Anton. Reproduccin autorizada.)

Dado que los aztecas practicaban sacrificios humanos eligiendo las vctimas entre los pueblos sometidos, no es sorprendente que los espaoles a las rdenes de Corts encontraran
aliados voluntarios cuando emprendieron la conquista de Tenochtitln en 1519.
Por el tiempo en que la civilizacin maya estaba en su cenit, los habitantes de la costa
del actual Per practicaban una agricultura de regado utilizando agua de los Andes. Evidentemente deba de ser muy productiva, ya que posibilit el crecimiento de unas ciudades
con una elevada densidad de poblacin que comerciaban entre ellas. Poco despus de 1200,
los incas, una tribu de las montaas cuya capital era Cuzco, iniciaron la conquista militar
de toda la zona que va desde Ecuador, en el norte, hasta Chile, en el sur. Aunque los incas
carecan de lenguaje escrito, tenan archivos y hasta transmitan mensajes a gran distancia
mediante cuerdas anudadas. Impusieron a sus sbditos una burocracia estatal altamente
centralizada que inclua almacenes de propiedad estatal para el acopio y distribucin de cereales; pero junto al sistema de distribucin gubernamental coexistan mercados privados.
Los indios pueblo del sudoeste de Estados Unidos practicaban tambin la agricultura de
regado y construyeron asentamientos urbanos que merecen el calificativo de pueblos, si no
de ciudades, con casas de varias habitaciones y almacenes. Regaban sus campos inundando
los terrenos bajos con el agua desviada de los arroyos. La cultura hohokam del sudeste de
Arizona hizo un amplio uso de acequias que requeran la participacin de varias aldeas. En
la regin norte de los Grandes Lagos fabricaban herramientas y armas de cobre a partir del
mineral local. Ms al este hacan puntas y cuchillos de pizarra y pedernal semejantes a los
utensilios de cobre. Casi todos los amerindios hacan cermica y cestera. En el valle de
Mississippi, en la regin prxima al actual St. Louis, exista una densa poblacin agrcola,

114

Historia econmica mundial

y uno de los yacimientos arqueolgicos, Cahokia, debi ser tan grande como una ciudad
medieval europea. Los indios de los bosques orientales, que habitaban el rea al este del
Mississippi, desde San Lorenzo hasta el golfo de Mxico, practicaban la agricultura junto
con la caza y la pesca, pero sus asentamientos ms que pueblos eran aldeas. Segn la leyenda, los indios ensearon a los puritanos de Nueva Inglaterra a fertilizar sus campos de maz
enterrando pescado junto a las semillas, lo que aument en gran medida la produccin.
En cualquier parte de las Amricas, desde los esquimales de las costas del rtico hasta
los desnudos habitantes de Tierra del Fuego, los vastos pero escasamente poblados continentes proporcionaban una mera subsistencia a los cazadores y recolectores primitivos.

5.

Segunda logstica de Europa

En algn momento hacia mediados del siglo XV, tras cien aos de cada y estancamiento,
la poblacin de Europa comenz a crecer de nuevo. La recuperacin y los ndices de
crecimiento no fueron uniformes por toda Europa (como siempre, haba diversidad regional), pero hacia los inicios del siglo XVI el crecimiento demogrfico ya se haba generalizado. Sigui constante a lo largo de esa centuria, posiblemente incluso acelerndose
en las ltimas dcadas. A principios del siglo XVII, sin embargo, este fuerte crecimiento
encontr los frenos habituales del hambre, la peste y la guerra, en especial la guerra de
los Treinta Aos, que diezm la poblacin de Europa Central. Hacia la mitad del siglo XVII,
salvo algunas excepciones entre las que destaca Holanda, el crecimiento de la poblacin
haba cesado y en algunas reas haba descendido. Estos lmites hacia mediados del
siglo XV y mediados del XVII marcan la segunda logstica de Europa. Dentro de ellos
ocurrieron otros cambios importantes, algunos puede que fortuitos y otros ntimamente
relacionados con los fenmenos demogrficos. En la ltima de esas dos fechas, las economas europea y mundial eran enormemente diferentes de lo que haban sido en el siglo XV.
La diferencia ms clara eran los horizontes geogrficos, de extraordinaria amplitud. El
perodo de crecimiento demogrfico se correspondi casi exactamente con la gran poca
de exploraciones martimas y descubrimientos que tuvo como consecuencia el establecimiento de todas las rutas ocenicas entre Europa y Asia, y, lo que sera an ms decisivo
para la historia mundial, la conquista y colonizacin del hemisferio occidental por parte de
los europeos. Estos acontecimientos, a su vez, proporcionaron a Europa un gran aumento
de las fuentes de recursos, reales y potenciales, y provocaron (junto con otras causas) importantes cambios institucionales en la economa europea, en especial respecto al papel del
gobierno en la economa.

116

Historia econmica mundial

Otra diferencia fundamental fue el pronunciado desplazamiento de los principales centros de actividad econmica dentro de Europa. Durante el siglo XV, las ciudades del norte
de Italia conservaron la primaca en los asuntos econmicos que haban ejercido a lo largo de
la Edad Media. Sin embargo, los descubrimientos portugueses las privaron de su monopolio en el comercio de las especias. Una serie de guerras que supusieron la invasin y ocupacin de Italia por parte de ejrcitos extranjeros acab interrumpiendo el comercio y las finanzas. La decadencia de Italia no fue inmediata o drstica, ya que los italianos tenan
reservas de capital, talento empresarial e instituciones econmicas muy refinadas para
aguantar durante varias generaciones. En cualquier caso, es probable que se tratara de una
decadencia ms relativa que absoluta, a causa del gran aumento en el volumen de comercio
europeo. No obstante, hacia la mitad del siglo XVII Italia haba cado a una posicin atrasada dentro de la economa europea, de la que no sali totalmente hasta el siglo XX.
Espaa y Portugal disfrutaron de una gloria fugaz como principales potencias econmicas de Europa. Lisboa sustituy a Venecia como gran puerto franco del comercio de las especias, y los Austrias espaoles, financiados en parte por el oro y la plata de su imperio
americano, se convirtieron en los monarcas ms poderosos de Europa. La riqueza de las Indias y de las Amricas, sin embargo, no se distribuy de forma uniforme dentro de los pases; como resultado de las polticas que se describirn y analizarn con ms detalle en las
prximas pginas, los gobiernos de estos pases malgastaron sus recursos y estrangularon
el desarrollo de instituciones econmicas vigorosas y dinmicas. Aunque ambas naciones
retuvieron sus vastos imperios de ultramar hasta los siglos XIX y XX, respectivamente, a mediados del XVII estaban ya en plena decadencia econmica, poltica y militar.
El este, centro y norte de Europa no participaron de forma significativa de la prosperidad comercial del siglo XVI. La Hansa alemana floreci en el siglo XV, pero decay despus. Aunque las causas principales de su decadencia fueron independientes de los grandes
descubrimientos, es probable que estos ltimos la precipitaran, al fortalecer el poder comercial de las ciudades holandesas e inglesas. El sur de Alemania y Suiza, tambin destacados comercialmente en el siglo XV, conservaron su prosperidad por un tiempo, pero, al
no estar ya en las rutas comerciales ms importantes ni tener puertos para beneficiarse del
aumento del comercio martimo retrocedieron, en trminos relativos, junto con el resto de
Europa Central y Oriental. Europa Central no tard en sumirse en guerras religiosas y dinsticas que agotaron su energa para la actividad econmica.
El rea que ms gan con los cambios asociados a los grandes descubrimientos fue la
regin que baan el mar del Norte y el canal de la Mancha: los Pases Bajos, Inglaterra y el
norte de Francia. Abierta al Atlntico y a mitad de camino entre el norte y el sur de Europa,
esta zona prosper enormemente en la nueva era del comercio mundial ocenico. A lo largo
del siglo XVI, sin embargo, Francia tambin estuvo inmersa en guerras religiosas y dinsticas, civiles e internacionales, y por lo general su gobierno sigui polticas desfavorables
para los negocios y la agricultura. Francia, por tanto, gan menos que los Pases Bajos e Inglaterra.
En la poca de los grandes descubrimientos, Inglaterra estaba pasando de su estado de
rea retrasada en la produccin de materias primas a ser un pas manufacturero. Su agricultura tambin comenz a orientarse ms hacia el comercio. La guerra de las Dos Rosas diezm las filas de la gran nobleza, pero dej a las clases medias urbanas y al campesinado casi
intactos. La decadencia de la gran nobleza reforz la importancia de la aristocracia menor,

5. Segunda logstica de Europa

117

la alta burguesa. La nueva dinasta Tudor, que subi al trono en 1485, al depender en gran
medida del apoyo de la alta burguesa, le dispens favores a cambio. Por ejemplo, cuando
Enrique VIII se rebel contra la Iglesia romana y decret la disolucin de los monasterios,
el principal beneficiario, despus de la Corona, fue la alta burguesa. Esta accin tuvo tambin el efecto secundario de mejorar el funcionamiento del mercado de la tierra y de fomentar la orientacin del mercado hacia la agricultura.
Flandes, ya entonces el rea cuya economa era la ms avanzada del norte de Europa, se
recobr lentamente de la gran depresin de la Baja Edad Media. Brujas fue decayendo
poco a poco como principal centro distribuidor para el comercio con el sur de Europa, y
Amberes subi hasta convertirse en el puerto y la ciudad ms importante del continente durante la primera mitad del siglo XVI. A consecuencia de alianzas dinsticas, las diecisiete
provincias de los Pases Bajos, desde Luxemburgo y Artois, en el sur, hasta Frisia y Groningen, en el norte, pasaron a depender de la Corona de Espaa a principios del siglo XVII.
Estaban, por tanto, en una posicin excelente para capitalizar las oportunidades comerciales del Imperio espaol. Sin embargo, en 1568 los Pases Bajos se rebelaron contra la dominacin espaola. La revuelta fue sofocada en las provincias del sur (la actual Blgica),
pero las siete provincias del norte obtuvieron su independencia como los Pases Bajos Unidos o Repblica de Holanda. Econmicamente, este episodio tuvo como consecuencia una
relativa decadencia de las provincias del sur, en parte porque el gobierno espaol promulg
muchas medidas duras de castigo y en parte porque los holandeses, que controlaban las
desembocaduras del ro Escalda, impedan que los barcos llegaran a Amberes. El comercio,
entonces, se desplaz hacia el norte y Amsterdam se convirti en la gran metrpoli comercial y financiera del siglo XVII.
Los cambios tecnolgicos en el arte de la navegacin y en la construccin de barcos fueron vitales para el xito de las exploraciones y los descubrimientos, y lo mismo se puede
decir, en relacin con la conquista de ultramar, de la introduccin de la plvora y su aplicacin por parte de los europeos a las armas de fuego. Hubo asimismo mejoras en las artes de
la metalurgia y en otros procesos industriales, aunque en su conjunto no es un perodo notable por el progreso tecnolgico. En las tcnicas agrcolas no se produjo ningn avance
comparable a la introduccin del sistema de rotacin trienal y el arado de ruedas, pero se
hicieron multitud de mejoras en la rotacin de las cosechas, en nuevos cultivos y en asuntos
similares.

1.

Poblacin y niveles de vida

A mediados del siglo XV la poblacin de Europa en total era del orden de 45 o 50 millones;
es decir, unos dos tercios del mximo alcanzado antes de la peste. A mediados del siglo XVII
las autoridades coinciden en ello, la poblacin rondaba los 100 millones. En 1600 deba de ser al menos igual de grande, si no ms, considerando el estancamiento y la posible
disminucin que tuvo lugar en la primera mitad del siglo XVII. Cules fueron las causas de
este crecimiento y del estancamiento y la disminucin subsiguientes?
Nunca hay una nica causa para la reanudacin del crecimiento de la poblacin. La incidencia de la peste y otras enfermedades epidmicas, al parecer, disminuy gradualmente
quiz como resultado de una creciente inmunizacin natural o de cambios ecolgicos que

118

Historia econmica mundial

afectan a los portadores. El clima tal vez mejorase ligeramente. Salarios reales ms altos en
el siglo XV, consecuencia del movimiento favorable en la relacin poblacin/tierra como resultado del anterior descenso de la poblacin, pudieron estimular los matrimonios ms tempranos y con ello un ndice de natalidad ms alto. En cualquier caso, gracias a la combinacin de ndices de mortalidad reducidos e ndices de natalidad ms elevados, la poblacin
de Europa comenz un crecimiento sostenido que se mantuvo a lo largo del siglo XVI, incluso despus de que hubieran cambiado las condiciones favorables iniciales.
El crecimiento de la poblacin en el siglo XVI, aunque general, no fue de ningn modo
uniforme. Existiendo en origen densidades desiguales y habindose producido el crecimiento en distintas proporciones, la poblacin de las distintas regiones de Europa variaba
considerablemente en densidad hacia el final del siglo. Italia, una economa madura, y
los Pases Bajos, una economa dinmica, tenan las densidades mayores, con 40 o ms habitantes por kilmetro cuadrado, aunque algunas reas, como Lombarda y la provincia de
Holanda, tenan 100 o ms. (Por hacer una comparacin, Italia en estos ltimos aos tena
unos 190 habitantes por kilmetro cuadrado, y los Pases Bajos, unos 350; la densidad de
Europa Occidental en conjunto era de unos 125 habitantes por kilmetro cuadrado.) Francia, con aproximadamente 18 millones de habitantes, tena una densidad de unos 34; la de
Inglaterra y Gales, con cuatro o cinco millones, era ligeramente menor. En el resto del continente, la poblacin estaba ms diseminada: 28 habitantes por kilmetro cuadrado en Alemania, 17 en Espaa y Portugal, 14 en Europa Oriental (excluyendo Rusia), y slo uno,
cinco o dos, aproximadamente, en Rusia y los pases escandinavos.
Como se ha dicho en el captulo 3, estas cifras muestran con claridad que la densidad de
poblacin estaba estrechamente relacionada con la productividad de la agricultura. Diferencias similares se encuentran dentro de cada pas. Por ejemplo, Wrttemberg, una de las
regiones agrcolas ms avanzadas de Alemania, tena una densidad de 44 habitantes por
kilmetro cuadrado. El sur de Inglaterra estaba mucho ms densamente poblado que Gales
o el norte del pas, y el norte de Francia y las regiones costeras mediterrneas de Provenza
y Languedoc, ms que las montaosas y estriles del Macizo Central. Las escasamente pobladas mesetas de Aragn y Castilla contrastaban con los rebosantes valles y las tierras bajas
de Andaluca y Valencia, al igual que las regiones de los Apeninos y de los Alpes de Italia
con el valle del Po y la Campagna romana. Sin embargo, se puede hablar de superpoblacin incluso en las regiones montaosas y estriles en la segunda mitad del siglo XVI. Prueba
de ello son las corrientes de emigrantes desde esas regiones a las ms densamente pobladas
pero ms prsperas llanuras y tierras bajas, aunque stas tambin estaban superpobladas.
En algunas zonas, los terrenos se iban dividiendo a medida que ms y ms gente intentaba
extraer su mera subsistencia de la tierra. En otras, el excedente de poblacin abandonaba el
campo, bien por voluntad propia o a la fuerza. La literatura de la Inglaterra isabelina hace
frecuentes referencias a los pendencieros mendigos que transitaban por los caminos y las
calles de las ciudades, mendigos cuya pobreza los empujaba con frecuencia a la delincuencia. En Espaa y Portugal, sus imperios coloniales les proporcionaban una salida para el
exceso de poblacin de hecho, haba incluso quejas de escasez de mano de obra y en
el norte de Europa se abogaba por la adquisicin de colonias como medio para solucionar el
exceso de poblacin. No obstante, en lo que respecta al conjunto de Europa, la emigracin
a ultramar en los siglos XVI y XVII fue casi insignificante; la mayora de las migraciones
eran interiores, incluso locales.

5. Segunda logstica de Europa

119

Como consecuencia de estas migraciones, la poblacin urbana creci ms rpidamente


que el total. Entre 1500 y 1600, Sevilla y Londres triplicaron su poblacin (hasta unos
150.000 habitantes en ambos casos), y la de Npoles se duplic (hasta quiz 250.000). Pars, ya entonces la ciudad ms grande de Europa, con ms de 200.000 habitantes, creci
hasta un cuarto de milln aproximadamente. Amsterdam pas de unos 10.000 habitantes a
finales del siglo XV a ms de 100.000 en las primeras dcadas del XVII. (Todas estas cifras
son aproximadas.) Aunque la elevacin del porcentaje de poblacin urbana fue tambin general, en el norte de Europa fue ms pronunciado que en las tierras mediterrneas, ya ms
urbanizadas al comienzo del perodo. A finales del siglo XVI, cerca de un tercio de la poblacin de Flandes y casi la mitad de la de Holanda viva en ciudades.
En algunos casos, el crecimiento de la poblacin urbana puede considerarse como un indicador favorable del desarrollo econmico, pero esto no era as en el siglo XVI. En aquella
poca, las ciudades funcionaban principalmente como centros comerciales y administrativos, ms que industriales. Muchas actividades manufactureras, como las industrias textil y
metalrgica, se emplazaron en el campo. La artesana practicada en las ciudades sola estar
organizada en gremios, que requeran largos aprendizajes e imponan otras restricciones
para el ingreso. Los emigrantes rurales raramente tenan la habilidad o las aptitudes necesarias para los trabajos de ciudad. Formaban en las ciudades un lumpenproletariat, un conjunto de mano de obra no cualificada y eventual, con frecuencia desempleada, que complementaba sus escasos ingresos mendigando y con pequeos hurtos. La miseria, el
hacinamiento y la suciedad de sus condiciones de vida ponan en peligro a toda la comunidad, hacindola ms vulnerable a una enfermedad epidmica.
La difcil situacin de los pobres de la ciudad y del campo se vio agravada por una prolongada cada de los salarios reales. Al crecer la poblacin ms rpidamente que la produccin agrcola, el precio de los alimentos, del cereal en particular, se elev con ms rapidez
que los salarios, circunstancia que se exacerb con el fenmeno de la revolucin de los
precios (vase el apartado La revolucin de los precios, ms adelante en este mismo captulo). A finales del siglo XVI, la presin de la poblacin sobre los recursos se hizo extrema, y en la primera mitad del XVII, una serie de malas cosechas, nuevos brotes de peste bubnica y otras enfermedades epidmicas, y la mayor incidencia y ferocidad de las guerras,
en particular la de los Treinta Aos, frenaron la expansin demogrfica. En algunas zonas
de Europa, sobre todo Espaa, Alemania y Polonia, la poblacin realmente descendi durante una parte o todo el siglo XVII.

2.

Exploracin y descubrimiento

No hay razn para suponer que existiera una estrecha relacin causal entre los fenmenos
demogrficos en Europa y los descubrimientos martimos que llevaron al establecimiento
del comercio directo entre Europa y Asia, as como a la conquista del Nuevo Mundo y su
asentamiento en l por parte de los europeos. El crecimiento de la poblacin estaba ya en
marcha antes de que tuvieran lugar los descubrimientos importantes, el comercio extraeuropeo durante los siglos XVI y XVII fue pequeo en comparacin con el intraeuropeo, y la
importacin de comestibles (diferentes de las especias), insignificante. Sin embargo, los
descubrimientos afectaron profundamente al curso del cambio de la economa en Europa.

120

Historia econmica mundial

En la Baja Edad Media se produjo un notable progreso tecnolgico en el diseo y la


construccin de barcos y en los instrumentos de navegacin. Navos de tres, cuatro y cinco
mstiles, con combinaciones de velas cuadradas y latinas capaces de navegar con el viento
en contra, sustituyeron a las galeras de remos con velas auxiliares del comercio medieval.
El timn de popa de bisagras sustituy al remo de direccin. Combinados, estos cambios
proporcionaron mucha ms maniobrabilidad y control de la direccin y se pudo prescindir
de los remeros. Los barcos se hicieron ms grandes, ms manejables, con mejores condiciones para navegar y con mayor capacidad de carga, pudiendo as hacer viajes ms largos.
La brjula magntica, adoptada probablemente de los chinos a travs de los rabes, redujo
significativamente el grado de conjetura que implicaba la navegacin. El desarrollo de la
cartografa proporcion mapas y cartas muy mejoradas.
Los italianos haban estado a la cabeza en el arte de la navegacin, condicin que no cedieron fcilmente, como ponen de relieve los nombres de Coln (Colombo), Caboto, Vespucio (Vespucci), Verrazano y otros. Ya en 1291 una expedicin genovesa en galeras de remos
haba comenzado a descender por la costa oeste de frica en un intento de llegar a India
por mar, pero no se volvi a saber de ella. Sin embargo, los italianos eran conservadores en
el diseo de sus barcos, y otros que tambin navegaban por mar abierto, especialmente los
flamencos, holandeses y portugueses, no tardaron en tomarles la delantera. Los portugueses, en particular, tomaron la iniciativa en todos los aspectos del arte marinero: diseo de
barcos, navegacin y exploracin (figuras 5.1 y 5.2). La visin y la energa de un hombre,
el prncipe Enrique, llamado el Navegante, fueron los principales factores del gran progreso en los conocimientos geogrficos y descubrimientos llevados a cabo por los europeos en
el siglo XV.
Enrique (1393-1460), un hijo menor del rey de Portugal, se consagr a fomentar la exploracin de la costa africana con el objetivo ltimo de alcanzar el ocano ndico. En su
castillo, situado en el promontorio de Sagres, en el extremo sur de Portugal, estableci
una especie de instituto de estudios avanzados al que llev astrnomos, gegrafos, cartgrafos y navegantes de todas las nacionalidades. Desde 1418 hasta su muerte envi expediciones casi de forma anual. Cuidadosa y pacientemente, sus marineros trazaron cartas
de las costas y las corrientes, descubrieron o redescubrieron y colonizaron las islas del
Atlntico, y establecieron relaciones con los jefes nativos de la costa africana. Enrique no
vivi para ver hecha realidad su mayor ambicin, pues, en el momento de su muerte, sus
marineros haban llegado poco ms all de Cabo Verde, pero el trabajo cientfico y de exploracin llevado a cabo bajo su patrocinio asent los cimientos para descubrimientos
posteriores.
Tras la muerte de Enrique, la actividad exploradora disminuy algo por falta de patronato
real y a causa del lucrativo comercio de marfil, oro y esclavos que los mercaderes portugueses llevaban a cabo con el reino nativo de Ghana. Sera el rey Juan II, que subi al trono
en 1481, quien reanudara las exploraciones a un ritmo acelerado. En pocos aos, sus navegantes llegaron casi hasta el extremo de frica. Dndose cuenta de que se encontraba a punto de conseguir el xito, en 1487 Juan envi dos expediciones. Costa abajo fue Bartolom
Daz, que dobl el cabo de Buena Esperanza (al que llam cabo de las Tormentas) en 1488;
por el Mediterrneo y por tierra hasta el mar Rojo fue Pedro de Covilho, quien reconoci
los lmites occidentales del ocano ndico desde Mozambique, en frica, hasta la costa malabar, en India. El camino estaba allanado para el siguiente viaje y el de mayor envergadura,

5. Segunda logstica de Europa

121

Figura 5.1 Descubrimientos portugueses en el siglo XV.

el que hara Vasco de Gama de 1497 a 1499 bordeando frica y llegando hasta Calcuta, en
India. Como resultado de enfermedades, motines, tormentas y dificultades tanto con los nativos hindes como con los numerosos mercaderes rabes que encontr, la expedicin de
Vasco de Gama perdi dos de sus cuatro naves y casi dos tercios de su tripulacin. Sin embargo, la carga de especias con la que volvi fue suficiente para pagar varias veces el coste
del viaje.
En vista de tales beneficios, los portugueses no perdieron tiempo en capitalizar su ventaja. En una decena de aos haban barrido a los rabes del ocano ndico y establecido

122

Historia econmica mundial

Figura 5.2 Carraca portuguesa.


Estos grandes y pesados barcos, diseados especialmente para el largo viaje a la India, sustituyeron a las carabelas, ms
pequeas y manejables, que haban hecho la mayor parte de las exploraciones de la costa africana durante el siglo XV.
(The National Maritime Museum, Londres.)

puestos de comercio fortificados desde Mozambique y el golfo Prsico hasta las legendarias islas de las Especias o Molucas. En 1513, uno de sus barcos arrib a Cantn, al sur de
China, y para mediados de siglo haban iniciado ya relaciones comerciales y diplomticas
con Japn.
En 1483 o 1484, mientras las tripulaciones de Juan II estaban todava abrindose camino
por la costa africana, un genovs que haba navegado al servicio de Portugal y estaba casado con una portuguesa, pidi al rey portugus que le financiara un viaje a travs del Atlntico para alcanzar el Oriente navegando hacia el oeste. Tal proposicin no constitua una
novedad. Segn la creencia general, la Tierra era una esfera. Pero, el plan era factible?
Cristforo Colombo (Coln), el genovs, pensaba que s, aunque el peso de la opinin estaba en contra suya. Los consejeros de Juan tenan una impresin ms correcta del tamao
del globo de la que tena Coln, que pensaba que la distancia desde las Azores hasta las islas de las Especias era poco ms que la longitud del Mediterrneo. Juan haba autorizado
ya antes expediciones al oeste de las Azores, financiadas con su dinero, pero esta vez concentr sus recursos en el proyecto ms prometedor de rodear frica y rechaz la proposicin de Coln.
ste persever. Apel a los monarcas espaoles, Fernando e Isabel, pero en aquel momento estaban ocupados en su guerra contra el reino moro de Granada y no tenan dinero
disponible para un plan tan arriesgado. Coln intent entonces interesar al pragmtico y
sobrio rey Enrique VII de Inglaterra, as como al rey de Francia, pero en vano. Por fin,
en 1492, Fernando e Isabel conquistaron Granada y, como una especie de celebracin de
la victoria, Isabel acord suscribir una expedicin. Coln iz velas el 3 de agosto de 1492 y
el 12 de octubre avist las islas que ms tarde seran conocidas como las Indias Occidentales.

5. Segunda logstica de Europa

123

Coln pensaba realmente que haba alcanzado las Indias. Aunque consternado por su evidente pobreza, llam indios a sus habitantes. Tras algunas semanas de reconocimiento por
las islas, volvi a Espaa para extender la buena nueva. Al ao siguiente regres con diecisiete barcos, 1.500 hombres y suficiente equipamiento (incluido ganado vacuno y otros
animales) para establecer una colonia permanente. Coln hizo en total cuatro viajes a los
mares occidentales y persisti hasta el final en la creencia de haber descubierto una ruta directa a Asia.
Inmediatamente despus de su vuelta de la primera expedicin, Fernando e Isabel pidieron al Papa una lnea de demarcacin para confirmar el ttulo de espaolas a las tierras
recin descubiertas. Esta lnea, que discurra de un polo a otro a una longitud de cien leguas (unas 330 millas nuticas) al oeste de las islas Azores y Cabo Verde, divida al mundo
no cristiano en dos mitades con vistas a su exploracin posterior, quedando reservada la
mitad occidental para los espaoles y la mitad oriental para los portugueses. Al ao siguiente (1494), en el Tratado de Tordesillas, el monarca portugus convenci a los reyes espaoles para que la lnea se estableciera 210 millas nuticas ms al oeste que la de 1493.
Esto hace pensar que los portugueses podan conocer ya la existencia del Nuevo Mundo, ya
que la nueva lnea situaba la giba de Sudamrica la cabeza de playa que ms tarde sera
Brasil en el hemisferio portugus. En 1500, en el primer viaje comercial portugus importante despus de la vuelta de Vasco de Gama, Pedro de Cabral naveg directamente al
saliente y lo reclam para Portugal antes de continuar hacia la India.
Mientras tanto, los exploradores de otras naciones dieron ms noticias del descubrimiento de Coln (figura 5.3). En 1497, Giovanni Caboto, un marinero italiano que viva en
Inglaterra, consigui el respaldo de los mercaderes de Bristol para un viaje en el que descubri Terranova y Nueva Escocia. Al ao siguiente, l y su hijo Sebastin condujeron una
expedicin ms grande para explorar la costa norte de Norteamrica, pero, como no trajeron consigo especias, metales preciosos u otras mercancas vendibles, sus patrocinadores
comerciales perdieron el inters. Caboto tampoco consigui convencer a Enrique VII de
que proporcionara apoyo financiero, aunque el rey le dio una modesta recompensa de diez
libras por plantar la bandera inglesa en el Nuevo Mundo. Los mercaderes franceses enviaron
a otro italiano, Verrazano, para descubrir un paso occidental a la India en el decenio de 1520.
Una dcada despus, el francs Jacques Cartier hizo el primero de tres viajes que tuvieron como resultado el descubrimiento y la exploracin del ro San Lorenzo. Cartier tambin reclam para Francia la zona despus conocida como Canad; sin embargo, al no poder
encontrar el esperado paso a la India, los franceses, igual que los ingleses, no mostraron
mayor inters inmediato en el Nuevo Mundo, salvo para pescar en los grandes bancos de
Terranova.
En 1513, el espaol Balboa descubri el mar del Sur, nombre que dio al ocano Pacfico, ms all del istmo de Panam. Para el decenio de 1520 los espaoles y otros navegantes haban explorado ya toda la costa este de las dos Amricas desde Labrador hasta el Ro
de la Plata. Cada vez estaba ms claro, no slo que Coln no haba encontrado las Indias,
sino que no era fcil atravesar el centro del nuevo continente. En 1519, Fernando Magallanes, un portugus que haba navegado por el ocano ndico, convenci al rey de Espaa
para que le dejara encabezar una expedicin de cinco barcos a las islas de las Especias yendo por el mar del Sur. Magallanes no tena intencin de circunnavegar el globo, ya que esperaba toparse con Asia a unos das de navegacin ms all de Panam, dentro de la rbita

124

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Posesiones:

Lnea de
demarcacin,
7 junio 1494

Figura 5.3 Viajes de descubrimiento del mundo, siglos XV y XVI.

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Lnea de
demarcacin,
7 junio 1494
Espaol Portugus

Historia econmica mundial

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5. Segunda logstica de Europa

125

espaola que determinaba el Tratado de Tordesillas. Su principal problema, desde su punto


de vista, era encontrar un paso a travs o alrededor de Sudamrica. As lo hizo, y el tormentoso y traidor estrecho que descubri an lleva su nombre. El mar pacfico (Mare Pacificum) al que fue a parar, sin embargo, no le rindi riquezas, sino largos meses de hambre,
enfermedad y finalmente la muerte para l y la mayora de su tripulacin. Los restos de su
flota vagaron sin rumbo por las Indias Orientales durante varios meses. Por fin, uno de los
lugartenientes de Magallanes, Sebastin Elcano, consigui llevar el nico barco superviviente y su exigua tripulacin a travs del ocano ndico y de vuelta a Espaa al cabo de
tres aos, convirtindose en el primer hombre que haba navegado enteramente alrededor
de la Tierra.

3.

La expansin en ultramar y sus consecuencias en Europa

El primer siglo de la expansin europea en ultramar y la conquista colonial es decir, el


siglo XVI perteneci casi en exclusiva a Espaa y Portugal. El rango que estas dos naciones han conseguido en la historia es resultado principalmente de haber sido las pioneras en
el descubrimiento, exploracin y explotacin del mundo no europeo.
Con anterioridad al siglo XVI haban permanecido al margen de la corriente principal de
la civilizacin europea; ms tarde, su poder y prestigio decayeron rpidamente hasta llegar,
a comienzos del siglo XIX, a un estado de somnolencia prximo a la muerte aparente. Sin
embargo, en el siglo XVI sus dominios eran los ms extensos, y su riqueza y poder, los ms
grandes del mundo.
Hacia 1515, los portugueses se haban hecho los dueos del ocano ndico. Vasco de
Gama haba regresado a la India en 1501 con instrucciones de detener el comercio rabe
con el mar Rojo y Egipto por medio del cual los venecianos obtenan las especias que distribuan por Europa. En 1505, Francisco de Almeida parti como primer virrey portugus
de la India. Conquist o fund diversas ciudades y estableci fuertes en las costas de frica
oriental y de la India, y en 1509 destruy completamente una gran flota musulmana en la
batalla de Diu. En el mismo ao, Alfonso de Albuquerque, el ms grande de los virreyes
portugueses, asumi sus responsabilidades y complet el sometimiento del ocano ndico.
Tom Ormuz a la entrada del golfo Prsico y estableci un fuerte en Malaca, en el estrecho
paso entre la pennsula de Malaya y Sumatra, un puesto que controlaba el paso a las islas Clebes y Molucas, de donde venan las especias ms valiosas. Finalmente, en 1515 conquist
Ceiln, la clave del dominio del ocano ndico. Su intento de tomar Aden a la entrada del mar
Rojo fue, en cambio, rechazado, y los portugueses no pudieron mantener un monopolio efectivo del comercio de las especias por mucho tiempo. Albuquerque estableci su capital en
Goa, en la costa malabar; Goa y Diu siguieron siendo posesiones portuguesas hasta 1961.
Los portugueses tambin entablaron relaciones comerciales con Siam y Japn. En 1557 se establecieron en Macao, en la costa sur de China, colonia que mantuvieron hasta 1999. A causa
de su escasa poblacin, no intentaron conquistar o colonizar el interior de la India, frica o
las islas, contentndose con controlar las rutas martimas desde los fuertes estratgicos y los
puestos comerciales.
Aunque al principio pareciera menos prometedor, el imperio espaol con el tiempo result ser ms provechoso incluso que el de Portugal. Frustrados en su bsqueda de las espe-

126

Historia econmica mundial

cias, pero estimulados por unas pocas baratijas robadas a los salvajes de las islas del Caribe, los espaoles volvieron rpidamente en busca de oro y plata. Sus continuos esfuerzos
por encontrar un paso a la India no tardaron en revelar la existencia de ricas civilizaciones
en el interior de Mxico y el norte de Sudamrica. Entre 1519 y 1521, Hernn Corts llev
a cabo la conquista del Imperio azteca en Mxico. Francisco Pizarro conquist el Imperio
inca en Per en el decenio de 1530. A fines del siglo XVI, los espaoles ejercan un poder
efectivo sobre todo el hemisferio, desde Florida y el sur de California, en el norte, hasta
Chile y el Ro de la Plata, en el sur (con la excepcin de Brasil). Al principio se dedicaron
al saqueo, arrebatando a los nativos todas las riquezas que pudieran llevar consigo; cuando
esta fuente se agot, lo que no tard en ocurrir rpidamente, introdujeron mtodos de minera europeos en las ricas minas de plata de Mxico y de los Andes.
A diferencia de los portugueses, los espaoles desde el principio se encargaron de colonizar y poblar las zonas conquistadas. Llevaron de Europa tcnicas, equipamiento e instituciones (incluida su religin), que impusieron por la fuerza a la poblacin india. Adems de
la cultura y las manufacturas europeas, los espaoles introdujeron productos naturales antes desconocidos en el hemisferio occidental, entre ellos el trigo y otros cereales (excepto
el maz, que viaj en direccin contraria), la caa de azcar, el caf, las verduras y frutas
ms comunes (entre ellas los ctricos), y muchas otras formas de vida vegetal. Los indios
precolombinos no tenan ms animales domesticados que los perros y las llamas. Los espaoles introdujeron caballos, ganado vacuno, ovejas, asnos, cabras, cerdos y la mayora de
las aves de corral.
Otros rasgos de la civilizacin europea que tambin entraron en Amrica, tales como las
armas de fuego, el alcohol y las enfermedades europeas de la viruela, el sarampin y el tifus, se extendieron rpidamente y con efectos mortales. La poblacin nativa poda sumar
un total de 25 millones en tiempo de Coln (algunos expertos estiman un nmero mucho
mayor), pero a finales del siglo XVI los mencionados elementos destructores la haban reducido a no ms de unos pocos millones. Para remediar la escasez de mano de obra, los espaoles introdujeron ya en 1501 esclavos africanos en el hemisferio occidental. Hacia 1600 la
mayor parte de la poblacin de las Indias Occidentales estaba constituida por africanos y
mestizos; en el continente, en cambio, los esclavos no tuvieron tanta importancia, salvo en
Brasil y en el norte de Sudamrica.
El trasplante de la cultura europea, junto con la modificacin y la ocasional extincin de
culturas no occidentales, constituy el aspecto ms dramtico e importante de la expansin
de Europa. Sin embargo, esta expansin tambin tuvo su correspondiente reaccin. La propia cultura europea experiment modificaciones sustanciales.
En el aspecto econmico, la expansin tuvo como consecuencia un gran aumento en el
volumen y la variedad de los objetos de comercio. En el siglo XVI, las especias de Oriente y
los lingotes de Occidente constituan una aplastante proporcin de las importaciones del
mundo colonial. Todava en 1594, por ejemplo, el 95% del valor de las exportaciones legales de las colonias espaolas en el Nuevo Mundo consista en lingotes de oro y plata. No
obstante, otras mercancas entraron en la corriente del comercio, aumentaron gradualmente
en volumen, y hacia los siglos XVII y XVIII llegaron a eclipsar las exportaciones originales
de ultramar a Europa. Tintes exticos como el ndigo y la cochinilla dieron color a los tejidos
europeos y los hicieron ms alegres y fciles de vender tanto en Europa como en ultramar.
El caf de frica, el cacao de Amrica y el t de Asia se convirtieron en bebidas europeas

5. Segunda logstica de Europa

127

bsicas. El algodn y el azcar, aunque ya conocidos en Europa, nunca haban sido producidos o comercializados a gran escala. Cuando la caa de azcar fue trasplantada a Amrica, la produccin de azcar aument enormemente y tal exquisitez pas a estar al alcance
del presupuesto de los europeos corrientes. La introduccin de las mercancas de algodn
de la India, al principio un lujo reservado a los ricos, llev al establecimiento de una de las
mayores industrias europeas, dependiente de la materia prima importada de Amrica y
abastecedora principalmente de las masas. La porcelana china tuvo una historia similar. El
tabaco, una de las contribuciones americanas a la civilizacin ms clebres y controvertidas, pronto adquiri popularidad en Europa a pesar de los decididos esfuerzos tanto de la
Iglesia como del Estado para erradicarlo. En aos posteriores, las frutas tropicales y los
frutos secos complementaron la dieta de los europeos, y las pieles y los cueros, las maderas exticas y las nuevas fibras pasaron a constituir una parte importante de los productos
europeos.
Muchos alimentos antes desconocidos en Europa, pese a no importarse en grandes cantidades, se introdujeron y naturalizaron, convirtindose en elementos fundamentales de la
dieta. De Amrica se importaron las patatas, los tomates, las judas verdes, los chayotes, los
pimientos rojos, las calabazas y el maz, as como el pavo domesticado, que lleg a Europa
desde Mxico. El arroz, originalmente de Asia, se naturaliz tanto en Europa como en
Amrica.

4.

La revolucin de los precios

El flujo de oro y, sobre todo, de plata de las colonias espaolas aument enormemente las
reservas europeas de los metales monetarios, triplicndolas al menos en el curso del siglo XVI. El gobierno espaol intent prohibir la exportacin de lingotes, pero result imposible. En cualquier caso, el propio gobierno fue el peor infractor, pues enviaba enormes
cantidades a Italia, Alemania y los Pases Bajos para pagar sus deudas y financiar sus interminables guerras. Desde esos pases, as como desde la propia Espaa en movimientos de
contrabando, los metales preciosos se extendieron por toda Europa. El resultado ms visible e inmediato fue un alza espectacular y prolongada (pero irregular) de los precios. A finales del siglo XVI, los precios eran, en general, alrededor de tres o cuatro veces ms altos
de lo que lo haban sido a principios del siglo. Por supuesto, la subida de los precios variaba bastante de una regin a otra y segn la clase de productos. Los precios suban antes y
ms en Andaluca, cuyos puertos eran los nicos centros de comercio legales para la importacin y distribucin del oro y la plata de Amrica, que en la distante y atrasada Rusia. El
precio de los alimentos especialmente el grano, la harina y el pan subi ms que la
mayora del resto de los artculos. En general, la subida de los salarios qued bastante rezagada con respecto a la de los precios de las mercancas, con lo que se produjo un severo
descenso en los salarios reales.
El fenmeno de la revolucin de los precios ha ocasionado innumerables, casi interminables, discusiones entre los expertos, la mayora de ellas innecesarias, con respecto a sus
mecanismos, sus consecuencias e incluso sus causas. Se ha sealado que un aumento en la
produccin de plata en Centroeuropa, que comenz a finales del siglo XV, y las importaciones de oro procedente de frica por parte de los portugueses, se sumaron a las reservas de

128

Historia econmica mundial

dinero y contribuyeron a la subida de los precios. Las devaluaciones monetarias llevadas a


cabo por soberanos sin dinero ni escrpulos estimularon los aumentos en los precios nominales. Tambin se ha alegado que el incremento de la poblacin fue un factor ms importante que el de las reservas en metlico en la elevacin de los precios, argumento que pasa
por alto la distincin entre el nivel de precios general (medio) y los precios relativos. Las
consecuencias atribuidas a la revolucin de los precios van desde el empobrecimiento del
campesinado y la nobleza al nacimiento del capitalismo.
En perspectiva, parece que muchas de las consecuencias atribuidas a la revolucin de los
precios son tan exageradas como mal atribuidas. Si bien el aumento porcentual de los precios a lo largo del siglo es impresionante, no es nada comparado con el que experimentaron
en la segunda mitad del siglo XX en una base anual. Es probable que las fuertes fluctuaciones a corto plazo tanto hacia arriba como hacia abajo causaran un desastre mayor que
la inflacin general a largo plazo. Lo que es indudable es que la revolucin de los precios,
como cualquier inflacin, redistribuy los ingresos y la riqueza, tanto de los individuos como
de los grupos sociales. Aquellos cuyos ingresos dependan de la oscilacin de los precios
mercaderes, artesanos, terratenientes que cultivaban su propia tierra, campesinos con posesiones seguras y que producan para el mercado se beneficiaron a costa de los asalariados y de aquellos cuyos ingresos eran fijos o cambiaban lentamente pensionistas, muchos
rentistas y campesinos con arriendos desorbitados. Aunque el aumento de la poblacin
no caus el crecimiento (absoluto) de los precios, seguramente desempe un papel importante en el retraso de los salarios, al tiempo que la agricultura y la industria se mostraron
incapaces de absorber el excedente de mano de obra. Pero la causa fundamental de la situacin no fue un problema monetario, sino ms bien el resultado de las interrelaciones entre
el comportamiento demogrfico y la productividad agrcola.

5.

Tecnologa agrcola y productividad

La explicacin simple para el cese del crecimiento demogrfico en el siglo XVII es que la
poblacin haba sobrepasado su capacidad para alimentarse de forma adecuada. Por debajo
de esto hay una explicacin algo ms compleja: el fracaso de la tecnologa agrcola para
avanzar de forma significativa, con el consiguiente estancamiento, o incluso una probable
disminucin, de la productividad agrcola media.
Sin embargo, pocas generalizaciones sobre la agricultura europea son totalmente vlidas
debido a la diversidad regional; incluso lo que se afirma en la frase anterior debe aceptarse
con matices, en particular en lo que se refiere a los Pases Bajos holandeses. No obstante,
pueden avanzarse algunas generalizaciones con slo pequeas reservas. En primer lugar,
por lo que respecta a Europa en su conjunto y a cada una de sus principales subdivisiones
geogrficas, la agricultura segua siendo, con diferencia, la actividad econmica ms importante, al ocupar dos tercios o ms de la poblacin activa en los Pases Bajos holandeses
y hasta un 90 o un 95% en el norte y el este de Europa. Segundo, desde un punto de vista
humano y social, el trabajo manual representaba el principal factor de produccin. Por supuesto, el suelo, las semillas y la humedad eran fundamentales, los animales de tiro y otros
tipos de ganado eran casi omnipresentes, cuando no estrictamente esenciales, y los fertilizantes, muy codiciados. Pero el trabajo humano constitua el factor de produccin esencial.

5. Segunda logstica de Europa

129

Los arados (de diversas variedades, de acuerdo con el tipo de suelo y de cultivo), hoces y
mayales eran los instrumentos principales del equipamiento bsico, y todos requeran un
gran complemento de labor manual para hacerlos eficaces.
Menos segura, y sujeta a ms excepciones regionales, es la siguiente generalizacin final. En lo referente al conjunto de Europa, la productividad agrcola media en el siglo XVI,
con toda probabilidad no fue mayor que en el XIII, y al parecer disminuy algo en el XVII.
Al menos esto sugieren los testimonios de las proporciones de cosecha por semilla. Por
desgracia, no tenemos testimonios fiables de la produccin por unidad de tierra o trabajo
(salvo algunas zonas de Italia, donde la produccin por unidad de tierra pudo aumentar ligeramente, aunque se cree que a costa de la productividad de la mano de obra). Las proporciones de cosecha por semilla para los principales cereales no eran ms de cuatro o cinco a
uno para Europa en su conjunto, oscilando de dos o tres a uno en algunas partes de la Europa Oriental hasta diez o ms a uno en las reas ms favorecidas de los Pases Bajos y posiblemente en algn otro lugar. Incluso es casi seguro que estas bajas proporciones disminuyeron algo ms en el siglo XVII en la mayor parte de las zonas. (Proporciones comparables
hoy, usando los mejores mtodos, son 40 o 50 a uno.) Probablemente, el ganado no tena
ms de un tercio o la mitad del peso de los animales actuales, aunque era algo ms grande en
las reas ms avanzadas. Se puede hacer la misma comparacin con la produccin de leche.
Las proporciones de cosecha/semilla no son medidas infalibles de la productividad agrcola. La cosecha por acre de tierra sembrado podra haberse incrementado con un uso ms
generoso de la simiente, por ejemplo, o la productividad por unidad de trabajo usando menos trabajo con la misma cantidad de simiente. No obstante, parece poco probable que alguna de ellas aumentara de forma significativa, y ambas pudieron disminuir ligeramente
hacia fines del siglo XVI o en la primera mitad del XVII.
Aunque apenas hay testimonio emprico directo del descenso de la productividad tanto
en la tierra como en el trabajo, existen buenas razones tericas para suponer que ste se
produjo. En primer lugar, es probable que en vez de utilizar menos mano de obra por toneladas o menos simiente por hectrea, se aplicara ms trabajo a la tierra, debido al crecimiento de la poblacin. Si bien esto pudo redundar en modestos crecimientos de la produccin total, seguramente signific un rendimiento medio ms bajo por hombre-ao (es decir,
en la productividad laboral). En segundo lugar, hay pruebas evidentes de que se roturaron
nuevas tierras, se cultivaron terrenos antes baldos (brezales y pantanos, etc.) y se convirtieron pastos en tierras arables. En el caso de los terrenos baldos, normalmente menos frtiles que los ya arados, se esperara, como es natural, una cosecha media ms baja esto es,
un descenso en la productividad de la tierra. En algunos casos, la cosecha en los terrenos
que eran pastos pudo mejorar temporalmente gracias al aumento de la fertilidad proporcionado por los desechos animales. Pero la reduccin de la tierra de pasto trajo consigo otras
consecuencias menos favorables, a saber, una reduccin del ganado, sobre todo bovino.
Hay pruebas directas e indirectas de una cada en el consumo de carne en el siglo XVI, con
consecuencias adversas para la nutricin y la salud de la poblacin. Adems, la disminucin del ganado implica una menor cantidad de abono para fertilizar una tierra ya cultivada
en exceso. Era, aparentemente, un crculo vicioso.
Para apreciar las dimensiones totales del problema, no obstante, es necesario considerar
las diversas variaciones regionales y no slo en s mismas, sino por sus implicaciones en el
futuro.

130

Historia econmica mundial

En la periferia norte y oeste de Europa Finlandia, la mayor parte de Suecia excepto su


extremo sur (Escania), Noruega, Gales, Cornualles y gran parte de Irlanda predominaba
la agricultura de subsistencia. Las tierras estaban escasamente pobladas, sobre todo las zonas ms septentrionales, que posean enormes regiones de bosques vrgenes. An se aplicaban tcnicas primitivas de tala y quema, aunque en las regiones ms pobladas se practicaba
un mtodo menos antieconmico, el de doble cultivo. La cra de ganado de forma primitiva
era importante, sobre todo en las zonas montaosas. Los principales cultivos eran el centeno, la cebada y la avena (el trigo no crece con el fro, en climas hmedos con veranos cortos); el lino y el camo se cultivaban por su fibra, para tejer ropa en casa. A causa de la relativa abundancia de suelo, las tenencias de tierra eran variables, con la propiedad de la
mayor parte de sta a nombre de los jefes o seores de clanes o tribus. La organizacin social era jerrquica, pero sin esclavitud o lazos de servidumbre.
En la Europa al este del Elba y al norte del Danubio (incluida la Rusia europea), en
cambio, la esclavitud personal o servidumbre era el rasgo caracterstico de las relaciones
sociales al inicio del perodo y se increment ms o menos de forma continua durante el
mismo, a medida que los poderosos seores fueron usurpando las tierras y la libertad de los
pocos campesinos independientes que quedaban, tanto por medios legales como ilegales.
sta era la regin de Gutsherrschaft, es decir, el sistema de explotacin directa de grandes
fincas en beneficio de los seores del territorio. El estatus de los campesinos, ya precario
en el siglo XV, fue reducindose en Rusia y partes de Polonia a uno no muy distinto de la
esclavitud. Los campesinos estaban obligados a prestar servicio al seor cinco o seis das
por semana y, en algunos casos, eran comprados y vendidos separados de las tierras por las
que tanto se afanaban. La tecnologa agrcola era relativamente primitiva; empleaba bien el
sistema de rotacin doble o el de rotacin triple. La proporcin de cosecha por simiente era
baja incluso para los patrones de la poca, con una media de no ms de tres a uno. En las
tierras adyacentes al mar Bltico, o en los ros navegables que llevaban a l, la produccin
para exportar a los mercados de Europa Occidental supona un potente estmulo para especializarse en cereales (principalmente centeno) y otras cosechas comerciables; en los dems lugares (esto es, en la mayor parte de Europa Oriental), la produccin se orientaba sobre todo al autoabastecimiento local.
El rea del Mediterrneo, a pesar de la relativa uniformidad del clima y de las semejanzas en los tipos de suelo, era tan diversa que no admite la generalizacin. Slo en
Italia las tenencias de tierra variaban desde las pequeas y avanzadas fincas de campesinos propietarios y de granjeros arrendatarios independientes del Piamonte y del extremo
norte, a las grandes fincas cultivadas por braceros pobres y empleados temporeros en
Sicilia y el sur. En el medio haba una gran variedad de tenencias, o regmenes de propiedad, predominando los mezzadria (aparceros). Italia tambin tena la agricultura ms
diversificada de Europa. Los cereales, aun siendo importantes, lo eran bastante menos
que en los dems lugares. El arroz, que produca ms que los cereales convencionales,
se cultivaba en el valle bajo del Po y a lo largo de la costa del Adritico. La vid y el
olivo, cultivados en toda la cuenca mediterrnea, eran especialmente importantes en Italia, que tambin cultivaba frutas (incluyendo ctricos en el sur), verduras, forrajes y cultivos industriales, como las plantas de las que se obtenan los tintes vegetales para la industria textil. Sin embargo, a pesar de su diversificacin, la produccin agrcola italiana
no pudo aguantar el ritmo del crecimiento demogrfico; el cultivo y el pastoreo excesi-

5. Segunda logstica de Europa

131

vos se cobraron su precio, con la deforestacin y la erosin del suelo, entre otras consecuencias.
Espaa, con frtiles regiones costeras en el este y el sur, cadenas montaosas en el norte
y otras zonas, y la meseta 1 que ocupa la parte central de la pennsula Ibrica, su rasgo geogrfico ms caracterstico, presentaba casi tanta variedad como Italia. La agricultura espaola recibi una rica herencia de sus predecesores musulmanes. Los pueblos rabes y moros que haban habitado en Valencia y Andaluca antes de la reconquista eran excelentes
hortelanos y llevaron el arte del regado a un alto nivel. Desafortunadamente, los monarcas
espaoles, impulsados por el fanatismo religioso, dilapidaron esta herencia. En el mismo
ao en que conquistaron el reino de Granada y Coln descubri Amrica decretaron la expulsin de los judos (tambin expertos agricultores, adems de artesanos) del reino. La
cada de Granada tambin provoc el xodo de muchos sbditos moros aun antes de que se
les enfrentara a la opcin de convertirse o huir, diez aos despus. Los que se convirtieron,
llamados moriscos 2, siguieron constituyendo la columna vertebral y el nervio de la economa agrcola en el sur de Espaa durante otro siglo, antes de ser igualmente expulsados en
1609. Los cristianos que los reemplazaron fueron incapaces de conservar los intrincados
sistemas de regado y otros aspectos de la sumamente productiva agricultura mora. Ello se
debi en parte tanto a la falta de incentivos como a la de conocimientos y habilidad. En el
siglo XVI, en toda Espaa la tierra estaba concentrada en enormes propiedades pertenecientes a la aristocracia y a la Iglesia, el mayor terrateniente de todos. Pero se trataba de propietarios ausentes que, por medio de capataces u otros intermediarios, dejaban la tierra en pequeas parcelas a aparceros, o arrendatarios a corto plazo, a quienes faltaba tanto el capital
como el incentivo para conservar el sistema rabe. Muchos campesinos cayeron en el peonaje, un estatus no muy lejano de la servidumbre. Adems, con el alza de los precios resultante de la afluencia de la plata y el oro americanos, muchas tierras, tanto en los valles frtiles como en la rida meseta, se dedicaron al cultivo de cereales. Aun as, la produccin de
grano no era suficiente para alimentar a la poblacin, y Espaa empez a depender cada
vez ms de las importaciones de trigo y otros cereales.
Otro obstculo al que se enfrent la agricultura espaola fue la rivalidad entre campesinos y propietarios de ganado lanar. La lana merina espaola tena una gran demanda en los
Pases Bajos y otros centros de la industria textil. Los pastores seguan la prctica de la
trashumancia, es decir, el traslado de los rebaos de los pastos montaosos en verano a los
de las tierras bajas en invierno (figura 5.4). La trashumancia no era privativa de Espaa. Se
practicaba en toda regin de Europa con zonas montaosas inadecuadas para el cultivo desde el sur de Italia hasta Noruega; en nuestros das, todava se practica con el ganado lechero en Suiza. Pero el sistema espaol era inusual por la longitud de sus caadas y por su organizacin. Las caadas, protegidas por legislacin real, cubran la totalidad de Espaa
desde las montaas de Cantabria, en el norte, hasta los valles de Andaluca y Extremadura,
en el sur. Los ganaderos, organizados en un gremio o asociacin comercial llamado la Mesta, constituan un poderoso grupo de presin en la corte. Los rebaos trashumantes se podan gravar fcilmente en lugares de peaje estratgicos, su lana era valiosa, produca ganancias en efectivo (a diferencia de muchas cosechas de los campesinos), y tambin se gravaba
con facilidad al exportarla. Los monarcas, siempre vidos de ingresos tributarios, concedieron a la Mesta privilegios especiales por ejemplo, el pastoreo en terrenos comunales, lo
que fue en detrimento de la agricultura a cambio del aumento en los impuestos. Los pri-

132

Historia econmica mundial

Figura 5.4 Las rutas de trashumancia en Espaa.

vilegios de la Mesta, junto con otras medidas gubernamentales poco inteligentes, como el
intento de fijar precios mximos para el trigo durante la gran inflacin conocida como la revolucin de los precios, no contribuyeron a estimular mejoras tcnicas en un sistema de
tenencia de la tierra que ya de por s las desalentaba. La productividad de la agricultura espaola era probablemente la ms baja de Europa Occidental. En el siglo XVII, con el descenso de la poblacin, muchas explotaciones se abandonaron por completo.

5. Segunda logstica de Europa

133

En otras partes de Europa Occidental (concretamente, Francia al norte del Macizo Central, Alemania al oeste del Elba, Dinamarca y Escania, la mayor parte de Inglaterra) predominaba el sistema de campos abiertos, herencia del sistema manorial de la Edad Media.
Hay que hacer excepciones por lo que respecta a las zonas de relieve accidentado o montaosas (por ejemplo, gran parte de Suiza) y a grandes reas del oeste de Francia, en las que
los pequeos campos cercados (bocage) se entremezclaban con los campos abiertos, y especialmente, a ciertas zonas de los Pases Bajos que se estudiarn con mayor detalle. Para
describir el sistema de tenencia de la tierra se usa a veces el trmino alemn Grundherrschaft. Los seores del territorio se haban transformado en simples propietarios; cobraban
las rentas en dinero o en especie, pero los servicios de mano de obra, ya escasos en la Baja
Edad Media, se haban extinguido, aunque los seores retuvieron derechos especiales y privilegios en algunas zonas. El cambio de la propiedad de la tierra se hizo ms comn, y aumentaron los pequeos campesinos propietarios, as como los granjeros arrendatarios independientes. Se ha estimado que unos dos tercios de los campesinos ingleses posean
tenencias seguras feudos, arriendos o arriendos vitalicios. Aunque se dieron casos de fusin de propiedades a cargo de grandes terratenientes alrededor de un 10% del territorio
de Inglaterra estaba cercado en el siglo XVI, principalmente para pastos de ovejas, en
comparacin los campesinos salieron ganando.
Las pequeas propiedades y los granjeros arrendatarios independientes eran ms numerosos cerca de las ciudades, donde su produccin era vital para mantener a la poblacin. En
los dems lugares haba dos tipos principales de tenencia, con muchas variaciones y gradaciones. Los arrendamientos a largo plazo eran comunes en Inglaterra (algunos arriendos
por costumbre eran incluso heredables), partes de Alemania y el norte de Francia. Los campesinos pagaban rentas fijas en especie o, con ms frecuencia, en efectivo, se provean
de su propio ganado, equipo y semillas, y tomaban sus propias decisiones, excepto cuando
estaban obligados por la costumbre comunitaria o en zonas de agricultura de campo abierto divididas en muchas franjas. El otro tipo principal de tenencia era la aparcera, llamada
metayage en Francia, donde era muy habitual al sur del Loira. En ese sistema, el propietario proporcionaba todo o parte del capital y el equipo, comparta los riesgos y la toma
de decisiones (o las tomaba l mismo) y se quedaba con una parte de la cosecha, normalmente la mitad. (Tambin poda encargarse de comerciar la parte del campesino, situacin que se prestaba a la explotacin y el abuso.) Una variacin de este ltimo sistema,
llamada fermage, se practicaba en la zona septentrional del centro de Francia y en algunas
otras partes de Europa. En este sistema, un fermier (granjero) importante arrendaba toda
una finca, o incluso varias, por un alquiler fijo en efectivo, y a continuacin subarrendaba la tierra en parcelas ms pequeas a campesinos en arriendos a corto plazo o como
aparceros. Los propietarios perdan as todo contacto funcional con la agricultura, convirtindose en meros rentiers (rentistas). En manos de fermiers capaces, este sistema poda
producir excelentes resultados en trminos de mejores tcnicas y beneficios, pero tambin se prestaba a la imposicin de arrendamientos exagerados y a la explotacin de los
campesinos.
La zona agrcola ms avanzada de Europa eran los Pases Bajos, especialmente los del
norte, con su centro en la provincia de Holanda. A finales del siglo XV, la agricultura holandesa y flamenca era ya ms productiva que la media europea, gracias a la oportunidad
que supona abastecer a las ciudades vecinas y a los trabajadores de la industria textil. Asi-

134

Historia econmica mundial

mismo, a causa de su mtodo de asentamiento en la Edad Media, la poblacin rural holandesa gozaba de mayor libertad que la de regiones anteriormente organizadas de forma
manorial. A lo largo de los siglos XVI y XVII, la agricultura holandesa experiment un
cambio impresionante por el cual merece que se la denomine la primera economa agrcola moderna. La modernizacin de la agricultura estuvo ntimamente ligada al tambin
impresionante nacimiento de la superioridad comercial holandesa; sin la una, no podra haberse dado la otra. La clave del xito de la agricultura holandesa fue la especializacin, que
hizo posible en primera instancia la sostenida demanda de las prsperas y crecientes ciudades holandesas, pero que, con el tiempo, dara lugar a que los quesos holandeses, por ejemplo, pudieran venderse en los mercados de Espaa e Italia. En lugar de intentar producir lo
mximo posible en mercancas (agrcolas y no agrcolas) necesarias para su propio consumo, como hacan la mayora de los campesinos en el resto de Europa, los granjeros holandeses intentaban producir lo ms posible para el mercado, comprando tambin a travs de
ste muchos bienes de consumo, as como bienes intermedios y de capital. En algunos casos, los granjeros comercializaban su produccin total de trigo, comprando centeno, ms
barato, para su consumo propio. Pero, en su mayora, los granjeros holandeses se especializaron en productos de valor relativamente alto, sobre todo ganado y productos lcteos. La
cra de ganado requera el cultivo (o la compra) de grandes cantidades de pienso (heno, trbol, legumbres, nabos, etc.). La especializacin ganadera significaba, asimismo, mayores
cantidades de abono para fertilizar; no obstante, el carcter intensivo de la agricultura holandesa requera ms fertilizante del que se obtena. La demanda era tan grande, que para
algunos empresarios result provechoso especializarse en recoger durante la noche los desechos urbanos y el estircol de paloma, por ejemplo, y venderlos por barcadas o carretadas, una actividad que, de paso, mantuvo las ciudades holandesas ms limpias y salubres
que otras.
Los granjeros holandeses no se especializaron slo en el ganado y los productos lcteos. La horticultura ocupaba a muchos de ellos especialmente en las inmediaciones de las
ciudades. Algunos cultivaban cebada y lpulo para la industria cervecera; otros, cosechas
industriales, como lino, glasto, rubia y pastel. Incluso las flores se convirtieron en objeto
de explotacin comercial especializada; los bulbos holandeses estaban tan bien considerados que la especulacin con ellos dio lugar a una tulipomana en 1637. Los granjeros
holandeses tampoco dejaron de lado el cultivo de cereal; el patriciado urbano estaba dispuesto a pagar un precio relativamente alto por el pan de trigo. Sin embargo, gracias a la
eficacia de los barcos holandeses y la agresividad de sus mercaderes, las clases bajas (incluso muchos granjeros especializados) podan comprar cereal inferior, sobre todo centeno,
ms barato, proveniente del Bltico. A mediados del siglo XVII, gran parte, probablemente un cuarto o incluso ms, del consumo de cereal en Holanda lo abastecan las importaciones.
La rentabilidad de la agricultura holandesa la demuestran los prolongados y continuos
esfuerzos por crear tierra nueva ganndosela al mar mediante la desecacin de lagos y marismas y el cultivo de turberas despus de haber extrado la turba para combustible. Esta actividad haba comenzado en la Edad Media, pero experiment un fuerte incremento en los
siglos XVI y XVII, y fue especialmente intensiva en perodos de alza de precios de los productos agrcolas. Sin embargo, no slo estaban comprometidos en ello los granjeros. Hacer
los diques y desecar el terreno requera grandes inversiones de capital; los comerciantes de

5. Segunda logstica de Europa

135

las ciudades y otros inversores formaban compaas para ganar la tierra y despus la vendan o alquilaban a granjeros activos.
Se plantea una cuestin enigmtica. Por qu no se difundieron ms las tcnicas agrcolas holandesas en los siglos XVI y XVII? Cierta difusin s se produjo. Ya en 1565 se introdujo
en Inglaterra el nabo, adems de otros cultivos forrajeros, como el trbol; la recuperacin de
las tierras pantanosas del este de Inglaterra, iniciada en el siglo XVII, debe mucho al ejemplo
holands, a sus ingenieros y a su tecnologa, e incluso a su capital. Tambin se dio una cierta
difusin en el norte de Francia, adyacente a los Pases Bajos del sur. En trminos ms generales, sin embargo, la productividad de las ocupaciones no agrcolas no era lo suficientemente alta ni el desarrollo de los mercados lo bastante extenso como para justificar la especializacin y la intensidad de trabajo y capital que caracterizaron a la agricultura holandesa.

6.

Tecnologa industrial y productividad

Al igual que en la agricultura, tampoco se produjo en la industria un corte brusco entre la


Edad Media y la Era Moderna; sin embargo, a diferencia de aqulla, en sta las innovaciones tuvieron lugar ms o menos de forma continua, aunque a un ritmo muy lento. Pero aqu
surge un problema: cmo medir la innovacin y sus efectos? Una forma obvia de hacerlo
es sencillamente contar el nmero de inventos o innovaciones. No obstante, esto no es muy
satisfactorio, no slo porque las diferentes innovaciones tienen efectos muy distintos, sino
tambin por la dificultad de definirlas. La mayora de las innovaciones de los siglos XVI y XVII
(en realidad, de cualquier perodo de la historia) supusieron mejoras relativamente pequeas en tcnicas ya establecidas. Por esta razn, con frecuencia pasan inadvertidas a los historiadores. Otra posibilidad es medir los cambios en la productividad. En 1589, el prroco
de la Iglesia de Inglaterra William Lee invent una mquina sencilla, un bastidor para confeccionar calcetines y otros gneros de punto. Mientras que un experto tejedor a mano poda conseguir una media de 100 puntos por minuto, el bastidor alcanzaba 1.000 puntos por
minuto, media que despus fue mejorando. Por desgracia, de pocas innovaciones de la poca
nos ha quedado una informacin tan detallada, sobre todo de las menores.
Existe otro problema. Incluso cuando tenemos un invento claramente definido y descrito
y podemos medir su productividad, al menos de forma aproximada, cmo podemos valorar su impacto econmico total? El invento ms destacado del siglo XV en realidad, uno
de los ms importantes de todos los tiempos, la imprenta de caracteres mviles, aument
enormemente la productividad en el comercio de libros, pero su impacto econmico inmediato en trminos de valor de beneficios o nmero de personas empleadas fue minsculo.
Hemos de decir, por tanto, que su importancia econmica fue insignificante? Otros inventos de la poca en los campos de los instrumentos de navegacin, las armas de fuego y la
artillera, y la relojera, tuvieron una menor repercusin econmica, pero una significacin
enorme a nivel poltico y cultural, y de esta forma, indirectamente, tambin econmico. La
introduccin de la artillera, por ejemplo, oblig a rehacer las estructuras defensivas de las
ciudades.
La orientacin comercial de la economa europea, mayor en la industria que en la agricultura, anim a los empresarios, que pudieron reducir los costes de produccin y responder con rapidez a los cambios en la demanda del consumidor. Pero las innovaciones se en-

136

Historia econmica mundial

frentaban tambin a grandes obstculos. Uno de los ms extendidos era la oposicin de las
autoridades, que teman el desempleo como resultado del ahorro de mano de obra que suponan las innovaciones, y de los gremios y las compaas monopolistas, que teman la
competencia. En 1551, el Parlamento ingls aprob una ley que prohiba las cardadoras,
mquinas utilizadas en el acabado del pao; en este caso, el mercado prevaleci sobre la ley,
ya que stas se siguieron construyendo. A Lee se le deneg la patente para su bastidor y los
primeros que trat de introducir en Nottinghamshire fueron destruidos por grupos de tejedores manuales. El mismo Lee se refugi en Francia y estableci una fbrica con el patronato de Enrique IV; sta se hundi tras la muerte de su benefactor, pero el bastidor continu extendindose. En 1651 los tejedores de bastidor de Nottingham pidieron a Cromwell
una cdula de gremio para excluir toda competencia! El telar de lanzadera, un invento holands para tejer una docena o ms de cintas simultneamente, fue prohibido en Inglaterra
en 1638; pero se extendi de todas formas, sobre todo en Manchester y sus alrededores,
donde su utilizacin cre un gran nmero de expertos operarios con antelacin a las grandes innovaciones que revolucionaran la industria del algodn.
Ninguna de las innovaciones aqu mencionadas implicaban el uso de energa mecnica.
Las deficiencias en las fuentes de energa y en los materiales de construccin (principalmente madera y piedra) eran obstculos naturales para una mayor productividad industrial.
Los cuadernos de dibujos de Leonardo da Vinci son la prueba evidente de numerosos
inventos potenciales que no pudieron realizarse en su poca por falta de materiales adecuados y de fuentes de energa. Leonardo, indiscutiblemente, fue un genio; pero hubo sin duda
muchas otras personas menos dotadas que vieron frustrados asimismo sus intentos de aumentar la eficacia del trabajo humano por culpa de materiales defectuosos y energa insuficiente.
Como se apunt en el captulo 3, los molinos de viento y de agua haban alcanzado ya un
alto grado de refinamiento, pero tenan evidentes limitaciones. En el siglo XVII, no obstante, los molinos movidos por agua para hilar seda (que posiblemente fueran de origen medieval) proliferaron en el valle del Po y en Venecia, y hacia finales de la centuria se haban
extendido por el valle del Rdano en Francia. El gran tamao y la complejidad de la maquinaria exiga que fuesen instalados en edificios tipo fbrica, convirtindolos en uno de
los principales precursores del sistema industrial moderno.
No todas las innovaciones implicaban artefactos mecnicos. Los productos tpicos de la
industria de la lana en la Baja Edad Media eran tejidos bastos, pesados. A finales del siglo XV, los fabricantes de tejidos flamencos introdujeron una tela ms ligera y barata, llamada nuevo pao (en francs, nouvelle draperie). Aunque al principio le cost captar el
favor del pblico, su bajo precio lo hizo muy competitivo en los mercados internacionales,
sobre todo en los del sur de Europa. Despus de la represin de la revuelta en los Pases
Bajos espaoles y la consiguiente huida de muchos artesanos flamencos, industrias productoras de nuevo pao empezaron a surgir de muchas partes, sobre todo en Inglaterra, donde
ya en 1571 haba unos 4.000 refugiados flamencos la mayora de ellos tejedores slo
en la ciudad de Norwich. Por razones similares, la manufactura del tejido de algodn, que
ya se produca en Italia en la Edad Media con materia prima procedente del Mediterrneo
oriental, se extendi gradualmente a Suiza, sur de Alemania y Flandes a lo largo del siglo XVI.
Hacia 1620 lleg a Lancashire, Inglaterra.
El negocio textil sigui siendo, en conjunto, el mayor proveedor de empleo industrial, seguido de cerca por el de la construccin. Esto es comprensible si se recuerda que en una eco-

5. Segunda logstica de Europa

137

noma pobre, casi autosuficiente, como la de la Europa preindustrial, las necesidades bsicas
son alimentos, techo y vestido. La industria textil continu muy dispersa, siendo gran parte de
la produccin llevada a cabo en casa y para la familia, as como para los mercados locales;
pero algunas regiones tambin especializaron su produccin para la exportacin. Las antao
grandes industrias italianas sufrieron la competencia de nuevas rivales, ms vigorosas, y poco
a poco fueron languideciendo, perdiendo sus mercados de productos de lana en beneficio de
los productores holandeses, ingleses y franceses, compartiendo con estos ltimos el mercado
de las sedas finas y de lujo. La industria de la lana espaola se expandi rpidamente durante
la primera mitad del siglo XVI, pero, lastrada por los impuestos excesivos y la intromisin del
gobierno, se estanc y despus decay. Durante los primeros dos tercios del siglo las industrias textiles ms grandes, tanto la de la lana como la del lino, se encontraban en el sur de los
Pases Bajos, en las provincias de Flandes y Brabante principalmente. La revuelta de los holandeses y la brutal represin en los Pases Bajos que seguan bajo dominio espaol daaron
severamente ambas industrias, aunque se recobraron algo en el siglo XVII gracias a su posicin privilegiada como principales proveedores del Imperio espaol.
La organizacin de las industrias textiles no cambi de forma apreciable desde la Baja
Edad Media. El empresario caracterstico era el mercader-fabricante que compraba las materias primas, las daba a hiladores, tejedores y otros artesanos que trabajaban en sus casas,
y comerciaba el producto final. Las organizaciones gremiales, ya fueran de artesanos o de
mercaderes, al parecer no afectaron a la industria de forma apreciable, al menos en Inglaterra. All los gremios se fueron marchitando a medida que la industria de la lana, en particular, fue trasladndose a zonas rurales. En Francia, los gobernantes reales fomentaron
los gremios como una fuente de ingresos. Si esto afect o no de manera adversa a la marcha de la industria es un tema que merece un estudio ms detallado. En cualquier caso, la
inglesa se expandi prodigiosamente. En la Edad Media, la lana en bruto haba constituido
la principal exportacin de Inglaterra. En el siglo XVI predominaron las exportaciones de
pao sin acabar. En 1600, los paos de lana y de estambre constituan dos tercios del valor
de todas las exportaciones inglesas. Adems, mientras que al inicio del siglo XVII unas tres
cuartas partes de las exportaciones de pao inglesas estaban sin teir y en bruto, al final del
siglo prcticamente todo el pao se exportaba en condiciones de acabado. Mucho antes
del nacimiento de la industria moderna, Inglaterra ya se haba convertido en el mayor exportador de la industria ms importante de Europa.
Aunque la industria de la construccin en general no experiment cambios tcnicos importantes, aparte de los de estilo en la arquitectura monumental, hubo un sector especializado de la industria en un pas que sufri una profunda transformacin, a saber: la construccin de barcos en los Pases Bajos holandeses. Gracias a la rpida expansin de su
comercio, la flota mercante holandesa multiplic por diez su nmero de unidades y todava
ms su tonelaje entre principios del siglo XVI y mediados del XVII. En aquella poca era con
diferencia la mayor de Europa, tres veces superior que la flota mercante inglesa, que era la
segunda, y probablemente ms grande que todas las dems juntas. Considerando la relativamente corta vida de los barcos de madera, esto se traduce en una gran demanda de la industria de la construccin naval, una demanda a la que los constructores de barcos holandeses
respondieron con la racionalizacin de sus astilleros y la introduccin de tcnicas elementales de produccin en masa. Utilizaban sierras mecnicas y elevadores activados por molinos
de viento, y tenan almacenes de piezas de recambio. Gracias a su eficacia, abastecieron no

138

Historia econmica mundial

slo a la flota de su pas, sino tambin a todas sus rivales. Como los Pases Bajos posean
pocos bosques, prcticamente tenan que importar toda la madera para los astilleros, sobre
todo de la zona del Bltico. Por otra parte, la gran demanda de lona y cordaje actu como
estimulante de prsperas industrias subsidiarias en la propia Holanda. Hubo pocas innovaciones radicales en el diseo de los barcos entre finales del siglo XV y el XIX, pero s muchas pequeas mejoras. El tamao de los barcos para el comercio en el Atlntico aument
de 200 a 600 toneladas a lo largo del siglo XVI. Algunos buques de guerra incluso alcanzaron
el tamao sin precedentes de 1.500 toneladas, pero la innovacin ms importante hecha
por los holandeses, por supuesto fue el fluyt o filibote, un navo mercante especializado
que se introdujo a finales del siglo XVI (figura 5.5). Equivalente en algunos aspectos al
buque cisterna de nuestros tiempos, fue especialmente diseado para cargas voluminosas
de poco valor, como grano y madera, y funcionaba con tripulaciones menores que las de
los barcos convencionales.

Figura 5.5 Filibote holands.


Este barco, relativamente grande y desgarbado, tuvo un gran xito como carguero, sustituyendo a la antigua carraca de
doble funcin. Su contemporneo, el galen, sustituy a la carraca como barco de guerra y navo de doble funcin.
(Museo Histrico Martimo de los Pases Bajos, Amsterdam. Reproducido con autorizacin.)

5. Segunda logstica de Europa

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Las industrias metalrgicas, aunque de importancia relativamente menor en trminos de


empleo y produccin, adquirieron un valor estratgico primordial debido a la creciente presencia de las armas de fuego y artillera en la guerra. En 1450, las armas de fuego ligeras
desempeaban un papel insignificante y las piezas de artillera pesada se utilizaban tan
slo en los asedios. En 1600, las armas ms comunes de la infantera eran los arcabuces y
los mosquetes, y los caones de gran calibre eran fundamentales para la guerra naval. Las
industrias metalrgicas tambin fueron significativas como precursoras de la nueva era de
industrialismo que se avecinaba. El hierro era lo ms importante.
En la Edad Media, el hierro forjado se obtena de una diversidad de tipos de hierro al
carbn vegetal en los que el mineral de hierro se calentaba con el carbn hasta que se
haca una masa pastosa o desbaste, que despus se martilleaba y calentaba alternativamente hasta que se eliminaban sus impurezas. El proceso era lento, costoso en combustible y mineral, y renda su produccin en pequeas hornadas. En los siglos XIV y XV se increment progresivamente la altura de los hornos, una corriente de aire producida por
fuelles movidos por agua aumentaba la temperatura de la carga, desarrollndose de esta
manera el alto horno. A comienzos del siglo XVI, el alto horno se cargaba continuamente
por la parte de arriba con carbn vegetal y un fundente para eliminar las impurezas, mientras que el hierro fundido que sala por debajo se trabajaba peridicamente para transformarlo en objetos tiles (ollas, soportes, etc.) o en lingotes para su posterior refinamiento.
(El hierro fundido o en lingotes posee un contenido alto en carbono 3% o ms que lo
hace muy duro pero quebradizo; los lingotes, al igual que los desbastes, se calentaban y
martilleaban de forma alternativa para quitarles el carbono, produciendo el hierro forjado.) El nuevo mtodo, aunque indirecto, era sin embargo ms rpido y barato, ya que extraa mayor rendimiento del combustible y del mineral, y poda aprovechar menas de peor
calidad. Tambin requera mayores cantidades de capital, aunque la mayor parte con diferencia se la llevaban las partidas de carbn vegetal y mineral de hierro, ms que el capital
fijo como tal.
A medida que los altos hornos evolucionaron, se produjeron una serie de innovaciones
en operaciones secundarias. A mediados del siglo XV ya se utilizaban fuelles movidos por
agua, martinetes de bscula y bocartes (para machacar el mineral). A finales de ese mismo
siglo y a comienzos del XVI se inventaron mquinas para el trefilado, laminado y corte del
metal. Tambin a principios de ese siglo, el rea alrededor de Lieja y Namur (Valonia) en el
sureste de los Pases Bajos, centro metalrgico importante ya en la Edad Media, era la regin ms avanzada de Europa en la produccin de hierro y el lugar de origen de numerosas
innovaciones. Otros centros importantes estaban localizados en Alemania, norte de Italia y
norte de Espaa. La produccin total europea era de unas 60.000 toneladas al ao, la mitad
de ellas procedentes de varias regiones de Alemania. En los cien aos siguientes, los altos
hornos y sus actividades asociadas se extendieron por toda Europa all donde hubiera mineral de hierro, madera para combustible y energa hidrulica en cantidades suficientes y a
una distancia adecuada. Inglaterra fue especialmente precoz. En 1625 sus ciento y pico
hornos producan ms de 25.000 toneladas al ao. La industria del hierro, sin embargo, devoraba el combustible y, en el siglo XVII, el alto precio del carbn vegetal marc un parntesis en la expansin de las reas de produccin establecidas. Con ello, entraron en el proceso
nuevas y ms lejanas fuentes de abastecimiento, en los Alpes suizos y austracos, el este de
Europa, y, especialmente, en Suecia.

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Historia econmica mundial

Suecia, favorecida por un mineral de hierro de calidad superior, abundancia de madera y


energa hidrulica, tena una modesta industria siderrgica ya en la Edad Media. A comienzos del siglo XVI, las exportaciones suponan unas 1.000 toneladas anuales. En el XVII, los
empresarios valones y holandeses introdujeron tcnicas ms avanzadas y la produccin se
expandi enormemente: las exportaciones aumentaron de 6.000 toneladas en 1620 a ms
de 30.000 a finales de siglo, momento en el que la industria siderrgica sueca probablemente era la mayor de Europa.
En otras industrias metalrgicas el progreso fue menos notable, suponiendo primordialmente un aumento en la produccin con tcnicas convencionales y la aplicacin de esas
tcnicas a nuevas fuentes de abastecimiento. Las minas de plata de Europa Central, slidamente establecidas en la Edad Media, experimentaron un auge a comienzos del siglo XVI
como resultado del descubrimiento del proceso de amalgamacin del mercurio para concentrar minerales de plata; pero cuando este proceso fue trasladado (por expertos mineros
alemanes) a las minas de plata de las colonias espaolas de Mxico y Per en el decenio de
1560, el aumento de la oferta de plata resultante hizo bajar tanto los precios que muchas
minas europeas se vieron obligadas a cerrar.
Europa no era rica por naturaleza en metales preciosos, pero posea relativa abundancia
de los minerales ms tiles. En muchos lugares del Viejo Continente haba cobre, plomo y
zinc, que se haban explotado desde tiempos prehistricos. El estao estaba ms localizado,
de hecho prcticamente limitado a Cornualles, pero tambin haba sido objeto de comercio
desde mucho antes de la conquista romana de Bretaa. En los siglos XVI y XVII, bajo la presin de la creciente demanda, se mejoraron las tcnicas de minera, lo que supuso pozos
ms profundos, mejor ventilacin y maquinaria de bombeo. Los mineros alemanes, especialmente los sajones, fueron los principales innovadores, llevando su experiencia a Inglaterra y Hungra, as como al Nuevo Mundo. En el decenio de 1560, el gobierno ingls concedi el monopolio de las industrias del cobre y del bronce a compaas que haban
contratado a ingenieros alemanes. Suecia, por su parte, era casi tan rica en cobre como en
hierro, y en el siglo XVII, con la asistencia tcnica y el capital holandeses, era el proveedor
ms importante en los mercados internacionales.
Exista una gran demanda de madera, para la construccin de edificios y de barcos, para
la metalurgia y, lo ms importante, para la calefaccin domstica. La escasez de madera en
las zonas ms desarrolladas de Europa fue la principal responsable de la integracin de
Noruega y Suecia en la economa de Europa Occidental, tanto directa como indirectamente
(es decir, a travs de la demanda de metales). Esta escasez lleg a ser tan grande que afect
no slo a la zona del Bltico, sino, en los siglos XVII y XVIII, tambin a Norteamrica. Lo
cual llevara a la bsqueda de materiales y combustibles alternativos: ladrillo y piedra para
la construccin, turba y carbn para combustible. Tambin el hierro y otros metales sustituyeron a la madera; no obstante, el crecimiento de la demanda de aqullos lo nico que hizo
fue intensificar la escasez de sta. Inglaterra se hallaba entre los pases ms afectados. Algunos bosques se reservaron para la armada real, pero ms importante, incluso, era el aumento de la demanda de combustible.
El carbn se haba extrado en Alemania y los Pases Bajos, as como en Inglaterra, durante toda la Edad Media. A pesar de sus caractersticas nocivas y las frecuentes leyes que
prohiban su uso, el carbn de mar de las orillas del estuario del ro Tyne se haba convertido en el combustible domstico ms comn en Londres en el siglo XVI. Poco a poco

5. Segunda logstica de Europa

141

fue penetrando en industrias de alto consumo de combustible, la del refinado de sal, la del
vidrio, la de produccin de ladrillos y tejas, el fundido de cobre, la produccin de malta y
cerveza, y diversas industrias qumicas. Durante el siglo XVII se intent varias veces incorporarlo a la fundicin del hierro en sustitucin del carbn vegetal, pero las diversas impurezas (principalmente el azufre) del carbn de piedra en bruto conferan al hierro caractersticas no deseadas. Aun as, la demanda de carbn de piedra por parte de otras industrias no
dej de aumentar. La produccin de la industria inglesa creci de unas 200.000 toneladas
anuales a mediados del siglo XVI a 3.000.000 de toneladas a finales del XVII. A medida que
la industria fue creciendo, el carbn procedente de las mrgenes del ro dej de ser suficiente para satisfacer la demanda. Hubo que excavar minas: mineros sajones, con una larga
experiencia en las artes de taladrar, bombear y ventilar, fueron llamados a Inglaterra para
que difundieran sus conocimientos.
Los descubrimientos en ultramar, al proporcionar nuevas materias primas, incitaron directamente la aparicin de nuevas industrias; las refineras de azcar y las fbricas de tabaco fueron las ms importantes, pero se desarrollaron tambin otras manufacturas que iban
desde la porcelana (imitando la china) hasta cajitas de rap para satisfacer los gustos recin
creados. La caa de azcar aport tambin la materia prima para las destileras de ron, y en
el siglo XVII los opulentos holandeses inventaron la ginebra, que en su origen tena fines
medicinales. Adems de todas estas nuevas industrias, buen nmero de algunas de las antiguas, cuya produccin haba estado muy localizada, se extendieron por diversas partes de
Europa. Durante la Edad Media Italia haba sido el principal, si no el nico, productor
de objetos de lujo, tales como la cristalera fina, el papel de alta calidad, los instrumentos
pticos y los relojes. El crecimiento de industrias similares en otros pases, cuyos productos eran a menudo de inferior calidad pero ms baratos, explica en parte la relativa decadencia de Italia. La invencin de la imprenta aument enormemente la demanda de papel.
Antes de que acabara el siglo XV se haban creado ya ms de 200 imprentas y se haban
producido aproximadamente 35.000 ediciones distintas, unos 15 millones de libros. Las cifras han crecido de forma exponencial desde entonces; en la segunda mitad del siglo XVII,
los catlogos de la feria del libro de Frankfurt, la ms grande de Europa, contenan una lista de 40.000 ttulos de actualidad. Los Pases Bajos, especialmente Amberes y Amsterdam,
eran los centros ms activos de la industria, pero Francia, Italia y la Renania alemana e Inglaterra los seguan de cerca.
A pesar de este cuadro de variadas, fuertes y complejas industrias, se debe tener en
cuenta el grado an muy imperfecto de especializacin de la economa europea y su extrema dependencia de una agricultura poco productiva. Muchos obreros industriales, en especial del sector textil, trabajaban parte de su tiempo en el campo, y la mayora de los trabajadores agrcolas tambin tenan ocupaciones secundarias, como la carpintera, el trabajo del
cuero y similares.

7.

El comercio, las rutas comerciales y la organizacin comercial

De todos los sectores de la economa europea, el comercio fue sin duda el ms dinmico
entre los siglos XV y XVIII. Los antiguos libros de texto describan el XVI como una era de
revolucin comercial. Como hemos visto, hay candidatos anteriores para este ttulo, pero

142

Historia econmica mundial

es indudable que el volumen del comercio de larga distancia o internacional experiment


un crecimiento sustancial. Determinarlo con exactitud resulta imposible, pero seguramente
super con creces al de la poblacin. El comercio extraeuropeo contribuy a l y tambin
estimul parte del crecimiento en el interior de Europa; aunque, como se apunt antes, el
comercio con Asia y Amrica slo constitua una pequea parte del total. El comercio habra crecido con toda seguridad aun sin los descubrimientos.
Debe recordarse que la mayor parte, con diferencia, del intercambio comercial tanto en
volumen como en valor, era local. Las ciudades reciban el grueso del suministro de alimentos de las tierras del interior vecinas y, a cambio, les proporcionaban productos manufacturados y servicios. Se trataba principalmente de comercio a pequea escala, y variaba poco en
el tiempo o de un lugar a otro. Ms interesantes, e importantes para la historia del desarrollo
econmico, fueron los cambios que se produjeron en el comercio a distancia.
Las principales rutas comerciales y el trfico de mercancas que se realizaba a lo largo de
ellas tal como existan en el siglo XV, se esbozaron ya en el captulo 3. Los cambios ms destacados en los 200 aos siguientes, adems de la apertura de las rutas de ultramar, fueron el
traslado del centro de gravedad del comercio europeo desde el Mediterrneo hacia los mares
del norte, un ligero pero perceptible cambio en la clase de mercancas objeto del comercio a
distancia, y cambios en las formas de la organizacin comercial.
La invasin portuguesa del ocano ndico represent un duro golpe para Venecia y, en
menor medida, para otras ciudades italianas. No es cierto, como se ha credo hasta ahora,
que el comercio de especias que se efectuaba en el Mediterrneo a travs de Egipto y Arabia cesara de repente, pero la competencia de las especias portuguesas s redujo enormemente su rentabilidad. En 1521, en un intento de reconquistar su monopolio, los venecianos
se ofrecieron a comprar todas las importaciones portuguesas, pero su propuesta fue rechazada. Gradualmente, la iniciativa en los asuntos comerciales fue desplazndose al norte de
Europa. La afamada flota de Flandes de los venecianos hizo su ltimo viaje en 1532, y en
las dcadas finales del siglo los embajadores venecianos denunciaron la competencia de
gneros de lana franceses e ingleses ms baratos en los mercados del Oriente Prximo, que
los italianos haban considerado de dominio exclusivo. Los beneficios del xito portugus,
no obstante, no redundaron exclusivamente en ellos. El primer cargamento de especias portuguesas que apareci en el mercado de Amberes, en 1501, fue transportado desde Lisboa
no por mercaderes portugueses, sino por comerciantes flamencos u holandeses. Los espaoles y los portugueses, concentrndose en la explotacin de sus imperios en ultramar, dejaron el negocio de la distribucin de sus importaciones por Europa, y tambin el del envo
de la mayora de sus exportaciones a las colonias, a otros europeos. De stos, los ms agresivos fueron los de los Pases Bajos, sobre todo los holandeses y los flamencos.
Segn palabras de un ingls envidioso, El prodigioso crecimiento de los Pases Bajos
comenz modestamente en el siglo XV, cuando las flotas pesqueras holandesas del mar del
Norte empezaron a rebajar los precios para competir con el dominio hansetico del comercio del arenque. (Sola pensarse que los bancos de arenques migraron desde el Bltico
hacia el mar del Norte, pero es ms probable que el declive de la Hansa, en este y en otros
negocios, ocurriera porque los holandeses fueran ms eficaces.) El pescado seco y salado
se distribuy primero en las proximidades de las costas del mar del Norte y por los ros alemanes, y despus, en el siglo XVI, en el sur de Europa e incluso en el Bltico. Mientras tanto, los holandeses desarrollaron otros negocios. De Portugal y el golfo de Vizcaya se procu-

5. Segunda logstica de Europa

143

raban sal para el pescado y para distribuirla en el norte de Europa, recogiendo asimismo de
forma ocasional cargamentos de vino. Pero el pilar del comercio holands era el comercio
en el Bltico, principalmente de grano y madera, adems de pertrechos navales, lino y camo. De los 40.000 barcos que consta en los registros de peajes daneses del Sund que
entraron o salieron del Bltico entre 1497 y 1660, casi el 60% eran holandeses, y el resto,
ingleses, escoceses, alemanes y escandinavos. Casi todo el comercio entre el norte de Europa y Francia, Portugal, Espaa y el Mediterrneo, y gran parte del comercio entre Inglaterra
y el continente, estaba en manos de los holandeses.
Los holandeses eran igualmente agresivos en el comercio de ultramar. Su guerra de independencia interrumpi su comercio con Espaa, pero continuaron comerciando con el
imperio portugus a travs de Lisboa. Sin embargo, Portugal pas a depender de la Corona
de Espaa en 1580 y en 1592 las autoridades espaolas cerraron el puerto de Lisboa a los
barcos holandeses. Su enorme dependencia del comercio martimo, llev a los holandeses a
emprender la inmediata construccin de barcos capaces de hacer viajes de varios meses rodeando frica hasta el ocano ndico. En menos de diez aos ms de cincuenta barcos
efectuaron el recorrido de ida y vuelta entre los Pases Bajos y las Indias. Estos primeros
viajes tuvieron tanto xito que, en 1602, el gobierno de las Provincias Unidas, la ciudad de
Amsterdam y varias compaas comerciales privadas formaron la Compaa Holandesa
de las Indias Orientales, que monopoliz legalmente el comercio entre las Indias y los Pases Bajos.
Holanda no fue la nica nacin que se aprovech de la debilidad de Portugal. Ya en
1591, traficantes ingleses llevaron a cabo un viaje y en 1600 se organiz la Compaa Inglesa de las Indias Orientales, con un monopolio similar al de la compaa holandesa. Aunque las dos compaas eran rivales en cierta medida, ambas vean a los portugueses como
su mayor enemigo. Los holandeses concentraron su atencin en las fabulosas islas de las
Especias en Indonesia, y hacia mediados del siglo XVII haban establecido ya su dominio
tanto sobre las islas como sobre el comercio de las especias de forma ms eficaz de lo que
jams lo haban hecho los portugueses. Tambin se aduearon del control de los puertos de
Ceiln. Los ingleses, tras varios intentos infructuosos de tomar posiciones en Indonesia,
acabaron estableciendo puestos comerciales fortificados en el continente indio, que con el
tiempo se convertira en la joya ms brillante de la corona britnica. Portugal conserv
sus posesiones de Goa, Diu y Macao, as como unos pocos puertos en las costas africanas,
pero dej de ser una potencia naval o comercial importante en los mares orientales.
Las otras potencias navales tambin se aprovecharon de la debilidad portuguesa y la rigidez espaola para invadir y crear mercados en el hemisferio occidental. Los primeros intentos franceses e ingleses para encontrar una ruta directa hacia Oriente haban fracasado,
pero en la segunda mitad del siglo XVI se hicieron nuevos esfuerzos para descubrir un paso
hacia la India por el noreste o noroeste. El desafortunado viaje de Willoughby y Chancellor
en 1553 a travs de las aguas del rtico hasta el mar Blanco fracas en su intento de encontrar un paso nororiental, pero estableci relaciones comerciales con el creciente Imperio
ruso y, a travs de l, con Oriente Medio. En torno a la misma poca, los corsarios franceses, ingleses y holandeses comenzaron a desarrollar un comercio clandestino con Brasil y
las colonias espaolas del Nuevo Mundo, y, si se presentaba la ocasin, a asaltar los barcos
espaoles y los puertos coloniales. Los tres breves intentos de los ingleses para fundar colonias en Norteamrica durante el reinado de Isabel I terminaron en fracaso, pero en la pri-

144

Historia econmica mundial

mera mitad del siglo XVII se establecieron con xito colonias en Virginia (1607), Nueva Inglaterra (1620) y Maryland (1632), as como en islas tomadas a los espaoles en las Indias
Occidentales. Con el tiempo, todas ellas se convirtieron en importantes mercados para las
industrias inglesas y tambin en fuentes de suministro de materias primas y bienes de consumo. En 1608, los franceses establecieron un asentamiento permanente en Quebec y dieron a toda la regin de los Grandes Lagos el nombre de Nueva Francia, pero la colonia no
prosper. En 1660, cuando los colonos angloparlantes del Nuevo Mundo ascendan a
100.000, Canad entera contaba tan slo con 2.500 colonos franceses, menos de los que
haba ya en las pocas islas azucareras que posea Francia en las Indias Occidentales.
En 1624, los holandeses intentaron conquistar las colonias portuguesas de Brasil, pero
tras dos dcadas de luchas intermitentes fueron expulsados por los mismos colonos portugueses, con un poco de ayuda de la madre patria. Los holandeses conservaron slo Surinam
y unas pocas islas del Caribe. El mismo ao en que los holandeses empezaron su conquista
del Brasil, otro grupo de colonos holandeses fund la ciudad de Nueva Amsterdam en el
extremo sur de la isla de Manhattan. Reclamaron todo el valle del Hudson y los alrededores, fundaron Fort Orange (Albany) y distribuyeron la tierra segn el sistema de propiedad
de patrono entre familias como los Rensselaer y los Roosevelt.
El comercio martimo constitua sin duda el sector ms importante del comercio internacional, pero el comercio terrestre, en especial el trfico fluvial, no era desdeable. El comercio local lo utilizaba con frecuencia, y la mayor parte de las mercancas, incluso en el
comercio internacional, iniciaban su viaje en carreta, a lomos de animales o en barcazas ro
abajo. El cobre de Hungra, por ejemplo, llegaba al mercado de Amberes (y ms tarde a
Amsterdam) yendo primero en carro hasta los ros polacos y desde all en barcazas hasta
Danzig, donde se transbordaba a travs del Bltico y el mar del Norte. La plata de Europa
Central y del Tirol segua itinerarios similares, ya fuera hacia el Bltico, el Mediterrneo o
el oeste. Los ros Rin, Main y Neckar constituyeron importantes arterias para la exportacin de metales y ferretera (cuchillos, herramientas, juguetes) del sur de Alemania y Renania, al igual que los ros franceses.
Los metales y algunos tejidos de lujo podan soportar el gasto (y el desgaste) que suponan los largos viajes por tierra. Pocas mercancas podan hacerlo, a no ser que fueran autopropulsadas, como era el caso del ganado. Aunque la mayor parte de la tierra til de Europa
se dedicaba cada vez ms al cultivo para alimentar a su creciente poblacin, Dinamarca,
Hungra y Escocia tenan vastos prados abiertos, en los que pastaban rebaos de ganado
bovino. Los traslados anuales de ganado, precursores de los del Oeste americano del siglo XIX, lo llevaban a rediles de engorde y mercados de las ciudades del norte de Alemania
y los Pases Bajos, al sur de Alemania y norte de Italia, y a Inglaterra.
El carcter de las mercancas objeto del comercio a distancia cambi algo en los siglos XVI y XVII. En la Alta Edad Media haban consistido principalmente en objetos de lujo
para la gente acomodada. Ms tarde, con el crecimiento de las ciudades, cada vez haba
ms artculos de uso cotidiano. En el siglo XVI, una gran parte de los bienes que se movan
en el mercado internacional eran productos como grano, madera, pescado, vino, sal, metales, materias primas textiles y pao. A finales del siglo XVII la mitad de las importaciones
inglesas, en volumen, consistan en madera, y ms de la mitad de las exportaciones, tambin en volumen, en carbn, aunque las de pao eran mucho ms valiosas. El comercio de
productos voluminosos se hizo posible principalmente gracias a las mejoras en el diseo y

5. Segunda logstica de Europa

145

la construccin de los barcos, lo que baj los costes de transporte. A ello contribuy tambin la reduccin de los riesgos, tanto naturales como ocasionados por el hombre, de los
viajes por mar, gracias a mejoras tcnicas de navegacin y a la accin de armadas que perseguan a los piratas, respectivamente.
En el comercio intercontinental, la situacin se corresponda ms de cerca con el modelo antiguo, aunque incluso aqu, los cambios tuvieron lugar en el siglo XVII y sobre todo en
el XVIII. El comercio de la pimienta, un lujo a comienzos del siglo XVI, fue asimilndose
poco a poco al de otros productos ms corrientes. Como la importancia de los metales preciosos decreci durante la siguiente centuria y otros pases adquirieron colonias en el hemisferio occidental, el azcar, el tabaco, las pieles e incluso la madera alcanzaron cada vez
ms preponderancia entre las importaciones europeas. Las exportaciones a las colonias, por
su parte, consistan principalmente en bienes manufacturados; stos no eran voluminosos,
pero el espacio sobrante disponible se llenaba en parte con emigrantes. La situacin del comercio oriental era muy distinta. Desde los comienzos de los contactos directos, los europeos haban tenido dificultad en encontrar mercancas para intercambiar por especias y
otros productos. Por esta razn, gran parte del comercio europeo era en realidad pillaje.
Donde no era posible o factible el saqueo, los asiticos aceptaban armas de fuego y municiones, pero generalmente pedan oro y plata, que acumulaban o convertan en joyas. Asia,
en realidad, era un pozo sin fondo para los metales monetarios europeos. Hasta que Inglaterra no conquist India en el siglo XVIII no se invirti la balanza.
Una rama muy especial del comercio trataba con seres humanos: el trfico de esclavos.
Aunque entre los mayores compradores de esclavos se encontraban las colonias espaolas,
los propios espaoles bsicamente no se ocupaban del trfico; lo cedan mediante contratos
o asientos 3 a los comerciantes de otras naciones, estando dominado al principio por los
portugueses y ms tarde, a su vez, por los holandeses, los franceses y los ingleses. Normalmente, el trfico era de naturaleza triangular. Un barco europeo llevando armas de fuego,
cuchillos, objetos de metal, abalorios y baratijas similares, telas de alegres colores, y licores navegaba rumbo a la costa occidental de frica, donde intercambiaba su cargamento
con algn caudillo local africano por esclavos, ya fueran stos cautivos de guerra o miembros del propio pueblo del jefe. Cuando el traficante de esclavos haba cargado tantos africanos encadenados y con grilletes como el barco poda llevar, se diriga a las Indias Occidentales o a la tierra continental de Amrica del Norte o del Sur y all intercambiaba su
carga humana por azcar, tabaco u otros productos del hemisferio occidental, con los que
volva a Europa. Aunque la tasa de mortalidad por enfermedad y otras causas en el traslado
de esclavos era terriblemente alta (a menudo el 50% y a veces ms), los beneficios de este
trfico eran extraordinarios. Los gobiernos europeos no tomaron medidas efectivas para
prohibirlo hasta el siglo XIX.
La organizacin del comercio variaba de un pas a otro y de acuerdo con la naturaleza
de la mercanca. El comercio intraeuropeo hered la refinada y compleja organizacin desarrollada por los mercaderes italianos en la Baja Edad Media. En el siglo XV podan encontrarse colonias de mercaderes italianos en los principales centros comerciales: Ginebra,
Lyon, Barcelona, Sevilla, Londres, Brujas y, especialmente, Amberes, que en la primera
mitad del siglo XVI se convirti en el centro distribuidor ms importante del mundo. Los
mercaderes del pas, as como los extranjeros, aprendieron las tcnicas de negocio italianas,
como la contabilidad de doble entrada y la utilizacin del crdito, y de hecho las aprendie-

146

Historia econmica mundial

ron tan bien que hacia la primera mitad del siglo XVI los italianos haban perdido su predominio. La dinasta financiera ms importante del siglo XVI fue la familia Fugger, con sus
oficinas principales en Augsburgo, al sur de Alemania.
El primer Fugger histricamente conocido fue un tejedor. Algunos de sus descendientes
se convirtieron en fabricantes-mercaderes de la industria de la lana, dedicndose al cabo
del tiempo al comercio de seda y especias al por mayor con un almacn en Venecia. A finales del siglo XV, los encontramos activamente ocupados en financiar a los emperadores sacro romanos, a consecuencia de lo cual obtuvieron el control de la produccin de plata y
cobre del Tirol y de las minas de cobre de Hungra. Con Jacobo Fugger II (1459-1525) la
compaa de la familia tena sucursales en varias ciudades alemanas y en Hungra, Polonia,
Italia, Espaa, Lisboa, Londres y Amberes (figura 5.6). Desde Lisboa y Amberes controlaban en gran parte la distribucin de las especias en la India. Tambin aceptaban depsitos,
negociaban a gran escala con letras de cambio y financiaban en gran medida a los monarcas de Espaa y Portugal negocio que finalmente les llevara a la ruina.
Los Fugger fueron los mercaderes ms importantes del siglo XVI a Jacobo II le llamaron un prncipe entre los mercaderes, pero hubo muchos otros, en Italia y en los Pases

Figura 5.6 Jacobo Fugger II, el Rico.


Aqu se muestra a Fugger en su negocio con su administrador, Matas Schwartz. Los grandes volmenes que estn tras
l ostentan etiquetas con los nombres de las ciudades con las que haca negocios: Venecia, Croacia, Miln, Innsbruck,
Nuremberg, Lisboa, etc. (Braunschweigisches Landesmuseum fur Geschichte und Volkstum. Reproduccin autorizada.)

5. Segunda logstica de Europa

147

Bajos, as como en Alemania, que lo fueron aunque no tanto. Incluso Espaa tuvo algunas
notables dinastas de mercaderes. El tipo de organizacin que preferan era la sociedad, formalizada normalmente con contratos por escrito que especificaban los derechos y las obligaciones de cada socio. Por medio de la correspondencia entre socios o agentes separados
por grandes distancias se mantenan al corriente de la evolucin tanto poltica como econmica en todas las partes de Europa y ms all. Se deca que el gobierno de la reina Isabel
era el mejor informado de Europa gracias a su agente financiero en Amberes, el mercader
sir Thomas Gresham. Los boletines mercantiles fueron los precursores de las grandes agencias de noticias o servicios por cable de hoy.
La organizacin comercial en Inglaterra, un pas perifrico en el siglo XV, mostraba una
forma ms primitiva que las economas del continente, ms desarrolladas; pero hizo rpidos progresos y hacia finales del siglo XVII era una de las ms avanzadas. En la Edad Media, el comercio de la lana en bruto, la exportacin ms importante con diferencia, estaba
en manos de los Mercaderes de la Lonja [Merchants of the Staple], una compaa regulada
que funcionaba de forma parecida a un gremio. No haba capital social; cada mercader comerciaba por su cuenta (y por la de sus socios, si los tena), pero tenan una sede central y
un almacn (la Lonja) y obedecan un conjunto de reglas comunes. Aunque ya en decadencia, el mercado de la lana sigui siendo importante durante el siglo XVI; la Lonja, donde se
gravaba la lana y se venda a los mercaderes extranjeros, estaba localizada en Calais, posesin inglesa hasta 1558. El lugar preeminente de la Lonja pasaron a ocuparlo los Mercaderes Aventureros [Merchants Adventurers], otra compaa regulada; sta llevaba el comercio
de los paos de lana. (Algunos mercaderes eran miembros de ambas compaas.) Establecieron su Lonja en Amberes, contribuyendo en gran medida al crecimiento de aquel mercado, y a cambio obtubieron ciertos privilegios. En 1564, la compaa recibi una carta real
que le confera el monopolio legal para la exportacin de pao a los Pases Bajos y Alemania, los mercados ms importantes.
En la segunda mitad del siglo XVI, los ingleses crearon un buen nmero de otras compaas con cartas de monopolio comercial: la Compaa de Moscovia (1555), producto de la
expedicin Willoughby-Chancellor; la Compaa Espaola (1577), la Compaa del Este
(Bltico) (1579), la Compaa de Levante (Turqua) (1583), la primera de varias compaas
africanas en 1585, la Compaa de las Indias Orientales (1600), y una Compaa Francesa
(1611). El establecimiento de compaas especiales para el comercio con Francia, Espaa y
el Bltico, en particular, indica dos cosas: la pequea cantidad de comercio directo entre
Inglaterra y esos pases antes de la existencia de las compaas (y seguramente tambin
despus), y la medida en que tal comercio, si exista, estaba en manos de los holandeses y
otros mercaderes. Resulta significativo que los holandeses no vieran la necesidad de tales
preocupaciones monopolizadoras, salvo por lo que respecta al comercio extraeuropeo.
Algunas de estas compaas adoptaron la forma regulada, pero otras se convirtieron en
sociedades annimas, esto es, reunan las aportaciones de capital de los miembros y las
ponan bajo una direccin comn. Esto se hizo para el comercio a larga distancia, en el
que los riesgos y el capital requerido para habilitar un solo viaje exceda de las cantidades que
uno o varios individuos estaban dispuestos a asumir o proporcionar. Las compaas de
Moscovia y de Levante fueron las primeras formadas sobre una base de capital social, pero
a medida que se desarrollaron las relaciones comerciales y se hicieron ms estables, se convirtieron en compaas reguladas. La Compaa de Moscovia, comerciando a travs del

148

Historia econmica mundial

puerto de Arcngel, manej la mayor parte del comercio de Europa Occidental con el norte
de Rusia hasta que el zar retir sus privilegios a favor de los holandeses en 1649. La Compaa de las Indias Orientales tambin adopt la forma de capital social. Al principio, cada
viaje anual era una empresa arriesgada distinta, que poda tener diferentes grupos de accionistas de ao en ao. Con el tiempo se hizo necesario establecer instalaciones permanentes
en India y supervisar continuamente sus asuntos, por lo que la compaa adopt un tipo de
organizacin permanente en la cual un accionista poda retirarse solamente vendiendo sus
acciones a otro inversor. La Compaa Holandesa de las Indias Orientales adopt el tipo
permanente ya en 1612.
La existencia de un nico centro distribuidor importante en el noroeste de Europa primero Brujas, luego Amberes, despus Amsterdam, cada uno ms grande y ms impresionante que el anterior es doblemente significativa. Primero, su mera existencia, en contraposicin a las ferias peridicas de la Edad Media, evidencia el crecimiento en tamao de
los mercados y de la produccin orientada hacia ellos. Pero el hecho de que slo hubiera
uno en cada momento, y que cuando uno surga otro declinara, indica los lmites de su desarrollo. Es cierto que haba otros emporios de cierta importancia Londres, Hamburgo y
otras ciudades hanseticas, Copenhague, Run y otras, pero ninguna posea la gama
completa de servicios financieros y comerciales de la gran metrpolis. Las razones de esto
estn relacionadas con la limitada extensin de los mercados y la naturaleza de bien pblico de la informacin sobre transacciones comerciales y, sobre todo, financieras. Cuando
el volumen total de movimiento comercial o financiero es relativamente pequeo, resulta
ms barato concentrarlos en un solo lugar.
La organizacin del centro distribuidor era ya bastante compleja al inicio del siglo XV en
Brujas, y todava lo fue ms cuando se traslad a Amberes y Amsterdam. El primer requisito es una bolsa o mercado (figura 5.7). (La palabra moderna bolsa y sus equivalentes en
otras lenguas burse, bourse, brse, borsa, para significar un mercado organizado o regulado para el comercio de mercancas o instrumentos financieros, procede de la sala de
reuniones de los mercaderes de Brujas, que se identificaba por un cartel que mostraba tres
bolsas de dinero.) Por regla general, los productos que se mostraban no se intercambiaban
en el acto; eran meras muestras que se inspeccionaban para ver la calidad. Despus se realizaban los pedidos y los bienes se mandaban desde los almacenes. El uso del crdito estaba
extendido y la mayora de los pagos se hacan con instrumentos financieros, como la letra
de cambio, o por traspaso a los bancos, en lugar de en efectivo. Los bancos eran en su mayor parte negocios privados entre otros, de muchas firmas mercantiles, como los Fugger,
que tambin se dedicaron al negocio bancario hasta que se fund el famoso Amsterdamsche Wisselbank, o Banco de Amsterdam, en 1609. ste era un banco pblico fundado
bajo los auspicios de la propia ciudad. Era tambin un banco de intercambio, ms que de
emisin y descuento. Los fondos podan depositarse all y ser transferidos de una cuenta a
otra por medio de registros en los libros; pero el banco no emita billetes ni haca prstamos
a mercaderes descontndoles papel comercial. Su principal funcin, que realizaba a satisfaccin, consista en proporcionar medios de pago estables y fiables a todos los mercaderes
holandeses y extranjeros que all acudan, as como a la ciudad.
El rgimen del comercio colonial difera notablemente del intraeuropeo. El comercio de
especias del Imperio portugus era un monopolio de la Corona; la armada portuguesa haca
las veces de flota mercante y todas las especias tenan que ser vendidas a travs de la Casa

5. Segunda logstica de Europa

149

Figura 5.7 La Bolsa de Amsterdam.


Este cuadro de Emmanuel de Witte muestra el patio interior de la Bolsa de Amsterdam. (Del prstamo De Witte. Fundacin Willem van der Vorn, Museo Boymans-van Beuningen, Rotterdam.)

da India en Lisboa. A los marinos portugueses se les permita traer otras mercancas, como
posesiones personales, que podan vender despus prctica que llev a sobrecargar peligrosamente algunos barcos en el viaje de vuelta, pero, estrictamente hablando, no exista
el comercio entre Portugal y Oriente a excepcin del organizado y controlado por el Estado.
Ms all del cabo de Buena Esperanza, sin embargo, la situacin era diferente. All los
mercaderes portugueses tomaban parte en el mercado del pas (entre puertos del ocano
ndico, Indonesia, e incluso en China y Japn) en competencia con los mercaderes musul-

150

Historia econmica mundial

manes, hindes y chinos. Durante un tiempo, como resultado de la prohibicin del comercio directo con Japn impuesta por el emperador chino, tuvieron el virtual monopolio del
comercio entre los dos pases. En el comercio de especias, Goa era el extremo oriental,
como Lisboa era el occidental. Las especias, de las cuales la pimienta era cuantitativamente
la ms importante, se compraban en los mercados de todo el ocano ndico y en las islas de
las Especias y se llevaban a Goa para ser cargadas en barcos con destino a Portugal bajo la
vigilancia de los funcionarios reales. Como Portugal produca pocos bienes de inters para
los mercados orientales, los cargamentos de ida consistan sobre todo en lingotes de oro y
plata, junto con armas de fuego y municiones. En conjunto, aunque el comercio de las especias fue lucrativo para el gobierno, contribuy poco a desarrollar o fortalecer la propia
economa de Portugal.
El comercio entre Espaa y sus colonias era similar. En teora, el comercio con las colonias era monopolio de la Corona de Castilla, pero a efectos prcticos el gobierno lo traspas a la Casa de Contratacin 4, una organizacin gremial ubicada en Sevilla que operaba
bajo la vigilancia de inspectores del gobierno. Todos los barcos que cubran la ruta entre
Espaa y las colonias salan en convoyes que, en su organizacin final, zarpaban de Sevilla
en dos contingentes, en la primavera y final del verano, pasaban el invierno en las colonias
y volvan como una sola flota a la primavera siguiente. La razn oficial para utilizar el sistema de convoy era proteger la carga de lingotes de los corsarios y, en tiempos de guerra,
de los enemigos; pero tambin era un medio cmodo, aunque ineficaz, de intentar prevenir
el comercio de contrabando. Es imposible determinar cunto contrabando se daba en realidad, pero debi de ser sustancial a la vista de la exigua cantidad de exportaciones legales.
Aunque haba fluctuaciones, el promedio de barcos en cada convoy anual durante la segunda mitad del siglo XVI fue de slo ochenta, una pequea parte del nmero que ocupaba el
comercio en el Bltico, por ejemplo. En aquella poca, la poblacin europea en el Nuevo
Mundo superaba las 100.000 personas. Aunque eran, en gran medida, autosuficientes en
trminos de abastecimiento de alimentos, todava solicitaban vinos europeos y aceite de
oliva, por no hablar de productos manufacturados, como paos, armas de fuego, herramientas y otros objetos de ferretera. Se ha estimado que aproximadamente la mitad de todas las
importaciones de lingotes en Sevilla eran necesarias para comprar los cargamentos de vuelta, con un 10% adicional ms o menos absorbido por el embarque y otros servicios comerciales. La Corona, por su parte, exiga el quinto real 5 de todas las importaciones de lingotes, pero, sumando ste a otros impuestos, en realidad reclamaba alrededor de un 40% del
total. Como en el caso de Portugal, el fabuloso imperio de Espaa hizo poco por favorecer
el desarrollo de su propia economa y, como resultado de polticas de gobierno miopes, de
hecho lo lastraron. A continuacin consideraremos esas polticas.

6.

Nacionalismo e imperialismo
econmicos

Las polticas econmicas de las naciones-estado en el perodo de la segunda logstica de


Europa tenan un doble propsito: construir una potencia econmica para fortalecer el Estado y usar el poder de ste para promover el crecimiento econmico y enriquecer a la nacin. Segn palabras de sir Josiah Child, mercader y poltico britnico de finales del siglo XVII, beneficio y poder deberan considerarse conjuntamente. No obstante, por
encima de todo, los estados buscaban obtener ingresos para mantener su creciente poder
militar, y con frecuencia esta necesidad les llev a promulgar polticas que fueron en detrimento de actividades verdaderamente productivas.
Para perseguir sus objetivos, los que elaboraban las polticas tenan que enfrentarse con
los deseos contrapuestos tanto de sus propios sbditos como de las naciones-estado rivales.
En los tiempos medievales, los municipios y otras unidades de gobierno locales haban posedo un amplio poder de control y regulacin econmicos. Imponan peajes y aranceles
sobre los bienes que entraban y salan de sus jurisdicciones. Los gremios locales de mercaderes y artesanos fijaban los salarios y los precios, y, por otra parte, regulaban las condiciones de trabajo. Las polticas de nacionalismo econmico representaban un traspaso de esas
funciones del nivel local al nivel nacional, en un intento del gobierno central por unificar el
Estado tanto econmica como polticamente.
Al mismo tiempo que buscaban imponer una unidad econmica y poltica a sus sbditos, los soberanos de Europa competan agresivamente entre s por extender su territorio y
controlar sus posesiones y su comercio de ultramar. Lo hacan en parte para hacer a sus
pases ms autosuficientes en tiempos de guerra, pero el mero intento de ganar ms territorio
o comercio a expensas de otros a menudo llevaba precisamente a ella. De este modo, el nacionalismo econmico agrav los antagonismos que haban engendrado las diferencias religiosas y las rivalidades dinsticas entre los soberanos de Europa.

152

1.

Historia econmica mundial

Mercantilismo: un trmino incorrecto

Adam Smith, filsofo escocs de la Ilustracin y fundador de la ciencia econmica moderna, describi las polticas econmicas de su tiempo (y de siglos anteriores) con un nico ttulo: el sistema mercantil. Desde su punto de vista, estas polticas eran perversas porque interferan con la libertad natural de los individuos y daban lugar a lo que los modernos
economistas llaman mala distribucin de recursos. Aunque las conden por insensatas e injustas, intent sistematizarlas de ah el trmino de sistema mercantil, en parte, al menos,
para poner de relieve su absurdidad. Para ello, se inspir principalmente en ejemplos britnicos, declar que las polticas eran concebidas por los mercaderes e impuestas subrepticiamente a los soberanos y gobernantes que ignoraban los asuntos econmicos. Igual que los
mercaderes se enriquecen en la medida que sus ingresos exceden a sus gastos, las naciones,
argumentaban ellos (segn la construccin de Smith), se enriqueceran siempre que vendieran
ms a los extranjeros de lo que ellas compraban fuera, considerando la diferencia, o la balanza comercial, en oro y plata. De ah que favorecieran las polticas que estimulaban las exportaciones y penalizaban las importaciones (todo lo cual favoreca sus propios intereses privados), para crear una balanza comercial favorable para el conjunto de la nacin.
Durante ms de un siglo despus de que Smith publicara su histrica Inquiry into The
Nature and Causes of The Wealth of Nations [Investigacin sobre la naturaleza y causas de
la riqueza de las naciones], en 1776, el trmino sistema mercantil tuvo una connotacin
peyorativa. En la ltima parte del siglo XIX, sin embargo, un buen nmero de historiadores
y economistas alemanes, entre los que destaca Gustav von Schmoller, invirtieron por completo este concepto. Para ellos, nacionalistas y patriotas que vivan el despertar de la unificacin de Alemania bajo la hegemona de Prusia, el merkantilismus (mercantilismo) era sobre todo una poltica de construccin del Estado (Staatsbildung) llevada a cabo por
prudentes y benvos gobernantes, de los que Federico el Grande era el mejor ejemplo. En
palabras de Schmoller, el mercantilismo en esencia no es ms que construccin de Estado,
no construir Estado en sentido estricto, sino construir Estado y economa nacional al mismo tiempo 1.
Eruditos posteriores intentaron armonizar y racionalizar estos dos conceptos divergentes, incluso antagnicos. De este modo, se pueden encontrar en libros de texto definiciones
del mercantilismo tales como las teoras o el sistema de poltica econmica caracterstico de la Europa moderna o, de forma ms prudente, como un cuerpo tejido libremente
de ideas y prcticas que prevalecieron en los pases de Europa Occidental y sus colonias de
ultramar desde ms o menos 1500 hasta quiz 1800 2. En vista de la generalizacin de estos conceptos errneos y estas simplificaciones excesivas, difcilmente puede darse demasiada importancia al hecho de que el precioso y pequeo sistema subyacente a la poltica
econmica no fuera ms que la necesidad de obtener ingresos por parte de gobiernos con
presiones financieras, o que los apuntalamientos tericos de la poltica econmica fueran
notablemente dbiles, cuando no inexistentes; en verdad no haba un consenso general ni
en la teora ni en la poltica.
Haba, sin lugar a dudas, algunos temas o elementos de poltica econmica comunes, resultado de la similitud de necesidades y circunstancias de las autoridades que elaboraban la
poltica; es decir, los dirigentes o las clases dirigentes reales. Estos temas se esbozarn ms
adelante. Pero igual de importantes eran las diferencias ocasionadas por las distintas cir-

6. Nacionalismo e imperialismo econmicos

153

cunstancias y en especial por la diferente naturaleza y composicin de las clases dirigentes.


Estas diferencias se tratan aqu brevemente, y se elaboran con ms detenimiento en los siguientes apartados.
A pesar de las similitudes, cada nacin tena una poltica econmica particular derivada
de las peculiaridades de las tradiciones locales y nacionales, las circunstancias geogrficas
y, lo que es ms importante, el carcter del propio Estado. Los que abogaban por un nacionalismo econmico proclamaban que sus polticas eran concebidas para beneficiar al Estado. Pero, qu era el Estado? Iba desde la monarqua absoluta, como la de Luis XIV y la
mayora de las otras potencias continentales, a las repblicas burguesas de Alemania, Suiza
y las ciudades hanseticas. En ningn caso, todos, o siquiera una mayora de los habitantes,
participaban en el proceso de gobierno. Puesto que el nacionalismo de las primitivas naciones-estado descansaba en una base de clase, no popular, la clave de las diferencias nacionales en poltica econmica debera buscarse en la diversa composicin e intereses de las clases dirigentes.
En Francia y otras monarquas absolutas, los deseos del soberano estaban por encima de
todo. Aunque pocos monarcas absolutos comprendan o saban evaluar los asuntos econmicos, estaban acostumbrados a que sus rdenes fueran obedecidas. La administracin diaria de los asuntos la llevaban a cabo ministros y funcionarios menores que apenas tenan
ms conocimiento de los problemas de la tecnologa industrial o las empresas comerciales,
y que reflejaban las opiniones y actitudes de su seor. Los complejos reglamentos para el
funcionamiento de la industria y el comercio aadan coste y frustracin en los negocios y
fomentaban el desinters. En las cuestiones importantes no era raro que los monarcas absolutos sacrificaran el bienestar econmico de sus sbditos y los cimientos econmicos de su
propio poder a causa de la ignorancia o la indiferencia. De este modo, a pesar de su gran
imperio, el gobierno de Espaa gastaba siempre ms de lo que ingresaba, maniataba a sus
mercaderes y su poder decaa sin parar. Ni siquiera la Francia de Luis XIV, la nacin ms
poblada y poderosa de Europa, fue capaz de soportar la continua sangra de su riqueza en
pos de la consecucin de las ambiciones territoriales del rey y el mantenimiento de su corte. Cuando ste muri, Francia se hallaba al borde de la bancarrota.
Las Provincias Unidas, gobernadas por y para los ricos mercaderes que controlaban las
principales ciudades, siguieron una poltica econmica ms racional. Al vivir principalmente del comercio, no se podan permitir las polticas restrictivas y proteccionistas de sus vecinos ms grandes. Establecieron en su interior el libre comercio, recibiendo de buen grado
en sus puertos y lonjas a los mercaderes de todas las naciones. En el imperio holands, en
cambio, el monopolio de los comerciantes holandeses fue absoluto.
Inglaterra estaba ms o menos en una posicin intermedia dentro de este espectro. La
aristocracia terrateniente estableca lazos matrimoniales con miembros de familias comerciantes poderosas, as como con abogados y funcionarios relacionados con el mundo mercantil; y desde haca tiempo grandes mercaderes desempeaban un papel destacado en el
gobierno y la poltica. Tras la revolucin de 1688-1689, sus representantes en el Parlamento asumieron el mximo poder del Estado. Las leyes y los reglamentos que elaboraron concernientes a la economa reflejaban un equilibrio de intereses, al satisfacer a terratenientes
y agricultores, a la vez que fomentaban los productos manufacturados nacionales y prestaban apoyo a los intereses de la marina mercante y del comercio.

154

2.

Historia econmica mundial

Los elementos comunes

En la Edad Media, la mayora de los seores feudales, especialmente los soberanos, posean
arcas de guerra, que literalmente eran eso: enormes arcas blindadas en las que acumulaban monedas y lingotes para financiar hostilidades, previstas o inesperadas. En el siglo XVI,
los mtodos de financiacin del gobierno eran algo ms refinados, pero la preocupacin
por la abundancia de reservas de oro y plata segua presente. Esto origin una forma rudimentaria de poltica econmica, conocida como bullonismo; el intento de acumular dentro de un pas tanto oro y plata como fuera posible, y prohibir expresamente su exportacin, bajo pena de muerte. Los vanos intentos de Espaa de administrar con moderacin su
tesoro del Nuevo Mundo son el ejemplo ms claro de esta poltica, pero la mayora de las
naciones-estado posea una legislacin similar.
Dado que pocos pases europeos posean minas que produjeran oro y plata (y aquellos
que las tenan, principalmente en el centro de Europa, se vieron forzados a cerrar por el
aluvin de metal espaol de mediados del siglo XVII), el objetivo primordial de las exploraciones y las colonizaciones fue la adquisicin de colonias que las poseyeran. Una vez ms,
la abundancia espaola era el modelo a seguir. Las colonias de Francia, Inglaterra y Holanda producan poco oro o plata, as que el nico modo de obtener suministros de metales
preciosos para esos pases (aparte de la conquista y la piratera, a la que tambin recurrieron) era a travs del comercio.
De acuerdo con esto, segn seal Adam Smith, los mercaderes se permitieron influir
en los consejos de Estado, y fueron ellos los que concibieron el razonamiento de una balanza comercial favorable. De una forma ideal, de acuerdo con esta teora, un pas slo deba
vender y no comprar nada de fuera de sus fronteras. En la prctica, sin embargo, esto es
claramente imposible, y se plante la cuestin: Qu debe exportarse y qu importarse?
A causa de la enorme incidencia de las malas cosechas y las peridicas pocas de escasez, los
gobiernos buscaban abundante abastecimiento de grano y otros alimentos en el interior,
prohibiendo generalmente su exportacin. Al mismo tiempo, fomentaban los productos
manufacturados no slo para tener algo que vender en el extranjero, sino tambin para aumentar su autosuficiencia ampliando la gama de su propia produccin.
Para fomentar la produccin nacional no se admita la entrada de productos manufacturados extranjeros o se forzaba a pagar elevados aranceles, aunque stos tambin eran una
fuente de ingresos. Se alentaba, asimismo, la fabricacin nacional con la concesin de monopolios y con subvenciones a las exportaciones. Cuando el pas no dispona de las materias primas necesarias, stas podan importarse sin tener que pagar impuestos de importacin, en contraposicin a la poltica general proteccionista. Las leyes suntuarias (leyes
reguladoras del consumo) intentaban restringir el consumo de mercancas extranjeras y
promover el de los productos nacionales.
La posesin de una gran marina mercante se valoraba porque obtena dinero de los extranjeros a cambio de los servicios navales y fomentaba las exportaciones nacionales proporcionando, al menos en teora, un transporte barato (figura 6.1). Adems, dado que la
principal diferencia entre un buque mercante y uno de guerra era el nmero de caones que
llevaba, una gran flota mercante se poda convertir en armada en caso de guerra. La mayora de las naciones tena leyes de navegacin que procuraban restringir el transporte de
importaciones y exportaciones a los barcos propios, y que en otros aspectos promovan la

6. Nacionalismo e imperialismo econmicos

155

Figura 6.1 El muelle de Amsterdam.


En el siglo XVII, la flota mercante holandesa era la envidia de Europa, y Amsterdam, su puerto principal. Este cuadro
contemporneo, de Jacob van Ruisdael, muestra el ajetreado puerto en accin. (Los barcos pequeos en primer plano
son barcazas, que pasaban la mercanca de unos barcos a otros ms grandes anclados en el puerto exterior.) (Copyright,
The Frick Collection, Nueva York.)

marina mercante. Los gobiernos fomentaban, asimismo, las flotas pesqueras como un medio para formar marinos e incentivar la industria de la construccin de barcos, adems de
hacer a la nacin ms autosuficiente en cuanto al abastecimiento de alimentos y proporcionar productos para la exportacin. Las grandes flotas pesqueras de arenques de los holandeses constituyen un excelente ejemplo. La importancia que se otorgaba a las marinas mercantes obedeca en ltimo trmino a la nocin de que exista un volumen de comercio
internacional fijo y definitivo. Segn Colbert, el principal ministro de Luis XIV, el comercio total de Europa lo efectuaban 20.000 barcos, de los cuales ms de tres cuartas partes
pertenecan a los holandeses. Colbert argumentaba que Francia poda aumentar su participacin con slo hacer disminuir la de los holandeses, objetivo que estaba dispuesto a conseguir por medio de la guerra.
Los tericos de todas las naciones subrayaban la importancia de las posesiones coloniales como un elemento de riqueza y poder nacional. Aun cuando las colonias no tuvieran

156

Historia econmica mundial

minas de oro y plata, podan producir bienes inexistentes en la metrpoli que podan utilizarse en ella o venderse en el extranjero. Las especias de las Indias, el azcar y el ron de
Brasil y las Indias Occidentales, y el tabaco de Virginia servan para tales propsitos.
stas eran algunas nociones concernientes a la poltica econmica habituales en los siglos XVI y XVII. Normalmente no tenan una definicin tan clara y sencilla y nunca gozaron
de adhesin universal; mucho menos constituyeron una teora o sistema para guiar las
acciones de los gobernantes. En la prctica, la legislacin y otras intervenciones de los gobiernos en la esfera econmica consistan en una serie de medidas que solan carecer de rigor econmico y que con frecuencia producan resultados perjudiciales no deseados, como
muestra el siguiente examen.

3.

Espaa y la Amrica espaola

En el siglo XVI, Espaa era envidia y azote de las coronas de Europa. Como resultado de
alianzas matrimoniales dinsticas, su rey Carlos I (1516-1556) no slo hered el reino
de Espaa (en realidad, los reinos independientes de Aragn y Castilla), sino tambin los dominios de los Habsburgo en Europa Central, los Pases Bajos y el Franco Condado. Por
otra parte, el reino de Aragn inclua Cerdea, Sicilia y toda Italia al sur de Roma, y el
de Castilla aportaba el recin descubierto, todava por conquistar, imperio de Amrica.
En 1519, Carlos se convirti en el Sacro Emperador Romano Carlos V.
Este formidable imperio poltico pareca descansar tambin en slidas bases econmicas. Aunque los recursos agrcolas espaoles no eran los mejores, haban heredado el elaborado sistema rabe de horticultura en Valencia y Andaluca, y la lana del ganado merino
era muy cotizada en toda Europa. Tambin posea algunas industrias florecientes, entre las
que destacan las del pao y el hierro. Las posesiones de Carlos en los Pases Bajos presuman de ser las ms avanzadas en agricultura y de tener las industrias ms prsperas de Europa. Los dominios de los Habsburgo en Europa Central contenan, adems de sus recursos
agrcolas, importantes yacimientos de minerales, como podan ser hierro, plomo, cobre,
estao y plata. De forma espectacular, el oro y la plata de su imperio del Nuevo Mundo
empezaron a fluir hacia Espaa en grandes cantidades en la dcada de 1530, flujo que fue
aumentando sus cotas de manera constante hasta la ltima dcada del siglo, para decaer
en el XVII.
A pesar de estas circunstancias favorables, la economa espaola no logr progresar de
hecho, retrocedi a partir ms o menos de la mitad del siglo y el pueblo espaol pag el
precio en forma de menor nivel de vida, aumento de la incidencia del hambre y la peste,
y, por ltimo, en el siglo XVII, despoblacin. Aunque se han aducido muchos factores para
explicar la decadencia de Espaa, las ambiciones exorbitantes de sus soberanos y la miopa y contumacia de sus polticas econmicas fueron responsables de ello en gran medida.
Carlos V consideraba su misin reunificar la Europa cristiana (figura 6.2). Con este fin
luch contra los turcos en el Mediterrneo y en Hungra, combati a los rebeldes prncipes
protestantes de Alemania y contendi con los Valois, reyes de Francia, que tenan ambiciones territoriales en Italia y los Pases Bajos y se sentan amenazados por los dominios de
los Habsburgo que les rodeaban. Incapaz de mantener un xito constante en ninguno de estos
frentes, abdic del trono de Espaa en 1556, cansado y quebrantado. Haba anhelado pasar

6. Nacionalismo e imperialismo econmicos

157

Figura 6.2 El imperio de Carlos V.

sus posesiones intactas a su hijo Felipe pero su hermano Fernando consigui arrebatarle las
tierras de los Habsburgo en Europa Central, as como el ttulo de Sacro Emperador Romano tras la muerte de Carlos en 1558. Felipe II (1556-1598) continu con la mayor parte de
las cruzadas de su padre e incluso aadi Inglaterra a la lista de enemigos de Espaa, con
desastrosas consecuencias cuando la armada invencible de 1588 fue derrotada de forma
concluyente. Apenas pas un ao sin que las tropas espaolas entraran en guerra en algn
lugar de Europa, adems de llevar a cabo su tarea de conquistar y gobernar Amrica. Por
otra parte, adems de sus tendencias belicosas, los monarcas espaoles sentan debilidad
por la arquitectura monumental y las ceremonias de corte ostentosas.
Para financiar sus guerras y el notable dispendio, Carlos y Felipe se basaron, en primer
lugar, en el sistema tributario. A pesar de su relativa pobreza, el pueblo espaol del si-

158

Historia econmica mundial

glo XVII era el que pagaba ms impuestos de toda Europa. Adems, la incidencia de los impuestos era extremadamente desigual. Ya a finales del siglo XV, el 97% de las tierras en
Espaa pertenecan ms o menos al 2 o el 3% de las familias (incluida la Iglesia), y esta
disparidad aument durante el siglo XVI. Los grandes terratenientes, casi todos de sangre
noble (grandes, ttulos, hidalgos y caballeros) 3, adems de la propia familia real, estaban
exentos de pagar los impuestos directos; de este modo, la carga recaa sobre los menos capaces de pagar: los artesanos, los comerciantes y, especialmente, los campesinos.
La Corona obtuvo una fuente inesperada de ingresos con el descubrimiento del oro y la
plata de su imperio americano. Las importaciones anteriores a 1530 apenas fueron significativas, pero despus aumentaron de forma constante desde aproximadamente un milln de
ducados al ao en la dcada de 1540 a ms de ocho millones en la de 1590. (Las cifras se
refieren slo a las importaciones legales, sujetas a impuestos; las importaciones ilegales
debieron de alcanzar casi otro tanto.) Como se ha apuntado, el gobierno se quedaba con alrededor del 40% de las importaciones legales. Aun as, en los ltimos aos del reinado de
Felipe II la parte correspondiente a metales preciosos no llegaba al 20 o el 25% de sus ingresos totales.
Para empeorar las cosas, los ingresos totales raramente igualaban los enormes gastos del
gobierno. Esto forz a los monarcas a recurrir adems a una tercera fuente de financiacin:
el prstamo. (Tambin se haban servido de otros medios, como vender ttulos nobiliarios a
ricos comerciantes, pero esto supona sacrificar los ingresos fiscales que se podan obtener
durante largo tiempo a cambio de una nica ganancia monetaria.) El prstamo no era una
novedad para los monarcas espaoles, como tampoco para otros. Isabel y Fernando, por
ejemplo, ya se haban endeudado para financiar su exitosa guerra contra Granada; y, segn
la leyenda popular, Isabel empe sus joyas para financiar el viaje de Coln. Pero con Carlos y Felipe el dficit financiero se convirti en una prctica regular, como la adiccin a una
droga. De hecho, Carlos, al principio de su reinado, haba pedido prestadas inmensas sumas
a los Fugger y otros banqueros alemanes e italianos para sobornar a los electores que le
nombraron Sacro Emperador Romano. Los intereses de esas deudas, y de otras que contrajo,
aumentaron de forma continua. Los acreedores entre ellos, banqueros flamencos y espaoles, as como alemanes e italianos, e incluso algunos mercaderes y nobles obtuvieron contratos que estipulaban ingresos fiscales particulares o participaciones en los siguientes cargamentos de plata americana como garanta para sus prstamos. En 1544, dos tercios de los
ingresos anuales ordinarios estaban comprometidos para el pago de las deudas, y en 1552,
el gobierno suspendi todos los pagos de intereses. En 1557, la carga se haba hecho tan pesada que el gobierno se neg a pagar una parte sustancial de sus deudas, suceso denominado
a menudo bancarrota nacional. Sin embargo, los gobiernos, a diferencia de las empresas,
no se liquidan cuando quiebran. Lo que se hizo fue reorganizar las deudas a corto plazo
como obligaciones a largo plazo, reducir el principal y el tipo de inters, y comenzar el ciclo
de nuevo, pero siempre con condiciones ms onerosas para el prestatario. En ocho ocasiones
(en 1557, 1575, 1596, 1607, 1627, 1647, 1653 y 1680), los Habsburgo espaoles declararon
la bancarrota real. Las consecuencias fueron siempre las mismas: pnico financiero, la quiebra efectiva y la liquidacin de muchos banqueros y otros inversores, y la interrupcin de
las transacciones financieras y comerciales ordinarias.
La mala gestin financiera no era el nico modo en que el gobierno pona trabas a la
economa, aunque muchas de sus intervenciones estuvieran motivadas por necesidades fis-

6. Nacionalismo e imperialismo econmicos

159

cales. Ya se ha mencionado el favoritismo real en beneficio de la Mesta, el gremio de los


propietarios de ganado ovino (vase p. 131). Este favoritismo culmin en un decreto de
1501 que reservaba a perpetuidad para el pasto de las ovejas toda la tierra en donde haban
pastado siempre, sin tener en cuenta los deseos de los propietarios. Con tales medidas, el
gobierno sacrific los intereses de los agricultores y, en ltima instancia, de los consumidores, a cambio de un aumento en los impuestos sobre los privilegiados propietarios de ganado lanar.
Una medida similar fue la tomada por Fernando e Isabel en 1494 al crear el Consulado 4
de Burgos, un gremio mercantil, y conferirle el monopolio del comercio en la exportacin de
lana en bruto. Burgos, aunque era un mercado floreciente, estaba a ms de ciento cincuenta
kilmetros del puerto ms prximo. Toda la lana destinada a la exportacin, procedente de
cualquier parte de Espaa, tena que pasar por Burgos, transportndose desde all, en recua
de mulas, hasta Bilbao, donde se embarcaba hacia el norte de Europa. Los mercaderes de
Burgos obtuvieron de esta forma un monopolio colectivo del producto de exportacin ms
valioso de Espaa, a costa de los productores nacionales tanto como de los consumidores
del norte. El Consulado de Burgos sirvi adems como modelo para la Casa de Contratacin 5 instalada en Sevilla menos de una dcada despus para controlar el comercio con
Amrica. A lo largo de su reinado, Fernando e Isabel favorecieron la extensin del control
gremial, y por tanto del monopolio, para aumentar los ingresos fiscales. Sus sucesores, no
menos apurados financieramente, no hicieron nada para limitar ese control.
La ausencia de cualquier poltica econmica sistemtica de largo alcance queda ilustrada grficamente por la historia de dos de las ms importantes actividades econmicas de
Espaa: la produccin de cereal y la fabricacin de pao. La produccin de cereal, aun obstaculizada por los privilegios concedidos a la Mesta, prosper durante el primer tercio del
siglo XVI a consecuencia del aumento de poblacin y de una leve alza de precios provocados por la afluencia inicial de la riqueza americana. Al acelerarse la subida del precio, el
gobierno respondi a las quejas del consumidor imponiendo precios mximos en el grano
para hacer pan en 1539. Como los costes continuaron incrementndose, el resultado fue
que las tierras de labor se dedicaron a otros propsitos distintos del cultivo de grano, con
lo que la escasez del mismo se agudiz. Para contrarrestarla, el gobierno admiti grano extranjero, antes prohibido o sujeto a altos aranceles, libre de impuestos; sin embargo, esto
desanim todava ms a los cultivadores de cereal. Muchas tierras dejaron de producir por
completo, y Espaa se convirti en un importador habitual de grano.
La situacin de la industria del pao fue ms o menos la misma. A comienzos del siglo XVI Espaa exportaba pao de calidad a la vez que la lana en bruto. La expansin de la
demanda nacional y, en especial, la de las colonias en Amrica, elev tanto los costes como
los precios. La oferta no poda satisfacer la creciente demanda. En 1548, el pao extranjero
se admita libre de impuestos y en 1552 se prohibi la exportacin (excepto a las colonias)
del pao nacional. El resultado inmediato fue una severa recesin en la industria del pao.
La prohibicin de exportarlo se levant en 1555, pero para entonces la prdida de los mercados extranjeros y el aumento de los costes producido por la inflacin haban privado a
Espaa de su ventaja competitiva. Espaa sigui importando pao hasta el siglo XIX.
Como puede imaginarse, con una poltica econmica inteligente, Carlos V podra haber
creado una prosperidad duradera para su vasto imperio, convirtindolo en un rea de libre
comercio o en una unin aduanera. Sin embargo, no hay indicio de que tal idea jams cru-

160

Historia econmica mundial

zase por su mente. En primer lugar, cada regin, principado y reino dentro del imperio era
consciente de sus propias tradiciones y privilegios, y probablemente se habran resistido a
semejante iniciativa. Ms importante an: desde el punto de vista del que hace la poltica,
el monarca dependa demasiado de los ingresos aduaneros como para abolir los aranceles y
peajes interiores en el comercio entre los diversos componentes del imperio. Incluso despus de la unin de las coronas de Castilla y Aragn, los ciudadanos de una trataban como
extranjeros a los de la otra; cada una mantuvo sus propias barreras arancelarias frente a la
otra, e incluso conserv su sistema monetario. El resto de las posesiones de los Habsburgo
no estaba en mejores condiciones. Los mercaderes e industriales de los Pases Bajos debieron su importante penetracin en los mercados espaoles a su superior competitividad ms
que a ningn privilegio especial.
Incluso con su poltica religiosa, los monarcas espaoles consiguieron daar el bienestar
de sus sbditos y debilitar las bases econmicas de su propio poder. Al principio de su reinado, Fernando e Isabel obtuvieron permiso del papado para establecer un Santo Oficio,
una rama de la infame Inquisicin, sobre el cual ejercieron su directa autoridad real. El
blanco inicial de la Inquisicin espaola fueron los conversos 6 (judos que se haban convertido al catolicismo en realidad o slo de palabra) reincidentes, aun cuando los judos
practicantes todava eran tolerados oficialmente. Muchos judos y conversos se encontraban entre los plebeyos espaoles ms ricos y cultos, habiendo entre ellos muchos mercaderes, financieros, mdicos, artesanos cualificados y otras personas de buena posicin econmica. Algunos conversos ricos se casaron con miembros de la nobleza; incluso Fernando
tena algo de sangre juda. El clima de temor creado por la Inquisicin llev a muchos conversos y judos a emigrar, llevndose consigo su riqueza y su talento (figura 6.3). Entonces,
en 1492, poco despus de la conquista de Granada, los Reyes Catlicos decretaron que todos los judos tenan que convertirse, o abandonar el pas. Se estima que se marcharon entre 120.000 y 150.000, pero el dao infligido a la economa fue mucho mayor de lo que su
mera proporcin respecto a la poblacin total podra dar a entender.
Los monarcas siguieron una poltica similar en lo que respecta a la otra minora religiosa, los moros musulmanes. Cuando capitul el reino moro de Granada, los Reyes Catlicos
decretaron una poltica de tolerancia religiosa hacia los moros (contraria a su casi simultnea persecucin a los judos); pero en menos de una dcada tambin empezaron a perseguirlos. En 1502 decretaron su conversin o expulsin. Como la mayora eran humildes
agricultores, carecan de recursos con los cuales emigrar y se convirtieron en cristianos de
palabra, los moriscos 7. Siguieron en el pas durante ms de un siglo, apenas tolerados, algunos todava fieles a su religin original; realizaban mucho trabajo til, especialmente en
las ricas provincias agrcolas de Valencia y Andaluca. En 1609, otro gobierno espaol,
para enmascarar la noticia de otra derrota militar en el extranjero, orden la expulsin de
los moriscos. En realidad, no todos fueron expulsados, pero s muchos de ellos, y el gobierno se priv as de otro recurso econmico muy necesario.
La poltica espaola hacia su imperio americano fue tan miope y autodestructiva como
la interior. Tan pronto como la naturaleza y el alcance de los descubrimientos del Nuevo
Mundo empezaron a atisbarse, el gobierno impuso una poltica de monopolio y control estricto. En 1501 se prohibi a los extranjeros (incluidos catalanes y aragoneses) asentarse o
comerciar con las nuevas colonias. En 1503 se cre en Sevilla la Casa de Contratacin con
el monopolio del comercio. Todos los barcos mercantes tenan que navegar con los convo-

6. Nacionalismo e imperialismo econmicos

161

Figura 6.3 Expulsin de los judos.


Esta ilustracin muestra a los consejeros del rey de Castilla incitndole a expulsar a los judos de su reino, hacia 1300.
As lo hicieron Isabel y Fernando en 1492, con perjudiciales consecuencias para su pas. (Weidenfeld & Nicolson,
Archives.)

yes armados, como ya se ha dicho. Estos convoyes, aunque muy caros e ineficaces, consiguieron uno de sus objetivos principales: la proteccin de los cargamentos de lingotes. Hasta 1628 los holandeses no interceptaron una flota con su cargamento; los ingleses lo hicieron de nuevo en 1656 y 1657, provocando cada vez una importante crisis financiera.

162

Historia econmica mundial

Las polticas de monopolio y restriccin demostraron ser tan impracticables que el gobierno pronto tuvo que dar marcha atrs. En 1524 se permiti a los mercaderes extranjeros
comerciar con Amrica, aunque no asentarse all. Esto proporcion tantos beneficios a los
mercaderes italianos y alemanes que, en 1538, el gobierno cancel esta poltica y restableci el monopolio para los castellanos. Pero muchas de las empresas castellanas que participaban en el comercio a travs de la Casa de Contratacin en realidad eran meras fachadas
para los financieros extranjeros, en especial genoveses. De 1529 a 1573 se permiti a los
barcos de otros diez puertos castellanos comerciar con Amrica, pero estaban obligados a
declarar su cargamento en Sevilla y a desembarcar all el que trajeran de vuelta; as pues, el
incremento de los costes rest buena parte de la eficacia que pudiera haber tenido este permiso. En cambio, las polticas de monopolio y restriccin fomentaron la evasin y el contrabando, tanto de espaoles como de otros exportadores. En 1680, como resultado de la
sedimentacin del ro Guadalquivir, que impeda a los barcos grandes llegar hasta Sevilla,
el monopolio del comercio americano se traslad a Cdiz; pero para aquel entonces los cargamentos de lingotes eran ya un mero goteo. Los das de gloria haban acabado.
La poltica dentro del imperio no fue mucho ms lcida. El comercio intracolonial no se
foment, aunque alguno hubo, especialmente entre Mxico y Per. Los viedos y los olivares se prohibieron oficialmente para beneficiar a los productores y exportadores nacionales. Aunque se permitieron algunas industrias, como la de la seda en Nueva Espaa (Mxico), la poltica general fue reservar el mercado de bienes manufacturados de las colonias
para los productores de la metrpolis; pero, al sufrir las propias industrias de Espaa ms o
menos un continuo declive se acab produciendo el efecto contrario, pues se estimul la
demanda de los productos de sus rivales europeos.
La esencial absurdidad de la poltica econmica colonial de Espaa tiene su mejor exponente en el tratamiento de su nica posesin en el Pacfico, las islas Filipinas. Aunque estaban dentro de la rbita portuguesa, como determin la lnea de demarcacin papal, las Filipinas se convirtieron en posesin espaola en virtud del descubrimiento de Magallanes.
Los filipinos y otros pueblos asiticos comerciaban entre ellos y con reas vecinas del continente, entre ellas China; pero el nico comercio con Europa que las autoridades espaolas
permitan era indirecto, a travs de Per y de la propia Espaa. Cada ao un solo barco (en
principio, aunque tambin haba contrabandistas), el galen de Manila, sala desde Acapulco, cargado principalmente de plata procedente de Per y Mxico, con destino a China y
otros puntos de Asia. El viaje de vuelta requera dos aos; el barco pasaba el invierno en
Manila, donde cargaba especias, sedas y porcelanas chinas, y otros productos orientales de
lujo. Los bienes que no se vendan en los mercados mexicanos o peruanos se enviaban por
tierra a Veracruz, donde eran recogidos por la flota 8 para el viaje a Espaa. No resulta sorprendente que pocas mercancas pudieran soportar el alto coste de semejante itinerario.

4.

Portugal

Una de las hazaas ms destacadas de la poca de expansin de Europa fue que Portugal,
un pas pequeo y relativamente pobre, consiguiera hacerse con el dominio de un vasto imperio martimo en Asia, frica y Amrica. A comienzos del siglo XVI, la poblacin de Portugal apenas alcanzaba el milln de habitantes. Fuera de las pocas y pequeas ciudades la

6. Nacionalismo e imperialismo econmicos

163

economa era predominantemente de subsistencia. A lo largo de la costa, las ocupaciones


no agrcolas ms importantes eran la pesca y las salinas. El comercio exterior era de poca,
aunque creciente, importancia. Las exportaciones eran casi enteramente de productos primarios: sal, pescado, vino, aceite de oliva, fruta, corcho y cuero. Las importaciones consistan en trigo (a pesar de su poca poblacin y de su orientacin agrcola, el pas no era autosuficiente en grano) y productos manufacturados, como pao y objetos de metal.
Cmo un pas tan pequeo y atrasado pudo adquirir el dominio de su inmenso imperio
con tanta rapidez? La pregunta no tiene una respuesta sencilla o breve. Muchos factores estuvieron implicados, pero no todos en la misma medida. Uno fue la buena suerte: en la poca
en que Portugal hizo su irrupcin en el ocano ndico, los gobiernos de aquella zona estaban
debilitados y divididos de forma poco usual por razones independientes de los acontecimientos de Europa. Otro factor, menos accidental, pero de todas maneras fortuito, fue el conocimiento y la experiencia que los portugueses haban acumulado en el diseo de barcos, las
tcnicas de navegacin y todas las ocupaciones con ellos relacionadas herencia prolongada del trabajo y la dedicacin del prncipe Enrique. Otro factor es an ms especulativo, pero
no deja de ser importante: el celo, el valor y la rapacidad de los hombres que se aventuraron a
travs de los mares al servicio de Dios y de su rey, y en busca de riquezas.
En la primera oleada de descubrimientos y xitos en Asia, los portugueses descuidaron
un tanto sus posesiones en frica y Amrica. El comercio de las especias y sus subsidiarios
prometan rpidas y abundantes ganancias para el rey y tambin para el pueblo, mientras
que el desarrollo de los sofocantes e inexplorados trpicos de Brasil y frica constituan
claramente aventuras a largo plazo, caras e inseguras. En el siglo XVI, en conjunto se estima
que una media anual de unas 2.400 personas, la mayora hombres jvenes y en buenas condiciones fsicas, sali en busca de fortuna a ultramar, sobre todo hacia Oriente. En el decenio de 1530, sin embargo, la Corona de Portugal lleg a alarmarse por las actividades de
los filibusteros franceses a lo largo de la costa brasilea, y se propuso consolidar colonias
portuguesas en el continente. El rey hizo concesiones de tierras a particulares, no muy distintas de las que hiciera la Corona inglesa a lord Baltimore y William Penn en el siglo XVII,
esperando asegurar as la presencia de colonos con pocos gastos por su parte. Sin embargo,
las primeras colonias no arraigaron; la poblacin india local, escasa, primitiva y con frecuencia hostil, no proporcionaba ni mercados para la produccin portuguesa ni trabajo seguro para la economa brasilea. No sera sino hasta el decenio de 1570, con el trasplante
de la caa de azcar desde las islas Madeira y Santo Tom, y de las tcnicas para su cultivo
con trabajo de esclavos africanos, que Brasil pasara a formar parte integrada en la economa imperial. Poco despus, en 1580, Portugal pas a la Corona de Espaa, y aunque Felipe II prometi conservar y proteger el sistema imperial portugus, ste tuvo que sufrir depredaciones de los holandeses tanto en Oriente como en Occidente. Los planes de Portugal
para el desarrollo y la explotacin del imperio africano se fueron posponiendo repetidamente hasta el siglo XX.
El monopolio legal del comercio de las especias por parte de la Corona portuguesa dio
origen a expresiones burlescas, como la de Rey de los ultramarinos y Potentado de la
Pimienta, pero la realidad oculta tras esos trminos era bastante diferente de lo que sugieren. En primer lugar, Portugal nunca se asegur un control efectivo de las fuentes de suministro de especias. Es cierto que en los primeros aos de su explosiva entrada en el ocano
ndico interrumpi completamente el transporte tradicional por tierra de las especias hacia

164

Historia econmica mundial

el Mediterrneo oriental, privando por tanto temporalmente a los venecianos de su lucrativo comercio de distribucin; pero las rutas tradicionales acabaron restablecindose y a finales del siglo XVI tenan un volumen de comercio mayor que nunca, superior, incluso, que
el de las flotas portuguesas. Para esto hubo dos razones principales. Primero, los portugueses, sencillamente, estaban poco extendidos. Incluso en el apogeo de su fuerza martima, en
el decenio de 1530, slo posean unos 300 navos, y algunos de ellos se empleaban en las
rutas de Brasil y frica. Resultaba imposible vigilar la mayor parte de dos ocanos con tan
pocos hombres y barcos. Segundo, la Corona se vio obligada a confiar en funcionarios reales para reforzar su monopolio o en contratistas que arrendaban o cultivaban una parte
de l. En ambos casos cundieron la ineficacia y el fraude. Los funcionarios reales, aunque
provistos de amplios poderes, no estaban bien pagados, y con frecuencia complementaban
sus magros salarios aceptando sobornos de los contrabandistas o efectuando ellos mismos
el comercio ilegal. Los contratistas de la Corona, por supuesto, tenan grandes incentivos
para violar sus contratos siempre que les fuera posible.
El comercio de las especias era el ms visible, pero constitua slo una de las ramas del
comercio que los reyes portugueses intentaron monopolizar por razones fiscales. Ya antes
de la apertura de la ruta de El Cabo, la Corona portuguesa monopolizaba el comercio con
frica, cuyas exportaciones ms valiosas eran el oro, los esclavos y el marfil. Con el descubrimiento de Amrica la demanda de esclavos se increment, y los reyes portugueses
fueron los primeros en beneficiarse de ello; los verdaderos comerciantes de esclavos eran
contratistas que operaban bajo licencia de la Corona, a la que pagaban una parte de los beneficios. En el siglo XVIII, el descubrimiento de oro y diamantes en Brasil proporcion a la
Corona un nuevo Eldorado. Como hiciera anteriormente, intent monopolizar el comercio
y prohibi la exportacin de oro de Portugal, pero sin xito. Los buques de guerra ingleses,
que gozaban de un estatus especial en aguas portuguesas en virtud de ciertos tratados, eran
los vehculos comunes del comercio de contrabando.
Los intentos de la Corona de establecer monopolios no se limitaban a los productos exticos de India y frica, sino que se extendan a productos bsicos nacionales, como la sal y
el jabn y, entre los ms lucrativos, el tabaco de Brasil. Y lo que la Corona no poda monopolizar intentaba gravarlo. Esta tentativa fue notable con la principal exportacin de Brasil,
el azcar; no obstante, todas las mercancas que tenan algo que ver con el mercado internacional o intraimperial estaban fuertemente gravadas. A comienzos del siglo XVIII, casi el
40% del valor de los artculos transportados legalmente desde Lisboa hasta Brasil representaba derechos de aduana y otros impuestos.
El motivo tanto del monopolio como de los impuestos era, desde luego, obtener ingresos
para la Corona. Pero, dada la ineficacia y venalidad de los agentes reales, la evasin era relativamente fcil y estaba bastante extendida. Adems, cuanto ms altos eran los impuestos,
mayor era el incentivo para evadirlos, lo que supona un crculo vicioso para la Corona. En
consecuencia, los reyes portugueses se vieron forzados a pedir prestado, al igual que haban hecho los monarcas espaoles. En su mayora pedan prestado a corto plazo y con intereses altos contra futuras entregas de pimienta u otras mercancas fcilmente vendibles.
Los acreedores eran casi siempre extranjeros italianos y flamencos o los propios sbditos del rey, los cristianos nuevos.
Los cristianos nuevos era el eufemismo que se aplicaba a los ciudadanos portugueses
con antepasados judos. Algunos de ellos se convirtieron realmente al cristianismo, pero

6. Nacionalismo e imperialismo econmicos

165

muchos mantuvieron en secreto sus viejas creencias y costumbres o, al menos, era sospecha general que as lo hacan. El rey Manuel haba ordenado la conversin forzosa de los
judos en 1497 imitando el ejemplo de los monarcas espaoles, pero no se tomaron medidas represivas para poner en vigor el edicto durante varias dcadas. De hecho, los cristianos
nuevos y viejos, los judos y los gentiles, siguieron conviviendo en paz, e incluso se
mezclaron unos con otros en tal medida que para el final del siglo XVI se estimaba que un
tercio de la poblacin tena algo de sangre juda. Finalmente, sin embargo, Portugal obtuvo
su propio brazo de la Inquisicin, y su celo por conservar y promover la nica fe verdadera
rivalizaba con el de su equivalente espaol. Se animaba a los ciudadanos a denunciarse
unos a otros; la identidad del informador no se revelaba y la carga de la prueba corresponda al acusado. Incluso actos tan inocentes como ponerse camisa o blusa limpia en sbado
poda usarse como prueba de creencias proscritas. Como resultado de las prcticas de la
Inquisicin, una atmsfera de mutua sospecha y desconfianza infest la vida portuguesa
durante siglos, y Portugal perdi mucha riqueza, muchos trabajadores cualificados y muchos profesionales, que decidieron marcharse a pases ms tolerantes, los Pases Bajos en
particular.

5.

Europa Central, Oriental y Septentrional

Todo el centro de Europa, desde el norte de Italia hasta el Bltico, se encontraba nominalmente unido en el Sacro Imperio Romano. En realidad, el territorio estaba organizado en
centenares de principados independientes o cuasi independientes, laicos y eclesisticos,
que variaban en tamao desde el estado de un nico caballero imperial a los territorios de
los Habsburgo de Austria, Bohemia y Hungra. Despus de la Reforma protestante, durante
la cual muchos seores seglares, e incluso algunos eclesisticos, adoptaron la nueva religin para obtener el control de la propiedad de la Iglesia, la autoridad del emperador se vio
drsticamente recortada. Incluso dentro de sus propios territorios, los Habsburgo, que
tambin eran emperadores por herencia, tuvieron dificultades para imponer su autoridad
sobre aristocracias regionales y corporaciones municipales. Gran parte de la historia de la
Europa moderna, especialmente en la Europa Central y Oriental, es la historia de la lucha
entre el particularismo local y las tendencias centralizadoras de los monarcas y prncipes
ms poderosos, y en esa lucha los factores econmicos a veces desempeaban un papel
crucial.
En Alemania, los partidarios del nacionalismo econmico propusieron una serie de principios o mximas que casi merecen el nombre de sistema, o al menos de cuasisistema.
A los escritores que pertenecen a esta tradicin se les suele denominar cameralistas, de la
palabra latina camera, lo que en el alemn de la poca significaba el arca del tesoro o el tesoro del estado territorial. La mayora de esos escritores eran o haban sido funcionarios; es
decir, funcionarios de los prncipes territoriales que estaban luchando por su autonoma poltica y econmica. Es posible hacerse una idea del tenor de las polticas que propugnaban
con el ttulo de uno de los libros que tuvieron ms repercusin: Oesterreich ber Alles
wann es nur will [Austria por encima de todo slo con proponrselo], de Philipp W. van
Hornigk (1684). En su preocupacin por fortalecer su estado territorial, los partidarios del
nacionalismo abogaban por medidas que, adems de llenar las arcas del Estado, redujeran

166

Historia econmica mundial

su dependencia de otros estados y lo hicieran ms autosuficiente en tiempo de guerra: restringir el comercio exterior, promover los productos manufacturados nacionales, colonizar
terrenos baldos, dar empleo a los pobres desocupados (lo que en algunos casos significaba trabajo forzado), etc. En el siglo XVIII se crearon ctedras especiales en Staatswissenschaft (ciencia del Estado) en varias universidades alemanas para formar futuros funcionarios. Los estados alemanes eran en su mayora demasiado pequeos y carecan de los
recursos necesarios para volverse verdaderamente autosuficientes; no obstante, se dieron
algunos casos de polticas que consiguieron reforzar el poder y la autoridad de los gobernantes territoriales, aunque a costa del bienestar de sus sbditos.
El ejemplo ms espectacular de una poltica de centralizacin exitosa lo hallamos en el
ascenso de la Prusia de los Hohenzollern. Fue este xito el que llev a algunos historiadores y economistas a cambiar la predominante condena de las polticas de nacionalismo econmico (vase p. 152). La dinasta Hohenzollern se convirti en dirigente del electorado de
Brandenburgo, con centro en la ciudad de Berln, en el siglo XV. Los Hohenzollern extendieron gradualmente sus posesiones por medio de herencias, sobre todo con la adquisicin
de Prusia Oriental en 1618. La guerra de los Treinta Aos caus una gran destruccin,
pero, comenzando con el acceso al trono de Federico Guillermo, el Gran Elector, en
1640, una sucesin de capaces dirigentes convirtieron Brandenburgo-Prusia en una de las
naciones ms grandes y poderosas de Europa, precursora de la Alemania moderna. Entre
los medios que utilizaron, se hallaban algunos de los instrumentos habituales de la llamada
poltica mercantilista, tales como los aranceles proteccionistas, la concesin de monopolios
y las subvenciones a la industria, e incentivos a empresarios y trabajadores cualificados extranjeros para asentarse en sus poco poblados territorios (sobre todo hugonotes franceses
tras la revocacin del Edicto de Nantes en 1685); pero ms importante para el xito de su
empeo fue la cuidadosa administracin de los propios recursos del Estado. Gracias a la
centralizacin de su administracin, la exigencia de contabilidades estrictas por parte del
cuerpo de funcionarios profesionales que haban creado, el cobro puntual de los impuestos
y la austeridad en los gastos, los Hohenzollern instauraron un eficaz mecanismo estatal
bastante excepcional para la Europa de su tiempo. Su nico derroche digno de mencin era
el ejrcito, que a veces se llevaba ms de la mitad del presupuesto del Estado. Un general
prusiano posterior comentara que Prusia era no un pas con un ejrcito, sino un ejrcito
con un pas que le serva de cuartel general y de abastecedor de alimentos. Pero, austeros
y cautos como eran, los Hohenzollern raramente enviaban a su ejrcito a la batalla, y cuando lo hacan, era slo para combates puntuales. En 1740, por ejemplo, el joven Federico II
(el Grande) invadi por sorpresa y sin que mediara provocacin la Silesia de los Habsburgo, desencadenando as la guerra de Sucesin austraca, pero tan pronto como los austracos
transigieron con la ocupacin de esa provincia rica en yacimientos, se retir de la guerra,
dejando que sus aliados continuaran la lucha.
Los reyes prusianos aprovecharon el ejrcito no slo en un sentido militar y poltico,
sino tambin econmico. Su imponente reputacin les permiti obtener subvenciones de
sus aliados, soslayando as la necesidad de pedir prstamos, el azote de los reinados de la
mayora de los dems monarcas absolutos. Tambin hicieron buen uso de sus dominios,
que incluan, adems de explotaciones agrcolas, minas de carbn, fundiciones de hierro y
otras empresas productivas; gracias a una buena administracin y una cuidadosa contabilidad, tales dominios llegaron a producir ms del 50% de los ingresos totales del Estado.

6. Nacionalismo e imperialismo econmicos

167

Pero, pese a la eficiencia y el poder estatales, la economa del pas era slo moderadamente
prspera para los patrones de su tiempo. La inmensa mayora de la poblacin activa todava
se dedicaba a una agricultura de baja productividad y Prusia estaba lejos de ser la gran potencia industrial en que se convertira a finales del siglo XIX.
El reverso de la ascensin de Prusia estuvo en la desaparicin del reino de Polonia.
Con anterioridad a 1772 Polonia era el tercer estado ms grande de Europa en extensin
y el cuarto ms grande en poblacin; pero ese ao sus vecinos ms poderosos Rusia,
Prusia y Austria comenzaron el proceso de reparto que en 1795 borrara a Polonia del
mapa poltico. Al igual que el ascenso de Prusia, el declive y hundimiento de Polonia fue
causado ms por factores militares y polticos, tales como la dbil monarqua electiva y
el liberum veto, por el cual cualquier miembro individual del sejm (Parlamento) poda
anular las acciones de la sesin entera, que por razones puramente econmicas; aunque
la pobreza y el atraso de la economa constituyeron un factor aadido. Unas tres cuartas
partes de la poblacin eran legalmente siervos, atados a la tierra y sin ms derechos que
los que les concedieran sus amos. La nobleza polaca era bastante numerosa, alcanzaba
un 8% de la poblacin total; pero en su gran mayora era tambin pobre y careca casi
por completo de tierra. La mayor parte de sta, principal fuente de riqueza del pas, estaba controlada por menos de dos decenas de familias. Durante los siglos XVI y XVII, Polonia export grandes cantidades de grano al oeste, principalmente a travs de Danzig hacia el mercado de Amsterdam; pero cuando la produccin agrcola de Occidente se
increment en el siglo XVIII, la demanda de grano polaco decreci, y el pas volvi a la
agricultura de subsistencia.
Aunque la ausencia de una autoridad central eficaz hizo que a Polonia le fuera imposible llevar una poltica econmica coherente, algunas de las partes que la constituan la tuvieron. El ducado de Curlandia es buen ejemplo de ello (figura 6.4). Con el enrgico duque
Jaime (o Jacobo), a mediados del siglo XVII (1638-1682), Curlandia, que ocupaba una parte
de la actual Letonia, se convirti en el modelo de estado mercantilista. Jaime procur fomentar la industria por medio de aranceles y subvenciones, construy una flota mercante y
una armada, e incluso compr la isla de Tobago en las Indias Occidentales y una pequea
colonia en la desembocadura del ro Gambia en frica Occidental. Desgraciadamente, este
efmero desarrollo se vio interrumpido por la guerra sueco-polaca de 1655-1660, durante la
cual Jaime fue capturado, y su capital, saqueada. Como Ssifo, reanud su tarea despus de
la guerra, pero Curlandia fracas en su intento de desarrollar una economa dinmica y
desapareci del mapa, junto con Polonia, en 1795. La experiencia de Curlandia ilustra la limitada eficacia de una poltica de Estado intervencionista en la Era Moderna.
Las limitaciones en la capacidad del Estado para dar forma a la economa se revelaron
de modo an ms patente en la historia de Rusia, el estado ms grande, y uno de los ms
poderosos, de Europa. Durante los siglos XVI y XVII, Rusia se desarroll poltica y econmicamente en gran parte aislada de Occidente. Prcticamente sin acceso al mar, su volumen de comercio de larga distancia era muy pequeo, aunque a partir de 1553 existi un
pequeo movimiento de entrada y salida a travs del lejano puerto de Arcngel, en el norte,
abierto slo tres meses al ao. La inmensa mayora de la poblacin se dedicaba a la agricultura de subsistencia, en la cual la institucin de la servidumbre cobr mucha importancia e
incluso aument en severidad a lo largo de los siglos. Mientras tanto, a pesar de numerosas
revueltas, guerras civiles y golpes palaciegos, la autoridad del zar fue hacindose cada vez

168

Historia econmica mundial

LIVONIA
POLACA

AR

LT

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Novgorod

er
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Dn

Figura 6.4 Curlandia y sus vecinos.

ms fuerte. En 1696, cuando Pedro I (el Grande) se convirti en el nico soberano, su


poder dentro del estado ruso era incuestionable.
Pedro se propuso deliberadamente modernizar es decir, occidentalizar su pas, incluida su economa. Aparte de tomar medidas menores, como obligar a sus cortesanos a
vestirse a la occidental y a afeitarse la barba, viaj mucho por Occidente, observando los
procesos industriales, as como las fortificaciones y los procedimientos militares. Concedi
subvenciones y privilegios a artesanos y empresarios occidentales para que se estableciesen
en Rusia y llevasen all a cabo sus ocupaciones y su comercio. Construy la ciudad de San
Petersburgo, su ventana a Occidente, sobre el territorio recientemente conquistado a Suecia en la punta del golfo de Finlandia, un brazo del mar Bltico. Esto le proporcion un
puerto ms conveniente que Arcngel, y dispuso la construccin de una armada. Todas las
polticas y las reformas de Pedro estaban motivadas por el deseo de extender su influencia

6. Nacionalismo e imperialismo econmicos

169

y su territorio, y convertir a Rusia en una gran potencia militar. (El pas estuvo en guerra,
generalmente ofensiva durante todo el largo reinado de Pedro excepto dos aos.) Con este
fin instituy un nuevo sistema de impuestos que esperaba fuera ms eficaz y reform la administracin central, cuya funcin era, segn sus palabras, recaudar dinero, todo el que
sea posible, porque el dinero es la arteria de la guerra. Cuando las industrias nacionales no
pudieron satisfacer su demanda de productos militares, el monarca construy sus propios
arsenales, astilleros, fundiciones, minas y fbricas textiles estatales, situando all, como
parte del personal, a tcnicos occidentales que se supona deban ensear a la mano de obra
local; no obstante, como esta mano de obra local consista principalmente en siervos analfabetos, que estaban atados a sus obligaciones quisieran o no, la tentativa tuvo poco xito.
Slo las industrias del cobre y del hierro de los Urales, donde tanto el mineral como la madera y la energa hidrulica eran abundantes y baratos, hicieron emerger empresas viables
de su atmsfera de invernadero. Tras la muerte de Pedro, la mayora de las empresas que
haba fundado languidecieron, su armada se arruin, e incluso su sistema de impuestos, extremadamente regresivo en cuanto a que el peso recaa sobre todo en los campesinos, pas
a rendir unos ingresos insuficientes para mantener al ejrcito y a la onerosa burocracia.
Una de sus sucesores, Catalina (tambin la Grande), fue responsable de dos innovaciones
en las finanzas del Estado que tuvieron efectos perjudiciales en la economa; el prstamo
del extranjero y las enormes emisiones de moneda fiduciaria (papel). Mientras tanto, las
verdaderas fuerzas productoras de la economa, los campesinos, se afanaban con sus tcnicas tradicionales, obteniendo apenas lo indispensable para subsistir despus de las exacciones de sus amos y del Estado.
Durante los siglos XVI y XVII, Suecia desempe un papel de gran potencia poltica y
militar que resulta sorprendente considerando su pequea poblacin. Su xito result en
parte de su abundancia de recursos naturales, especialmente cobre y hierro, ambos esenciales para la potencia militar, y en parte de la eficacia administrativa de su gobierno. Los monarcas suecos consiguieron pronto un grado de poder absoluto dentro de su reino sin rival
en Europa, incluso comparndolo con estados absolutistas como Francia y Espaa. Adems, utilizaron su poder en general de forma inteligente con la excepcin de sus temerarias incursiones militares, que al final les llevaron a la derrota y a la retirada final, al menos en la esfera econmica. Abolieron los peajes y aranceles internos que en otros pases
obstaculizaban el comercio, regularon los pesos y medidas, instituyeron un sistema tributario uniforme y llevaron a cabo otras medidas que propiciaron el crecimiento del comercio y
la industria. No todas lo fomentaron en igual medida por ejemplo, se restringi el comercio exterior en Estocolmo y algunos otros puertos, pero en conjunto dieron total libertad
a los empresarios, tanto nativos como inmigrantes (especialmente holandeses y valones,
que trajeron consigo artes y conocimientos especiales, adems de capital), para desarrollar
los recursos de Suecia. En el siglo XVIII, tras el declive de su poder poltico, Suecia se convirti en el principal proveedor de hierro del mercado europeo.
Italia ha sido excluida de este estudio sobre las polticas de nacionalismo econmico
porque, durante la mayor parte de los comienzos de la Edad Moderna fue vctima de la rivalidad de las grandes potencias. Repetidamente invadida, ocupada y dominada por las
fuerzas militares de Francia, Espaa y Austria, sus ciudades-estado y los pequeos principados tuvieron pocas oportunidades de iniciar o llevar a cabo una poltica independiente.
Hay, sin embargo, una excepcin, la Repblica de Venecia, que logr conservar tanto su

170
Historia econmica mundial

Figura 6.5 El puerto de Venecia.


El otrora gran centro distribuidor de Venecia mengu de forma constante durante los siglos XVII y XVIII, pero no perdi sus funciones comerciales enteramente.
Esta vista del puerto de principios del siglo XVIII es del Canaletto, genio artstico natural de all. (Reproducido por cortesa del Patronato de la National Gallery,
Londres.)

6. Nacionalismo e imperialismo econmicos

171

independencia poltica como una moderada prosperidad econmica hasta que fue invadida
por los franceses en 1797. A finales del siglo XV, Venecia estaba en el apogeo de su primaca comercial, con extensas posesiones en el Egeo y en el Adritico, adems de en el interior de Italia (figura 6.5). El avance de los turcos otomanos, el descubrimiento de la ruta
martima hacia el ocano ndico y el gradual desplazamiento del centro de gravedad econmico de Europa desde el Mediterrneo hacia el mar del Norte, todo ello oblig a Venecia a
pasar a la defensiva. Los venecianos reaccionaron frente al cambio de circunstancias redistribuyendo su capital y otros recursos. En el siglo XVI desarrollaron una importante industria lanera para complementar sus ya famosos productos de lujo, tales como el vidrio, el papel y la imprenta. Cuando la industria lanera top con la dura competencia de holandeses,
franceses e ingleses en el siglo XVII, muchas familias venecianas invirtieron en mejoras
para la agricultura en el continente. El gobierno, una oligarqua compuesta por representantes de las familias ms importantes, intent evitar la decadencia comercial e industrial, pero
sin xito. El valor medio del comercio y la industria venecianos decay de forma continua.
A finales del siglo XVII, la produccin de tejidos de lana era menos del 12% de lo que haba
sido al inicio del siglo. Venecia se estancaba mientras Europa se expanda.

6.

El colbertismo en Francia

El ejemplo arquetpico del nacionalismo econmico fue la Francia de Luis XIV. Este monarca encarnaba el smbolo y el poder, pero la responsabilidad de disear y aplicar la poltica recay sobre su primer ministro durante ms de veinte aos (1661-1683), Jean-Baptiste
Colbert. La influencia de Colbert fue tal que los franceses acuaron el trmino colbertisme,
ms o menos sinnimo de mercantilismo tal y como esa palabra se usa en otros idiomas.
Colbert intent sistematizar y racionalizar el control del aparato de Estado sobre la economa
que hered de sus predecesores, pero nunca lo consigui del todo, ni para su propia satisfaccin. La razn principal de este fracaso fue su incapacidad para extraer suficientes ingresos de la economa con los que financiar las guerras del rey y su extravagante corte.
Eso, a su vez, en parte fue consecuencia del catico sistema de impuestos francs si es
que puede llamrsele sistema, que Colbert fue incapaz de reformar.
En principio, segn la teora medieval de la monarqua, se supona que el rey deba
mantenerse con la produccin de sus dominios, aunque sus sbditos, actuando a travs de
asambleas representativas, podan otorgarle ingresos extraordinarios en casos de emergencia, como la guerra. De hecho, al final de la guerra de los Cien Aos varios de esos
impuestos extraordinarios se haban convertido en parte permanente de los ingresos
reales. Por otro lado, a fines del siglo XV el rey haba obtenido el poder de aumentar las
tasas e imponer nuevos impuestos por decreto sin el consentimiento de ninguna asamblea
representativa. Hacia finales del XVI, como consecuencia del incremento de los impuestos,
de la inflacin de los precios y del crecimiento efectivo de la economa, los ingresos reales por impuestos se haban multiplicado por siete en el curso del siglo y por diez desde el
final de la guerra de los Cien Aos, en 1453. Pero ni siquiera esta bonanza fiscal fue suficiente para cubrir los gastos de las campaas en Italia, la larga serie de guerras entre los
reyes Valois de Francia y los Habsburgo que abarcaron los primeros sesenta aos del siglo XVI, y las guerras civiles y religiosas posteriores. De esta forma, los reyes se vieron

172

Historia econmica mundial

obligados a recurrir a otros recursos para obtener fondos, tales como el prstamo y la venta de cargos.
Los monarcas franceses ya se haban endeudado en la Edad Media, especialmente durante la guerra de los Cien Aos, pero hasta el reinado de Francisco I (1515-1547) la deuda real
no se convertira en una caracterstica permanente del sistema fiscal. A partir de entonces, la
deuda se elev de forma constante excepto en aquellas ocasiones en que la Corona arbitrariamente suspenda los pagos de intereses y reduca el valor del capital. El efecto de tales
bancarrotas parciales fue empeorar todava ms las condiciones de los prstamos a la monarqua; pero se continuaron solicitando, incluso a tasas de inters ms onerosas. Adems
de los prstamos, la Corona obtena ingresos a travs de la venta de cargos (jurdicos, fiscales y administrativos). La venta de cargos no era desconocida en otros lugares, pero en
Francia se convirti en una prctica habitual. Algunas autoridades afirman que produjo
hasta un tercio de los ingresos reales, lo que es probablemente una exageracin, pero se
puede asegurar que en muchos aos produjo hasta un 10 o un 15% de los ingresos. Esta
prctica cumpli su objetivo inmediato, pero a la larga su efecto fue perjudicial. Cre una
multitud de nuevos cargos que carecan de funcin o cuyas funciones eran adversas para las
masas (en algunos casos, dos o ms individuos eran propuestos para el mismo cargo), suponiendo una carga creciente para el gobierno y, en ltima instancia, para los contribuyentes;
puso en estos cargos a hombres incompetentes, e incluso sin ningn inters en desempear
sus deberes, estimulando as la ineficacia y la corrupcin; y permiti el acceso de plebeyos
ricos a la noblesse de la robe, desviando su riqueza de la empresa productiva al servicio del
Estado, al tiempo que los exima de cualquier impuesto.
A pesar de la multiplicacin de cargos y funcionarios, la Corona se vio obligada a
confiar en la empresa privada para obtener el grueso de sus impuestos, a travs de la institucin de los campesinos recaudadores. Estos individuos, generalmente ricos financieros,
acordaban con el Estado pagar una suma global de dinero a cambio del privilegio de recaudar
ciertos impuestos especificados, como podan ser las aides (impuestos indirectos aplicados
a una amplia gama de mercancas), la odiada gabelle (originalmente un impuesto indirecto
sobre la sal, que se hizo fijo sin tener en cuenta la cantidad de sal comprada o consumida),
y en especial los numerosos aranceles y peajes que se obtenan del trnsito de mercancas,
tanto dentro del pas como en las fronteras. Colbert deseaba reformar este sistema, mediante la abolicin de los aranceles y peajes internos, pero la necesidad de ingresos de la Corona era demasiado grande, y no pudo hacerlo. En los ltimos decenios del siglo XVIII, bajo la
influencia de la figura y de los fisicratas, algunos de los sucesores de Colbert, sobre todo el
economista Jacques Turgot, intentaron de hecho reformar el sistema y crear un comercio interno libre; pero la oposicin de los intereses creados, entre ellos los de los funcionarios, los
campesinos recaudadores y la aristocracia, oblig a Turgot a abandonar el cargo. Al final, sera la incapacidad del sistema fiscal para producir suficientes beneficios lo que condujo a la
convocatoria de los Estados Generales de 1789, principio del fin del Antiguo Rgimen.
Aparte de sus tentativas de reformar y aumentar los ingresos del sistema fiscal, tanto
Colbert como sus predecesores y sucesores intentaron incrementar la eficacia y la productividad de la economa francesa del mismo modo en que un sargento instructor trata de intensificar el esfuerzo de sus soldados. Promulgaron numerosas rdenes y decretos con respecto a las caractersticas tcnicas de los artculos manufacturados y la conducta de los
mercaderes. Fomentaron la multiplicacin de gremios con la intencin expresa de mejorar

6. Nacionalismo e imperialismo econmicos

173

el control de calidad, aunque su objetivo real era obtener ms beneficios. Subvencionaron


las reales fbricas [manufactures royales] para proveer a los seores de la realeza de artculos de lujo y tambin para establecer nuevas industrias. Por ltimo, para asegurar una balanza de pagos favorable, crearon un sistema de prohibiciones y altos aranceles proteccionistas.
Los reyes franceses comenzaron a intentar centralizar su poder sobre el pas, y con ello
el control de la economa, despus de la guerra de los Cien Aos. Luis XI (1461-1483) prohibi a los mercaderes franceses acudir a las ferias de Ginebra y, al mismo tiempo, concedi privilegios especiales a las de Lyon, lo que pudo contribuir al crecimiento de stas. Extendi asimismo el control real a los gremios municipales, pero esto fue principalmente
para aumentar los ingresos reales. Una consecuencia de las guerras de Italia fue incentivar
la demanda, por parte de la aristocracia, de los exquisitos bienes de consumo que el rey y
sus oficiales haban encontrado all. Francisco I y sus sucesores reclutaron a artesanos italianos y los establecieron en reales fbricas privilegiadas para la produccin de seda, tapices, porcelana, cristalera de lujo y similares; estas industrias tuvieron una importancia cultural y artstica significativa en los siglos siguientes, pero, a excepcin de la industria de la
seda, su impacto econmico inmediato fue nimio. Las guerras civiles de religin que tuvieron lugar desde 1562 hasta 1598 provocaron muchos daos y destruccin, e hicieron imposible una poltica econmica consistente y coherente.
El hombre que, incluso ms que Colbert, debera ser considerado como el fundador de
la tradicin francesa del tatisme (estatismo) en asuntos econmicos fue el duque de Sully,
primer ministro de Enrique IV (1589-1610). A Sully se le suele considerar como un activo
y eficaz administrador que increment los ingresos y redujo los gastos, pero su ambiguo
legado lo simbolizan principalmente dos medidas (que por lo general se atribuyen a Enrique) tomadas en 1598, poco despus de que Enrique IV hubiese consolidado sus poderes
como rey. Por una parte, en el Edicto de Nantes, Enrique IV concedi una tolerancia limitada a los protestantes (Sully fue uno de los principales consejeros que persuadi al monarca
de que se convirtiera al catolicismo para fortalecer su posicin en el trono, pero l mismo
sigui siendo protestante). Por otra parte, arbitrariamente, por decreto, redujo el principal y
los tipos de inters de las elevadas deudas reales en realidad, una declaracin de bancarrota parcial por parte del trono. Aunque firme partidario del absolutismo real, Sully,
como sagaz financiero, se opuso a las subvenciones que implicaban la creacin de las reales fbricas, pero Enrique las cre de todas formas; de las cuarenta y ocho existentes a su
muerte en 1610, cuarenta se haban establecido desde 1603. El ms famoso de los logros de
Sully fue la elevacin del rendimiento de los monopolios reales en la produccin de salitre,
plvora, municiones y especialmente sal. Estos monopolios haban existido en los cdigos
durante varias dcadas, pero su ejercicio haba sido descuidado; Sully los hizo observar con
rigor, con el resultado de que el rendimiento de la gabelle, por ejemplo, casi se dobl durante su permanencia en el cargo.
Richelieu y Mazarino, los sucesores de Sully como primeros ministros con Luis XIII y
durante la minora de Luis XIV, carecan tanto de inters como de habilidad en los asuntos
econmicos y financieros. Siendo su principal objetivo (tras el mantenimiento de sus propias posiciones) el engrandecimiento de Francia en el rea internacional, permitieron que
las finanzas del Estado volvieran poco a poco a las deplorables condiciones que imperaban
antes de Sully. La primera labor de Colbert, por tanto, fue restaurar cierta apariencia de or-

174

Historia econmica mundial

den en las quebrantadas finanzas estatales, lo que hizo, de forma caracterstica, abrogando
alrededor de un tercio de la deuda real. Sin embargo, el renombre histrico de Colbert deriva de sus ambiciosos aunque infructuosos intentos por regular y dirigir la economa. Colbert no fue un gran innovador; existan precedentes histricos prcticamente de todas sus
actuaciones. Lo que distingui su rgimen, adems del relativamente largo tiempo que permaneci como hombre de confianza de Luis XIV, fue el vigor de sus esfuerzos y el hecho
de que escribi con minuciosidad sobre ellos.
Uno de los objetivos principales de Colbert fue hacer de Francia un pas econmicamente autosuficiente. Con este fin promulg en 1664 un extenso sistema de aranceles proteccionistas; cuando vio que esto no mejoraba la balanza de pagos, recurri en 1667 a aranceles an ms altos, prcticamente prohibitivos. Los holandeses, que llevaban una gran parte
del comercio francs, tomaron represalias a su vez con medidas discriminatorias. Tales escaramuzas comerciales contribuyeron al estallido de una guerra real en 1672, pero sta lleg a un punto de estancamiento y, en el tratado de paz que sigui, Francia se vio obligada a
restaurar el arancel de 1664.
Las medidas de Colbert referentes a la regulacin industrial no estaban tan directamente
relacionadas con el objetivo de la autosuficiencia, pero tampoco fueron por completo ajenas a l. Promulg detalladas instrucciones que cubran cada paso en la manufactura de
cientos de productos. En s misma, la prctica no era nueva, pero Colbert tambin cre
cuerpos de inspectores y jueces para hacer cumplir las regulaciones, lo que aument considerablemente los costes de produccin. Los productores, as como los consumidores, se
oponan a ellas e intentaban eludirlas, pero, en la medida en que se lograba imponerlas,
tambin dificultaban el progreso tecnolgico. La Ordenanza de Comercio de Colbert
(1673), que codific el derecho mercantil, fue mucho ms beneficiosa para la economa.
Como parte de su gran proyecto Colbert tambin quera crear un imperio en ultramar.
Los franceses haban establecido ya en la primera mitad del siglo XVII puestos avanzados
en Canad, las Indias Occidentales e India, pero, absorbidos por la poltica de poder europea, no les dieron mucho apoyo. Colbert fue al extremo opuesto, asfixiando a las colonias con una abrumadora cantidad de paternalistas, minuciosas regulaciones. Tambin cre
sociedades annimas de monopolio para dirigir el comercio tanto con las Indias Orientales
como Occidentales (y otras similares para el comercio con el Bltico y Rusia, Oriente y
frica). No obstante, a diferencia de los modelos holandeses e ingleses, que eran resultado
de la iniciativa privada con la cooperacin de los gobiernos, las sociedades francesas eran
en realidad delegaciones del gobierno a las que los socios, entre los que se contaban miembros de la familia real y la nobleza, haban sido inducidos o forzados a invertir, y en pocos
aos estuvieron todas al borde del colapso.
Colbert, aunque catlico incondicional, apoy la tolerancia limitada que concedi a los
hugonotes el Edicto de Nantes. Sin embargo, a su muerte, su dbil sucesor consinti la decisin de Luis XIV de acabar con la hereja protestante, lo que culmin en la revocacin
del edicto en 1685 y la consiguiente huida de muchos hugonotes hacia regiones ms tolerantes. Este hecho, junto con la continuacin del asfixiante paternalismo de Colbert y las
desastrosas guerras del rey, sumergieron a Francia en una seria crisis econmica de la que
no emergera hasta despus de la guerra de Sucesin espaola.

6. Nacionalismo e imperialismo econmicos

7.

175

El prodigioso crecimiento de los Pases Bajos

La poltica econmica holandesa difiere de forma significativa de la de las naciones-estado


consideradas anteriormente. Para ello hay dos razones principales. Primero, la estructura de
gobierno de la Repblica Holandesa era muy diferente de la de las monarquas absolutas
de la Europa continental. Segundo, la economa holandesa dependa del comercio internacional en mucho mayor grado que la de cualquiera de sus vecinos ms grandes.
La Unin de Utrecht de 1579 el acuerdo entre las siete provincias del norte que ms
tarde se convertiran en las Provincias Unidas de los Pases Bajos o Repblica Holandesa
tuvo ms el carcter de una alianza defensiva contra Espaa que el de constitucin de una
nacin-estado. Los Estados Generales, el cuerpo legislativo de la Repblica, se ocupaban
exclusivamente de la poltica exterior, dejando los asuntos internos en manos de los estados
provinciales y los ayuntamientos. Adems, todas las decisiones tenan que adoptarse por
unanimidad, teniendo cada provincia un voto; no llegar a un acuerdo requera que los delegados volvieran a sus estados provinciales para consultar y recibir instrucciones. Los estados provinciales, por su parte, estaban dominados por las ciudades ms importantes. Las
ciudades estaban gobernadas por concejos municipales que se autoperpetuaban, compuestos por un nmero de miembros que iba de veinte a cuarenta y que eran los dirigentes reales (los burgo-oligarcas) de la Repblica de Holanda. Originalmente, los miembros de esta
oligarqua haban sido elegidos entre los mercaderes ms ricos de las ciudades (al menos en
las provincias martimas de Holanda y Zelanda; en las provincias del este y del norte, menos urbanizadas, la nobleza provincial y los agricultores acomodados desempeaban papeles ms prominentes). Hacia mediados del siglo XVII se generaliz la tendencia de extraer a
los miembros de este grupo dirigente, conocidos como regentes, de una clase rentier de
terratenientes y obligacionistas, ms que de activos mercaderes. Sin embargo, los regentes
solan ser descendientes de familias de comerciantes, se casaban entre s y eran conscientes
y sensibles a sus necesidades y deseos (vase figura 6.6).
Los holandeses establecieron su dominio mercantil a comienzos del siglo XVII y ste fue
creciendo hasta por lo menos mediados de siglo. La base de su superioridad comercial se
encontraba en los llamados negocios-madre, que eran aquellos que conectaban los puertos holandeses con otros del mar del Norte, el Bltico, el golfo de Vizcaya y el Mediterrneo. Dentro de esa regin los barcos holandeses constituan tres cuartos del total. Del Bltico traan grano, madera y pertrechos navales que eran distribuidos por Europa Occidental y
Meridional a cambio de vino y sal de Portugal y del golfo de Vizcaya, de sus propios
bienes manufacturados, sobre todo tejidos, y de arenques. La pesca del arenque ocupaba un
lugar nico en la economa holandesa, con una cuarta parte de la poblacin dependiendo de
ella directa o indirectamente. El arenque seco, ahumado y salado gozaba de gran demanda
en una Europa siempre escasa en carne fresca. Ya en el siglo XV, los holandeses haban perfeccionado un mtodo para curar el pescado en el mar, lo que permita a sus flotas pesqueras permanecer fuera durante varias semanas en lugar de tener que volver a puerto cada noche. Pescando en las costas escocesas e inglesas del mar del Norte pronto desbancaron a las
pesqueras hanseticas y escandinavas del Bltico y pasaron a distribuir sus capturas por
los ros alemanes, Francia, Inglaterra, el Mediterrneo y el propio Bltico.
Los holandeses se especializaron en transportar las mercancas de otros junto con sus
exportaciones de arenque, pero tambin exportaban otros productos propios. La agricultura

176

Historia econmica mundial

Figura 6.6 Mercader holands.


Daniel Bernard, prspero mercader holands de mitad del siglo XVII, es el motivo de este retrato de Bartholomeus van
der Helst. (De Van der Helst: Museo Boymans-van Beuningen, Rotterdam.)

holandesa, aunque ocupaba una proporcin bastante menor de mano de obra que la de otros
lugares, era la ms productiva de Europa y se especializ en productos de alto precio, como
la mantequilla, el queso y los cultivos industriales. Los Pases Bajos carecan de recursos
naturales, como carbn y minerales, pero importaban materias primas y productos semielaborados, como pao de lana en bruto de Inglaterra, y los exportaban ya acabados. La industria de la construccin naval, desarrollada hasta un alto nivel de perfeccin tcnica, dependa de la madera del Bltico; sin embargo, no slo abasteca a las flotas pesqueras,
mercantes y navales holandesas, sino tambin a las de otros pases. De forma similar, las
industrias de la lona y el cordaje obtenan el lino y el camo del extranjero.

6. Nacionalismo e imperialismo econmicos

177

Los Pases Bajos del norte, especialmente Holanda y Zelanda, se beneficiaron en gran
medida de la inmigracin libre desde otras partes de Europa. Inmediatamente despus de la
revuelta holandesa, gran cantidad de flamencos, brabanzones y valones, la mayora de ellos
mercaderes y artesanos cualificados, inundaron las ciudades del norte. La facilidad con que
Amsterdam accedi a su categora de principal centro distribuidor de Europa fue resultado,
en parte, de la afluencia de mercaderes y financieros desde la decada Amberes, que aportaron su experiencia capitalista y su capital lquido. Durante los aos siguientes, los Pases
Bajos continuaron absorbiendo capital, tanto financiero como humano, gracias a la afluencia de refugiados religiosos de los Pases Bajos del sur, judos de Espaa y Portugal, y, a
partir de 1685, hugonotes de Francia. Estas migraciones contribuyeron a una poltica de tolerancia religiosa en los Pases Bajos nica en su tiempo. Aunque los fanticos calvinistas
intentaron imponer ocasionalmente una nueva ortodoxia religiosa, la oligarqua mercantil
logr mantener la libertad religiosa, a la vez que econmica, para catlicos y judos, as
como protestantes.
La preocupacin holandesa por la libertad era real, y especialmente respecto a la libertad de los mares. Como pequea nacin martima rodeada de vecinos mucho ms poblados
y poderosos, los Pases Bajos (encabezados, como siempre, por la provincia de Holanda y
la ciudad de Amsterdam) se opusieron a las pretensiones de Espaa de controlar el Atlntico occidental y el Pacfico, a las de Portugal de hacer lo propio con el Atlntico sur y el
ocano ndico, y a las de Gran Bretaa relacionadas con los mares britnicos (entre
ellos, el canal de la Mancha). El jurista holands Hugo de Groot (Grotius) escribi su famoso tratado Mare Liberum (La libertad de los mares), destinado a convertirse en uno de
los fundamentos del derecho internacional, como memorial en las negociaciones que llevaron a la tregua con Espaa en 1609. En las frecuentes y ms o menos continuas guerras del
siglo XVII, los holandeses reivindicaban sus derechos, como parte neutral, a transportar
mercancas a todos los combatientes y se mostraron dispuestos a entrar ellos mismos en
guerra para protegerlos. (Al respecto, los mercaderes holandeses eran capaces de comerciar
con el enemigo, prctica tcitamente aceptada por el gobierno.)
El compromiso de los holandeses con la libertad en asuntos de poltica comercial e industrial era ligeramente ms ambiguo. En general, las ciudades (que eran las unidades efectivas) siguieron la poltica de libre comercio. No haba aranceles que gravaran las exportaciones o las importaciones de materias primas o productos semiacabados que tenan que ser
procesados y reexportados; los aranceles e impuestos de los artculos de consumo estaban
destinados a obtener ingresos, no a proteger las industrias nacionales. El comercio de metales preciosos, en particular, era totalmente libre, en sorprendente contraste con la poltica
de otras naciones. Amsterdam, con su banco, su bolsa y su favorable balanza de pagos, se
convirti rpidamente en el emporio mundial del oro y la plata; se ha calculado que entre
un cuarto y la mitad de las importaciones anuales de plata del Imperio espaol finalmente
acababan en Amsterdam, incluso durante la guerra de la Independencia holandesa.
La libertad era tambin la regla en la industria. Aunque existan los gremios, ni estaban
tan extendidos ni eran tan poderosos como en otros pases; la mayora de las industrias importantes operaban enteramente fuera del sistema gremial. Ms restrictivas, en cambio,
eran las regulaciones impuestas por las ciudades ms grandes en los distritos que las rodeaban, lo que impidi el crecimiento de industrias rurales. La excepcin ms importante a la
ausencia de regulaciones en el comercio y la industria holandeses la constituy el Gremio

178

Historia econmica mundial

de la Pesca, sancionado por el gobierno, que regulaba la pesca del arenque. Slo se permita a los barcos de cinco ciudades tomar parte en la Gran Pesca (diferente de la de arenque fresco local para el consumo domstico). El Gremio autorizaba a los navos a controlar
la cantidad y tambin impona estrictos controles de calidad para conservar la reputacin
del arenque holands. Esta poltica restrictiva result muy beneficiosa mientras los holandeses mantuvieron su cuasimonopolio en el mercado europeo, pero a medida que otras naciones fueron adoptando la tecnologa holandesa, contribuy al estancamiento y, por ltimo, a la cada del comercio del arenque, sintomtica (y en parte causa) de la decadencia de
la economa holandesa en su conjunto.
La desviacin ms notable de los holandeses respecto de su regla general de libertad fue
en relacin con su imperio colonial. As, el embajador ingls en los Pases Bajos afirm
sinceramente en 1663: Es mare liberum en los Mares Britnicos, pero mare clausum en la
costa de frica y en las Indias Orientales. Al contrario que Espaa y Portugal, donde el
comercio con el imperio de ultramar se consideraba un monopolio real, los Estados Generales de los Pases Bajos actuaron contra su costumbre en ese aspecto no slo en relacin
con el control del comercio, sino tambin con las potestades del gobierno hacia las compaas annimas privadas: la Compaa de las Indias Orientales (para el ocano ndico e Indonesia) y la Compaa de las Indias Occidentales (para la costa occidental de frica y
Amrica del Norte y del Sur). Aunque instituidas inicialmente como empresas puramente
comerciales, las compaas pronto descubrieron que para conseguir ser rentables en competencia con sus rivales portugueses, espaoles, ingleses y franceses, por no hablar de las
aspiraciones y los deseos de los pueblos con los que deseaban comerciar, necesitaban establecer un control territorial. En la medida en que lo consiguieron se convirtieron en estados dentro de un Estado; la consecuencia natural fue el monopolio del comercio, por una
parte respecto a sus propios compatriotas y, por otra, en competencia con otras naciones.

8.

El colbertismo parlamentario en Gran Bretaa

La poltica econmica de Inglaterra (y, tras la unin de los parlamentos escocs e ingls
en 1707, de Gran Bretaa) era muy distinta de la que se aplicaba en los Pases Bajos y en
las monarquas absolutas continentales. Por otra parte, mientras que el carcter general de
las polticas econmicas de otras naciones europeas se mantuvo ms o menos constante
desde el inicio del siglo XVI hasta el final del XVIII, las de Inglaterra y Bretaa sufrieron una
evolucin gradual que corresponda a la evolucin del gobierno constitucional. Enrique VIII (1509-1547) fue en Inglaterra un monarca tan absoluto como cualquiera de sus
homlogos contemporneos de otros pases. Pero, mientras que en la mayora de los pases
continentales el absolutismo real aument durante los siglos XVI y XVII, en Inglaterra tuvo
lugar una evolucin opuesta, que desemboc en el establecimiento de una monarqua constitucional bajo control parlamentario a partir de 1688.
Otra diferencia entre Inglaterra y el continente aclara la naturaleza y las consecuencias
de la poltica econmica. En Espaa y Francia, por ejemplo, las demandas fiscales de la
Corona hicieron imposible que el gobierno llevase a cabo de forma coherente una poltica
racional de desarrollo econmico. En Inglaterra, las demandas fiscales de la Corona condujeron a repetidos conflictos con el Parlamento hasta que ste triunf finalmente. A diferen-

6. Nacionalismo e imperialismo econmicos

179

cia de las asambleas representativas del continente, el Parlamento ingls nunca haba renunciado a su prerrogativa de aprobar nuevos impuestos. Aunque las cuestiones econmicas y financieras no fueron las nicas causas, ni siquiera las ms importantes de la guerra
civil inglesa, la pretensin de Carlos I en la dcada de 1630 de gobernar sin el Parlamento
y recaudar impuestos sin su aprobacin, fue un factor no desdeable en el estallido de la insurreccin armada. De forma similar, tras la restauracin de los Estuardo en 1660, la prodigalidad de Carlos II y Jaime II y sus subterfugios financieros (por ejemplo, el episodio conocido como el Stop of The Exchequer de 1672, en la que el gobierno desvi los
ingresos destinados al pago de las deudas reales para poder continuar una guerra impopular
con los holandeses) exacerb los problemas religiosos y constitucionales. Tras la instauracin de Guillermo y Mara en 1689 como monarcas constitucionales, el Parlamento asumi
el control directo de las finanzas del gobierno y en 1693 instituy formalmente una deuda
nacional distinta de las deudas personales del soberano.
La llamada Revolucin Gloriosa de 1688-1689 constituye un momento decisivo no slo
en la historia poltica y constitucional, sino tambin en la historia econmica. En el caso
solamente de las finanzas pblicas, el decenio de 1690 vio, adems del establecimiento de
una deuda pblica, la creacin del Banco de Inglaterra, una nueva acuacin de moneda
nacional y el surgimiento de un mercado organizado para valores tanto pblicos como privados. El xito del nuevo sistema financiero no fue inmediato; en sus primeros aos sufri
una serie de crisis que culminaron en la famosa Burbuja del Mar del Sur [South Sea Bubble] de 1720. Sin embargo, en las dcadas centrales del siglo XVIII, cuando Gran Bretaa se
hallaba ocupada en una serie de guerras europeas y coloniales con Francia, su gobierno
pudo pedir prestado dinero a solamente una fraccin del coste de su rival. Por otra parte, la
facilidad, economa y estabilidad del crdito para la financiacin pblica actuaron favorablemente sobre los mercados de capital privado, obtenindose as fondos para la inversin
en la agricultura, el comercio y la industria.
Un antiguo historiador se refiri a la poltica econmica inglesa entre la Revolucin
Gloriosa y la guerra de la independencia americana como colbertismo parlamentario. Al
igual que el trmino mercantilismo, ste es inexacto y equvoco. Es inexacto porque ignora
el papel sustancial del Parlamento en la poltica antes de 1688; y es equvoco porque sugiere que el Parlamento pudo aspirar alguna vez, e incluso conseguir, el grado de intervencin
en la economa que Colbert obtuvo. No obstante, posee la cualidad de indicar que, en Inglaterra, la poltica econmica no era una prerrogativa de un monarca absoluto (y sus validos), sino que responda a los variados y a veces conflictivos intereses de aquellos grupos
aristcratas con ttulo, pequea nobleza terrateniente, ricos mercaderes, profesionales,
cortesanos y otros que estaban representados en el Parlamento.
En un breve estudio como ste es imposible referir las innumerables formas en que el
Parlamento influy o trat de influir en la economa, como las leyes que exigan que los
cadveres fueran enterrados envueltos en sudarios de lana (a requerimiento de la industria
lanera; qu mejor manera de estimular la demanda de sus productos que enterrarlos?), o
aquellas que fomentaban la industria pesquera al decretar ms das de vigilia para la Inglaterra protestante que para la catlica. En su lugar, consideraremos algunas piezas legislativas importantes y caractersticas, entre las que hay una que generalmente se considera
que logr sus objetivos, y otras que tuvieron un impacto insignificante o provocaron consecuencias adversas.

180

Historia econmica mundial

Con frecuencia se ha destacado el Estatuto de Artesanos [Statute of Artificers] como la


muestra arquetpica de la legislacin mercantilista, una norma pensada cuidadosamente y
que proporcionaba un plan de largo alcance para la economa en su conjunto. En realidad,
no fue nada de eso, sino una reaccin ante una situacin provisional, una mezcolanza de
compromiso entre los deseos de los consejeros de la Reina y las numerosas enmiendas procedentes de la Cmara de los Comunes 9. (En ese sentido, s podra considerarse como una
legislacin tpica del mercantilismo.) Su mayor preocupacin era la estabilidad social.
Sus principales disposiciones exigan que todas las personas aptas fsicamente tomasen
parte en el trabajo productivo, dando prioridad a la agricultura, a continuacin a la industria textil y despus a algunas otras ocupaciones e industrias consideradas de importancia
nacional. Estableca una norma de siete aos de aprendizaje para todas las artes y oficios,
incluida la agricultura, y especificaba las categoras sociales de las cuales deban ser seleccionados los aprendices. Junto con la consiguiente legislacin que regulaba los salarios y la
beneficencia, habra detenido, si realmente se hubiera cumplido, la movilidad social y ocupacional casi por completo, y con ello el desarrollo econmico. Pero el cumplimiento eficaz fue la clave de casi toda la legislacin econmica inglesa (y otras). En el caso del Estatuto de Artesanos, y en la mayora de la legislacin inglesa similar, su imposicin se
dejaba en manos de los jueces de paz, funcionarios reales a tiempo parcial que no reciban
ningn sueldo por su cargo y que tenan intereses propios en que ocuparse. Excepto en los
raros casos en los que esos intereses coincidan con los del gobierno, esta imposicin sola
ser poco exigente, siendo inexistente como regla general.
Menos tpico, quiz, pero ms revelador como ejemplo de los objetivos y las consecuencias de la poltica del nacionalismo econmico, es el caso del infame Proyecto Cokayne. En
la Edad Media, la exportacin ms importante de Inglaterra era la lana en bruto. En el curso de los siglos XV y XVI, las exportaciones de pao basto e inacabado, monopolio de los
Mercaderes Aventureros, sobrepasaron las de la lana en bruto. El mercado principal para
este pao eran los Pases Bajos, donde se acababa, se tea y se reexportaba por toda Europa. En 1614, un mercader, sir William Cokayne, concejal de la ciudad de Londres y confidente (o prestamista) del rey Jaime I, convenci a este ltimo para que revocara el monopolio de los Mercaderes Aventureros, prohibiera la exportacin de pao sin teir y concediera
un monopolio de exportacin de pao acabado a una nueva compaa de la que Cokayne,
por supuesto, era el miembro dirigente. El razonamiento se basaba en que los procesos de
acabado eran las ramas ms lucrativas de la manufactura textil; reservndolas para Inglaterra, el proyecto incrementara el empleo y los ingresos nacionales, aumentara los beneficios reales procedentes del impuesto de exportacin y asestara un golpe a los holandeses.
Pero stos tomaron represalias, prohibiendo la importacin del pao teido de Inglaterra;
adems, los oficios de acabado y teido requeran artesanos altamente cualificados, de los
que Inglaterra careca en buena medida. Las exportaciones de pao disminuyeron, se extendi el desempleo en la industria de la lana y sobrevino una depresin general. En 1617, el
gobierno restaur el monopolio de los Mercaderes Aventureros, pero la crisis comercial continu, exacerbada por el renovado estallido de guerra en el continente. En 1624, presionado
por la Cmara de los Comunes, el gobierno dio completa libertad para el comercio de pao.
La ms conocida y eficaz de todas las polticas del colbertismo parlamentario fue la Ley
de Navegacin. Incluso Adam Smith, muy a su pesar, confes su admiracin por ellas, aunque slo en el terreno de la defensa nacional, ya que observ de forma explcita que hacan

6. Nacionalismo e imperialismo econmicos

181

disminuir la renta nacional. Las leyes de navegacin, cuyo propsito general era reservar el
comercio internacional de un pas para su propia marina mercante, no existan nicamente
en Inglaterra, o, dentro de Inglaterra, en el siglo XVII. Casi todos los pases las tenan; la
primera de dichas leyes fue aprobada en Inglaterra en 1381, y se repiti frecuentemente
despus. En general, sin embargo, tales leyes resultaron ineficaces por dos razones: carecan de un adecuado mecanismo de ejecucin y, lo ms fundamental, los marinos mercantes a los que pretenda beneficiar carecan de capacidad competitiva. En 1651, sin embargo,
el Parlamento Largo del gobierno de la Commonwealth aprob una ley que pretenda no
slo proteger a la marina mercante inglesa, sino tambin privar a los holandeses de su cuasimonopolio en la navegacin y en la pesca en aguas inglesas. Los holandeses se inquietaron lo suficiente para declarar la guerra el ao siguiente. Aunque la Ley de Navegacin no
era la nica razn para la declaracin, su revocacin fue uno de los objetivos, en ltima instancia fallido, que los holandeses persiguieron en las negociaciones que pusieron fin a la
estancada guerra. En 1660, despus de la restauracin de Carlos II, el Parlamento renov y
fortaleci la ley. Enmendada posteriormente de cuando en cuando, la Ley de Navegacin
no slo intent proteger la marina mercante inglesa y la flota pesquera, sino que se convirti en la piedra angular del sistema colonial ingls.
Segn la ley, todos los productos importados a Gran Bretaa tenan que ser transportados por barcos britnicos o por barcos del pas de donde provinieran las mercancas. (Los
barcos britnicos se definan como aquellos cuyos propietarios, capitn y tres cuartas partes de la tripulacin fueran sbditos britnicos. La ley tambin pretenda proteger la industria naviera, por lo que exiga que los barcos se construyeran en Gran Bretaa, pero esta
disposicin se revel difcil de cumplir y durante muchos aos los astilleros holandeses
suministraron una proporcin considerable de la flota mercante britnica.) Por otra parte,
incluso a los barcos britnicos se les exiga traer las mercancas directamente del pas de
origen en lugar de hacerlo desde un puerto intermedio; de este modo, la ley pretenda debilitar la posicin de Amsterdam como centro distribuidor, a la vez que buscaba reducir el
comercio de transporte holands. El comercio de cabotaje (de un puerto britnico, a otro) y
la importacin de pescado estaban enteramente reservados, asimismo, a los barcos britnicos.
El comercio con las colonias britnicas (en Norteamrica, las Indias Occidentales, India)
tambin deba ser transportado en buques britnicos. (Los barcos coloniales eran considerados britnicos si cumplan las estipulaciones antes sealadas.) Por otro lado, todas las importaciones coloniales de productos manufacturados procedentes de pases extranjeros (por
ejemplo, utensilios de metal de Alemania) tenan que desembarcar primero en Gran Bretaa; en realidad, esto reservaba el mercado colonial para los mercaderes y los fabricantes
britnicos. De igual modo, las exportaciones de productos coloniales, como el tabaco, el
azcar, el algodn, los tintes y otros muchos, tenan que ser embarcados a travs de Gran
Bretaa, en lugar de ir directamente a puertos extranjeros.
Las Leyes de Navegacin no siempre se cumplan, y menos an en las colonias; ms de
una fortuna en Nueva Inglaterra surgi de los beneficios del comercio ilegal. Aunque las
leyes pretendan daar a los holandeses en la misma medida que beneficiar a los ingleses,
aqullos mantuvieron su supremaca martima y comercial hasta bien entrado el siglo XVIII;
incluso entonces su decadencia fue ms relativa que absoluta, y resultado ms de otras causas (especialmente la guerra) que de la competencia inglesa. No obstante, las Leyes de Navegacin probablemente promovieron el crecimiento de la marina mercante y el comercio

182

Historia econmica mundial

martimo ingleses, tal como pretendan (aunque, como observ Adam Smith, a costa de los
consumidores britnicos). Esto, sin embargo, no habra sido posible al igual que anteriormente una legislacin similar no lo haba conseguido si los mercaderes y navieros no
se hubieran entregado a la persecucin agresiva de los mercados extranjeros, estando as
dispuestos y siendo capaces de aprovechar los privilegios que les conferan las leyes.
Las Leyes de Navegacin tuvieron, sin embargo, otro efecto inesperado: la prdida de
una gran parte precisamente la parte econmicamente ms prspera y avanzada del
viejo imperio britnico (figura 6.7). Aunque no fueran la nica, ni siquiera la ms importante, causa de la guerra de la independencia americana, se hallaban en el corazn del viejo sistema colonial y para la mayora de los americanos simbolizaban las desventajas, reales e imaginarias, de la dependencia de la metrpoli. Desde sus peligrosos comienzos, a
principios del siglo XVII, las colonias norteamericanas de Inglaterra haban crecido de forma prodigiosa. Solamente en nmero el dato es impresionante: de unos pocos miles de habitantes en 1630, pasaban del cuarto de milln a principios del siglo XVIII y de dos millones
en vsperas de la guerra de la independencia. Es de lamentar, no obstante, la siniestra contrapartida de este logro: el desplazamiento y la final extincin de la mayora de los nativos
americanos y la esclavitud de miles de negros africanos.
El crecimiento de la renta y de la riqueza fue todava ms espectacular que el de la poblacin, ya que, tras el sufrimiento y las calamidades de los primeros aos, se especializaron en ocupaciones bastante provechosas y comerciaron abundantemente entre s, con la
madre patria e, ilegalmente, con el Imperio espaol y partes del continente europeo. Virginia y la baha de Chesapeake se especializaron en el tabaco; Carolina del Sur, en arroz y
ail, y las colonias de la franja central del Atlntico, en alimentos, algunos de los cuales
vendan a las colonias del sur y a Nueva Inglaterra. Esta ltima tena una economa ms diversificada, siendo el comercio y el transporte especialmente importantes. Aunque las Leyes de Navegacin rigieron el comercio colonial, su cumplimiento no fue muy efectivo hasta despus de la guerra de los Siete Aos (1763), e incluso entonces no fue demasiado
oneroso, aunque s lo bastante para proporcionar un grito de unin a aquellos que buscaban
la independencia poltica por otras razones.
Un ejemplo ms de la legislacin britnica ser suficiente. En la segunda mitad del siglo XVII la Compaa de las Indias Orientales empez a importar de India unas telas baratas, ligeras de peso y de colores brillantes llamadas calicos, que rpidamente se hicieron
populares. La industria de la lana persuadi en 1701 al Parlamento para que aprobara la
primera Ley de Calico, que prohiba la importacin de tejidos de algodn estampados. Entonces creci con rapidez una nueva industria: la del estampado de artculos de algodn importados. La industria de la lana se alarm de nuevo, y en 1721 el Parlamento aprob de
buena gana una segunda Ley de Calico que prohiba lucir o consumir artculos de algodn
estampado. Esto, a su vez, estimul una industria textil nacional del algodn basada en algodn en bruto importado que acabara siendo la cuna de la llamada revolucin industrial.
Hacia finales de siglo, la manufactura del algodn haba desplazado a la de los artculos de
lana para convertirse en la principal industria britnica.
En resumen, el crecimiento del poder parlamentario en Gran Bretaa a expensas de la
monarqua trajo aparejado un orden mayor en las finanzas pblicas, un sistema de impuestos ms racional que cualquier otro que pudiera hallarse en Europa y una menor burocracia
estatal. El ideal an era el de una economa regulada, como en el continente, pero los

6. Nacionalismo e imperialismo econmicos

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LO
U
IS
IA
N
A
Nueva
Orleans

Jamaica

* Florida fue colonia britnica desde 1763 hasta 1780.


Figura 6.7 Posesiones coloniales en Norteamrica, 1763.

184

Historia econmica mundial

medios de regulacin eran bastante distintos. El control parlamentario fue ms eficaz en las
relaciones econmicas con el mundo exterior (facilitado por la naturaleza insular de Gran
Bretaa) y el Parlamento sigui una poltica de nacionalismo econmico estricto. En el interior, aunque el Parlamento deseaba controlar la economa, careci en general de capacidad para hacerlo. Como consecuencia, los empresarios britnicos disfrutaron de un grado
de libertad y oportunidades prcticamente nico en el mundo.

7.

El nacimiento de la
industria moderna

A comienzos del siglo XVIII varias regiones de Europa, principalmente de Europa Occidental, haban acumulado ya concentraciones considerables de industria rural, aunque no exclusivamente en la actividad textil. A principios de la dcada de 1970 se invent un nuevo
trmino para describir el proceso de expansin y ocasional transformacin de esas industrias: protoindustrializacin. El trmino se emple por primera vez para referirse a la industria del lino de Flandes, una industria rural, con base en casas de campo y organizada
por empresarios en Gante y otras ciudades comerciales, que exportaba su produccin, el tejido de lino, a mercados lejanos, en especial a los del Imperio espaol. Los trabajadores,
unidades familiares formadas por marido, mujer e hijos, solan cultivar adems pequeas
parcelas de terreno, aunque tambin compraban artculos adicionales en los mercados. El
trmino se ha refinado despus y se ha extendido en tiempo y espacio a otras industrias similares. En algunos casos por ejemplo, la industria del algodn de Lancashire se ha
visto como el preludio de un sistema fabril totalmente desarrollado. En otros, sin embargo,
como en las industrias del lino irlandesas e incluso flamencas, esta transicin no tuvo lugar.
Las caractersticas esenciales de una economa protoindustrial son trabajadores dispersos, generalmente rurales, organizados por empresarios urbanos (mercaderes-fabricantes)
que les proporcionan las materias primas y venden su produccin en mercados lejanos. Los
trabajadores deben comprar al menos una parte de sus medios de subsistencia. El lector
perspicaz observar que esta definicin parece ajustarse a las industrias descritas en los captulos 3 y 5 como industria casera, industria domstica y sistema de externalizacin del
producto. De hecho, los que critican el trmino protoindustrializacin lo consideran superfluo. Si hay una diferencia significativa, est en el hincapi en los mercados lejanos; la
mayora de la industria casera o domstica tradicional abasteca solamente a los mercados
locales.

186

Historia econmica mundial

La protoindustrializacin y los trminos relacionados con ella suelen referirse principalmente a las industrias de artculos de consumo, en especial textiles. No obstante, mucho
antes del advenimiento del sistema fabril en la industria del algodn existan ya otras industrias altamente capitalizadas, a gran escala, que producan bienes de equipo o intermedios, y a veces, incluso, bienes de consumo. Se ha hablado ya de las manufactures royales
francesas (vase p. 173); generalmente se hallaban instaladas en grandes estructuras tipo
fbrica donde los artesanos cualificados trabajaban bajo la supervisin de un capataz o empresario, pero sin mquinas. Protofbricas similares fueron levantadas por nobles terratenientes-empresarios en el Imperio austraco (Bohemia y Moravia) y en otros lugares. Los
grandes terratenientes asumieron tambin el papel de empresarios en la industria del carbn, explotando los yacimientos situados en sus fincas. El duque de Bridgewater, que posea una mina en Worsley, contrat al ingeniero autodidacta James Brindley para que construyera un canal desde su mina hasta Manchester en 1759-1761. Las fundiciones, que
solan situarse en zonas rurales cerca de las cuales hubiera madera (para el carbn vegetal)
y mineral de hierro, empleaban a veces a cientos, incluso miles de trabajadores. Las labores
del plomo, el cobre y el vidrio con frecuencia tambin se organizaban a gran escala, igual
que los astilleros. El arsenal de Venecia, de propiedad estatal, que databa de la Edad Media,
fue una de las primeras empresas industriales a gran escala de la historia. La compleja organizacin de los astilleros holandeses ya se ha descrito (vase p. 137). El gobierno ingls
construy el arsenal de Woolwich, cerca de Londres, y empresarios privados mantuvieron
tambin instalaciones considerables en diversos lugares.
No obstante, aunque estos logros fueran impresionantes, en el siglo XVIII se vieron eclipsados por la aparicin de nuevas formas de empresa industrial.

1.

Caractersticas de la industria moderna

Una de las diferencias ms evidentes entre las sociedades preindustrial y moderna es el papel relativo de la agricultura, sumamente disminuido en la ltima. La contrapartida de esta
disminucin de importancia es, no obstante, el enorme aumento de produccin de la agricultura moderna, que le permite alimentar a un gran nmero de poblacin no agrcola. Otra
diferencia, relacionada con la anterior, es la elevada proporcin de mano de obra moderna
ocupada en el sector terciario o de servicios (especialmente profesionales, en oposicin a
servicios domsticos); en la actualidad, la proporcin es del 60% o ms, frente al 20 o el
30% ocupada en la fabricacin y otras industrias afines. Sin embargo, se trata de una evolucin bastante reciente, y ms acusada en la segunda mitad del siglo XX. Durante el perodo de industrializacin propiamente dicho, que se extiende ms o menos desde comienzos
del siglo XVIII (en Gran Bretaa) hasta la primera mitad del XX, la principal caracterstica
de la transformacin estructural de la economa fue el alza del sector secundario (minera,
fabricacin y construccin) que se puede observar en la proporcin tanto de mano de obra
especializada como de produccin.
Esta transformacin se hizo patente por primera vez en Inglaterra, y luego en Escocia,
por lo que se ha definido a Gran Bretaa, y con razn, como la primera nacin industrial. Un trmino ms llamativo pero menos til la revolucin industrial se ha aplicado a las ltimas dcadas del siglo XVIII y las primeras del XIX; como se ver, este trmino

7. El nacimiento de la industria moderna

187

es tan inexacto como equvoco y, lo que es ms importante, su utilizacin distrae la atencin de otros tipos de evolucin contemporneos que se dieron en la Europa continental. Si
Gran Bretaa no hubiera existido o un gigantesco maremoto la hubiese hundido en el ocano, Europa (y Amrica) se habran industrializado igual, aunque de forma diferente. No
obstante, este captulo est dedicado al inicio del proceso de industrializacin en el siglo XVIII en Gran Bretaa (figura 7.1).

Figura 7.1 La industria inglesa en 1700. (Comprese con la figura 7.11, pg. 208.)

188

Historia econmica mundial

En el curso de esta transformacin, que se puede designar con ms rigor, aunque ms


prosaicamente, como el nacimiento de la industria moderna, fueron surgiendo de forma gradual algunas caractersticas que distinguen con claridad la industria moderna de
la premoderna. stas son: 1) el uso extensivo de maquinaria mecnica; 2) la introduccin de nuevas fuentes de energa inanimadas, especialmente combustibles fsiles; y 3) el
uso generalizado de materias que no se suelen encuentrar en la naturaleza. Una caracterstica relacionada con ellas es la mayor escala de las empresas en la mayora de las industrias.
Las mejoras ms significativas en la tecnologa concernan al uso de maquinaria y
energa mecnica para realizar tareas que hasta entonces se haban hecho de forma mucho
ms lenta y laboriosa con energa humana o animal, o que no se haban realizado en absoluto. Mquinas elementales como la rueda, la polea y la palanca, claro est, se haban usado desde la Antigedad, y durante siglos la humanidad haba utilizado tambin una pequesima parte de la energa inanimada de la naturaleza para impulsar los barcos de vela y
accionar los molinos de viento y de agua para procesos industriales elementales. Durante
el siglo XVIII tuvo lugar un notable crecimiento en el uso de energa hidrulica en industrias como los molinos de grano, los procesos textiles y la metalurgia, y en los ltimos
tiempos hemos presenciado la proliferacin de una amplia variedad de fuerzas motrices,
desde pequeos motores elctricos de corriente uso domstico hasta enormes reactores
nucleares. Pero los avances ms importantes en la aplicacin de energa en los primeros
pasos de la industrializacin supusieron la sustitucin de la madera y el carbn vegetal
por el carbn de piedra como combustible, y la introduccin de la mquina de vapor en la
minera, la fabricacin y el transporte. De forma similar, aunque durante siglos se haban
transformado los minerales metlicos en metales, el uso de hulla y de coque en el proceso
de fundicin redujo enormemente su coste y multiplic sus aplicaciones, mientras que la
aplicacin de la ciencia qumica creaba una multitud de nuevos materiales artificiales o
sintticos.

2.

La revolucin industrial: un trmino incorrecto

Quiz no exista un trmino del lxico de la historia econmica que haya gozado de ms general aceptacin que el de revolucin industrial, lamentablemente porque el trmino en
s mismo no tiene categora cientfica y transmite una impresin sumamente engaosa de la
naturaleza del cambio econmico. No obstante, durante ms de un siglo se ha usado para
describir el perodo de la historia britnica que fue testigo de la aplicacin de la maquinaria
mecnica en las industrias textiles, de la introduccin de la mquina de vapor de James
Watt y del triunfo del sistema de produccin fabril. Por analoga, el trmino se ha aplicado tambin al comienzo de la industrializacin en otros pases, aunque sin acuerdo general
en las fechas.
Las primeras descripciones del fenmeno hacan hincapi en los grandes inventos y la
dramtica naturaleza de los cambios. Como afirmaba un libro de texto de 1896, El cambio [] fue sbito y violento. Los grandes inventos se crearon en un espacio de tiempo relativamente corto [], descripcin que un especialista ms juicioso caracteriz secamente
como una muestra de todas las formas ms consumadas de inexactitud histrica. Las pri-

7. El nacimiento de la industria moderna

189

meras interpretaciones tambin recalcaron lo que se supona eran las consecuencias negativas de la nueva modalidad de produccin. Aunque se reconoca el crecimiento de la productividad como resultado del uso de energa mecnica y maquinaria, la mayora de los informes destacaban la utilizacin de mano de obra infantil, la desaparicin de oficios
tradicionales reemplazados por la maquinaria, y las insalubres condiciones de vida de las
nuevas ciudades fabriles. Los primeros en proponer la expresin, carentes de datos y de
propensin a cuantificar, se contentaron con aplicar adjetivos impactantes, como sbita, rpida, violenta, discontinua, etc. En fechas ms recientes, diversos estudiosos han dedicado
considerable esfuerzo a mensurar los cambios en la produccin industrial, la renta nacional
y sus respectivas variables, y han descubierto que todos ellos fueron relativamente modestos. Slo en las dcadas centrales del siglo XIX, mucho despus de las fechas convencionales atribuidas a la revolucin, comenz la industria britnica a adquirir caractersticas
modernas.
A pesar de estas tentativas tanto de dilatar como de reducir el lapso ocupado por la revolucin, las fechas convencionales recibieron el imprimatur de nada menos que una autoridad como T. S. Ashton, el ms clebre historiador de la economa inglesa del siglo XVIII.
Esto es doblemente paradjico, porque, por una parte, Ashton, a diferencia de la mayora de
sus predecesores, vea el resultado del perodo como un logro ms que como una catstrofe, y, por otra, no tena una predileccin especial por el trmino. El mismo Ashton escribi: Los cambios no fueron slo industriales, sino tambin sociales e intelectuales. La
palabra revolucin implica una brusquedad en el cambio que no es, de hecho, caracterstica de los procesos econmicos. El sistema de relaciones humanas que en ocasiones recibe
el nombre de capitalismo tuvo sus orgenes mucho antes de 1760 y alcanz su completo
desarrollo mucho despus de 1830: existe el peligro de pasar por alto el hecho esencial de
la continuidad 1.

3.

Requisitos y concomitantes de la revolucin industrial

Como escribi Ashton, los cambios no fueron slo industriales, sino sociales e intelectuales; de hecho, tambin comerciales, financieros, agrcolas e incluso polticos. En este tejido sin costuras que es el cambio histrico, es difcil asignar prioridades o pesos especficos y ms cuando los mtodos y las unidades de medida no son de fiar o no existen, pero s
hay razones para creer que fueron los cambios intelectuales los ms fundamentales, en el
sentido de que posibilitaron o fomentaron los dems.
Ya en la Edad Media algunos individuos haban empezado a considerar las posibilidades
prcticas del aprovechamiento de las fuerzas de la naturaleza (vase p. 92). Los logros
cientficos posteriores asociados a Coprnico, Galileo, Descartes y Newton (por mencionar
slo unos pocos), reforzaron tales ideas. En Inglaterra, la influencia de Francis Bacon, uno
de cuyos aforismos era saber es poder, llev a la fundacin, en 1660, de la Royal Society
para el avance del conocimiento de la naturaleza. Algunos estudiosos consideran la aplicacin de la ciencia a la industria como la caracterstica que distingue a la industria moderna. Pero, a pesar de su atractivo, esta visin tiene sus inconvenientes. En el alba de la industria moderna a principios del siglo XVIII, el cuerpo del saber cientfico era demasiado
pequeo y dbil para ser aplicado directamente al proceso industrial, cualesquiera que fue-

190

Historia econmica mundial

sen las intenciones de sus partidarios. En realidad, hasta la segunda mitad del siglo XIX con
el florecimiento de las ciencias qumica y elctrica, las teoras cientficas no aportaron los
cimientos de los nuevos procesos y las nuevas industrias. Sin embargo, es indiscutible que
los mtodos de la ciencia en particular, la observacin y la experimentacin se estaban
aplicando (aunque no siempre con xito) ya a finales del siglo XVII con propsitos utilitarios. Tampoco estas tentativas se limitaron a hombres de formacin cientfica. De hecho,
una de las caractersticas ms destacables del avance tcnico en el siglo XVIII y principios
del XIX fue la gran proporcin de innovaciones importantes hechas por ingeniosos hojalateros, e ingenieros y mecnicos autodidactas (la palabra ingeniero adquiri su significado
moderno en el siglo XVIII). En muchos casos, el trmino mtodo experimental puede ser demasiado formal y exacto para describir el proceso; ensayo-error podra ser ms apropiado.
Pero la voluntad de experimentar y de innovar penetr en todos los estratos de la sociedad,
incluso entre la poblacin agraria, tradicionalmente, la ms conservadora y recelosa de las
innovaciones.
Al igual que fue la primera nacin en industrializarse a gran escala, Inglaterra fue tambin una de las primeras en incrementar su produccin agrcola. A finales del siglo XVII superaba ya a la mayora de Europa continental en productividad agrcola, con tan slo un
60% de sus trabajadores ocupados bsicamente en la produccin de alimentos. Aunque el
nmero real de los empleados en la agricultura continu creciendo hasta mediados del siglo XIX, su proporcin descendi de forma constante hasta un 36% a principios del siglo XIX,
el 22% a mediados del mismo (cuando la cifra absoluta alcanz su mximo) y menos de un
10% a comienzos del siglo XX.
Los medios a travs de los cuales Inglaterra increment su productividad agrcola tienen
mucho que agradecer a la experimentacin de ensayo-error con nuevos cultivos y rotaciones de cultivos. El nabo, el trbol y otros cultivos forrajeros fueron introducidos desde los
Pases Bajos en el siglo XVI (vase p. 135) y lograron una gran difusin en el XVII. Probablemente, la innovacin agrcola ms importante antes de que en el siglo XIX se introdujera
la agricultura cientfica fue el desarrollo de la llamada agricultura convertible, que implica
la alternancia de cultivos agrcolas y pastos temporales (producto frecuentemente de los
nuevos cultivos de forraje), en lugar de tener siempre una tierra cultivable y unos pastos
permanentes. Esto supuso la doble ventaja de restaurar la fertilidad del suelo gracias a las
rotaciones mejoradas, que incluan el cultivo de leguminosas, y de permitir un nmero mayor de ganado que produca as, al tiempo que ms carne, leche y lana, ms abono para fertilizar. Muchos terratenientes y agricultores experimentaron tambin con la cra selectiva
de ganado.
Una condicin importante para las rotaciones mejoradas y la cra selectiva fue el cercado y la consolidacin de explotaciones dispersas (figura 7.2). Con el sistema tradicional de
campo abierto resultaba difcil, cuando no imposible, que los numerosos participantes llegaran a un acuerdo sobre la introduccin de nuevos cultivos o rotaciones, y con el ganado
pastando en rebaos comunes era igualmente difcil conseguir una raza seleccionada. Sin
embargo, el cercado, a pesar de sus fuertes alicientes, tena mucha oposicin, sobre todo
entre labradores y colonos que no tenan terrenos de campo abierto en propiedad, sino slo
derechos consuetudinarios para que uno o dos animales pacieran en el pasto comunal. Los
cercamientos ms famosos fueron los llevados a cabo por las leyes parlamentarias entre
1760 y el final de las guerras napolenicas, ya que fueron stos los que mayor protesta es-

7. El nacimiento de la industria moderna

191

Figura 7.2 Cercamientos.


Los campos abiertos que rodeaban el pueblo de Ilmington, en las Midlands inglesas, fueron cercados en 1778. En esta
fotografa area de los aos cincuenta todava pueden verse los surcos de los campos abiertos medievales. Comprese
con el mapa del pueblo de Shilbottle de la figura 3.1. (De Medieval England: An Aerial Survey, de M. W. Beresford y
J. K. S. St. Joseph. Copyright 1969, Cambridge University Press. Reproduccin autorizada.)

crita suscitaron (figura 7.3). El cercamiento por acuerdo privado, sin embargo, se haba venido dando casi de forma continuada desde la Edad Media, y fue especialmente activo a finales del siglo XVII y las primeras seis dcadas del siglo XVIII. Para entonces, la mitad o ms
de la tierra cultivable de Inglaterra estaba ya cercada.
El nuevo paisaje agrcola que surgi para reemplazar los pueblos nucleados rodeados de
sus campos abiertos consista en fincas compactas, consolidadas y cercadas (con muros,
vallas o setos), bsicamente entre los 100 y 300 acres. Concomitante con el proceso de cercamiento y mejora tecnolgica, surgi una tendencia gradual hacia explotaciones mayores.
En 1851, aproximadamente un tercio de la superficie cultivada estaba en explotaciones mayores de 300 acres; las fincas menores de 100 acres suponan tan slo el 22% de la tierra.
Aun as, los ocupantes de pequeos terrenos casi doblaban a los otros en nmero. La razn
de esto es que los pequeos agricultores eran ocupantes-propietarios que labraban con la

192
Porcentaje de tierra de cultivo en campo abierto
cercada por Ley Parlamentaria, h. 1750-1830

Historia econmica mundial


Porcentaje de tierra balda cercada por Ley
Parlamentaria, h. 1750-1830

Figura 7.3 Los ltimos cercamientos de Inglaterra.

ayuda de mano de obra familiar; los agricultores mayores eran arrendatarios capitalistas
que arrendaban las tierras por dinero en metlico y contrataban trabajadores agrcolas sin
tierra. Sola pensarse que los cercamientos despoblaron el campo, pero de hecho las nuevas tcnicas de cultivo asociadas a ellos en realidad aumentaron la demanda de mano de
obra. No fue sino hasta la segunda mitad del siglo XIX, con la introduccin de maquinaria
agrcola, como trilladoras, cosechadoras y arados de vapor, que el nmero absoluto de la
mano de obra agraria comenz a disminuir.
Mientras tanto, la creciente productividad de la agricultura inglesa le permiti alimentar
a una poblacin pujante a unos niveles de nutricin en constante ascenso. De hecho, durante un siglo, desde 1660 hasta 1760, produjo un excedente para la exportacin antes de que

7. El nacimiento de la industria moderna

193

el ndice de crecimiento demogrfico sobrepasara el ndice de aumento de la productividad. La relativamente prspera poblacin rural, ms especializada y orientada hacia el comercio que la mayora de los campesinos del continente, proporcionaba asimismo una fcil
venta para los bienes manufacturados, que iban desde los aperos agrcolas hasta productos
de consumo tales como ropa, objetos de peltre y porcelana. La comercializacin de la agricultura reflejaba un proceso general de comercializacin que se daba en toda la nacin. Ya
a finales del siglo XVII el comercio exterior ingls per cpita superaba al del resto de las naciones, a excepcin de los Pases Bajos, y Londres haba desarrollado una organizacin financiera comercial notablemente compleja que empezaba a rivalizar con Amsterdam. Entre
1688 y 1801, mientras que la participacin relativa de la agricultura en la renta nacional
baj del 40 al 32,5% y las de la minera, la fabricacin y la construccin se elevaron tan
slo del 21 al 23,6%, la participacin relativa del comercio y del transporte aument del 12
a 17,5%, un incremento de casi el 50%.
Ya en el siglo XVI Londres haba comenzado a funcionar como un polo de crecimiento
para la economa inglesa. Sus ventajas eran tanto geogrficas como polticas. Los romanos
haban elegido para emplazar la ciudad el punto ms bajo del curso del Tmesis, en el que
poda construirse un puente sobre el ro; y la red de carreteras que construyeron, centrada
en Londres, fue todava de utilidad para la economa inglesa del siglo XVI y siguientes. Del
mismo modo, el remanso de Londres era el punto ms alto del curso del Tmesis accesible para los navos y la ciudad se haba construido en el puerto ms importante de Inglaterra ya en la Edad Media. La ubicacin de la capital de la nacin en Westminster, a poca
distancia ro arriba de la Ciudad de Londres, con la que acabara fundindose, increment
tanto la riqueza como la poblacin de la metrpolis. El crecimiento demogrfico fue extremadamente rpido en los siglos XVI y XVII, y en 1700 Londres haba alcanzado si no sobrepasado a Pars, hasta entonces la ciudad ms grande de Europa.
La comercializacin y el desarrollo de la organizacin financiera de la nacin se influyeron entre s. Los orgenes del sistema bancario ingls son oscuros, pero en los aos que siguieron a la Restauracin de 1660 varios orfebres importantes de Londres empezaron a funcionar como banqueros. Emitan recibos de depsito que circulaban como billetes de banco,
y concedan prstamos a empresarios solventes. La fundacin del Banco de Inglaterra en
1694, con su monopolio legal de capital social bancario, forz a los banqueros privados a
abandonar sus emisiones de billetes de banco, pero continuaron funcionando como bancos
de depsito, aceptando y descontando letras de cambio. Mientras tanto, aunque los corredores de bolsa (brokers), abogados y ricos mayoristas llevaban a cabo algunas funciones
bancarias elementales, como descontar letras de cambio y remitir fondos a Londres, el resto
de las provincias permanecieron sin instalaciones bancarias oficiales. El Banco de Inglaterra no abri sucursales y sus billetes de banco (de gran valor) no circulaban fuera de Londres. Adems, la Real Casa de la Moneda era extremadamente ineficaz; el valor de sus monedas de oro era demasiado grande para ser til en el pago de salarios o en pequeas
transacciones, y acuaba muy pocas monedas de plata o cobre. Esta ausencia de moneda pequea movi a la empresa privada a llenar este vaco: industriales, mercaderes e incluso taberneros emitan vales y monedas que cubran las necesidades de la circulacin monetaria
local (figura 7.4). De estos diversos orgenes surgi la institucin de los bancos rurales
(es decir, cualquier banco que no estuviera localizado en Londres), cuyo crecimiento fue
muy rpido durante la segunda mitad del siglo XVIII; en 1810 haba casi ochocientos.

194

Historia econmica mundial

Figura 7.4 Moneda conmemorativa.


John Wilkinson, Fundidor acu monedas conmemorativas tanto para proporcionar una circulacin monetaria local
como para anunciarse (y no cabe duda de que tambin para satisfacer su ego). (Reproducido por cortesa del Patronato
del British Museum.)

La euforia engendrada por la Revolucin Gloriosa tuvo como consecuencia la creacin


de varias sociedades annimas en el decenio de 1690, algunas de ellas, como el Banco de
Inglaterra, con estatutos reales y concesin de monopolio. (La ley de aquella poca era ambigua en lo referente a la organizacin de los negocios.) Una euforia similar inund al pas
tras el venturoso final de la guerra de Sucesin espaola, que culmin en el alza financiera
especulativa conocida como la Burbuja del Mar del Sur. El episodio recibi este nombre de
la Compaa del Mar del Sur, a la que en 1711 oficialmente se concedi el monopolio del
comercio con el Imperio espaol, aunque la razn verdadera de su creacin fue reunir dinero para que el gobierno pudiera continuar la guerra. (Una locura especulativa similar tuvo
lugar en Francia al mismo tiempo. Llamada la Burbuja del Mississippi, fue inspirada por
un aventurero financiero escocs conocido por el nombre inverosmil de John Law, que
persuadi al duque de Orleans, regente del rey nio Luis XV, de que le permitiera formar
un banco, la Banque Royale, as como una compaa para explotar las posesiones francesas
en Norteamrica, conocida por entonces como Mississippi.) La burbuja estall en 1720,
cuando el Parlamento, a requerimiento de la Compaa del Mar del Sur, aprob la Ley de la
Burbuja [Bubble Act]. La ley prohiba la formacin de sociedades annimas sin la autorizacin expresa del Parlamento, que se mostr bastante reacio a concederlas. Como resultado,
Inglaterra entr en su revolucin industrial con una barrera legal contra la forma de organizar los negocios con capital social (o corporativo), condenando a la mayora de sus iniciativas industriales y de otros tipos a ser asociaciones o simples empresas. Si esta restriccin obstaculiz o no la industrializacin inglesa ha sido tema de amplio debate; en
cualquier caso, no fue un obstculo insalvable. La Ley de la Burbuja acab siendo revocada
en 1825.
Otra consecuencia importante, ya apuntada (vase p. 179), de la Revolucin Gloriosa
fue poner las finanzas pblicas del reino en manos del Parlamento, lo que redujo de forma
significativa el coste de la deuda pblica y, por tanto, liber capital para la inversin privada.

7. El nacimiento de la industria moderna

195

Aunque el sistema tributario era muy regresivo (es decir, proporcionalmente gravaba ms a
la poblacin de ingresos bajos que a los ricos), posibilit la acumulacin de capital para invertir. Asimismo, que buena parte de esa acumulacin fuese directamente a la industria es
discutible, ya que la mayora de las empresas industriales fueron creciendo poco a poco
gracias a la reinversin de beneficios. Indirectamente, sin embargo, por medio de las inversiones en infraestructura, sobre todo en transporte, el capital contribuy de forma importante al proceso de industrializacin.
El movimiento de grandes cantidades de mercancas voluminosas y de bajo valor, como
el del grano desde el campo hasta los crecientes mercados urbanos, el de la madera para la
construccin y el del carbn y los minerales desde las minas hasta las fundiciones, requera
un transporte barato y fiable. Antes de la era del ferrocarril, las rutas fluviales eran las que
proporcionaban las arterias de transporte ms econmicas y eficaces. Gran Bretaa debi
gran parte de su temprana prosperidad y su primaca en la industria moderna a su condicin insular, que no slo le conceda una proteccin prcticamente gratuita contra los trastornos y la destruccin de las guerras continentales, sino que tambin le proporcionaba un
transporte barato. Su vasto litoral, sus excelentes puertos naturales y la abundancia de corrientes navegables eliminaron en gran parte la necesidad del transporte terrestre, que obstaculizaba el crecimiento del comercio y la industria en el continente.
Aun gozando de estas ventajas naturales, la demanda de una mejor infraestructura de
transporte aument en Gran Bretaa con rapidez. En los treinta aos comprendidos entre
1660 y 1689 se aprobaron en el Parlamento quince leyes de inters local para mejoras en
ros y puertos; de 1690 a 1719, cincuenta y nueve (incluidas algunas para la construccin
de carreteras), y de 1720 a 1749, ciento treinta. La dcada de 1750 presenci el advenimiento de la poca de los canales, durante la cual se construyeron vas navegables para conectar ros entre s o minas con sus mercados. En ocasiones, la construccin de un canal representaba una proeza de ingenio, utilizando acueductos y tneles subterrneos. En
conjunto, entre 1750 y 1820 se aadieron 4.500 kilmetros de vas navegables a los 1.500
existentes, principalmente canales, con un coste de 17 millones de libras esterlinas (figura 7.5). Por medio de esos canales y ros navegables se conectaron entre s y tambin con
todos los puertos principales, todos los centros importantes de produccin y consumo. Las
empresas de canales se organizaron como compaas privadas lucrativas instituidas por ley
parlamentaria (una excepcin importante al objetivo de la Ley de la Burbuja), que cobraban peaje a las embarcaciones independientes, a los explotadores de barcaza, y, a veces, explotaban sus propias flotillas de barcazas alquilndolas.
La red de canales y ros navegables de Gran Bretaa fue muy eficaz para su poca, pero
aun as no satisfizo la demanda de transporte interior. Tradicionalmente, la conservacin de
las carreteras era responsabilidad de los municipios, que utilizaban mano de obra local forzada. No es de extraar que la condicin de las carreteras as conservadas fuese deplorable.
Al comenzar la dcada de 1690 el Parlamento cre, por medio de leyes de inters local,
unos fondos de crdito para construir y conservar tramos de buenas carreteras en las que
los usuarios, ya viajaran en carreta, coche de caballos, a caballo o a pie, pagaban peaje. Dichos fondos no se organizaron en forma de compaas comerciales, sino que estaban promovidos y supervisados por un comit, formado generalmente por terratenientes, granjeros, mercaderes e industriales que buscaban tanto reducir sus obligaciones fiscales por
conservar la carretera del municipio, como mejorar los accesos a los mercados. Aunque la

196

Figura 7.5 Navegacin fluvial.

Historia econmica mundial

7. El nacimiento de la industria moderna

197

mayora de las carreteras eran relativamente cortas, de unos cuarenta y cinco kilmetros
ms o menos, muchas estaban interconectadas, y con el tiempo formaron una densa red.
Los decenios de 1750 y 1760 vieron el mayor esfuerzo en la construccin de carreteras: de
5.000 kilmetros en 1750, la red creci hasta los 22.500 kilmetros en 1770 (figura 7.6) y

Figura 7.6 Carreteras en 1770.

198

Historia econmica mundial

alcanz su longitud mxima, de 30.000 kilmetros, en 1836, cuando los ferrocarriles haban comenzado ya a desbancar a carreteras y canales.

4.

Tecnologa industrial e innovacin

Los historiadores impresionados por la naturaleza revolucionaria del cambio industrial, llaman la atencin sobre la rpida mecanizacin y el crecimiento de la industria del algodn
en las ltimas dos dcadas del siglo XVIII. Casi un siglo antes, sin embargo, y con slo unos
pocos aos de diferencia, se hicieron otras dos innovaciones cuyo impacto podra considerarse todava ms fundamental para la industrializacin, aunque tuvieron que pasar algunos
aos antes de que se advirtiera su importancia. Estas innovaciones fueron el proceso para
fundir el mineral de hierro con coque, lo cual liber a la industria siderrgica de la dependencia exclusiva del carbn vegetal, y la invencin de la mquina de vapor atmosfrico,
una nueva y poderosa fuerza motriz que primero complement y que luego acab reemplazando a los molinos de viento y de agua como fuentes de energa inanimada.
Se haban hecho muchos intentos para reemplazar el carbn vegetal por el carbn de
piedra en los altos hornos, pero las impurezas de este ltimo los haban condenado siempre al
fracaso. En 1709, Abraham Darby, un herrero cuquero de Coalbrookdale, en Shropshire,
proces el combustible de hulla siguiendo el mismo procedimiento que utilizaban otros herreros para conseguir el carbn vegetal a partir de la madera es decir, calent el carbn
en un contenedor cerrado para eliminar sus impurezas en forma de gas, quedando un residuo de coque, una forma casi pura de carbono, que utiliz entonces como combustible en
el alto horno para hacer hierro en lingotes (figuras 7.7 y 7.8).
A pesar del avance tecnolgico de Darby, la innovacin se difundi con lentitud; todava
en 1750 solamente un 5% del hierro en lingotes britnico se produca con combustible de
coque. No obstante, el alza continua en el precio del carbn vegetal a partir de 1750, junto
con innovaciones como la del proceso de pudelacin y laminacin, de Henry Cort en
1783-1784, acabaron liberando la produccin del hierro en su conjunto de la dependencia
del combustible de carbn vegetal. (El proceso de Cort funda hierro en lingotes en un horno de reverbero, de forma que el hierro no entraba en contacto directo con el combustible:
luego, el hierro fundido se remova o pudelaba con palas largas para ayudar a que se
quemara el exceso de carbono. Por ltimo, el hierro semifundido se haca correr por rodillos acanalados que, a la vez que extraan ms impurezas, daban la forma deseada a las
barras de hierro forjado; vase figura 7.9.) Integrando todas esas operaciones en un mismo
lugar, generalmente all donde se produca el carbn o en las proximidades, los fundidores
consiguieron ahorros considerables, y tanto la produccin total de hierro como la proporcin
hecha con combustible de carbn se aceleraron en gran medida. Para finales de siglo la
produccin de hierro haba aumentado a ms de 200.000 toneladas, prcticamente todo
fundido con coque, y Gran Bretaa se haba convertido en el principal exportador de hierro y
productos de hierro.
La energa de vapor se emple por primera vez en la industria de la minera. Como la
demanda de carbn y metales se incrementaba, se intensificaron los esfuerzos por extraerlos de minas cada vez ms profundas. Se inventaron muchos dispositivos ingeniosos para
eliminar el agua de las minas, pero la inundacin sigui constituyendo un gran problema,

7. El nacimiento de la industria moderna


199

Figura 7.7 Coalbrookdale de noche.


Coalbrookdale estaba (y est) situada en el rural y buclico Shropshire, pero fue el escenario de uno de los acontecimientos ms importantes en la historia de la industria: la primera vez que se utiliz el coque para fundir mineral de hierro. Hoy alberga un importante museo de arqueologa industrial. (Patronato del Science Museum,
Londres.)

200

Historia econmica mundial

Figura 7.8 El puente de hierro.


Este puente sobre el ro Severn, cerca del Coalbrookdale, con vigas de hierro colado que pesan casi 400 toneladas, fue construido por Abraham Darby III, el nieto del primer hombre que, en 1779, fundi el hierro con coque. Se ensambl con juntas
y cuas engranadas, sin tornillos ni soldaduras. Como muestra esta instantnea turstica de 1986, actualmente todava sigue
en pie. (Rondo Cameron.)

as como el obstculo principal para la expansin de la produccin. En 1698, Thomas Savery, un ingeniero militar, obtuvo una patente para una bomba de vapor, a la que llam, de
forma muy apropiada, La Amiga del Minero. En la primera dcada del siglo XVIII se
establecieron varias, principalmente en las minas de estao de Cornualles, pero el dispositivo
tena algunos defectos prcticos entre ellos, tendencia a explotar. Thomas Newcomen,
un diestro ferretero y calderero familiarizado con los problemas de la industria de la minera, puso remedio a esos defectos por medio de experimentos de ensayo-error, y en 1712 logr levantar su primera bomba de vapor atmosfrico en una mina de hulla de Staffordshire
(figura 7.10).
La mquina de Newcomen haca pasar el vapor desde una caldera a un cilindro que contena un mbolo conectado por medio de un balancn en forma de T a una bomba. Una vez
que el vapor haba presionado el mbolo hasta el extremo del cilindro, un chorro de agua
fra dentro del cilindro condensaba el vapor y creaba un vaco, permitiendo que el peso de
la atmsfera presionase sobre el mbolo y accionase la bomba, de ah el nombre de mquina de vapor atmosfrico. La mquina de Newcomen era grande (requera un edificio aparte
para alojarla), incmoda y cara; pero tambin era efectiva, si bien no eficaz trmicamente.
Hacia el final del siglo se haban construido ya varios centenares en Gran Bretaa, y tam-

7. El nacimiento de la industria moderna

201

Figura 7.9 Horno de pudelado de Cort.


El horno de pudelado se utiliz (junto con los laminadores) para refinar el hierro crudo, con un alto contenido de carbono y convertirlo en barras de hierro con bajo contenido de carbono. El horno de pudelado y el laminador liberaron a la
industria del hierro de su dependencia del combustible de carbn vegetal. (De The Archaelogy of the Industrial Revolution, de Brian Bracegirdle, Londres, 1974. Reproduccin autorizada.)

bin varias en el continente. Se emplearon sobre todo en minas de carbn, donde el combustible era barato, adems de en otras industrias mineras. Asimismo, se utilizaron para
elevar el agua que haca funcionar las norias cuando la cada natural era inadecuada, y para el
abastecimiento pblico.
La principal deficiencia de la mquina de Newcomen era su enorme consumo de combustible en proporcin con el trabajo que produca. En el decenio de 1760, a James Watt, un
creador de instrumentos matemticos (tcnico de laboratorio) de la Universidad de Glasgow, se le pidi que reparase un pequeo modelo operativo de la mquina de Newcomen
que se empleaba para efectuar demostraciones en el curso de filosofa natural. Intrigado,
Watt empez a experimentar con la mquina; en 1769 sac una patente para un condensa-

202

Historia econmica mundial

Figura 7.10 La mquina de Newcomen.


De la mquina de Newcomen se ha dicho que fue el factor principal de la explotacin de la riqueza mineral de Gran
Bretaa, y por tanto puso los cimientos del desarrollo industrial del pas. (De H. W. Dickinson, en A. history of technology, IV, editado por Charles Singer, et al., Oxford, 1958, 180-181. Patronato del Science Museum, Londres.)

dor separado, que eliminaba la necesidad de alternar el calentamiento y el enfriamiento


del cilindro. Varias dificultades tcnicas, entre ellas obtener un cilindro lo suficientemente
uniforme para evitar que se escapara el vapor, lastraron todava durante un tiempo el desarrollo de la mquina y retrasaron su uso prctico varios aos. Entretanto, Watt form
una sociedad con Matthew Boulton, un prspero fabricante ferretero de cerca de Birmingham, que le proporcion el tiempo y los medios necesarios para seguir experimentando.
En 1774, John Wilkinson, un fabricante de hierro de las proximidades, patent una nueva
mquina taladradora para hacer caones de artillera, que tambin serva para fabricar cilindros de motor. El ao siguiente, Watt obtuvo una prrroga de 25 aos de su patente, y la
firma de Boulton y Watt comenz la produccin comercial de mquinas de vapor. Uno de
sus primeros clientes fue John Wilkinson, que la emple para accionar los fuelles de su alto
horno.
La mayora de las primeras mquinas de Boulton y Watt se utilizaron para bombear las
minas, especialmente las de estao de Cornualles, donde el carbn era caro y, por tanto, el

7. El nacimiento de la industria moderna

203

ahorro en consumo de combustible, comparado con la mquina de Newcomen, considerable. Pero Watt hizo ms mejoras, entre ellas un regulador para ajustar la velocidad de la
mquina y un dispositivo para convertir el movimiento alternativo del mbolo en un movimiento rotatorio. Este ltimo en particular abri la posibilidad de multitud de nuevas aplicaciones para la mquina de vapor, como en los molinos de harina y en el hilado de algodn. La primera fbrica de hilado movida directamente por una mquina de vapor empez
su produccin en 1785, precipitando de forma decisiva un proceso de cambio que ya estaba
en marcha.
La industria textil haba alcanzado un papel destacado en Gran Bretaa ya en la era
preindustrial con el sistema de externalizacin del producto. La fabricacin de artculos
de lana y de estambre era, con diferencia, la de mayor importancia (vase p. 137), aunque en Escocia e Irlanda a diferencia de lo que pasaba en Inglaterra y Gales predominaba el lino sobre aqulla. (En Inglaterra se obligaba por ley a enterrar a los cadveres
envueltos en sudarios de lana, mientras que en Escocia ese privilegiado estatus estaba reservado al lino.) La industria de la seda, introducida en las primeras dcadas del siglo XVIII,
empleaba fbricas y maquinaria accionada por energa hidrulica, a imitacin de las italianas; la demanda de seda, no obstante, era limitada, debido a su alto coste y a la competencia del continente.
Como la de la seda, la fabricacin del pao de algodn era una industria relativamente
nueva en Gran Bretaa. Introducida en Lancashire en el siglo XVII, probablemente por
inmigrantes del continente, fue estimulada por las leyes de Calico de principios del XVIII
(vase p. 182). Al principio esta industria empleaba los procesos manuales utilizados en los
de la lana y del lino, usando, debido a la debilidad del hilo, la urdimbre de lino para producir un tipo de tejido llamado fustn. Al ser nueva, la fabricacin del algodn estuvo menos
sujeta que otras industrias a las restricciones impuestas por la legislacin estatal y los reglamentos gremiales y a las prcticas tradicionales que obstruan los cambios tcnicos. Ya en la
dcada de 1730 se intent inventar maquinaria que ahorrase mano de obra tanto en el hilado como en el tejido. Las primeras mquinas de hilar no tuvieron xito, pero en 1733 John
Kay, un mecnico de Lancashire, invent la lanzadera volante, que permita a un solo tejedor hacer el trabajo de dos, lo que aument la presin de la demanda de hilo. En 1760, la
Society of Arts se sum al incentivo del mercado ofreciendo un premio para quien inventara una satisfactoria mquina de hilar. En pocos aos se inventaron varios dispositivos para
el hilado mecnico. El primero fue la jenny (mquina de hilar de husos mltiples), de James
Hargreaves, inventada en 1764 pero sin patentar hasta 1770. La jenny era una mquina relativamente simple; de hecho, era poco ms que una rueca con una batera de varios husos
en lugar de uno. No requera energa mecnica y poda manejarse en una cabaa, pero permita que una persona hiciese el trabajo de varias.
El bastidor de agua [water frame], una mquina de hilar patentada en 1769 por Richard
Arkwright, tuvo ms importancia en general. Arkwright, barbero y fabricante de pelucas,
probablemente no fue quien lo invent, siendo su patente, ms tarde, anulada, pero de los
primeros innovadores textiles fue quien tuvo ms xito como hombre de negocios. Como el
bastidor de agua operaba con energa hidrulica y era grande y caro, condujo directamente
a un sistema fabril que tena como modelo el de la industria de la seda. Las fbricas, sin
embargo, se construan casi siempre cerca de corrientes de agua en el campo o en pequeas
aldeas, para evitar que los trabajadores se concentraran en las ciudades. Por otra parte,

204

Historia econmica mundial

como era la energa hidrulica la que accionaba la maquinaria, las primeras fbricas exigan relativamente pocos hombres adultos como trabajadores cualificados y supervisores;
la mayor parte de la mano de obra consista en mujeres y nios, que eran ms baratos y
ms dciles.
El ms importante de los inventos relacionados con el hilado fue la mule (mula) de Samuel Crompton, as llamada porque combinaba elementos de la jenny y del bastidor. Perfeccionada entre 1774 y 1779, pero nunca patentada, la mula poda hilar un hilo ms fino y
resistente que cualquier otra mquina o hilador manual. Despus de ser adaptada a la energa de vapor, hacia 1790, se convirti en el instrumento predilecto para el hilado de algodn. Al igual que el bastidor de agua, permita el empleo a gran escala de mujeres y nios,
pero, a diferencia de ste, favoreca la construccin de enormes fbricas en ciudades donde
el carbn era barato y la mano de obra abundante. Manchester, que tena solamente dos hilaturas de algodn en 1782, contaba con cincuenta y dos veinte aos despus.
Las nuevas mquinas de hilar invirtieron la presin de la demanda entre el hilado y el tejido, y llevaron a una bsqueda ms insistente de una solucin a los problemas del tejido
mecnico. En 1785, Edmund Cartwright, un clrigo sin formacin ni experiencia en mecnica o tejidos, resolvi el problema bsico aplicando sencillamente la inteligencia, y obtuvo
una patente para un telar mecnico. Multitud de pequeas dificultades prcticas, no obstante, obstaculizaron el progreso del tejido mecnico; hasta el decenio de 1820, cuando la firma de ingenieros Sharp and Roberts de Manchester construy un telar mecnico mejorado,
y la maquinaria empez a reemplazar masivamente a los tejedores de telar manual.
Las innovaciones tcnicas fueron acompaadas de un rpido aumento en la demanda
de algodn. Como Gran Bretaa no cultivaba algodn, las cifras de las importaciones de
este producto en bruto proporcionan una buena indicacin del ritmo al que se desarroll
la industria. Desde menos de 500 toneladas al inicio del siglo, las importaciones se elevaron hasta 2.500 toneladas en la dcada de 1770, en vsperas de las innovaciones ms importantes, y a ms de 25.000 toneladas en 1800. En un primer momento, India y Oriente
fueron las principales fuentes de abastecimiento, pero su produccin no se expandi con
la suficiente rapidez como para satisfacer la creciente demanda. Se empez a producir algodn en las islas caribeas de Gran Bretaa y en el sur de Norteamrica, pero el alto
coste de separar a mano las semillas de la corta fibra americana, aun empleando esclavos,
la desalent hasta 1793, ao en que Eli Whitney, un individuo de Nueva Inglaterra que
estaba visitando el sur, invent la desmotadora mecnica de algodn. Esta mquina (con
mejoras) cumpli tan bien su cometido, que los estados del sur de Estados Unidos no tardaron en convertirse en el principal proveedor de materia prima de lo que muy pronto sera la primera industria britnica. En 1860, Gran Bretaa import ms de 500.000 toneladas de algodn en bruto.
Las innovaciones en el hilado y el tejido, junto con la desmotadora, fueron las ms importantes, pero de ningn modo las nicas que afectaron a la industria del algodn. Toda
una serie de pequeas mejoras tuvieron lugar en los distintos niveles de la produccin, desde
la preparacin de las fibras para el hilado hasta la decoloracin, el teido y el estampado.
Al disminuir los costes de produccin y aumentar sta, empez a exportarse un porcentaje
de ella cada vez mayor; en 1803, el valor de las exportaciones de algodn sobrepasaba al de
la lana, y la mitad o ms de los productos de algodn, de hilo y de tela viajaban a los mercados de ultramar.

7. El nacimiento de la industria moderna

205

La drstica reduccin en el precio de los productos manufacturados de algodn influy


en la demanda de las telas de lana y lino, y suministr tanto incentivos como modelos para
innovaciones tcnicas. No obstante, a diferencia del algodn, estas industrias estaban incrustadas de tradicin y reglamentaciones, y las caractersticas fsicas de sus materias primas tambin hacan que fueran ms difciles de mecanizar. La innovacin de esas industrias apenas haba empezado antes de 1800, y no fueron totalmente transformadas hasta la
segunda mitad del siglo XIX.
Los cambios tcnicos relacionados con los tejidos de algodn, la industria siderrgica y
la introduccin de la energa de vapor constituyen el ncleo de la temprana industrializacin de Gran Bretaa, pero no fueron las nicas industrias afectadas. Tampoco todos los
cambios exigan el uso de energa mecnica. Al mismo tiempo que James Watt estaba perfeccionando la mquina de vapor, su ilustre compatriota Adam Smith relataba en Wealth of
Nations [La riqueza de las naciones] el gran aumento en la productividad obtenido en una
fbrica de alfileres sencillamente con la especializacin y la divisin del trabajo. En algunos aspectos, la fbrica de alfileres de Smith puede considerarse como emblema de las diversas industrias dedicadas a la produccin de bienes de consumo, desde objetos sencillos,
como ollas y cacerolas, hasta los ms complejos, como relojes de pulsera y de pared.
Otra industria representativa era la fabricacin de cermica. La introduccin de la porcelana fina de China hizo que se pusiera de moda entre los ricos para sustituir a la vajilla de
oro y plata, a la vez que aportaba un modelo para objetos ms prcticos. Simultneamente,
la creciente popularidad del t y del caf y el aumento de los ingresos entre las clases medias
les llev a preferir la porcelana china hecha en el pas a los cuencos y servicios de mesa de
madera o peltre. Al igual que en la industria siderrgica, el creciente precio del carbn vegetal indujo a la industria de la cermica a concentrarse en reas bien provistas de carbn de
piedra. Staffordshire se convirti en el lugar preeminente de esta industria, donde cientos
de pequeos maestros producan para el mercado nacional. Aunque algunos de los ms
progresistas, como Josiah Wedgwood, introdujeron el uso de mquinas de vapor para moler
y mezclar las materias primas, en su mayora dependan de una divisin general del trabajo
para aumentar la productividad.
Tambin la industria qumica experiment una expansin y diversificacin importantes.
Algunos de los avances fueron consecuencia del progreso de las ciencias qumicas, especialmente el asociado al qumico francs Antoine Lavoisier (1743-1794) y sus discpulos.
Pero un mayor progreso industrial se deriv de los experimentos empricos de los fabricantes de jabn, papel, vidrio, pinturas, tintes y tejidos, en su bsqueda por hacer frente a la
escasez de materias primas. Es probable que en el siglo XVIII los qumicos aprendieran de
las industrias que utilizaban productos qumicos, tanto como stas se beneficiaron de su
ciencia. (Lo mismo puede decirse de otras ciencias.) El cido sulfrico, una de las sustancias qumicas ms verstiles y utilizadas, constituye un buen ejemplo. Aunque ya conocido
por los alquimistas, su produccin era tan cara como peligrosa por sus propiedades corrosivas. En 1746, John Roebuck, un industrial que haba estudiado qumica, ide un proceso de
produccin econmico utilizando cmaras de plomo; en asociacin con otro industrial, Samuel Garbett, inici la produccin de cido sulfrico a escala comercial. Entre otros usos
inmediatos, su producto se emple como agente decolorante en la industria textil en lugar
de leche agria, manteca, orina y otras sustancias naturales. El cido sulfrico fue reemplazado a su vez en la dcada de 1790, cuando firmas escocesas introdujeron el gas de cloro y

206

Historia econmica mundial

sus derivados como agente decolorante, un descubrimiento del qumico francs Claude
Berthollet. Para entonces, sin embargo, ya se haban descubierto muchos otros usos industriales.
Otro grupo de productos qumicos ampliamente utilizado en los procesos industriales
eran los lcalis, sobre todo la sosa custica y la potasa. En el siglo XVIII, stas se producan
quemando materia vegetal, especialmente varec y barilla, pero como la oferta de estas algas
marinas era fija, se buscaron nuevos mtodos de produccin. Fue otro francs, Nicholas
Leblanc, quien descubri en 1791 un proceso para producir lcalis mediante el empleo de
cloruro de sodio o sal comn. Al igual que la decoloracin a base de cloro de Berthollet, el
proceso de Leblanc se aplic comercialmente por primera vez en Gran Bretaa. Esta sosa
artificial, como se la llam, tuvo muchos usos industriales en la fabricacin de jabn, vidrio, papel, pintura, cermica y otros productos, y produjo asimismo otros valiosos productos derivados, como el cido clorhdrico.
La industria del carbn, cuyo crecimiento haba sido favorecido por la escasez de madera para combustible, y que a su vez haba propiciado la invencin de la mquina de vapor,
continu siendo en su mayor parte una industria basada en el trabajo intensivo, aunque,
adems, requera mucho capital. Sus derivados tambin resultaron ser tiles. El alquitrn de
hulla, subproducto del proceso del coque, sustituy al alquitrn natural y la brea para los
pertrechos navales cuando las guerras napolenicas cortaron el abastecimiento del Bltico,
y el gas de hulla ilumin las calles de Londres ya en 1812.
Las minas de carbn tambin fueron responsables de los primeros ferrocarriles de Gran
Bretaa. Cuando las minas se hicieron ms profundas, con largos tneles subterrneos, mujeres o nios, a menudo las esposas e hijos de los mineros, llevaban el carbn arrastrndolo
en trineos hasta la galera principal, para all subirlo. En el decenio de 1760 se usaron poneys en los subterrneos de algunas minas, y no tardaron en tirar de carros con ruedas
sobre vas de chapa metlica, y finalmente sobre rales de hierro fundido o forjado. Ya antes, en el siglo XVII, se haban usado vas y rales en la superficie, en la proximidad de las
minas, para facilitar el acarreo, utilizando caballos como animales de tiro. En las grandes
regiones mineras del estuario del ro Tyne, en las cercanas de Newcastle, y en el sur de Gales, los rales se extendan desde las minas hasta los embarcaderos que haba a lo largo del ro
o a la orilla del mar, hacia los cuales descendan las carretillas llenas de carbn por su propio peso. stas, una vez vacas, retornaban a las minas tiradas por caballos y, en los primeros aos del siglo XIX, por medio de mquinas de vapor fijas que tiraban de ellas mediante
cables. Cuando se utiliz con xito la primera locomotora en Gran Bretaa, ya haba varios
cientos de kilmetros de vas frreas.
La locomotora de vapor fue el producto de un complejo proceso de evolucin con muchos antecedentes. Su antepasado ms importante era, claro est, la mquina de vapor mejorada por James Watt, aunque las mquinas de Watt eran an demasiado grandes e incmodas y no generaban suficiente energa por unidad de peso como para servir de
locomotoras. Por otra parte, el propio Watt se opona al desarrollo de la locomotora a causa
de su peligro potencial y disuadi a sus ayudantes de que trabajaran con ella. Mientras estuvo en vigor su patente para el condensador independiente (hasta 1800), se impidi su
progreso efectivo. Pero, adems de la propia locomotora de vapor, el diseo y la construccin de las mquinas locomotoras requera el desarrollo de mquinas-herramientas precisas
y potentes. John Wilkinson, cuya mquina taladradora permiti que Watt construyese la

7. El nacimiento de la industria moderna

207

suya de vapor, fue uno de los muchos ingenieros y fabricantes de mquinas dotados de talento inventivo. Otro fue John Smeaton (1724-1792), fundador de la profesin de ingeniero
civil, cuyas innovaciones llevaron la eficacia de las ruedas hidrulicas y las mquinas de
vapor atmosfrico a su punto mximo. Henry Maudsley (1771-1831), otro que pertenece a
este panten, invent hacia 1797 un torno de roscar con corredera de apoyo que hizo posible la produccin de piezas metlicas exactas.
Richard Trevithick (1771-1833), un ingeniero de minas de Cornualles, posee el honor de
ser el constructor de la primera locomotora que funcion en 1801. Trevithick utiliz una
mquina de alta presin (a diferencia de Watt) y dise su locomotora para que se moviese
por caminos corrientes. Aunque tcnicamente era operativa, dicha locomotora no result un
logro econmico porque los caminos no podan soportar su peso. En 1804 construy otra
locomotora, destinada a correr por una corta va frrea de una mina en la cuenca minera del
sur de Gales; de nuevo, aunque la locomotora funcionaba, los ligeros rales de hierro fundido no podan soportar el peso. Tras varios intentos parecidos, Trevithick se dedic a la
construccin de mquinas de bombeo para las minas de Cornualles, campo en el que obtuvo xitos importantes.
Aunque muchos otros ingenieros, como John Blenkinsop, contribuyeron al desarrollo de
la locomotora, fue George Stephenson (1781-1848), un autodidacta, el que alcanz el xito
ms notable. Empleado como constructor de mquinas en el distrito minero de Newcastle,
en 1813 construy una mquina de vapor fija que se serva de cables para hacer regresar
las carretillas de carbn vacas hasta la mina desde los muelles de carga. En 1822 convenci
a los promotores del proyecto de lnea frrea entre Stockton y Darlington, trayecto minero,
para que utilizaran traccin de vapor en lugar de caballos, y en su inauguracin, en 1825, l
personalmente condujo una locomotora de diseo propio. La lnea Liverpool-Manchester,
considerada como la primera lnea de ferrocarril de transporte, se inaugur en 1830. Todas
sus locomotoras fueron diseadas y construidas por Stephenson, cuyo Rocket (Cohete) haba
ganado las famosas pruebas de Rainhill el ao anterior.

5.

Diversidades regionales

En este resumen del nacimiento de la industria moderna, los trminos Gran Bretaa e Inglaterra se han venido utilizando ms o menos indistintamente. La mayora de los primeros
estudios de la llamada revolucin industrial se concentraban slo en Inglaterra. Sin embargo, es importante reconocer las grandes variaciones regionales de la industrializacin dentro de la propia Inglaterra, as como los muy diversos rumbos del cambio econmico en las
distintas partes constitutivas del Reino Unido de Gran Bretaa e Irlanda.
Dentro de Inglaterra, el ritmo de cambio diferencial estuvo claramente marcado por la
importancia de las cuencas mineras, localizadas principalmente en el noreste (sobre todo en
Tyneside) y las Midlands, aunque Lancashire posea asimismo destacados yacimientos
(vase figura 7.11). Lancashire se convirti prcticamente en sinnimo de algodn, pese a
contar tambin con una significativa industria de vidrio y productos qumicos, y aunque la
algodonera a su vez contaba con puestos destacados en las East Midlands (Derbyshire y
Nottinghamshire). La industria siderrgica y sus diferentes ramas de produccin se concentraban en las West Midlands (Birmingham y el Black Country, Shropshire), el sur de

208

Historia econmica mundial

Figura 7.11 La industria inglesa en 1800.

Yorkshire (en especial Sheffield) y el noreste (sobre todo Newcastle, que tambin era un
centro de industria qumica). Las industrias de la lana tendan a concentrarse en el West Riding de Yorkshire (especialmente Bradford y Leeds) a costa de los centros preindustriales
de East Anglia y el West Country, ms antiguos. Staffordshire casi monopolizaba la industria de la cermica, y albergaba tambin importantes fundiciones de hierro. Cornualles continu siendo la fuente ms destacada de estao y cobre, pero tena pocas industrias fabriles.

7. El nacimiento de la industria moderna

209

El sur, por su parte, a excepcin de la pujante metrpolis de Londres, con sus diversas industrias de bienes de consumo (especialmente cerveza), sigui siendo principalmente agrcola, aunque no por ello pobre; tena el suelo ms frtil, la organizacin agraria ms avanzada y centros urbanos en crecimiento; la sostenida demanda de alimentos aseguraba a los
agricultores y terratenientes del sur una buena retribucin por su trabajo y su capital. En
cambio, el extremo norte y el noroeste, esencialmente dedicados al pastoreo, se quedaron
atrs respecto a otras regiones en ingresos y riqueza.
Gales, conquistada por los ingleses en la Edad Media, haba sido tratada siempre como
una especie de pariente pobre. En la segunda mitad del siglo XVIII, las vastas cuencas mineras del sur de Gales sentaron las bases de una gran industria siderrgica que hacia 1800 generaba una cuarta parte de la produccin britnica; pero estaba orientada al comercio de
exportacin y engendr pocas industrias dedicadas a procesos derivados. La isla de Anglesey contena importantes minas de cobre, si bien la mayor parte del mineral se funda en el
sur de Gales, cerca de Swansea. El noreste del pas, adyacente a Cheshire y Lancashire, se
benefici ligeramente de la abundancia de sus industrias; sin embargo, la mayor parte del
interior, montaoso y estril, permaneci pobre y dedicada al pastoreo. Para los ambiciosos
galeses, el camino hacia la fama y la fortuna pasaba por Inglaterra y Escocia. Uno de los
que lo emprendi fue Robert Owen, que se hizo rico con la industria algodonera en Manchester y New Lanark, dedicando el resto de su larga vida a causas filantrpicas y humanitarias.
Escocia, a diferencia de Gales, mantuvo su independencia de Inglaterra hasta la unin
voluntaria de sus parlamentos en 1707. A mediados del siglo XVIII, sin embargo, Escocia
era un pas pobre y atrasado. La mayora de su dispersa poblacin se dedicaba todava a
una agricultura casi de subsistencia, y en grandes zonas de las Highlands el sistema tribal
de organizacin econmica y social permaneca intacto. En menos de un siglo, Escocia se
puso, junto con Inglaterra, al frente de las naciones industriales del mundo. Con una poblacin siete veces menor que la de sta, Escocia produca ms de una quinta parte del valor
de los tejidos de algodn y ms de una cuarta parte del hierro en lingotes. La Carron Company, fundada en 1759, fue la primera fbrica siderrgica integrada a gran escala que utiliz coque en todo el mundo. Muchos de los ms importantes innovadores y empresarios de
las industrias qumicas y de maquinaria fueron, asimismo, escoceses. En resumen, la transformacin de Escocia, de ser una economa domstica atrasada a una de las primeras economas industriales, fue mucho ms espectacular que la contempornea industrializacin
de Inglaterra.
Las razones de la sobresaliente transformacin de Escocia se han debatido con frecuencia. Su nico recurso natural de importancia eran sus yacimientos de carbn (entremezclado con mineral de hierro de banda negra) en la estrecha franja de las Lowland comprendida entre los estuarios del Forth y del Clyde, rea que sustentaba la
mayora de la poblacin urbana de Escocia y casi todas sus industrias modernas. La integracin de Escocia en el Imperio britnico en 1707 le dio acceso no slo a los mercados
ingleses, sino tambin a los de las colonias inglesas de Norteamrica y otros lugares, lo
cual contribuy sin duda a que se acelerase el ritmo de la vida econmica. El sistema
educativo del pas, desde sus escuelas parroquiales hasta sus cuatro antiguas universidades (comparadas con las slo dos de Inglaterra), cre una poblacin desacostumbradamente instruida para la poca. Del mismo modo, el precoz sistema bancario de Escocia,

210

Historia econmica mundial

por completo distinto del de Inglaterra y prcticamente libre de la regulacin del gobierno, permiti a los empresarios escoceses un fcil acceso al crdito y al capital. Por ltimo, no debe olvidarse que Escocia se mantuvo sin una administracin poltica propia,
dejando aparte los gobiernos locales, desde el Tratado de Unin hasta 1885. Aunque de
esta situacin se lamentaban quienes crean que un gobierno especficamente escocs
podra haber tomado iniciativas ms vigorosas y eficaces para promover el crecimiento
econmico, es posible que la ausencia de un gobierno central en Escocia en el fondo
fuera una bendicin.
Irlanda, en triste contraste con Escocia, apenas consigui industrializarse. Los ingleses
trataron a Irlanda, casi ms que a Gales, como una provincia conquistada. Si fue sta o no
la razn principal, o incluso un factor determinante, del destino de Irlanda, no se discutir
aqu. El hecho es que la poblacin irlandesa, como la de Gran Bretaa, se multiplic por
algo ms de dos entre mediados del siglo XVIII y 1840, pero sin una urbanizacin o industrializacin apreciables. Cuando sufri la desastrosa hambruna de la patata a mediados de
la dcada de 1840, Irlanda perdi en menos de una dcada una cuarta parte de su poblacin
a causa del hambre y la emigracin.

6.

Aspectos sociales de los principios de la industrializacin

El cuadro 7.1 indica la poblacin aproximada de Gran Bretaa y la de Inglaterra y Gales


entre 1700 y 1850. Las cifras muestran el rpido aumento demogrfico durante las primeras etapas de la industrializacin; un anlisis ms detallado mostrara que la poblacin comenz a crecer en la dcada de 1740 tras haber permanecido casi estancada en la primera
mitad del siglo, que el ndice de crecimiento se aceler en la dcada de 1780 y que alcanz
su mximo en la de 1811-1820, para declinar despus ligeramente hacia 1850. Gran Bretaa particip plenamente en la tercera logstica de Europa y hasta es posible que la encabezara.
Que el crecimiento de la poblacin no estuvo relacionado nicamente con el proceso de
industrializacin se basa en el hecho de que fue un fenmeno europeo general, no reducido
a Gran Bretaa y otras naciones industrializadas. Por otra parte, sera incorrecto decir que
no hubo relacin; los destinos opuestos de Gran Bretaa e Irlanda en las dcadas de mediados del siglo XIX sugieren que la industrializacin fue al menos un factor que permiti el
crecimiento sostenido de la poblacin.
Los mecanismos del crecimiento que tuvo lugar en el siglo XVIII no se comprenden del
todo, en gran parte por la carencia de suficiente informacin detallada. Es posible que la
tasa de natalidad se elevara algo gracias a una menor tardanza en contraer matrimonio, a
medida que el crecimiento de las industrias caseras y de fbrica fue permitiendo que las parejas jvenes estableciesen sus hogares sin tener que esperar a poseer una granja o terminar
un aprendizaje. Ms probable an es que la tasa de mortalidad decreciera a causa de varios
factores interrelacionados: la introduccin de la prctica de la inoculacin contra la viruela
a principios del siglo y la vacunacin a partir de 1798, los avances en los conocimientos de
medicina y la creacin de nuevos hospitales y, lo que es ms importante, un aumento en el
nivel de vida, a la vez causa y consecuencia del crecimiento econmico. El progreso en la
agricultura trajo consigo ms abundancia y variedad de alimentos, mejorando la nutricin;

7. El nacimiento de la industria moderna

211

el aumento de la produccin de carbn hizo ms clidos los hogares; la produccin de jabn, que se dobl en la segunda mitad del siglo, indic una conciencia mayor de la higiene
personal y, junto con el enorme aumento de la produccin de tejido de algodn barato, contribuy a niveles ms altos de limpieza.

Cuadro 7.1 Poblaciones de Inglaterra y Gales y Gran Bretaa, 1700-1850


(en millones)

Inglaterra y Gales
Gran Bretaa
FUENTE:

1700

1750

1800

1850

5,8

6,2
7,4

9,2
10,7

17,8
20,6

B. R. Mitchell y P. Deane, Abstract of British Historical Statistics (Cambridge, 1962).

La inmigracin y la emigracin tambin afectaron al total de la poblacin. A lo largo del


siglo XVIII y principios del XIX, las mayores oportunidades econmicas de Inglaterra y Escocia atrajeron a hombres y mujeres irlandeses, ya fuera temporal o permanentemente, incluso antes de la enorme afluencia provocada por la hambruna de la patata. Tambin llegaron refugiados polticos y religiosos de la Europa continental. Por otra parte, ms de un
milln de ingleses, escoceses y galeses abandonaron sus hogares con destino a ultramar durante el siglo XVIII, principalmente a las colonias britnicas; la mayora partieron en busca
de mejores perspectivas econmicas, pero otros deudores encarcelados y otra poblacin
penitenciaria fueron deportados a la fuerza a Amrica y, ms tarde, a Australia. Haciendo
un balance, es probable que Gran Bretaa perdiera ms de lo que gan con la migracin internacional del siglo XVIII.
Ms importante todava para el proceso de crecimiento econmico fue la migracin interna, que alter enormemente la localizacin geogrfica de la poblacin. La mayora de
esta migracin se dio en distancias relativamente cortas, desde el campo hasta las zonas industriales en expansin; pero esto, unido al aumento de las tasas de crecimiento natural,
produjo dos cambios notables en la distribucin geogrfica de la poblacin: un desplazamiento de la densidad del sureste al noroeste y un aumento en la urbanizacin.
A principios del siglo XVIII el grueso de la poblacin de Inglaterra se concentraba al sur
del ro Trent, y gran parte de ste en unos doce condados en la punta sureste del pas; Gales
y Escocia estaban mucho menos pobladas que Inglaterra. Al inicio del siglo XIX el condado
con mayor densidad de poblacin fuera del rea metropolitana de Londres era Lancashire,
seguido del West Riding de Yorkshire y cuatro condados que albergaban las cuencas de carbn de las West Midlands. El cinturn de las Tierras Bajas de Escocia, entre los estuarios
del Forth y del Clyde, y la cuenca minera de Tyneside tambin registraron notables aumentos. Esta distribucin reflejaba la importancia del carbn en la industrializacin de la economa.
En 1700, Londres, con una poblacin que superaba el medio milln de habitantes, era la
ciudad ms grande de Gran Bretaa y, quiz, de Europa. Ninguna otra ciudad britnica superaba los 30.000 habitantes. Cuando se efectu el primer censo, en 1801, Londres tena

212

Historia econmica mundial

ms de un milln de habitantes, y Liverpool, Manchester, Birmingham, Glasgow y Edimburgo contaban cada una con ms de 70.000, y crecan con rapidez. El censo de 1851 clasific oficialmente a ms de la mitad de la poblacin como urbana, y en 1901 la proporcin
haba crecido en ms de tres cuartos.
No todo fueron ventajas en el crecimiento de las ciudades, ya que stas albergaban una
enorme cantidad de viviendas destartaladas y largas filas de casas miserables en las que se
hacinaban las familias de las clases trabajadoras, con cuatro e incluso cinco personas por
habitacin. Las instalaciones sanitarias en general eran inexistentes, y se arrojaban a la calle toda clase de desechos. Las alcantarillas, cuando existan, habitualmente adoptaban la
forma de zanjas abiertas en medio de las calles, pero lo ms frecuente era que la lluvia, las
aguas residuales y la basura se acumularan en charcos estancados y montones de podredumbre que llenaban el aire de horribles olores y servan de campo de cultivo para el clera
y otras enfermedades epidmicas. Las calles eran en su mayora estrechas, tortuosas, sin
luz y sin pavimento.
En parte, estas deplorables condiciones fueron consecuencia del crecimiento extremadamente rpido, de la insuficiencia de la maquinaria administrativa, de la falta de experiencia
de las autoridades locales y de la consiguiente ausencia de planificacin. Manchester, por
ejemplo, pas de ser un simple pueblo a principios del siglo XVIII a una ciudad de 25.000
habitantes en 1770 y de ms de 300.000 en 1850, pero no obtuvo una carta de incorporacin hasta 1838. El rpido crecimiento de las ciudades resulta incluso ms sorprendente
dado el hecho de que tan slo fue producto de la migracin desde el campo; las espantosas
condiciones sanitarias hacan que el ndice de mortalidad superara al de natalidad (la mortalidad infantil era especialmente alta), y la tasa de crecimiento natural en realidad era negativa. Que la gente consintiera vivir en tales condiciones es prueba de las enormes presiones econmicas que les obligaban a trasladarse. Aunque la cantidad de mano de obra
agrcola sigui creciendo hasta aproximadamente 1850, el aumento de la poblacin rural
fue mayor de lo que poda absorber la ocupacin rural tradicional, comprendiendo en sta
tanto la industria casera como el trabajo puramente agrcola.
Un antiguo libro de texto afirmaba que los trabajadores eran atrados a las fbricas con
el seuelo de los altos salarios. Tal afirmacin es ms reveladora de las suposiciones del
autor que de las condiciones econmicas de la poca. No cabe duda de que los obreros de
las fbricas reciban salarios ms altos que los agricultores o que los trabajadores de la industria domstica, y esto no slo ocurra con la mano de obra adulta masculina, sino tambin con mujeres y nios. Muchos relatos de la llamada revolucin industrial de Gran Bretaa hacen hincapi en el empleo de mujeres y nios en las fbricas, como si esto fuera una
novedad; pero nada est ms lejos de la realidad. Haca ya mucho tiempo que tanto en la
agricultura como en la industria domstica se empleaba a mujeres y a nios; el sistema fabril simplemente se adapt a esta circunstancia.
Las fbricas se desarrollaron primero en el sector textil y se extendieron con lentitud a
otras industrias. Las fbricas podan pagar sueldos ms altos porque la productividad del
trabajo era mayor como resultado tanto de los avances tecnolgicos como de la provisin
de ms capital por trabajador. De este modo, las fbricas atrajeron gradualmente a ms
mano de obra y la tendencia general de los salarios fue al alza. Esta tendencia quiz se interrumpiese durante las guerras con Francia, de 1795 a 1815, cuando las necesidades financieras del gobierno crearon una situacin inflacionaria en la que muchos asalariados per-

7. El nacimiento de la industria moderna

213

dieron capacidad adquisitiva. La tendencia ascendente de los salarios reales se reanud a


partir de 1812-1813 en lo que respecta a la mayora de las categoras de los trabajadores,
aunque las depresiones peridicas de la poca llevaron la inquietud a los trabajadores a
causa del desempleo.
Durante el ltimo siglo ha habido un importante y apasionado debate erudito sobre la
cuestin del nivel de vida de los obreros britnicos desde mediados del siglo XVIII hasta
mediados del XIX. (No hay discusin respecto a que hubo una subida del nivel a partir de
1850.) En l no se ha llegado a ningn consenso, ni es probable que ste se alcance; los datos disponibles no son concluyentes y, lo que es ms importante, es difcil asignar un peso
exacto a la variable fortuna de los diferentes segmentos de la poblacin. Algunos grupos,
como los obreros de las fbricas y los artesanos cualificados, mejoraron claramente su
suerte; otros, como los infortunados tejedores de los telares manuales, desaparecieron
como resultado de la cada en desuso de su tecnologa (aunque, por supuesto, se dedicaron
a otras ocupaciones).
En conjunto, parece probable que hubiera una mejora gradual en el nivel de vida de las
clases trabajadoras en el siglo que va desde 1750 hasta 1850, aunque algunos grupos pudieron experimentar un retroceso durante las guerras con Francia. El debate se complica ms
con los cambios relativos en la distribucin de los ingresos y la riqueza. La mayora de los
trabajadores, inclusive los peor pagados, mejoraron ligeramente su situacin, pero los ingresos de aquellos que vivan sobre todo de la renta, el inters y el beneficio se elevaron en
proporcin mucho mayor. En otras palabras, la desigualdad en la distribucin de los ingresos y la riqueza, que era ya grande en la economa preindustrial, se hizo incluso mayor en
las primeras etapas de la industrializacin.

8.

El desarrollo econmico
en el siglo XIX: factores
determinantes bsicos

El siglo XIX presenci el triunfo definitivo del industrialismo como modo de vida en Europa, especialmente en Europa Occidental. Desde sus inicios en Gran Bretaa, la industria
moderna se extendi a travs del canal de la Mancha y el mar del Norte a Blgica, Francia,
Alemania y otras naciones de Europa, as como a travs del Atlntico a Estados Unidos y,
mucho despus, a otras partes del mundo. El proceso cambi enormemente las condiciones
de vida y de trabajo en las reas afectadas. Las transformaciones fueron diferentes segn
las regiones o los pases, dependiendo de las circunstancias locales y del momento de inicio
de la industrializacin. Estas diferencias se esbozan en los captulos siguientes. En ste
consideramos las grandes tendencias generales en los determinantes bsicos: poblacin,
recursos, tecnologa e instituciones.

1.

La poblacin

Tras un prctico estancamiento desde principios o mediados del siglo XVII hasta mediados
del XVIII, la poblacin europea comenz a crecer de nuevo a partir de 1740 (figura 8.1). En
1800 se haba elevado a casi 200 millones, que representaban poco ms de una quinta parte
de la poblacin mundial, estimada en unos 900 millones. (Se dan cifras ms precisas, aunque no necesariamente ms exactas, en el cuadro 8.1.) En el siglo XIX se aceler el crecimiento de la poblacin en Europa, que en 1900 superaba los 400 millones, es decir, un
cuarto de la poblacin mundial, estimada en 1.600 millones, aproximadamente. (Estas cifras no incluyen la poblacin de origen europeo en ultramar, sobre todo en Estados Unidos,
los dominios britnicos e Hispanoamrica, lo que habra hecho aumentar la proporcin europea a ms de un 30% del total mundial.) El crecimiento de la poblacin continu durante

216

Historia econmica mundial

Figura 8.1 Densidades de poblacin.


Arriba: Densidades de poblacin en Europa hacia 1750. Abajo: Densidades de poblacin en Europa hacia 1914. (De las
figuras 1.9a y 1.13b, del Atlas of World Population, de Colin McEvady y Richard Jones. Penguin Books, 1978. Copyright 1978 by Colin McEvedy y Richard Jones.)

8. El desarrollo econmico en el siglo

Cuadro 8.1

XIX:

factores determinantes bsicos

217

Crecimiento de la poblacin (millones)


1800

1850

1900

1950

Europa

187,0

266,0

401,0

559,0

Reino Unido
Gran Bretaa a
Irlanda
Alemania
Francia
Rusia
Espaa
Italia
Suecia
Blgica
Pases Bajos

16,1
10,7
5,2
24,6
27,3
37,0
10,5
18,1
2,3
n.d.
n.d.

27,5
20,9
6,5
35,9
35,8
60,2
n.d.
24,3
3,5
4,3
3,1

41,8
37,1
4,5
56,4
39,0
111,0
16,6
32,5
5,1
6,7
5,1

50,6

69,0 b
41,9
193,0 c
28,3
46,3
7,0
8,6
10,0

16,0

39,0

106,0

217,0

5,3

23,2

76,0

151,7

9,0

20,0

38,0

111,0

602,0

749,0

937,0

1.302,0

90,0

95,0

120,0

198,0

2,0

2,0

6,0

13,0

Norteamrica
Estados Unidos
Sudamrica
Asia
frica
Oceana
Total mundial

906

1.171

1.608

2.400

Fechas del censo: 1801, 1851 y 1901.


Alemania Occidental.
c
1946.
b

FUENTE:

W. S. Woytinsky y E. S. Woytinsky, World Population and Production: Trends and Outlook (Nueva York, 1953),
pp. 34 y 44. Gran Bretaa e Irlanda, de B. R. Mitchell y P. Deane, Abstract of British Historial Statistics (Cambridge,
1962), pp. 8-10.

el siglo XX, aunque el ndice de crecimiento en Europa se moder ligeramente, mientras


que el del resto del mundo aumentaba. En 1950, la poblacin europea superaba los 550 millones de un total mundial de casi 2.500 millones.
Semejantes ndices de crecimiento, tanto en Europa como en el resto del mundo, no tenan precedente. Aparte de las fluctuaciones a corto plazo (que en ocasiones podan ser
fuertes, como durante la Peste Negra), la poblacin mundial se haba doblado aproximada-

218

Historia econmica mundial

mente cada mil aos desde la invencin de la agricultura hasta finales del siglo XVIII. En el
siglo XIX, la poblacin de Europa se duplic en menos de cien aos, y en el XX se haba sobrepasado incluso ese ndice en el conjunto de la poblacin mundial. Con los ndices actuales de crecimiento natural la poblacin mundial se doblar en veinticinco o treinta aos.
Durante el siglo XIX Gran Bretaa y Alemania, las dos naciones industriales ms importantes de Europa, tenan ndices de crecimiento de un 1% anual. (Un ndice constante de un
1% anual dara lugar a la duplicacin de la poblacin en unos setenta aos.) En cambio,
Rusia, uno de los pases menos industrializados, tena el ndice de crecimiento ms alto de
todos los pases importantes de Europa, aproximadamente un 2% de media para todo el siglo.
Francia, otro pas industrial destacado, que tena la mayor poblacin de Europa Occidental
a principios de siglo, se qued bastante atrs respecto a los otros, especialmente en la segunda mitad de la centuria; durante el siglo en conjunto su ndice de crecimiento alcanz
un promedio de slo el 0,4% anual.
No hay, por tanto, una correlacin clara entre industrializacin y crecimiento demogrfico. Deben buscarse otros factores causales. Antes de las mejoras en el transporte que hicieron posible la importacin de alimentos de ultramar a gran escala en el ltimo cuarto del siglo XIX, los propios recursos agrarios de Europa constituan una importante restriccin para
el crecimiento de la poblacin. La produccin agrcola experiment un enorme crecimiento
a lo largo del siglo por dos razones. Primera, la cantidad de tierra cultivada aument. Esto
fue especialmente significativo en el caso de Rusia, que posea vastas regiones de terreno
inculto, y tambin en otros lugares del este de Europa y Suecia. Incluso en Europa Occidental se obtuvo ms tierra disponible con la abolicin del barbecho y el cultivo de terrenos
antes marginales o yermos. Segunda, la productividad agrcola (rendimiento por trabajador) se increment debido a la introduccin de nuevas tcnicas ms cientficas. El mejor
conocimiento de la composicin qumica del suelo y un aumento en el uso de fertilizantes,
al principio naturales, luego artificiales, favoreci el rendimiento en suelos corrientes e
hizo posible el cultivo de terrenos antes yermos. El menor coste del hierro promovi el uso
de herramientas y aperos ms modernos y eficaces. La maquinaria agrcola, como las trilladoras movidas a vapor y las segadoras mecnicas, hizo su aparicin en la segunda mitad
del siglo.
El transporte barato facilit tambin la migracin de la poblacin. Al igual que en Gran
Bretaa, la migracin era de dos tipos: interna e internacional. En conjunto, entre 1815 y
1914 abandonaron Europa unos 60 millones de personas. De stas, casi 35 millones se dirigieron a Estados Unidos, y 5 millones ms a Canad. Unos 12 o 15 millones fueron a Hispanoamrica, principalmente a Argentina y Brasil. Australia, Nueva Zelanda y Sudfrica
acogieron a la mayora de las restantes. Las Islas Britnicas (incluida Irlanda) suministraron
el mayor nmero de emigrantes, 18 millones aproximadamente. Muchos tambin abandonaron Alemania, los pases escandinavos y, a partir de 1890, Italia, Austria-Hungra y el
Imperio ruso (incluida Polonia). Las migraciones dentro de Europa tambin fueron importantes, aunque en algunos casos resultaron slo temporales. Un gran nmero de polacos y
otros pueblos eslavos y judos se trasladaron al oeste, a Alemania, Francia y otros lugares.
Francia atrajo a italianos, espaoles, suizos y belgas; Inglaterra, por su parte, recibi inmigrantes de toda Europa. En el este, el zar instal aproximadamente un milln y medio de
familias de campesinos en Siberia entre 1861 y 1914, adems de muchos delincuentes y
deportados polticos.

8. El desarrollo econmico en el siglo

XIX:

factores determinantes bsicos

219

Exceptuando estas ltimas, las migraciones fueron en su mayora voluntarias. En algunos casos, los emigrantes huan de la persecucin u opresin poltica, pero la mayora se
trasladaron como respuesta a la presin econmica existente en su pas y a las mejores expectativas que ofreca la vida en el extranjero. En los ocho aos que siguieron a la Gran
Hambruna de 1845, por ejemplo, ms de 1,2 millones de personas abandonaron Irlanda
rumbo a los Estados Unidos, y muchos ms cruzaron el mar de Irlanda hacia Gran Bretaa.
Las tierras nuevas y casi desiertas de Canad, Australia y Nueva Zelanda atrajeron un flujo
continuo de inmigrantes, la mayora de ellos de las Islas Britnicas. Un nmero relativamente alto de italianos y alemanes emigraron a los que ms tarde se convertiran en los pases ms progresivos econmicamente de Sudamrica.
La migracin interna, aunque menos pronunciada, fue todava ms fundamental para el
proceso de desarrollo econmico del siglo XIX. Importantes cambios regionales en la concentracin de la poblacin tuvieron lugar en todos los pases, pero el cambio ms decisivo
fue el crecimiento de la poblacin urbana, tanto en trminos absolutos como relativos.
A principios del siglo XIX Inglaterra era ya la nacin ms urbanizada, con un 30% aproximadamente de su poblacin localizada en concentraciones de 2.000 habitantes o ms. Los
Pases Bajos, con una larga tradicin urbana, tenan probablemente una proporcin similar
(la provincia de Holanda, dominada por la metrpolis de Amsterdam, estaba por encima del
50%). Italia, tambin urbanizada desde antiguo, haba sufrido un xodo de sus ciudades
ms importantes durante la poca moderna, y a principios del siglo XIX la poblacin urbana
no supona ms de una cuarta o quinta parte del total. En Francia y Alemania Occidental,
las proporciones eran similares, y en los dems lugares del mundo la poblacin urbana no
alcanzaba ms del 10% del total.
La urbanizacin, junto con la industrializacin, creci con rapidez en el siglo XIX. Gran
Bretaa, una vez ms, marc la pauta. En 1850 ms de la mitad de la poblacin britnica
viva en pueblos y ciudades de ms de 2.000 habitantes, y en 1900 la proporcin alcanz
las tres cuartas partes. En aquella poca, la mayora del resto de las naciones industriales
estaban al menos urbanizadas en un 50%, e incluso las naciones predominantemente agrcolas empezaron a mostrar una tendencia creciente a la urbanizacin. Por ejemplo, en el
Imperio ruso, que en conjunto no tena ms de un 12,5% de la poblacin viviendo en ncleos urbanos, Mosc y San Petersburgo podan enorgullecerse de tener poblaciones de un
milln de habitantes o ms.
La poblacin de los pases industriales no slo viva en ciudades, sino que tena preferencia por las ms grandes. Por ejemplo, en Inglaterra y Gales la proporcin de la poblacin que viva en las ciudades pequeas (de 2.000 a 20.000 habitantes) se mantuvo ms o
menos constante, en torno a un 15%, desde los comienzos del siglo XIX hasta el presente,
mientras que la proporcin en las ciudades grandes (por encima de los 20.000 habitantes)
se elev del 27 a ms del 70%. En 1800 apenas haba en Europa veinte ciudades cuyas poblaciones superaran los 100.000 habitantes, y ninguna en el hemisferio occidental; en 1900
haba ms de 150 en Europa y Norteamrica, y en 1950 ms de 600. A mediados del siglo XX haba ms ciudades con una poblacin superior a un milln (en ocasiones muy superior) que ciudades con una poblacin de 100.000 en 1800.
Existen muchas razones sociales y culturales para que la gente prefiera vivir en las ciudades. Histricamente, la principal limitacin en el crecimiento de las ciudades ha sido
econmica, la imposibilidad de satisfacer las necesidades bsicas de las grandes poblacio-

220

Historia econmica mundial

nes urbanas. Con las mejoras tecnolgicas de la industria moderna, no slo se redujeron estas limitaciones, sino que en algunos casos consideraciones econmicas exigieron el crecimiento de las ciudades. En las sociedades preindustriales, la mayora de la poblacin incluida la no agrcola viva en zonas rurales. Resultaba ms barato llevar los productos
acabados de la industria, como los tejidos y el hierro, a mercados lejanos, que transportar
alimentos y materias primas a las concentraciones de trabajadores. La introduccin de la
energa del vapor y del sistema fabril, el paso del carbn vegetal al coque como combustible para la industria siderrgica y las mejoras en el transporte y las comunicaciones cambiaron la situacin. El crecimiento del sistema fabril requera una concentracin de la mano
de obra. La importancia adquirida por el carbn de piedra hizo que algunos de los centros
industriales ms importantes surgieran all donde existan yacimientos o cerca de ellos, el
Black Country en Inglaterra, la zona del Ruhr en Alemania, el rea alrededor de Lille en
el norte de Francia y el rea de Pittsburgh en Estados Unidos. Estos ejemplos revelan a su
vez la importancia de los recursos naturales en el desarrollo econmico moderno.

2.

Los recursos naturales

La Europa industrial no experiment ningn crecimiento prodigioso en la cantidad o la calidad de sus recursos naturales, comparada con la Europa preindustrial, pero, a consecuencia del cambio tecnolgico y de la presin del aumento de la demanda, recursos antes desconocidos o de poco valor adquirieron sbitamente una importancia enorme, o incluso
crucial. ste fue sobre todo el caso del carbn de piedra, y aquellas regiones de Europa
provistas de abundantes yacimientos de este mineral se convirtieron en los lugares capitales
de la industria pesada del siglo XIX (figura 8.2). Las regiones sin carbn tenan que importarlo, aunque, por supuesto, continuaron basndose en sus fuentes tradicionales de energa
hidrulica y elica. A finales del siglo XIX, con la introduccin de la hidroelectricidad,
aquellas regiones que disponan de energa hidrulica abundante, como Suiza, algunas zonas de Francia, Italia y Suecia-Noruega, obtuvieron una nueva fuente de energa de comparable valor.
Europa en su conjunto estaba relativamente bien provista de recursos minerales convencionales, como mineral de hierro, otros metales, sal y azufre. Algunos de ellos, como el estao de Cornualles, se haban explotado desde la Antigedad, y la mayora de los dems lo
haban sido de forma limitada en la Edad Media y en la poca moderna, pero las demandas
de la industria moderna intensificaron enormemente la necesidad de su utilizacin. Esto
tuvo como consecuencia la prospeccin sistemtica en busca de nuevos yacimientos, y la
investigacin cientfica y tecnolgica para incrementar su explotacin. En algunos casos,
cuando se agotaban los recursos del pas, la bsqueda de nuevos suministros se extenda a
ultramar, donde el capital y la tecnologa europeos facilitaban la apertura de nuevos territorios, como en el Oeste americano, los dominios britnicos, y zonas de Latinoamrica. En la
segunda mitad del siglo XIX, la bsqueda de materias primas, junto con otros motivos, llev
a las naciones europeas a extender cada vez ms su control poltico a las zonas de frica y
Asia primariamente organizadas o dbilmente gobernadas.

8. El desarrollo econmico en el siglo

XIX:

factores determinantes bsicos

221

Carbn bituminoso
Turba y lignito

Figura 8.2 Cuencas carbonferas de Europa.


(De An Historical Geography of Europe 1800-1914, de Norman J. G. Pounds. Copyright 1985, Cambridge University
Press. Reproduccin autorizada.)

3.

Desarrollo y difusin de la tecnologa

Simon Kuznets, premio Nobel de Economa, se refiri al perodo en que vivimos como la
poca econmica moderna1. Segn l, una poca econmica la determinan y la configuran las aplicaciones y las ramificaciones de una innovacin de poca. Por ejemplo, desde
su punto de vista, la innovacin de poca de la Edad Moderna en la historia europea fue el
desarrollo de las tcnicas de navegacin y las relacionadas con ella, que hicieron posible
el descubrimiento de Amrica y de las rutas martimas a Oriente, logros que Adam Smith calific en 1776 como los dos acontecimientos ms grandes e importantes registrados en la
historia de la humanidad2. Segn Kuznets (y Smith, sin duda, habra estado de acuerdo),

222

Historia econmica mundial

gran parte de la historia econmica e incluso poltica, social y cultural que se desarroll entre los aos 1492 y 1776 puede explicarse haciendo referencia al progreso de las exploraciones y los descubrimientos, el comercio martimo, el crecimiento de las fuerzas navales y fenmenos relacionados con los anteriores.
La poca econmica actual (moderna), en palabras de Kuznets, comenz en la segunda
mitad del siglo XVIII, y la innovacin trascendental que la explica es la aplicacin general
de la ciencia a los problemas de la produccin econmica3. Como se apunt en el captulo
anterior, durante el siglo XVIII, e incluso en la primera mitad del XIX, el conocimiento cientfico como tal se aplic slo de forma limitada en los procesos econmicamente productivos.
Ese perodo de la historia de la tecnologa que se extiende desde principios del siglo XVIII
hasta 1860 o 1870 se considera ms como la era del artesano-inventor. A partir de ese momento, no obstante, las teoras cientficas constituyeron cada vez ms la base de los procesos de produccin sobre todo en las nuevas industrias, como la electricidad, la ptica y la
qumica orgnica, pero tambin influyeron en gran medida en las evoluciones tcnicas de
la metalurgia, la produccin de energa, la elaboracin y conservacin de alimentos, y en la
agricultura, por mencionar solamente los campos ms importantes.
Al analizar el proceso de cambio tecnolgico de cualquier perodo de la historia, pero de
forma especial en la poca econmica moderna, es importante tener en cuenta las diferencias entre tres trminos ntimamente relacionados, aunque conceptualmente distintos: invencin, innovacin y difusin de nueva tecnologa. Invencin, en trminos de tecnologa,
se refiere a una novedad patentable de naturaleza mecnica, qumica o elctrica. En s mismo, el invento no tiene una importancia econmica concreta. Slo cuando se inserta en un
proceso econmico es decir, cuando se convierte en una innovacin adquiere importancia econmica. Por ejemplo, el invento de James Watt del condensador independiente
para la mquina de vapor de Newcomen, que patent en 1769, no desempe ningn papel
en la economa hasta que en 1776, en asociacin con Matthew Boulton, empez a producir
y comercializar las mquinas de vapor. La difusin alude al proceso por el cual se extiende
una innovacin dentro de una industria dada, entre diversas industrias e internacionalmente
a travs de las fronteras geogrficas. Difusin no significa en modo alguno un proceso automtico de copia de la innovacin inicial. Dadas las distintas necesidades sectoriales, las
diferentes proporciones de los factores en los diversos contextos ambientales y las diferencias culturales entre las naciones, el proceso de difusin puede enfrentarse a problemas similares a los que supone introducir una innovacin original.
La superioridad industrial que Gran Bretaa haba conseguido en el primer cuarto del siglo XIX se basaba en los avances tecnolgicos de dos industrias importantes, la industria
textil del algodn y la fabricacin del hierro, sustentadas por un uso generalizado del carbn de piedra como combustible industrial y por la creciente utilizacin de la mquina de
vapor como fuente de energa mecnica. La mecanizacin del hilado del algodn estaba
terminada prcticamente en 1820, constituyendo la primera industria fabril moderna, mientras que la del tejido apenas haba comenzado. Las otras industrias textiles principales, la
lana y el lino, tambin estaban empezando a mecanizarse, aunque stas, junto con las del
tejido del algodn, avanzaron mucho en las dcadas siguientes. La industria del hierro haba completado ya el paso a la fundicin con coque y el uso del proceso de pudelacin y laminado para refinar el producto del alto horno. El carbn de piedra se utilizaba de forma
general; no slo como combustible de las mquinas de vapor, los altos hornos y los hornos

8. El desarrollo econmico en el siglo

XIX:

factores determinantes bsicos

223

de pudelacin, sino tambin en muchas otras industrias, como la manufactura del vidrio, el
refinado de la sal, la fabricacin de cerveza y las destileras. Las mquinas de vapor suministraban energa a las fbricas textiles y a las fundiciones de hierro, y hacan funcionar las
bombas en las minas de carbn y estao; tambin se utilizaban, aunque en menor medida,
en los molinos harineros, las fbricas de cermica y otras industrias.
En los cincuenta aos siguientes es decir, hasta 1870 aproximadamente, los esfuerzos de muchos empresarios industriales continentales, en ocasiones instigados por sus propios gobiernos, se consagraron a adquirir y adaptar los avances tecnolgicos de la industria
britnica. Algunos detalles de estos esfuerzos quedan descritos en los captulos dedicados a
cada pas individual. Mientras tanto, sin embargo, el ritmo del cambio tecnolgico se aceler y se extendi a muchas industrias hasta entonces no afectadas por la nueva tecnologa
cientfica (o influidas por la ciencia). De hecho, algunas industrias que no existan previamente nacieron como resultado de los descubrimientos cientficos.
Las industrias textiles, las que ms mano de obra empleaban y las ms importantes en
trminos de valor de produccin de todas las industrias fabriles en casi todos los pases, experimentaron numerosas mejoras tcnicas secundarias al tiempo que expandan la produccin enormemente. Muchas innovaciones fueron obra de empresarios industriales continentales y americanos, en su bsqueda por alcanzar o sobrepasar la eficacia tcnica de sus
rivales britnicos. No obstante, en conjunto no hubo adelantos tcnicos destacados comparables a la notable serie de innovaciones del ltimo tercio del siglo XVIII. Aunque ste no
fue el caso en otras industrias. Muchos de los avances tcnicos ms revolucionarios se produjeron mucho despus de las fechas convencionales que se asignan a la revolucin industrial en Gran Bretaa.
3.1

Fuerza motriz y produccin de energa

Cuando la patente bsica de Watt caduc en 1800 no llegaban a 500 las mquinas de vapor
en Gran Bretaa, y en el continente slo haba algunas decenas. Su contribucin a la evolucin de la tecnologa del vapor fue fundamental, pero las mquinas de Watt tenan muchas
limitaciones como mquinas motrices. En primer lugar, su eficacia trmica era baja, por lo
general menos del 5% (es decir, extraan menos del 5% del trabajo tericamente posible de
la energa calorfica consumida). Como promedio, generaban tan slo unos 15 caballos de
fuerza, poco ms que un molino de viento o de agua medianamente eficiente. Adems, eran
grandes, pesadas y propensas a tener averas. Por ltimo, funcionaban a una presin relativamente baja, slo unas pocas libras por encima de la presin atmosfrica, lo que limitaba
mucho su eficacia. Varias razones explicaban su restringida utilidad, entre ellas el imperfecto conocimiento cientfico, la insuficiente resistencia de los metales utilizados para su
construccin y la carencia de herramientas apropiadas.
Los siguientes cincuenta aos presenciaron varios avances importantes en la tecnologa
del vapor. A ello contribuyeron varios factores: metales ms resistentes y ligeros, herramientas ms precisas y un mejor conocimiento cientfico que inclua mecnica, metalografa, calorimetra y la teora de los gases, as como la embrionaria ciencia de la termodinmica. Aunque es probable que los cientficos aprendieran ms de la mquina de vapor
que culmin con la formulacin de Helmholtz del primer principio de la termodinmica

224

Historia econmica mundial

en 1847 de lo que contribuyeron a ella, sus aportaciones no fueron despreciables. Los


primeros avances, sin embargo, vinieron de mecnicos prcticos e ingenieros como Richard Trevithick, de Cornualles, y el americano Oliver Evans, que construy y experiment
con mquinas de alta presin, que Watt consideraba peligrosas y poco prcticas. Estos y
otros experimentos llevaron al uso de las mquinas de vapor para propulsar barcos y locomotoras, con profundas consecuencias para la industria del transporte. Tambin en la industria se utilizaron muchas. En 1850, Francia tena 5.000 mquinas fijas o estacionarias,
Blgica ms de 2.000, Alemania casi 2.000 y el Imperio austraco cerca de 1.200. Aunque
no se conocen cifras exactas, es probable que Gran Bretaa tuviera ms mquinas de vapor
que todos los pases continentales juntos. En 1838, solamente las industrias textiles (que
eran las mayores usuarias) contaban con ms de 3.000. En comparacin, Estados Unidos en
1838 tena menos de 2.000 mquinas de vapor fijas en todas sus industrias.
La potencia y la eficacia de las mquinas tambin aumentaron enormemente. Las mquinas que producan de 40 a 50 caballos de vapor eran ya normales, y algunas producan
ms de 250. La eficacia trmica era tres veces mayor que la de las mejores mquinas de
Watt. Se introdujeron mquinas compuestas, de doble y triple accin. En 1860, las grandes
mquinas de barco compuestas podan desarrollar ms de 1.000 caballos.
El progreso tecnolgico tambin se dio en el caso de la principal competidora de la mquina de vapor: la rueda hidrulica. A partir de 1760, mientras Watt experimentaba y mejoraba la mquina de vapor, otros ingenieros e inventores dedicaron sus esfuerzos a mejorar
la rueda hidrulica. Introdujeron nuevos diseos ms eficaces y, a consecuencia de la cada
del precio del hierro, las grandes ruedas totalmente metlicas se hicieron de uso comn. En
las primeras dcadas del siglo XIX, algunas ruedas muy grandes podan generar ms de 250
caballos. Adems, en las dcadas de 1820 y 1830 cientficos e ingenieros franceses inventaron y perfeccionaron la turbina hidrulica, un dispositivo muy eficaz para convertir la
fuerza de los saltos de agua en energa til. Aunque no goza de aprecio general, la energa
hidrulica alcanz su punto culminante (aparte de los generadores de electricidad, que vinieron despus) en el tercer cuarto del siglo XIX. Slo a partir de 1850, y, de forma ms significativa, de 1870, la energa de vapor se distanci claramente de su competidora.
A finales del siglo XIX ya se haban alcanzado los lmites efectivos de la mquina de vapor
alterna, con algunos motores nuticos de triple expansin capaces de generar 5.000 caballos.
Pero incluso estas enormes instalaciones eran inadecuadas para el nuevo uso de la energa de
vapor: la generacin de electricidad. La razn era que la velocidad mxima de rotacin
del eje cigeal que poda conseguir un motor alterno era demasiado baja para las velocidades mucho mayores que exiga una dinamo o un generador elctrico. Adems, las vibraciones del motor alterno eran perjudiciales para la generacin eficaz de electricidad. La
solucin a esos problemas se encontr con la turbina de vapor, desarrollada en el decenio
de 1880 por el ingeniero britnico Charles A. Parsons y el inventor sueco Gustav de Laval.
El progreso con este nuevo aparato fue rpido, y para las primeras dcadas del siglo XX era
posible generar ms de 100.000 kilovatios a partir de una sola instalacin.
Los fenmenos elctricos se haban observado desde antiguo, pero hasta el siglo XVIII la
electricidad era considerada como una simple curiosidad. Hacia finales de ese siglo las investigaciones de Benjamin Franklin en Estados Unidos y las de los italianos Luigi Galvani
y Alessandro Volta, que inventaron la pila voltaica o batera, la elevaron del estatus de truco
de saln a objetivo de laboratorio. En 1807, sir Humphry Davy descubri la electrolisis, el

8. El desarrollo econmico en el siglo

XIX:

factores determinantes bsicos

225

fenmeno por el cual una corriente elctrica descompone los elementos qumicos en ciertas
soluciones acuosas, lo que dio origen a la industria del galvanizado. La fase siguiente en el
estudio de la electricidad estuvo dominada por el discpulo de Davy, Michael Faraday, el fsico dans Hans Oersted y el matemtico francs Andr Ampre. En 1820, Oersted observ
que una corriente elctrica produce un campo magntico alrededor de los conductores, lo que
llev a Ampre a formular una relacin cuantitativa entre la electricidad y el magnetismo.
Entre 1820 y 1831, Faraday descubri el fenmeno de la induccin electromagntica (la
generacin de corriente elctrica haciendo girar un imn dentro de una bobina de cable) e
invent un primitivo generador manual. Basndose en estos descubrimientos, Samuel Morse
desarroll el telgrafo elctrico en Estados Unidos entre 1832 y 1844. Pero el uso industrial
de la electricidad se retras por las dificultades que implicaba la invencin de un generador
econmicamente eficaz.
Cientficos e ingenieros experimentaron con toda una serie de aparatos con el fin de generar electricidad, y en 1873 un fabricante de papel del sureste de Francia uni su turbina hidrulica, que sacaba agua de los Alpes, a una dinamo. Esta innovacin en apariencia sencilla
tuvo importantes consecuencias a largo plazo, pues permiti que regiones sin carbn, pero ricas en energa hidrulica, abasteciesen sus propias demandas de energa. El invento de la turbina de vapor en la dcada siguiente liber la generacin de electricidad de los lugares donde
exista la energa hidrulica e inclin de nuevo la balanza de la energa en favor del carbn y
el vapor. Sin embargo, el desarrollo de la energa hidroelctrica adquiri suma importancia
para los pases escasos de carbn, previamente rezagados en el desarrollo industrial.
Multitud de aplicaciones prcticas de la electricidad fueron desarrollndose al mismo
tiempo. La electricidad se haba utilizado en la nueva industria del galvanizado y en la telegrafa desde 1840. Los faros empezaron a utilizar arcos voltaicos elctricos en la dcada de
1850, y en los aos setenta stos se utilizaban ya en numerosas fbricas, tiendas, teatros y
edificios pblicos. El perfeccionamiento de la lmpara elctrica incandescente entre 1878 y
1880, conseguido casi simultneamente por Joseph Swan en Inglaterra y Thomas Alva Edison en Estados Unidos, hizo que la iluminacin del arco se quedara obsoleta e inaugur
una nueva era en la industria elctrica. Durante varias dcadas la electricidad compiti de
cerca con otras dos fuentes de iluminacin perfeccionadas haca poco: el gas de hulla y el
queroseno.
La electricidad tiene muchos otros usos adems de la iluminacin. Es una de las formas
de energa ms verstiles. En 1879, el mismo ao en que Edison patent su lmpara elctrica, el alemn Werner von Siemens invent el trolebs elctrico o tranva, que tuvo consecuencias revolucionarias para el transporte de masas en las crecientes metrpolis de la poca. En pocos aos, los motores elctricos haban encontrado docenas de aplicaciones
industriales y los inventores ya estaban empezando a pensar en aparatos electrodomsticos.
La electricidad tambin poda utilizarse para producir calor, y de este modo pas a emplearse en la fundicin de metales, sobre todo del recin descubierto aluminio.
El petrleo es otra de las grandes fuentes de energa que adquiri preponderancia en la
segunda mitad del siglo XIX. Aunque ya se conoca y se haba utilizado con anterioridad
gracias a descubrimientos accidentales, su explotacin comercial empez con la perforacin del pozo de Drake en Titusville, Pennsylvania, en 1859. Al igual que la electricidad, el
petrleo lquido y su derivado, el gas natural, se utilizaron al principio primordialmente
como fuentes de iluminacin. El petrleo crudo se compone de varias sustancias o frac-

226

Historia econmica mundial

ciones. De stas, el queroseno se consider al principio como la ms valiosa por su adecuacin para las lmparas de aceite. Otras fracciones se utilizaron como lubricantes, cuya
demanda aument rpidamente con la extensin de la maquinaria con piezas mviles, y
con propsitos medicinales. Las fracciones residuales, ms pesadas, tratadas al principio como
desechos, al final se usaron como medio de calefaccin domstica e industrial, en competencia con el carbn y otras fuentes de energa tradicionales. Las fracciones ms ligeras,
ms voltiles, como la nafta y la gasolina, durante mucho tiempo se consideraron peligrosas. Mientras tanto, sin embargo, varios inventores e ingenieros, sobre todo los alemanes
Nikolaus Otto, Karl Benz y Gottfried Daimler, experimentaban con los motores de combustin interna. En 1900 se haban diseado ya varios, utilizando la mayora de ellos como
combustible alguna de las diversas destilaciones del petrleo lquido, como la gasolina y el
gasleo. Sin duda, el uso ms importante del motor de combustin interna fue en vehculos
de transporte ligero, como automviles, camiones y autobuses; en manos de empresarios
como los franceses Armand Peugeot, Louis Renault y Andr Citron, el britnico William
Morris y el estadounidense Henry Ford, dio origen a una de las industrias ms importantes
del siglo XX. El motor de combustin interna tambin tuvo aplicaciones industriales, y en el
siglo XX hizo posible el desarrollo de la industria aeronutica.
3.2

El acero barato

A principios del siglo XIX los procesos de fundicin y pudelacin con coque para producir
arrabio y refinarlo para hacer hierro forjado estaban prcticamente generalizados en Gran
Bretaa, proporcionando a los fundidores britnicos una ventaja competitiva sobre sus colegas extranjeros. En la segunda mitad del siglo XVIII se haban hecho intentos tanto en Francia como en la Silesia prusiana, bajo patronato real, para introducir la fundicin de coque,
pero sta no tuvo mucha aceptacin econmica y, en el clima de agitacin de las guerras revolucionarias y napolenicas, no se llevaron a cabo ms experimentos. Con la vuelta de la
paz en 1815, los fundidores continentales se apresuraron a adoptar los mtodos de pudelacin y laminado para convertir el arrabio en hierro forjado, pero, a causa de la diferencia en
precios relativos del carbn vegetal y del carbn de coque entre el continente y Gran Bretaa, tardaron ms en adoptar el fundido de coque. Los primeros altos hornos que funcionaron
con coque en el continente se construyeron en Blgica (que entonces constitua una parte de
los Pases Bajos Unidos) a finales de la dcada de 1820; algunos fundidores franceses adaptaron el coque en las dcadas de 1830 y 1840, pero el proceso no se hizo predominante hasta
la dcada de 1850. Alemania tard incluso ms en adoptar el fundido con coque, con la gran
demanda que se produjo en la dcada de 1850. En Estados Unidos, con sus abundantes reservas de madera para carbn vegetal y la alternativa al coque que supona la antracita del
este de Pennsylvania, no se adopt de forma general el fundido de coque hasta despus de la
guerra civil. En el resto de Europa Suecia, el Imperio austraco, Italia y regiones de Rusia persistieron tenazmente las pequeas industrias mantenidas con carbn vegetal.
La nica innovacin tcnica importante en la industria siderrgica en la primera mitad
del siglo XIX fue el tiro o corriente de aire caliente, patentado por el ingeniero escocs James B. Neilson en 1828. Utilizando gases residuales para calentar previamente el aire utilizado en el alto horno, la corriente de ste permita una combustin ms completa del com-

8. El desarrollo econmico en el siglo

XIX:

factores determinantes bsicos

227

bustible, disminua su consumo y aceleraba el proceso de fundido. Los fundidores de Escocia, del continente, e incluso los de Estados Unidos, lo adoptaron rpidamente, pero los de
Inglaterra y Gales tardaron ms tiempo.
Las innovaciones tecnolgicas ms notables que afectaron a la industria siderrgica tuvieron lugar en la segunda mitad del siglo, en relacin con la fabricacin del acero. El acero es en realidad una variedad especial del hierro; contiene menos carbono que el arrabio o
hierro colado, pero ms que el hierro forjado. En consecuencia, es menos frgil que el primero, pero ms resistente y duradero que el ltimo. Se fabricaba desde haca ya varios siglos, pero en pequeas cantidades a un alto coste, de forma que su uso estaba limitado a
productos de alta calidad como limas, muelles de reloj, instrumental quirrgico, hojas de
cuchillo y cubertera fina. En 1856, Henry Bessemer, un inventor ingls, patent un nuevo
mtodo para producir acero directamente del hierro fundido, eliminando el proceso de pudelacin y ofreciendo un producto superior (figura 8.3). La produccin del acero de Besse-

(a)

(c)

(b)

Metal

Figura 8.3 El convertidor Bessemer.


Produca acero sin combustible inyectando aire a travs del hierro fundido para quemar el exceso de carbono:
a) Inclinado para cargarlo; b) inyeccin, y c) inclinado para ser vaciado. (De The Archaeology of the Industrial Revolution, de Brian Bracegirdle, Londres, 1974. Reproduccin autorizada.)

228

Historia econmica mundial

mer aument rpidamente y desplaz pronto al hierro ordinario en gran variedad de usos.
Sin embargo, el proceso Bessemer no siempre produca un acero de alto grado homogneo
y no poda ser utilizado con minerales de hierro fosfricos. Para remediar este defecto inicial, en el decenio de 1860 un equipo de metalrgicos franceses formado por Pierre Martin
y su hijo mile, y los hermanos Siemens, Friedrich en Alemania y William en Inglaterra,
desarrollaron el horno de solera abierta u horno de Siemens-Martin. Era ms lento y algo
ms costoso que el proceso Bessemer, pero ofreca un producto de mayor calidad. En 1878,
dos primos ingleses, Sidney G. Thomas y Percy C. Gilchrist, plantearon el proceso bsico
(as llamado porque utilizaba piedra caliza y otras materias bsicas para revestir el convertidor de Bessemer o el horno de solera abierta y neutralizar el fsforo cido del mineral), lo
que permiti el uso de las abundantes menas de hierro que contenan fsforo. Como resultado de estas y otras innovaciones, la produccin mundial anual de acero aument de menos de medio milln de toneladas en 1865 a ms de 50 millones de toneladas en vsperas
de la Primera Guerra Mundial.
La expansin de la industria del acero tuvo un profundo impacto en otras industrias, tanto en las que la abastecan (como el carbn) como en las que se servan de l. Los rales de
acero para el ferrocarril duraban ms y eran ms seguros que los de hierro. Las lminas
de acero para la construccin naval dieron como resultado barcos ms grandes, ms ligeros
y ms rpidos y tambin podan utilizarse para acorazar los buques de guerra. El uso de
travesaos y vigas de acero hizo posible la construccin de los rascacielos y gran variedad
de estructuras diferentes. El acero no tard en reemplazar al hierro y a la madera en herramientas, juguetes y cientos de productos que iban desde las mquinas de vapor hasta las
horquillas.
3.3

El transporte y las comunicaciones

La locomotora de vapor y sus inseparables compaeras, las vas de hierro (o acero), se convirtieron ms que cualquier otra innovacin tecnolgica del siglo XIX, en el paradigma del
proceso de desarrollo econmico (figura 8.4). Eran a la vez los smbolos y los instrumentos
de la industrializacin. Antes del ferrocarril la insuficiente infraestructura del transporte
constitua el principal obstculo para la industrializacin tanto en Europa continental como
en Estados Unidos. Al carecer de una red natural de vas fluviales similar a la britnica y
lastrados por las mayores distancias a cubrir, los industriales continentales y americanos se
encontraban encerrados en mercados locales que ofrecan un mbito limitado para la especializacin extensiva y la adquisicin de bienes de equipo caros. El ferrocarril y, en menor
medida, el barco de vapor, cambiaron esta situacin. Los ferrocarriles ofrecan un transporte
ms barato, rpido y seguro; adems, durante la poca de su construccin, desde aproximadamente 1830 hasta el final del siglo, su demanda de hierro, carbn, madera, ladrillos y
maquinaria demostr ser un poderoso estmulo para las industrias que los suministraban.
Como se ha apuntado en el captulo anterior, a finales del siglo XVIII las cuencas carbonferas britnicas tenan muchos kilmetros de vas por las cuales circulaban las vagonetas,
impulsadas por la fuerza de la gravedad, por caballos o por seres humanos. La inauguracin
de la lnea Stockton-Darlington en 1825 anunci el comienzo de la era del ferrocarril, y en
1830 se inaugur el ferrocarril Liverpool-Manchester, el primero diseado especficamente

8. El desarrollo econmico en el siglo

XIX:

factores determinantes bsicos

229

Figura 8.4 Locomotoras de vapor.


La locomotora de vapor es el mejor ejemplo de la tecnologa del siglo XIX, y experiment una rpida evolucin desde el
Rocket (Cohete) (arriba) de 1829 hasta las inmensas locomotoras de carga (abajo) de principios del siglo XX, tan abundantes en Estados Unidos. (Para el Rocket, Science Museum, Londres; la locomotora de The Railroad Scene, de William
D. Middleton, Nueva York, 1927.)

230

Historia econmica mundial

para locomocin de vapor y como transporte comn. A partir de entonces, la red ferroviaria
britnica se desarroll con rapidez. Gran Bretaa posea la experiencia tcnica y las reservas de capital necesarias para la construccin; el Parlamento, bajo el influjo de las ideas liberales sobre poltica econmica que acababan de imponerse, pronto otorg concesiones a
sociedades annimas privadas. Se produjo un frenes de especulacin y construccin (manas, como fueron llamadas), inevitablemente interrumpido por crisis financieras. Sin embargo, en 1850 Gran Bretaa haba construido ms de una cuarta parte de su futura red,
casi tanto como el resto de Europa en conjunto (vase cuadro 8.2).

Cuadro 8.2 Crecimiento del ferrocarril (longitud de las lneas abiertas,


en kilmetros)
Pas
Austria-Hungra
Blgica
Dinamarca
Finlandia
Francia
Alemania
Italia
Pases Bajos
Noruega
Rusia
Espaa
Suecia
Gran Bretaa
Estados Unidos
a
b

1840

1870

144
334
0
0
410
469
20
17
0
27
0
0
2.390
4.510

6.112
2.897
770
483
15.544
18.876
6.429
1.419
359
10.731
5.295
1.727
21.558 b
84.675

1914
22.981 a
4.676 a
3.951
3.683
37.400
61.749
19.125
3.339
3.165
62.300
15.256
14.360
32.623
410.475

1913.
1871.

FUENTE: B. R. Mitchell, European Historical Statistics, 1750-1970 (Nueva York, 1975), pp. 582-584. Las cifras de Estados
Unidos, de Historical Statistics of the United States, Colonial Times to 1957 (Washington, 1960), pp. 427-429.

Francia, Austria y Estados Unidos tenan ferrocarriles cortos tirados por caballos hacia
1830 (Francia contaba incluso con unos pocos kilmetros de ferrocarril de vapor), pero Estados Unidos no tard en aventajar incluso a Gran Bretaa y rivalizar con toda Europa en
su construccin. Se atrajo el capital y los proveedores europeos, as como el entusiasmo de
los promotores privados y de los gobiernos locales y estatales, para cubrir las vastas distancias del pas. No obstante, muchas de estas lneas ferroviarias fueron construcciones de calidad deficiente y no siguieron ningn patrn determinado.
Blgica fue el pas del continente europeo que mejor plane y construy el ferrocarril.
Como celebracin de su recin ganada independencia (de los Pases Bajos Unidos), el gobierno representante de la clase media decidi construir una extensa red a cargo del Estado

8. El desarrollo econmico en el siglo

XIX:

factores determinantes bsicos

231

para facilitar la exportacin de los productos manufacturados belgas y hacerse con el comercio de trnsito del noroeste de Europa. El primer tramo, y el primer ferrocarril totalmente de vapor del continente, se inaugur en 1835. Diez aos despus se haba terminado
la red bsica estatal, despus de lo cual la labor de construir ramales y lneas secundarias
corri a cargo de la empresa privada.
Francia y Alemania fueron las otras dos naciones continentales que hicieron un progreso
importante en el ferrocarril hacia mitad de siglo. Alemania, aunque estaba dividida en
varios estados independientes y rivales, tuvo ms xito. Comenzando con la corta lnea
Nuremberg-Frth en 1835, la construccin tuvo lugar a un ritmo distinto en los diferentes
estados, pero en general fue rpido. Algunos adoptaron una poltica de propiedad estatal;
otros dejaron el ferrocarril a la empresa privada, aunque normalmente con subvenciones. Otros
incluso permitieron que coexistieran la empresa estatal y la privada. En Francia, aunque tena un gobierno centralizado y contaba en 1842 con un extenso proyecto de ferrocarril centrado en Pars, la construccin ferroviaria evolucion de forma ms lenta. Las discusiones
parlamentarias sobre la preponderancia de la empresa privada o la estatal y los conflictos
regionales respecto a la ubicacin de las lneas principales pospusieron la era del ferrocarril
en este pas hasta la llegada del Segundo Imperio. A partir de 1852 la construccin procedi con rapidez.
En los dems pases, el progreso fue mnimo antes de mediados de siglo. El primer ferrocarril del Imperio austraco, una lnea tirada por caballos en Bohemia entre Budweiss y
Linz, databa de la dcada de 1820. En 1836, el gobierno otorg la concesin para el primer
ferrocarril de vapor a una compaa privada patrocinada por la familia Rothschild, pero en
1842 el Estado emprendi la construccin del ferrocarril por su cuenta, poltica que continu hasta que las dificultades financieras de la siguiente dcada forzaron al Estado a ponerlas en manos de las compaas privadas. A mitad del siglo tan slo funcionaban unos
1.700 kilmetros de ferrocarril, estatal y privado, y sos casi exclusivamente en Bohemia y
en las regiones de habla alemana del imperio.
Los Pases Bajos aceleraron su construccin a finales de la dcada de 1830 y principios
de la siguiente, lo que estableci la conexin entre las principales ciudades, pero los resultados financieros fueron pobres y el ferrocarril cay en desgracia. Los excelentes canales
holandeses y las pocas carreteras de ladrillo que cruzaban las llanuras eran suficientes para
las necesidades del comercio interior. Los Pases Bajos an vivan del mar y se comunicaban con el interior por el Rin y el Mosa. La red ferroviaria no se conect con la del resto de
Europa hasta 1856.
En la pennsula de Italia se haban construido algunos tramos ferroviarios cortos en los
decenios de 1830 y 1840, pero, con lo dividido que se hallaba el pas en principados pequeos y empobrecidos, el ferrocarril hizo pocos progresos hasta el advenimiento del estadista
Camilo de Cavour en el reino de Cerdea en la dcada de 1850. Suiza y Espaa haban inaugurado pequeas lneas en la dcada de 1840, pero, como en Italia, la construccin importante no comenz hasta la siguiente.
El gobierno del zar, por su parte, tras conectar por va frrea en 1838 San Petersburgo
con el palacio imperial de verano, ubicado fuera de la ciudad, no se aventur de nuevo en la
construccin ferroviaria hasta mediada la dcada de 1840. Entonces emprendi, sobre todo
por razones militares y por medio de prstamos del extranjero, las lneas bsicas de San Petersburgo a Mosc y desde San Petersburgo hasta las fronteras austraca y prusiana. (Se

232

Historia econmica mundial

dice que Nicols I resolvi una disputa entre sus ingenieros sobre la ruta ferroviaria entre
Mosc y San Petersburgo trazando en el mapa con una regla una lnea recta entre las dos
ciudades y diciendo: sta es, seores, la lnea que quiero que construyan.) Sin embargo,
se lleg a 1850 con solamente un corto tramo, desde Varsovia hasta la frontera austraca, en
funcionamiento.
En los dems lugares del este y el sureste de Europa, ya fueran reas dominadas por un
emperador, zar o sultn, hacia 1850 ni siquiera se pensaba en el ferrocarril. Incluso en occidente, Dinamarca slo estaba empezando a hacer proyectos, y tres pases Suecia, Noruega y Portugal no tenan ferrocarril ni proyectos.
La segunda mitad del siglo XIX fue la gran era de la construccin del ferrocarril, en Europa y en todas partes, como se desprende del cuadro 8.2. Los ingenieros britnicos, a la
cabeza en experiencia y lderes en la tcnica de fundicin y mecnica, construyeron algunos de los primeros ferrocarriles del continente y ms tarde fueron los responsables de la
mayor parte de la construccin en India, Latinoamrica y frica del Sur. Los norteamericanos construyeron su propio ferrocarril desde el principio, aunque con la ayuda de capital y
equipo europeos (principalmente britnicos). Los franceses, tras algunas lecciones de los
britnicos, no slo construyeron su propio ferrocarril, sino la mayora de los del sur y el
este de Europa, incluida Rusia. Los alemanes tambin construyeron la mayora de sus vas
frreas, y algunas en el este de Europa y Asia, al mismo tiempo que fortalecan sus enormes ingeniera y metalurgia.
Las primeras locomotoras, aunque maravillas en su da, eran en realidad bastante endebles (vase figura 8.4, arriba). Las continuas mejoras en el diseo de las locomotoras crearon las enormes mquinas de finales del siglo XIX y principios del XX, cuando los motores
de traccin elctrica y disel haban empezado a disputar la primaca de las locomotoras de
vapor. Se abrieron tneles en los Alpes ya en la dcada de 1870. Los coches-cama, aunque
se introdujeron en Estados Unidos en 1837, no se generalizaron en Europa hasta la dcada
de 1870, cuando una continua red de vas frreas atravesaba las fronteras polticas con facilidad. El famoso Orient Express, desde Londres y Pars hasta Constantinopla, hizo su primer viaje en 1888.
El barco de vapor, aunque se desarroll antes que la locomotora, desempe un papel
menos vital en la expansin del comercio y la industria hasta bien avanzado el siglo. En
realidad, para el comercio ocenico el barco de vela de madera alcanz su desarrollo mximo, tcnicamente y en tonelaje de mercancas transportadas, a partir de 1850. En la primera mitad del siglo, los vapores rindieron su mayor servicio en el desarrollo del comercio interior (figura 8.5). La invencin del barco de vapor se atribuye normalmente al americano
Robert Fulton, cuyo barco, el Clermont, hizo su primer viaje con xito en el Hudson en
1807, aunque hay pretendientes a esta distincin anteriores. En pocos aos los vapores aparecieron en los Grandes Lagos y los afluentes del Mississippi, as como en las aguas costeras. Con anterioridad a 1850 los barcos de vapor probablemente contribuyeron en mayor
medida que el ferrocarril a la apertura del Oeste ms all del ro Allegheny. En Europa podan verse en los ros anchos, como el Rin, el Danubio, el Rdano y el Sena, as como en
los mares Mediterrneo y Bltico, y en el canal de la Mancha. El vapor lleg al Atlntico
Norte con el viaje del vapor auxiliar Savannah en 1820, pero el servicio transatlntico
regular no comenz hasta 1838, cuando el Sirius y el Great Western hicieron viajes simultneos de Inglaterra a Nueva York. Samuel Cunard, un ingls, inaugur su famosa lnea

8. El desarrollo econmico en el siglo

XIX:

factores determinantes bsicos

233

Figura 8.5 Barco de vapor en el Rdano.


En la primera mitad del siglo XIX los barcos de vapor rindieron su mayor servicio en la navegacin interior. Los vapores
ocenicos vinieron ms tarde. (De La Navigation vapeur sur la Sane et le Rhone, de Felix Rivet, Pars, 1962. Reproducido por cortesa de la Cmara de Comercio, Lyon, Francia.)

en 1840, pero no tard en sufrir la dura competencia de otras compaas. Hasta el final de
la guerra de Secesin los vapores transocenicos llevaban principalmente correo, pasajeros
y cargamento ligero y caro. La verdadera era del vapor ocenico no lleg hasta el desarrollo
de la hlice (dcada de 1840), el motor compuesto (1850-1860), los cascos de acero (18601870) y la apertura del canal de Suez en 1869. A partir de entonces su progreso fue rpido,
y los barcos de vapor desempearon un importante papel en la globalizacin de la economa mundial.
Quiz no hubo un solo invento en el siglo XIX comparable al de la imprenta en el siglo XV por su efecto en el campo de la comunicacin. Sin embargo, los efectos acumulados
de las innovaciones del siglo XIX s son comparables. La maquinaria para fabricar papel,
inventada hacia 1800, y la prensa cilndrica de imprimir, utilizada por primera vez por el
Times de Londres en 1812, redujo enormemente el coste de los libros y los peridicos. La
pulpa de la madera sustituy a los trapos como materia prima para papel en la dcada de
1860. Todo esto, junto con la reduccin del impuesto sobre el consumo de papel y otros impuestos indirectos sobre el papel y la imprenta, puso material de lectura al alcance de las
masas y contribuy al aumento de la alfabetizacin. Las mejoras en la tipografa y la com-

234

Historia econmica mundial

posicin culminaron en la linotipia, inventada por el germano-americano Ottmar Mergenthaler en 1885, aumentando, adems, la influencia de los peridicos diarios. En 1900 varios
peridicos en las ciudades grandes tenan tiradas diarias de ms de un milln de ejemplares, en comparacin con la de 50.000 del Times de Londres durante la dcada de 1860, la
tirada mayor de la poca.
La invencin de la litografa en 1819 y el desarrollo de la fotografa a partir de 1827 hicieron posible la reproduccin a bajo coste y la amplia difusin de imgenes visuales. Gran
Bretaa introdujo el franqueo barato en 1840; aquel ao la cifra de cartas distribuidas por
la Royal Mail fue ms del doble de las repartidas en 1839, y en pocos aos la mayora de
los pases occidentales haban adoptado un sistema de cobro postal de tarifa nica pagada
por adelantado.
Ms importante todava fue la invencin en 1832 del telgrafo elctrico por el americano Samuel Morse. En 1850, la mayora de las principales ciudades de Europa y Amrica
estaban unidas por cables de telgrafo, y en 1851 se tendi el primer cable submarino a travs del canal de la Mancha. En 1866, tras diez aos de intentos y fracasos, el estadounidense Cyrus W. Field consigui tender un cable de telgrafo bajo el ocano Atlntico Norte,
proporcionando una comunicacin casi instantnea entre Europa y Norteamrica. Le siguieron otros cables de telgrafo submarinos. El telfono, patentado por Alexander Graham
Bell en 1876, hizo la comunicacin a distancia todava ms personal, pero al comienzo su
principal uso fue facilitar las comunicaciones locales.
El inventor-empresario italiano Guglielmo Marconi, basndose en los descubrimientos
cientficos del ingls James Clerk Maxwell y el alemn Heinrich Hertz, invent la telegrafa sin hilos (o radio) en 1895. Ya en 1901 se transmiti un mensaje sin hilos a travs del
Atlntico, y en 1912, ao del desastre del Titanic, la radio haba llegado a desempear un
papel significativo en la navegacin ocenica. En el campo de las comunicaciones comerciales, la invencin de la mquina de escribir (patente de Scholes, 1868; Modelo I Remington, 1874) y otras rudimentarias mquinas de oficina ayudaron a los ocupados ejecutivos a mantener y contribuir a la creciente corriente de informacin que sus operaciones a
gran escala y de mbito internacional hacan necesaria. La mquina de escribir tambin
desempe su papel en la incorporacin de la mujer al trabajo de oficina.
3.4

Las aplicaciones de la ciencia

Todos estos avances se apoyaban mucho ms que las innovaciones tcnicas anteriores en la
aplicacin de la ciencia a los procesos industriales. La industria elctrica, en particular, requera un alto grado de conocimiento y experiencia cientficos. En otras industrias, el avance cientfico se convirti cada vez ms en requisito del progreso tecnolgico. Esto no significaba, sin embargo, que los cientficos abandonaran sus laboratorios por las salas de juntas
o, a la inversa, que los hombres de negocios se convirtieran en cientficos. Lo que significaba era la creciente interaccin entre cientficos, ingenieros y empresarios. Marconi, aunque tena un ligero conocimiento cientfico, era sobre todo un hombre de negocios. Bessemer y Edison eran prototipos de una nueva categora ocupacional, el inventor profesional.
Edison, que invent el fongrafo y la cmara de cine, adems de la bombilla incandescente
y multitud de novedades menores, en realidad dedic una gran parte de su tiempo a asuntos

8. El desarrollo econmico en el siglo

XIX:

factores determinantes bsicos

235

de negocios estableciendo centrales generadoras a gran escala y equipos para transmisin


de la electricidad. De forma progresiva, el desarrollo tecnolgico exiga la cooperacin de
muchos especialistas cientficos e ingenieros cuyo trabajo estaba coordinado por ejecutivos
comerciales que, aunque no poseyeran una pericia especial en la nueva tecnologa, se dieron cuenta de las potencialidades que encerraba.
La ciencia de la qumica demostr ser especialmente prolfica en el nacimiento de nuevos productos y procesos. Ya haba creado la sosa artificial, el cido sulfrico, el cloro y un
gran nmero de productos qumicos bsicos de especial importancia en la industria textil.
Mientras buscaba un sustituto sinttico para la quinina, en 1856 William Perkin, un qumico ingls, sintetiz de forma accidental la malva, un tinte prpura muy apreciado. ste fue
el inicio de la industria de los tintes sintticos, que en dos dcadas prcticamente desplaz
del mercado a los tintes naturales. Los tintes sintticos demostraron ser la cua de apertura
de una industria de productos qumicos orgnicos mucho ms compleja, cuya produccin
inclua productos tan diversos como medicinas y productos farmacuticos, explosivos,
reactivos fotogrficos y fibras sintticas. El alquitrn de hulla, un derivado del proceso del
coque que hasta entonces se consideraba muy costoso y molesto, se utiliz como materia
prima principal para estas industrias, tornando as un castigo en una bendicin.
La qumica tambin desempe un papel vital en la metalurgia. A principios del siglo XIX los nicos metales econmicamente importantes eran los que se conocan desde la
Antigedad: el hierro, el cobre, el plomo, el estao, el mercurio, el oro y la plata. Despus
de la revolucin qumica asociada a Antoine Lavoisier, el gran qumico francs del siglo XVIII, se descubrieron muchos metales nuevos, como el zinc, el aluminio, el nquel, el
magnesio y el cromo. Adems del descubrimiento de estos metales, los cientficos e industriales encontraron aplicaciones para ellos e idearon mtodos de produccin econmicos.
Un uso importante fue para hacer aleaciones, una mezcla de dos o ms metales con caractersticas diferentes de las de sus componentes. El latn y el bronce son ejemplos de aleaciones naturales (que se dan en la naturaleza). El acero es en realidad una aleacin de
hierro con una pequea cantidad de carbono y a veces otros metales. En la segunda mitad
del siglo XIX, los metalrgicos crearon diversas aleaciones especiales de acero aadiendo
pequeas cantidades de cromo, manganeso, tungsteno y otros metales para darle las cualidades especialmente deseadas al acero ordinario. Adems desarrollaron un gran nmero de
aleaciones no ferrosas.
La qumica tambin vino en ayuda de industrias antiguas y establecidas, como la produccin, el procesado y la conservacin de alimentos. El estudio cientfico del suelo que se
inici en Alemania en las dcadas de 1830 y 1840, sobre todo por parte del qumico agrcola
Justus von Liebig, llev a prcticas agrcolas muy mejoradas y a la introduccin de fertilizantes artificiales. De este modo, la agricultura cientfica se desarroll junto con la industria
cientfica. Las conservas y la refrigeracin artificial produjeron una revolucin en los hbitos alimenticios y, al posibilitar la importacin de alimentos del Nuevo Mundo y de Australasia que de otra forma seran perecederos, la poblacin de Europa pudo aumentar muy por
encima de lo que le habran permitido sus propios recursos agrcolas.

236

4.

Historia econmica mundial

El marco institucional

El desarrollo econmico puede tener lugar en diversos contextos institucionales, como se


ha visto en captulos anteriores. Sin embargo, algunos entornos sociales y jurdicos, del
mismo modo que ciertos ambientes naturales, son ms favorables al avance material que otros.
El marco institucional de la actividad econmica en la Europa del siglo XIX, que produjo
la primera civilizacin industrial, daba un amplio margen de accin a la iniciativa individual y a la empresa, permita la libre eleccin de la ocupacin y la movilidad geogrfica y
social, se apoyaba en la propiedad privada y el imperio de la ley y haca hincapi en el uso
de la racionalidad y la ciencia en la consecucin de los fines materiales. Ninguno de esos
elementos era enteramente nuevo en el siglo XIX, pero su yuxtaposicin y su reconocimiento explcito hicieron de ellos unos poderosos colaboradores en el proceso de desarrollo econmico.
4.1

Bases jurdicas

Gran Bretaa, como hemos visto, haba adquirido ya un marco considerablemente moderno
para el desarrollo econmico, adaptado a la innovacin y el cambio social y material. Una
de las instituciones clave de ese marco fue el sistema jurdico conocido como derecho consuetudinario o comn (comn porque, al menos desde la poca de la conquista normanda, era comn a la totalidad del reino de Inglaterra, sustituyendo a las leyes y las costumbres puramente locales). Los rasgos caractersticos del derecho comn eran su carcter
evolutivo, su apoyo en la costumbre y los precedentes como punto de partida en las decisiones legales escritas, y su flexibilidad. Prestaba proteccin a la propiedad y los intereses privados contra los abusos del Estado (an Englishmans home is his castle, el hogar de un
ingls es su castillo) y al mismo tiempo protega el inters pblico de las extorsiones de
los particulares (por ejemplo, prohibiendo las asociaciones que restringan el comercio).
Tambin incorpor las costumbres de los comerciantes (el derecho mercantil) tal y como
se haban desarrollado en los tribunales comerciales especializados. Transmitido a las colonias inglesas durante el proceso de colonizacin, el derecho comn se convirti en la base
de los sistemas jurdicos de Estados Unidos y de los dominios britnicos cuando consiguieron la independencia o la autonoma.
En el continente, mientras tanto, las anticuadas instituciones del pasado se haban osificado frente a las erosionantes fuerzas de cambio hasta el punto de que una transicin gradual y pacfica hacia el nuevo orden ya no era posible. La Revolucin Francesa, al hacer
pedazos el Antiguo Rgimen, abri nuevas perspectivas y nuevas oportunidades a la iniciativa y la ambicin empresarial. Aboli en su totalidad los decadentes restos del orden feudal e instituy un sistema jurdico ms racional, que se convertira ms tarde en el ncleo
central de los cdigos napolenicos.
El documento con el que se instituye el nuevo orden es la Declaracin de los Derechos
del Hombre y del Ciudadano (basada fundamentalmente en la Declaracin de Independencia Americana, que a su vez se haba inspirado en los escritos de los philosophes franceses). El primer artculo proclamaba que todos los hombres nacen y permanecen libres e
iguales en sus derechos, derechos especificados como libertad, propiedad (inviolable y

8. El desarrollo econmico en el siglo

XIX:

factores determinantes bsicos

237

sagrada), seguridad y resistencia a la opresin. La Declaracin tambin especificaba las


garantas necesarias para preservar esos derechos: igualdad de las leyes, libertad de expresin oral y escrita, impuestos equitativos administrados por los mismos ciudadanos por medio de sus representantes, y responsabilidad de los cargos pblicos. Todos los ciudadanos
tenan igual acceso a todos los honores, oficios y empleos pblicos, de acuerdo con [...]
sus virtudes y talentos.
Las asambleas revolucionarias fueron ms all de las meras declaraciones y llegaron a
especificar las bases jurdicas del nuevo orden. Adems de abolir el rgimen feudal y establecer la propiedad privada de la tierra, pusieron fin a las aduanas y los aranceles internos,
abolieron los gremios artesanales y todo el aparato estatal que regulaba la industria, prohibieron los monopolios, las compaas monopolizadoras y otras empresas privilegiadas, y
sustituyeron las injustas y arbitrarias recaudaciones del Antiguo Rgimen por un sistema
tributario uniforme y racional. En 1791, la Asamblea francesa lleg a aprobar la drstica
ley Le Chapelier que prohiba las organizaciones o asociaciones tanto de trabajadores como
de patronos.
Naturalmente, los franceses llevaron sus reformas revolucionarias a los territorios conquistados en el curso de las guerras revolucionarias y napolenicas. Blgica, la orilla izquierda del Rin de Alemania, gran parte de Italia y, durante un corto tiempo, Holanda y
partes del norte de Alemania fueron incorporadas al Imperio francs. Con pocas excepciones, todo el cuerpo de reformas fue aplicado directamente en esos territorios. La Confederacin del Rin, la Confederacin Suiza, el Gran Ducado de Varsovia, el reino de Npoles y
Espaa, todos bajo la proteccin francesa, aceptaron la mayor parte de la legislacin revolucionaria. La influencia de las reformas se extendi incluso a pases no dominados directamente por los franceses. Prusia fue la ms afectada. Tras la humillacin de Jena en
1806 un grupo de inteligentes y patriticos funcionarios empezaron a sobresalir en la Administracin prusiana, decididos a regenerar el pas por medio de reformas sociales y administrativas para que pudiese resistir al conquistador y asumiese el liderazgo de una nacin
alemana.
La labor purgante de la revolucin no debe considerarse como meros actos negativos de
demolicin. Al contrario, estos actos representaron los primeros pasos esenciales hacia una
poltica positiva, constructiva y coherente. Al final, sin embargo, las instituciones modernas francesas y las de otros pases influidos por los franceses recibieron su sello definitivo no de la revolucin en s, sino de Napolen. La reaccin en la opinin pblica que
hizo posible la dictadura napolenica fue una reaccin a los excesos de la revolucin y a la
corrupcin y el libertinaje que proliferaron bajo el Directorio. Como tal dictadura, favoreci un compromiso con algunas aunque de ningn modo con todas las instituciones y
tradiciones del Antiguo Rgimen. El genio y la buena suerte de Napolen residen en su habilidad para sintetizar los muy racionales logros de la revolucin con los hbitos profundamente arraigados y las costumbres cimentadas durante miles de aos de historia. Su poltica estuvo adems influida por su temperamento militar, que valoraba en grado sumo el
orden jerrquico y una disciplina estricta, y por las exigencias de la guerra continua.
La sntesis napolenica quiz se ve mejor en la gran labor de codificacin legal comenzada durante la revolucin pero concluida bajo el imperio. Los Cdigos un compromiso
clsico entre el antiguo derecho romano, adaptado a las necesidades y costumbres locales,
y la nueva legislacin revolucionaria conservaron pese a todo los principios fundamenta-

238

Historia econmica mundial

les de la revolucin: igualdad ante la ley, un Estado secular, libertad de pensamiento y libertad econmica. El Code Civile, promulgado en 1804, es el ms importante y fundamental. Escrito por abogados y juristas burgueses, reflejaba claramente las preocupaciones y
los intereses de las clases propietarias. Consideraba la propiedad como un derecho absoluto, sagrado e inviolable. Tambin sancionaba especficamente la libertad en los contratos y
conceda a los contratos vlidos la fuerza del derecho. Reconoca la letra de cambio y otras
formas de papel comercial, y autorizaba expresamente los prstamos con intereses una
estipulacin de notable importancia para el desarrollo de la industria en los pases catlicos
romanos.
Cuando los franceses abolan las instituciones del Antiguo Rgimen en los territorios
que conquistaban, sentaban las bases de las nuevas. El Code Civile, que acompaaba a los
ejrcitos franceses de ocupacin, sigui aplicndose despus de su partida. Por toda Europa
y ms all, incluyendo Louisiana y Quebec, y prcticamente toda Latinoamrica, el Code
Civile se adopt abiertamente o constituy la base de los cdigos nacionales.
Otro de los cdigos napolenicos de particular importancia para el desarrollo econmico fue el Code de Commerce, promulgado en 1807. Antes de l, ninguna reglamentacin
general haba regulado formalmente las empresas comerciales. En Gran Bretaa, la Bubble
Act [Ley de la Burbuja] de 1720 prohiba las sociedades annimas a menos que estuvieran
autorizadas por el Parlamento (vase p. 194); prohibiciones parecidas haban sido la regla
desde siempre en el continente. La mayor escala de las empresas provocada por la nueva
tecnologa exiga nuevas formas legales para facilitar la acumulacin de capital y diversificar los riesgos de la inversin. Gran Bretaa aboli su Ley de la Burbuja en 1825, pero
para constituir una corporacin sigui siendo necesaria la concesin de una carta especial
hasta 1844, en que se permiti que las asociaciones de veinticinco o ms personas formasen sociedades annimas registrndose simplemente. Pero, incluso entonces, los accionistas normalmente no podan conseguir la responsabilidad limitada hasta que en la dcada de
1850 se promulgaron una serie de leyes que otorgaban la responsabilidad limitada al registrarse, bajo ciertas condiciones. Una nueva y ms amplia ley de 1862 permiti de forma general la responsabilidad limitada.
El Code de Commerce distingua tres tipos principales de organizaciones comerciales:
1) simples asociaciones, en las que los socios eran responsables individual y colectivamente
de todas las deudas del negocio; 2) socits en commandite, asociaciones limitadas en las
que el socio o socios activos asuman una responsabilidad ilimitada en los asuntos que les
concernan, mientras que los socios sin voto o limitados arriesgaban slo las cantidades
que tenan suscritas en realidad, y, por ltimo, 3) socits anonymes, corporaciones en el
sentido americano, con responsabilidad limitada para todos los propietarios. Eran compaas annimas en el sentido de que los nombres de los individuos no podan figurar en
la designacin oficial de la compaa. Debido a sus privilegios, cada anonyme tena que
ser instituida de forma explcita por el gobierno, el cual, en la primera mitad del siglo, no
se mostr muy propicio a otorgar tales privilegios. Sin embargo, una commandite, poda
establecerse mediante la simple inscripcin en el registro ante un notario pblico, y se
convirti rpidamente en la forma de empresa ms frecuente. Finalmente, una ley de 1863
permiti la libre asociacin con responsabilidad limitada a compaas cuyo capital en acciones no sobrepasara los 20 millones de francos, y en 1867 otra ley elimin incluso esa
restriccin.

8. El desarrollo econmico en el siglo

XIX:

factores determinantes bsicos

239

La forma commandite se adopt en la mayora de las naciones continentales y desempe una funcin vital en la captacin de capital para el comercio y la industria en el perodo
de transicin anterior a la libre constitucin de sociedades, en una poca en que la mayora
de los gobiernos se mostraba todava ms reacio que el francs a la hora de otorgar concesiones para la formacin de anonymes. Despus de que Francia adoptase la libre constitucin de sociedades en 1867, otros pases no tardaron en seguir su ejemplo. En 1900, slo
Rusia y el Imperio otomano, entre las naciones ms importantes, an exigan una autorizacin especfica para la constitucin de sociedades annimas. En Estados Unidos, por otra
parte, donde los sentimientos igualitarios y las actitudes hostiles hacia los privilegios especiales eran ms fuertes que en Europa, y donde los diversos estados, as como el gobierno
federal, podan instituir corporaciones, la libre constitucin en sociedad era la norma ya en
la dcada de 1840.
4.2

Pensamiento econmico y poltica

El perodo de las guerras napolenicas presenci lo que en algunos aspectos fue la culminacin del nacionalismo y el imperialismo econmicos de los siglos anteriores, con el intento de bloqueo britnico del continente y el Sistema Continental de Napolen como respuesta. Ninguno fue enteramente eficaz en su principal propsito, que era limitar o destruir
el potencial blico de la economa del adversario, pero ambos representaron los extremos
de la poltica de nacionalismo econmico. Sin embargo, incluso antes de las guerras napolenicas haban comenzado a circular las corrientes intelectuales que condenaban esta poltica.
En las dcadas de 1760 y 1770, los fisicratas (llamados en Francia les conomistes) haban empezado a ensalzar las virtudes de la libertad econmica y la competencia. En 1776,
el ao de la Declaracin de Independencia americana, Adam Smith public en La riqueza
de las naciones, lo que iba a ser una declaracin de independencia econmica individual.
En ocasiones se ha calificado a Smith de apologista de los hombres de negocios o la bourgeoisie, pero esto es consecuencia de una mala lectura (o no lectura) de su texto. Sus crticas a los comerciantes no son menos mordaces que su condena de los gobiernos imprudentes o mal dirigidos. Respecto a la predileccin de los comerciantes por el monopolio, por
ejemplo, escribi: La gente del mismo negocio raramente se rene, ni siquiera para divertirse, sin que la conversacin termine en una conspiracin contra el pblico o en alguna estratagema para elevar los precios 4. La mayor preocupacin de Smith en todo el libro, sin
embargo era demostrar que la abolicin de las vejatorias y poco razonables restricciones
y trabas a la empresa individual fomentara la competencia dentro de la economa, y esto, a
su vez, maximizara la riqueza de las naciones. El libro de Smith alcanz bastante popularidad como tratado filosfico. Tuvo cinco ediciones antes de su muerte en 1790, y ms
tarde fue traducido a casi todos los idiomas ms importantes. Los estadistas y los polticos
de ambos lados del Atlntico lo citaban para apoyar u oponerse a partes concretas de la legislacin que queran defender o atacar, y consigui un buen nmero de discpulos en el
continente. Pero no fue hasta mucho despus de su muerte, y de que varios escritores, como
el reverendo T. R. Malthus y David Ricardo, hubiesen hecho su aportacin al cuerpo de literatura conocido como economa poltica clsica, cuando las ideas de Smith empezaron a

240

Historia econmica mundial

ponerse en prctica en la legislacin. Esto ocurri por primera vez en el Reino Unido en las
dcadas de 1820 y 1830. Algunas de las reformas, no obstante, como la revisin humanitaria de las leyes penales y criminales, la reduccin del nmero de delitos castigados con
pena capital y la creacin de una fuerza de polica metropolitana, debieron ms a Jeremy
Bentham y los utilitaristas que a Smith y los economistas clsicos (aunque haba algunas
coincidencias entre las dos escuelas, particularmente en la persona de John Stuart Mill). El
xito ms relevante del ltimo grupo fue la abolicin de las Leyes del Cereal [Corn Laws],
lo que marc el comienzo de un largo perodo de libre comercio en Gran Bretaa (vase
ms adelante, p. 328).
Adems del libre comercio, los principios del liberalismo econmico (como se conoca
a la nueva doctrina) exigan una reduccin del papel del Estado en la economa. En su
nombre, el sistema de impuestos se rehzo y se simplific, y las Leyes de Asociacin, las
Leyes de Navegacin, las Leyes de Usura y otros smbolos legislativos del Antiguo Rgimen de la vida econmica fueron todas revocadas. Segn Smith y su sistema de libertad
natural, el Estado solamente tena tres funciones que cumplir: primero, el deber de proteger a la sociedad de la violencia y la invasin de otras sociedades independientes; segundo,
el deber de proteger, en la medida de lo posible, a cada miembro de la sociedad de la injusticia o la opresin por parte de cualquier otro miembro de sta, o el deber de establecer una
administracin de justicia imparcial; y tercero, el deber de llevar a cabo y conservar ciertas
obras pblicas y ciertas instituciones pblicas, que nunca un individuo, o unos pocos tendrn inters en llevar a cabo y conservar... 5.
Esta descripcin idealizada del papel del Estado segn los economistas clsicos origin
un mito, a saber: el del laissez-faire. La frase empez a usarse en ingls en 1825, y literalmente se traduca por el imperativo dejad hacer. La concepcin popular que se tena de
ella era que los individuos, especialmente las personas que se dedican a los negocios, deberan estar libres de toda traba gubernamental (excepto el derecho penal) para perseguir sus
propios intereses egostas. Thomas Carlyle lo satiriz como anarqua ms un polica.
El laissez-faire en la prctica, sin embargo, no era en absoluto tan desalmado, tan egostamente motivado o tan inexorable como manifestaban las afirmaciones ms extremistas.
El principal objetivo de los economistas clsicos era desmontar la regulacin del viejo aparato de la economa, que en nombre de los intereses nacionales creaba reductos de privilegios especiales y monopolios, e interfera en otros sentidos en la libertad individual y la
consecucin de riqueza. Al mismo tiempo que el Parlamento desmantelaba el viejo sistema
de regulacin y privilegios especiales, adems, estaba promulgando una serie de nuevas regulaciones relacionadas con el bienestar general, especialmente de aquellos menos aptos
para protegerse a s mismos. Entre estas medidas se contaban las Leyes de Fbricas [Factory Acts], nuevas leyes de salud e higiene, y la reforma de los gobiernos locales. Estas normas no fueron inspiradas por una sola clase o segmento de la poblacin, aunque procedieran del capital intelectual de los utilitaristas. Los reformadores humanitarios de origen
aristocrtico y burgus unieron sus esfuerzos con los de los lderes de las clases trabajadoras para promoverlas, y fueron votadas por los whigs y los tories, adems de los radicales.
El liberalismo econmico tambin tena sus partidarios en el continente, pero nunca consiguieron el mismo grado de xito que sus colegas britnicos. Una razn para ello fue que la
tradicin del paternalismo estatal estaba mucho ms profundamente arraigada en el continente que en Gran Bretaa. Otra, que, como Gran Bretaa era el lder tecnolgico reconocido,

8. El desarrollo econmico en el siglo

XIX:

factores determinantes bsicos

241

muchos individuos recurran al Estado para que ste les ayudara a acortar distancias. El libre comercio gan algunos adeptos y hubo alguna reduccin de la intromisin del Estado en
la economa, pero ste en conjunto desempe un papel ms activo que en Gran Bretaa.
Al otro lado del ocano, Estados Unidos tena una mezcla nica de gobierno y empresa
privada. Los economistas clsicos contaban con pocos partidarios puristas en este pas. Con
la variedad que ofreca la poltica econmica real en los numerosos estados en desarrollo,
Estados Unidos lleg a un compromiso viable y pragmtico entre las exigencias de la libertad individual y las demandas de la sociedad. A causa de los intereses locales rivales y el
triunfo de los demcratas seguidores de Jefferson y de Jackson, el gobierno federal desempe el mnimo papel que le asignaba la teora clsica y, hasta la guerra de Secesin, generalmente sigui una poltica comercial liberal o de bajos aranceles. El Estado y los gobiernos locales, por otra parte, tomaron parte activa en promover el desarrollo econmico. El
sistema americano, como lo llam Henry Clay, consideraba al Estado como un organismo para ayudar a los individuos y a la empresa privada para acelerar el desarrollo de los recursos materiales de la nacin.
4.3

Estructura de clases y lucha de clases

Socialmente, la Europa del Antiguo Rgimen estaba organizada en tres estamentos: la nobleza, el clero y el resto el pueblo llano o plebeyos (vase captulo 3, pp. 67-68). Un
anlisis moderno funcional en trminos de clase social revisara la clasificacin ligeramente. En lo ms alto de la pirmide social haba una clase dirigente de terratenientes, que inclua a algunos que no eran nobles, as como al alto clero y a la nobleza propiamente dicha.
La base econmica de su poder poltico y su estatus social era la propiedad de la tierra, lo
cual les permita vivir noblemente; sin tener que trabajar. A continuacin en la escala social estaba la clase media alta o haute bourgeoisie, de grandes mercaderes, altos funcionarios del gobierno, y profesionales, como abogados y notarios; aunque stos con frecuencia
posean algo de propiedad tambin, las bases principales de su posicin eran sus conocimientos y habilidades especiales, sus existencias (en el caso de los mercaderes) y sus contactos personales con la aristocracia. Ms abajo en la escala social se situaba la clase media
baja, o petite bourgeoisie, que consista en artesanos, pequeos comerciantes, otras personas
dedicadas a los servicios, y pequeos propietarios independientes. El escaln ms bajo estaba integrado por los campesinos, los trabajadores domsticos de las industrias rurales caseras y los peones agrcolas, entre los cuales podan contarse muchos pobres e indigentes.
El cambio de la agricultura hacia las nuevas formas de industria y el crecimiento de las
ciudades trajo consigo la aparicin de nuevas clases sociales. Es evidente que el lugar de un
individuo en la jerarqua social depende en parte de cmo se gana la vida, y los individuos
de la misma ocupacin es probable que compartan valores comunes y que tengan una apariencia comn, diferente y quizs en conflicto con los valores y apariencias de los que se
dedican a otras ocupaciones. El siglo XIX vio en ocasiones amargas luchas entre grupos rivales por el reconocimiento y el dominio social y poltico.
A principios del citado siglo, los campesinos eran el grupo ms numeroso. A finales del
mismo, an constituan una mayora en el conjunto de Europa, pero en las reas ms industrializadas su nmero relativo haba descendido de forma drstica. Aislados por las malas

242

Historia econmica mundial

comunicaciones y limitados por una mentalidad tradicionalista, su mayor deseo era obtener
tierras. Su participacin en amplios movimientos sociales era generalmente espordica y
no iba ms all de sus intereses econmicos inmediatos.
A pesar de los efectos de la Revolucin Francesa, en los aos inmediatamente posteriores a Waterloo la aristocracia terrateniente continu disfrutando de prestigio social y poder
poltico. Su posicin de liderazgo se vio seriamente amenazada, sin embargo, por las crecientes clases burguesas. A mediados de siglo, estas ltimas haban logrado ocupar posiciones de poder en la mayor parte de Europa Occidental y en las dcadas siguientes llevaron a
cabo profundas incursiones en la posicin privilegiada de la aristocracia en Europa Central.
A principios del siglo XIX, los trabajadores urbanos constituan una pequea minora de
la poblacin, pero con la propagacin del sistema industrial empezaron a obtener una superioridad numrica. Hablar de la clase obrera es errneo, porque haba diversos grados y
diferencias dentro de la poblacin laboral. Los obreros de las fbricas, aunque son objeto
de la mayor atencin para los historiadores de la industrializacin, eran slo uno de sus elementos, y no el mayor. Adems, dentro de este elemento se daban actitudes y circunstancias muy diferentes, segn se tratara, por ejemplo, de trabajadores textiles, del hierro, de la
cermica u otros. Los mineros, aunque parecidos en ciertos aspectos a los obreros fabriles,
se diferenciaban de ellos en otros. Los sirvientes domsticos, los artesanos y los trabajadores manuales haban existido antes del nacimiento de la industria moderna. Muchos de los
obreros cualificados descendieron al estatus de no cualificados cuando las mquinas les
sustituyeron en su trabajo. Otros, en cambio, como los carpinteros, los albailes, los maquinistas y los cajistas, se encontraron con que la demanda de sus servicios aumentaba con
el crecimiento de las industrias y las ciudades. Los trabajadores eventuales, como los estibadores y los mozos de estacin, constituan otro grupo importante, as como los trabajadores del transporte, los oficinistas y otros. La caracterstica comn que nos permite tratarlos
como unidad para algunos propsitos (aunque tampoco sta sea precisa ni universal) es que
se ganaban la vida vendiendo su trabajo a cambio de un sueldo diario o semanal.
Karl Marx predijo a mediados del siglo XIX que la polarizacin que l crea observar en
las entonces avanzadas sociedades industriales continuara hasta que, en ltima instancia,
slo quedaran dos clases: la clase dirigente de los capitalistas (que en su opinin absorbera
y sustituira a la aristocracia) y el proletariado industrial. Gradualmente, todas las clases intermedias se veran reducidas al proletariado, hasta que este ltimo, con su abrumador peso
numrico, se levantara en una revolucin y derribara a la clase dirigente capitalista. Los hechos de la historia han desmentido esta profeca. Ms que polarizar dos clases mutuamente
antagnicas, la propagacin de la industrializacin ha engrosado las clases medias con burcratas, artesanos cualificados y empresarios independientes. Las revoluciones que consiguieron triunfar, como la de Rusia en 1917, fueron obra de pequeas bandas de revolucionarios, militantes profesionales que aprovecharon las debilidades de sociedades afectadas
por la guerra.
Las formas ms usuales de solidaridad de las clases trabajadoras y de ayuda mutua fueron los sindicatos y, ms tarde, en algunos pases, los partidos polticos de la clase obrera.
Aunque los sindicatos tienen una larga tradicin que se remonta hasta las asociaciones de
viajantes de la Baja Edad Media, el movimiento moderno data del nacimiento de la industria moderna. En la primera mitad del siglo XIX, los sindicatos eran dbiles, de carcter local y por lo general de corta vida frente a la oposicin de patronos antagonistas y una legis-

8. El desarrollo econmico en el siglo

XIX:

factores determinantes bsicos

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lacin poco favorable o represiva. La mayora de las naciones occidentales ha pasado al


menos por tres fases en su actitud oficial hacia los sindicatos. La primera fase, la de prohibicin o supresin inmediata, fue tipificada por la Ley Le Chapelier de 1791 en Francia,
las Leyes de Asociacin de 1799-1800 en Gran Bretaa, y la legislacin similar de otros
pases. En la segunda fase, marcada en Gran Bretaa por la revocacin de las Leyes de
Asociacin en 1824-1825, los gobiernos concedieron una tolerancia limitada a los sindicatos, permitiendo su formacin, pero persiguindolos con frecuencia por implicarse en acciones pblicas como las huelgas. Una tercera fase, no conseguida hasta el siglo XX en algunos
pases y en absoluto en otros, concedi plenos derechos legales a los trabajadores para organizarse y participar en actividades colectivas.
En Gran Bretaa, en la dcada de 1830, el movimiento sindicalista se vio implicado en
un movimiento poltico ms amplio, conocido como cartismo, cuyo objetivo era conseguir
el sufragio y otros derechos polticos para las clases desposedas de derechos bsicos. Tras el
fracaso del movimiento, la organizacin sindical decay hasta 1851. Entonces se form la
Amalgamated Society of Engineers [Sociedad Unida de Trabajadores Industriales (maquinistas y mecnicos)], la primera de los llamados sindicatos de nuevo modelo. La principal caracterstica del sindicato de nuevo modelo era que organizaba solamente a los trabajadores cualificados y con una base artesanal; representaba a la aristocracia del
trabajo. Los trabajadores no cualificados y los obreros de las nuevas fbricas siguieron estando desorganizados hasta casi el final de siglo. Los sindicatos de nuevo modelo slo
pretendan mejorar los salarios y las condiciones de trabajo de sus propios miembros, que
eran ya los mejor pagados de la industria britnica, por medio de negociaciones pacficas
con los patronos y la ayuda mutua. Renunciaron a las actividades polticas y raramente recurrieron a la huelga excepto en casos extremos. Como resultado, crecieron en fuerza, pero
el nmero de sus miembros segua siendo bajo. Los intentos de organizar a las grandes masas de trabajadores semiespecializados y no cualificados desembocaron en la huelga de cerilleras (jvenes trabajadoras de esta industria) de 1888 y la de los estibadores de Londres
en 1889. En 1900, los miembros de los sindicatos sobrepasaban los dos millones, y en
1913 haban alcanzado los cuatro millones, o, lo que es lo mismo, ms de una quinta parte
del total de la fuerza de trabajo.
En el continente, los sindicatos progresaron con ms lentitud. Desde el principio, los sindicatos franceses estuvieron estrechamente conectados con el socialismo e ideologas polticas similares. Las variadas y antagnicas formas tomadas por el socialismo francs dividieron al movimiento, provocando que su composicin fuera inconstante y fluctuante, y
haciendo casi imposible el acuerdo en una accin colectiva de mbito nacional. En 1895, los
sindicatos franceses lograron formar una Confederacin General de Trabajo (CGT) nacional
y apoltica, pero ni siquiera sta inclua a todos los sindicatos activos, y con frecuencia tena
dificultades para mandar sobre sus directivos locales. El movimiento obrero francs continu estando descentralizado, siendo sumamente individualista y en general ineficaz.
El movimiento obrero alemn databa de la dcada de 1860. Al igual que el francs, estuvo asociado desde el principio a los partidos y a la accin poltica; a diferencia del movimiento francs, estaba ms centralizado y era ms coherente. El movimiento obrero alemn
tena tres divisiones principales: el Hirsch-Dunker o sindicatos liberales, que agrupaba sobre todo a artesanos especializados; los sindicatos socialistas o libres, con muchos ms
miembros, y los sindicatos catlicos o cristianos, ms tardos, fundados con la bendicin

244

Historia econmica mundial

del Papa en oposicin a los sindicatos socialistas ateos. En 1914, el movimiento sindicalista alemn tena tres millones de miembros, el 80% perteneciente a los sindicatos socialistas, lo que le converta en el segundo ms grande de Europa.
En los pases del sur de Europa cuya economa estaba ms atrasada, y en alguna medida
en Latinoamrica, predomin la influencia francesa en las organizaciones de trabajadores.
Los sindicatos estaban fragmentados y orientados ideolgicamente. Fueron salvajemente reprimidos por los patronos y el Estado, y la mayora no prosper. Los sindicatos en los Pases
Bajos, Suiza y el imperio austro-hngaro siguieron el modelo alemn. Alcanzaron un xito
moderado a nivel local, pero las diferencias religiosas y tnicas, adems de la oposicin del
gobierno, impidieron su eficacia como movimientos nacionales. En los pases escandinavos,
el movimiento obrero desarroll sus propias tradiciones y caractersticas. Se ali con el movimiento de cooperativas y con los partidos polticos socialdemcratas, y en 1914 haba hecho ms que cualquier otro movimiento sindicalista para aliviar las condiciones de vida y de
trabajo de sus miembros. En Rusia y dems pases de Europa Oriental, los sindicatos continuaron siendo ilegales hasta despus de la Primera Guerra Mundial.
Los primeros intentos de formar organizaciones de trabajadores masivas en Estados
Unidos tuvieron una eficacia limitada, frente a la oposicin del gobierno y la patronal, y la
dificultad de conseguir la cooperacin entre trabajadores de diferente cualificacin, ocupacin, religin y antecedentes tnicos. En la dcada de 1880, Samuel Gompers asumi la tarea
de organizar sindicatos locales slidamente unidos y slo compuestos de obreros cualificados, y en 1886 form con ellos la Federacin Americana del Trabajo (AFL). Igual que el
sindicato de nuevo modelo de Gran Bretaa, la AFL sigui tcticas pragmticas, concentrndose en el bienestar de sus propios miembros, evitando embrollos ideolgicos y la accin poltica abierta. En consecuencia, consigui alcanzar muchos de sus objetivos concretos, pero dej sin sindicar a la mayora de los trabajadores de la industria americana. En los
dominios britnicos, los sindicatos se desarrollaron en la forma tradicional britnica, pero
ms comprometidos con los programas socialistas. El primer Congreso Sindicalista en
Australia tuvo lugar en 1879, tan slo once aos despus del primero de este tipo en Gran
Bretaa.
4.4

Educacin y alfabetizacin

Otra caracterstica del desarrollo econmico del siglo XIX, menos comentada pero no por
ello menos importante que el crecimiento de las ciudades, de la fuerza de trabajo industrial
y de los ingresos, fue el aumento de la alfabetizacin y la educacin. Los cuadros 8.3 y 8.4
presentan algunos datos aproximados de ciertos pases y fechas. En todos los casos es prcticamente seguro que los ndices eran ms bajos en 1800 que en 1830 o 1850. Los cuadros
muestran una correlacin aproximada (no precisa) entre niveles y porcentajes de industrializacin, por una parte, y esfuerzo y logros educativos por otra. Es significativo que Gran
Bretaa (o el Reino Unido), la primera nacin industrial, figure arriba en los cuadros, pero
no a la cabeza. En general, son los pases del noroeste de Europa (y Estados Unidos) los
que presentan cifras ms positivas, en trminos de esfuerzo y de logros, mientras que los del
sur y el este de Europa (de los que Espaa, Italia y Rusia son representantes) son menos
notables. Esto se corresponde con los niveles y porcentajes de industrializacin.

8. El desarrollo econmico en el siglo

XIX:

factores determinantes bsicos

245

Quizs el aspecto ms sorprendente del cuadro 8.3 sea el destacado lugar ocupado por
Suecia tanto en 1850 como en 1900; Suecia era un pas pobre a mediados del siglo XIX,
pero en la segunda mitad del siglo tena uno de los ndices de crecimiento ms altas de Europa. Su alto nivel inicial de alfabetizacin es atribuible a factores religiosos, culturales y
polticos anteriores al comienzo de la industrializacin, pero la gran reserva de capital humano as adquirido le fue de gran utilidad una vez que la industrializacin hubo comenzado. La misma amplia generalizacin es aplicable, aunque quiz en menor grado, al resto
de los pases escandinavos, Estados Unidos, Alemania (Prusia) y (dentro del Reino Unido)
Escocia.
Ms all de los datos cuantitativos se debe investigar sobre la naturaleza y el alcance de
la educacin. Con anterioridad al siglo XIX apenas existan las instituciones docentes pblicas. Los ricos contrataban a tutores para sus hijos. Las instituciones religiosas y de caridad,
y en algunos casos escuelas privadas de pago, proporcionaban la educacin elemental a
parte de la poblacin, principalmente en las ciudades. Nadie soaba con la alfabetizacin
universal; de hecho, gran parte de la opinin influyente se opona a la alfabetizacin de los
pobres trabajadores; como si fuera incompatible con su lugar en la vida. La educacin
tcnica la proporcionaba el sistema de aprendizaje. La educacin secundaria y superior estaba en su mayor parte reservada a los hijos (sobre todo varones) de las clases privilegiadas, excepto los aspirantes a miembros del clero. Con pocas excepciones (como es el caso
de Escocia y los Pases Bajos), las antiguas universidades haban dejado haca tiempo de
ser los centros de conocimiento avanzado; atascadas en un plan de estudios que se centraba
en la cultura clsica, educaban a burcratas para la Iglesia y el Estado, y daban una imagen
de educacin liberal a los hijos de las clases dirigentes.

Cuadro 8.3

Alfabetizacin en algunos pases (porcentaje)

Pas
Suecia
Estados Unidos (slo blancos)
Escocia
Prusia
Inglaterra y Gales
Francia
Austria (sin Hungra)
Blgica
Italia
Espaa
Rusia
a

h. 1850

h. 1900

90
85-90
80
80
67-70
55-60
55-60
55-60
20-25
25
5-10

(99) a
94
(97)
88
(96)
83
77
81
52
44
28

Las cifras entre parntesis estn, casi con toda seguridad, sobreestimadas.

FUENTE:

Clculo de Carlo M. Cipolla, Literacy and Development in the West (Harmondsworth, 1969). Tablas 21, 24 y
31; las cifras entre parntesis son de Michael G. Mulhall, Dictionary of Statistics (Londres, 1899, reeditado en 1969),
p. 693.

246

Historia econmica mundial

Cuadro 8.4 Matriculaciones en la escuela primaria en algunos pases


(por cada 10.000 habitantes)
Pas

1830

1850

1900

Estados Unidos
Alemania
Reino Unido
Francia
Espaa
Italia
Rusia

1.500
1.700
900
700
400
300

1.800
1.600
1.045
930
663
463
98

1.969
1.576
1.407
1.412
1.038
881
348

FUENTE:

(1860)
(1870)

Richard A. Easterlin, Why Isnt the Whole World Developed?, Journal of Economic History, 41 (marzo,

1981).

La Revolucin Francesa introdujo el principio de educacin gratuita y pblica, pero en


la misma Francia los gobiernos de la Restauracin no lo tuvieron en cuenta hasta despus
de 1840. Mientras tanto, algunos estados alemanes, escandinavos y americanos, que ya haban disfrutado de los beneficios de una tradicin de educacin primaria extendida, establecieron sistemas financiados pblicamente, aunque no se hicieron obligatorios o generales hasta ms avanzado el siglo. En Inglaterra, la Ley de Fbricas de 1802 exiga que los
propietarios de fbricas de tejidos proporcionasen instruccin elemental a sus aprendices,
pero la ley apenas se puso en prctica; otra ley de 1833 exiga la instruccin para todos los
nios que trabajasen. En la primera mitad del siglo, muchos artesanos y obreros cualificados asistieron a los institutos de mecnica, escuelas nocturnas financiadas por medio de
cuotas o de instituciones de caridad; pero Gran Bretaa se retras de forma notable en la
provisin de educacin pblica. El sur y el este de Europa quedaron an ms atrs que Inglaterra.
La Revolucin Francesa trajo consigo otras innovaciones en la educacin de particular
importancia para la era industrial: las escuelas especializadas de ciencias e ingeniera, de
las que la cole Polytechnique y la cole Normale Suprieure son las ms famosas. Dotadas de categora universitaria, pero fuera del sistema de la universidad (que Napolen reorganiz para formar a profesionales y burcratas), estas instituciones no slo proporcionaban una formacin avanzada, sino que tambin se dedicaban a la investigacin. Fueron
muy imitadas en toda Europa, excepto en Gran Bretaa, y fue precisamente un graduado de
la Polytechnique quien organiz la instruccin en la Academia Militar americana de West
Point, la primera escuela de ingeniera de Amrica.
La era de reforma posnapolenica en Alemania tuvo como consecuencia la revitalizacin de sus antiguas universidades y la creacin de varias nuevas. La enseanza cientfica
adopt muchos elementos del plan de estudios y de los mtodos de la cole Polytechnique,
pero se hizo accesible a un nmero mucho mayor de estudiantes que en el sistema francs.
De este modo, al convertirse la ciencia cada vez ms en la base de la industria, Alemania se
hallaba preparada para aprovechar la situacin. Cuando los educadores americanos en la
dcada de 1870 empezaron a preocuparse por la necesidad de remodelar su sistema de en-

8. El desarrollo econmico en el siglo

XIX:

factores determinantes bsicos

247

seanza superior, tomaron como modelo a Alemania en lugar de Francia o Inglaterra. Posteriormente, las universidades francesas y britnicas, as como las de otros pases, siguieron
tambin el mismo ejemplo.
4.5

Las relaciones internacionales

En el Congreso de Viena de 1814-1815, los vencedores de Napolen intentaron restablecer


el Antiguo Rgimen en lo poltico, social y econmico, pero sus esfuerzos fueron en vano.
Las fuerzas ideolgicas de democracia y nacionalismo desencadenadas por la Revolucin
Francesa, junto con las fuerzas econmicas de la incipiente industrializacin, socavaron sus
pretensiones. Por otra parte, la divergencia de intereses entre los vencedores, sobre todo entre Gran Bretaa y los gobernantes restaurados en la Europa continental, precipit la descomposicin del antiguo orden restaurado. La decadencia final del Antiguo Rgimen, excepto en Rusia y el Imperio otomano, se hizo evidente en las revoluciones de 1830 y 1848
en el continente.
Las revoluciones no fueron manifestaciones predominantemente econmicas, pero tuvieron consecuencias importantes en este campo, sobre todo como resultado de la nueva
configuracin de las fuerzas polticas. En Francia, por ejemplo, la revolucin de 1830 sustituy a un gobierno orientado hacia el pasado por uno ms receptivo a los intereses comerciales e industriales, mientras que en la de 1848 las clases trabajadoras urbanas hicieron una decidida tentativa de hacerse con el poder poltico antes de ser aplastadas por las
fuerzas represivas. La revolucin de 1830 en los Pases Bajos del sur dio como resultado
la creacin de una nueva nacin, Blgica, que no tard en mostrarse como una de las ms
avanzadas econmicamente del continente. Por ltimo, las revoluciones de 1848 en Europa central ocasionaron la extincin de los residuos del rgimen feudal.
En todas estas revoluciones el nacionalismo era una fuerza potente. El nacionalismo
como ideologa no perteneca a ninguna clase social determinada. Se adheran a l principalmente miembros de las clases medias cultas, pero tambin reflejaba las aspiraciones de
los pueblos divididos de Italia y Alemania de tener una nacin unificada, y las aspiraciones
de las nacionalidades sometidas en los imperios austraco, ruso y otomano, as como los
deseos de la parte belga de los Pases Bajos, y de Noruega e Irlanda, de conseguir la autonoma y la libertad. En Alemania, la unificacin econmica bajo el Zollverein, dominado
por Prusia, en la dcada de 1830, precedi a la consecucin de la unificacin poltica en
1871, y ayud a sentar las bases de la potencia industrial alemana. El fracaso en conseguir
una unificacin econmica similar antes de la creacin del reino de Italia en 1861 (a pesar de
un intento en 1848) obstaculiz el avance del pas hacia una posicin de potencia econmica.
La independencia de Grecia, Serbia, Rumana y Bulgaria respecto del Imperio otomano, al
no ir acompaada de un progreso econmico importante, hizo de estos pases peones en
el tablero de ajedrez de la poltica de las potencias.
El siglo XIX no fue testigo de guerras tan masivas y devastadoras como las guerras napolenicas que lo iniciaron o la Primera Guerra Mundial que lo termin. Las guerras, relativamente breves y limitadas, que se produjeron tuvieron resultados polticos importantes
con implicaciones en la poltica econmica, pero no obstaculizaron la acumulacin de capital o el proceso de cambio tecnolgico. Hacia el final del siglo, es cierto, las tensiones

248

Historia econmica mundial

polticas, en ocasiones exacerbadas por la rivalidad econmica, se agudizaron y desembocaron en el resurgimiento del imperialismo europeo. Los aspectos econmicos de este
imperialismo sern analizados en un captulo posterior. Por el momento, es suficiente observar que este resurgir del imperialismo ampli en gran medida el sistema de mercado
mundial, con Europa en su centro.

9.

Modelos de desarrollo:
los primeros pases
industrializados

Desde cierta perspectiva, el proceso de industrializacin del siglo XIX fue un fenmeno de
mbito europeo. (El hecho de que a finales de siglo Estados Unidos se hubiera convertido en la primera nacin industrial no altera la cuestin, ya que su cultura es bsicamente
europea.) Un audaz historiador ha calculado incluso el producto nacional bruto de Europa
en el siglo XIX (vase figura 9.1). Aunque tales clculos son fciles de criticar en detalle
por la deficiencia de sus fuentes, las dos caractersticas principales de la figura 9.1 son indudablemente correctas en trminos generales: primero, las numerosas fluctuaciones a corto
plazo y, segundo, el crecimiento sostenido a largo plazo.

130
120
100
90
80
70
60

130
120
100
90
80
70
60

50

50

40

40

30

30

1830

1840

1850

1860

1870

1880

1890

1900

1910

Figura 9.1 ndice del producto nacional bruto de Europa (1899-1901 = 100).
De Paul Bairoch, Europes Gross National Product: 1900-1975, Journal of European Economic History, 5 (otoo,
1976), p. 288.

250

Historia econmica mundial

Sin embargo, desde otra perspectiva, la industrializacin fue bsicamente un fenmeno


regional, como ya hemos comentado en pginas anteriores (vase pp. 207-208). Las regiones en cuestin podan estar situadas dentro de una sola nacin, como en el caso del sur del
condado de Lancashire y sus zonas adyacentes, o podan solapar lmites nacionales, como
la cuenca carbonfera de Austrasia, que se extiende desde el canal de la Mancha en el norte
de Francia hasta el rea del Ruhr, a travs de Blgica y el oeste de Alemania. Para muchos
historiadores, el anlisis regional es el medio ms satisfactorio para entender el proceso de
industrializacin.
An existe una tercera perspectiva, la ms convencional, desde la cual estudiar el proceso
de industrializacin: considerarlo en trminos de economas nacionales. Este mtodo tiene
el inconveniente que supone la posibilidad de descuidar las ramificaciones internacionales y
supranacionales del proceso, e ignorar o menospreciar su dinmica regional, pero tiene en
contrapartida dos poderosas ventajas. La primera es la meramente tcnica de que la mayora
de las descripciones cuantitativas de la actividad econmica se recogen y se calculan en trminos de economas nacionales. La segunda, y ms fundamental, es que el marco institucional de la actividad econmica y las distintas polticas encaminadas a influir en la direccin y
el carcter de dicha actividad se sitan normalmente dentro de fronteras nacionales.
Afortunadamente, los tres enfoques no se excluyen entre s. En el captulo anterior acentuamos los aspectos nacionales y supranacionales del proceso de industrializacin, en particular los relacionados con la poblacin y la tecnologa; en el captulo 12 volveremos a
destacar las dimensiones internacionales del comercio y las finanzas. En este captulo y en
el siguiente estudiaremos los distintos modelos de crecimiento nacional, detenindonos
tambin en sus manifestaciones regionales cuando sean importantes.

1.

Gran Bretaa

Empezaremos con Gran Bretaa, la primera nacin industrial. Al trmino de las guerras
napolenicas, Gran Bretaa era el principal pas industrial del mundo, y, segn algunas estimaciones, generaba una cuarta parte de la produccin industrial total del mundo 1. Adems, a consecuencia de dicha primaca industrial y de su abrumadora superioridad como
potencia naval mundial, alcanzada durante las ltimas guerras, se convirti tambin en la
primera nacin comercial del mundo, con entre una tercera y una cuarta parte del comercio
internacional a su cargo, ms del doble de sus principales rivales. Durante la mayor parte
del siglo XIX, Gran Bretaa mantuvo su dominio como nacin industrial y comercial. Pese
a que su poder se redujo algo a mediados de siglo, en 1870 todava daba cuenta de la cuarta
parte del total del comercio internacional, e incluso aument su participacin en el total de
la produccin industrial a ms del 30%. Despus de 1870, si bien siguieron aumentando la
produccin y el comercio totales (por ejemplo: la produccin industrial creci un 250% entre 1870 y 1913), fue perdiendo gradualmente su primaca frente a otras naciones que iban
industrializndose con rapidez. Durante la dcada de 1880, Estados Unidos la sobrepas en
produccin industrial total, y Alemania lo hizo en la primera dcada del siglo XX. En vsperas de la Primera Guerra Mundial an era la primera nacin comercial del mundo, pero
para entonces ya slo controlaba una sexta parte del comercio total, y la seguan muy de
cerca Alemania y Estados Unidos.

9. Modelos de desarrollo: los primeros pases industrializados

251

Los tejidos, el carbn, el hierro y la ingeniera, las bases de la temprana prosperidad de


Gran Bretaa, seguan siendo los pilares de su economa. Todava en 1880 su produccin
de hilos y tejidos de algodn superaba a la del resto de Europa; en 1913, aunque su posicin relativa haba empeorado, an conservaba una tercera parte de la produccin total de
Europa, cantidad dos veces mayor que la de sus competidores ms directos. Del mismo
modo, y por lo que se refiere a la industria siderrgica, Gran Bretaa alcanz su mximo
relativo alrededor de 1870, produciendo ms de la mitad del hierro colado mundial; sin embargo, en 1890, Estados Unidos logr arrebatarle su primaca y Alemania, a su vez, experiment un fuerte avance en los primeros aos del siglo XX. Respecto a la industria del carbn, en cambio, Gran Bretaa mantuvo su liderazgo en Europa (aunque Estados Unidos la
adelant a principios del siglo XX) y produca excedentes para la exportacin. Gran Bretaa
tena una produccin de carbn per cpita dos veces mayor que sus principales rivales europeos, Blgica y Alemania (vase figura 9.3 ms adelante). Los yacimientos del noreste
de Inglaterra (Northumberland y Durham) y el sur de Gales exportaban carbn a la Europa
continental desde principios de siglo, e incluso antes; en 1870, ese comercio supona el 3%
del total de las exportaciones britnicas. La rpida industrializacin de los pases vecinos,
pobres en carbn, aument considerablemente las exportaciones de ste; en 1913, tales exportaciones de materia prima representaban ms del 10% del valor de todas las exportaciones de las naciones ms industrializadas del mundo.
En cuanto a la industria tecnolgica, creacin de la ltima parte del siglo XIX, se pueden
buscar sus orgenes en las tres industrias ya mencionadas. La industria textil necesitaba
constructores y reparadores de mquinas, la siderurgia produca los suyos, y la industria del
carbn tena necesidad de bombas de extraccin eficaces y transporte barato, lo que dio
como resultado el desarrollo de la mquina de vapor y el ferrocarril. Como se sugiri en el
captulo anterior, el ferrocarril fue la ms relevante de las nuevas industrias del siglo XIX.
Tuvo especial importancia por su eslabonamiento hacia atrs y hacia adelante con otras industrias. Por otra parte, debido al papel pionero de Gran Bretaa en el desarrollo del ferrocarril, la demanda extranjera, tanto de dentro como de fuera de Europa, de expertos, equipos y capital britnicos proporcion un fuerte estmulo a toda su economa.
Del mismo modo, la evolucin de la industria de construccin naval, que pas de la
vela al vapor y de emplear madera en la fabricacin de barcos a utilizar primero hierro y
ms tarde acero, tambin supuso un fuerte estmulo. El tonelaje de los recin construidos
barcos de vapor no consigui superar al de los nuevos barcos de vela hasta 1870, pero a
partir de entonces predomin la construccin de los primeros; en 1900, la produccin de
barcos de vela nuevos haba disminuido a menos del 5% del total. En la dcada de 18501860, el hierro empez a sustituir rpidamente a la madera en la construccin de barcos,
tanto de vapor como de vela, y en la dcada de 1880, el acero al hierro. En los primeros
aos del siglo XX, la industria de construccin naval britnica produca por trmino medio ms de un milln de toneladas al ao, prcticamente todos barcos de vapor con casco
de acero. Esa cifra supona ms del 60% de la construccin naval mundial. (Durante algunos aos en las dos ltimas dcadas del siglo Gran Bretaa produjo ms del 80% del
total.) Una parte sustancial de esa produccin, entre un sexto y un tercio, era para la exportacin.
Pese a tan notables logros, el ritmo y el alcance de la industrializacin britnica no deberan exagerarse, como se ha hecho a menudo. Investigaciones recientes han demostrado que

252

Historia econmica mundial

la tasa de crecimiento industrial entre 1750-1850 fue considerablemente inferior a lo que


suponan anteriores estimaciones, y que,
incluso todava en 1870 aproximadamente la mitad del total de los caballos de vapor de la industria correspondan al sector textil y, adems, la mecanizacin accionada por motor an haba tenido comparativamente poco efecto en muchas industrias. En 1851, y quiz en 1871, la gran mayora de los obreros trabajaban, no en industrias fabriles a gran escala, sino como artesanos en talleres pequeos. La aplicacin
masiva de la fuerza de vapor no se dio hasta despus de 1870, aumentando de un total de unos dos millones de caballos de vapor en esa fecha a casi 10 millones en 1907 2.

El censo de 1851 confirma estas generalizaciones. Por ejemplo, la agricultura era an la


actividad que empleaba mayor cantidad de mano de obra lo sigui siendo hasta 1921,
y el servicio domstico, la segunda. La industria textil acoga a menos del 8% de la mano
de obra total (slo la industria del algodn empleaba a alrededor del 4%). El nmero de herreros (112.500) sobrepasaba el de obreros de la industria primaria siderrgica (79.500), y
haba ms zapateros (274.000) que mineros (219.000).
Gran Bretaa alcanz la cima de su supremaca industrial frente a otras naciones en las
dos dcadas que van de 1850 a 1870. La tasa de crecimiento de su producto nacional bruto
desde 1856 hasta 1873 ambos aos cumbre en el ciclo comercial fue de una medida
del 2,5%, menor que su media de todo el siglo y sustancialmente inferior que la de Estados
Unidos y Alemania durante el mismo perodo. Sobre una base per cpita, fue an menor
que la de Francia, tradicionalmente considerada la rezagada de las grandes potencias.
Cmo debemos evaluar un resultado tan poco brillante?
En primer lugar, las tasas de crecimiento son hasta cierto punto engaosas, porque unidades con poca base estadstica pueden arrojar como resultado altas tasas de crecimiento
con aumentos muy modestos del incremento absoluto. Y, sobre todo, Inglaterra no poda
mantener su superioridad por tiempo indefinido al empezar a industrializarse naciones menos desarrolladas pero bien provistas de recursos. En ese sentido, el ocaso relativo de Gran
Bretaa era algo inevitable. Adems, considerando los vastos recursos y el rpido crecimiento demogrfico de Estados Unidos y Rusia, no resulta sorprendente que acabaran sobrepasando la produccin total de la pequea isla. Ms difcil de explicar es la baja tasa de
crecimiento de producto per cpita; de 1873 a 1913 la tasa de crecimiento de la productividad del factor total (producto por unidad de cada factor de produccin) fue cero.
Se han ofrecido diversas explicaciones a este decepcionante rendimiento. Algunas son
muy tcnicas: tienen en cuenta los precios relativos de las materias primas y los productos
manufacturados, las condiciones comerciales, los porcentajes y modelos de inversin, y as
sucesivamente. Aun a riesgo de simplificar en exceso, para nuestros fines podemos ignorarlas. Otras han considerado que el problema estuvo en la dificultad de acceso a materias
primas y recursos naturales, pero desde luego ste era un problema menor. Por supuesto
que la industria del algodn haba dependido siempre del algodn en bruto de importacin,
pero ello no impidi que Gran Bretaa se convirtiera en el primer pas productor de artculos de algodn del mundo, y, en cualquier caso, los dems productores de artculos de algodn de Europa obtenan su materia prima del exterior, con frecuencia a travs de Gran Bretaa. Los minerales no ferrosos cobre, plomo y estao del pas fueron agotndose
gradualmente o bien no pudieron competir con los precios ms baratos del exterior, pero en

9. Modelos de desarrollo: los primeros pases industrializados

253

la mayora de los casos esa materia prima ms barata la extraan e importaban compaas
britnicas que operaban en el extranjero. A principios del siglo XX, la industria siderrgica
importaba aproximadamente una tercera parte del mineral, sobre todo de Espaa, pero ello
se deba en gran parte a que la industria no haba adoptado enteramente el proceso Thomas-Gilchrist de fabricacin de acero, que habra permitido la utilizacin de mineral fosfrico del pas.
Este ltimo ejemplo indica otra posible causa del relativo ocaso de Gran Bretaa: el fracaso empresarial. Los historiadores siguen debatiendo acaloradamente la cuestin, sin que
se vislumbre una conclusin definitiva. Est fuera de toda duda que la Gran Bretaa victoriana tuvo varios empresarios dinmicos y agresivos; los nombres de William Lever (de Lever Brothers, posteriormente Unilever) y Thomas Lipton (t Lipton), entre otros, pasaron a
ser muy conocidos. Pero, por otra parte, hay abundantes pruebas de que los empresarios de
fines de la poca victoriana no exhibieron el dinamismo de sus antepasados, al adoptar los
hijos y nietos de los fundadores de las empresas familiares un estilo de vida de caballeros
acomodados y dejar el funcionamiento diario del negocio a administradores asalariados. La
introduccin tarda, poco entusiasta, de las nuevas industrias de alta tecnologa (para aquella poca), como eran las de qumica orgnica, electricidad, ptica y aluminio, pese a que la
mayora de sus inventores fueron britnicos, es un signo de letargo empresarial. Todava
ms significativa es la tarda y parcial respuesta a las nuevas tecnologas dada por los empresarios britnicos en esas industrias bsicas en las que eran, o haban sido, lderes mundiales. La lenta e incompleta adopcin del proceso Thomas-Gilchrist es un ejemplo que
viene al caso, y, en la misma industria, la adopcin relativamente lenta del horno SiemensMartin. La industria textil se resisti durante mucho tiempo a la introduccin de unas mquinas para hilar y tejer muy superiores que haban sido inventadas en la Europa continental y en Amrica, y los fabricantes de sosa Leblanc libraron durante treinta aos una batalla
perdida a la defensiva contra el proceso Solvay amonaco-sosa, que haba sido introducido
desde Blgica.
El atrasado sistema educativo de Gran Bretaa pudo tener parte de la culpa del retraso
industrial y de las deficiencias empresariales. Gran Bretaa fue el ltimo de los grandes
pases occidentales en adoptar la escolarizacin elemental pblica obligatoria, fundamental
en la formacin de una mano de obra cualificada. Las pocas universidades inglesas importantes prestaban una atencin mnima a la ingeniera y la ciencia (no as las universidades
escocesas, sin embargo). Aunque se haban recuperado algo del entumecimiento del siglo XVIII, su inters prioritario todava era educar a los hijos de las clases ociosas en el conocimiento de los clsicos. Esto formaba parte de la perpetuacin de los valores aristocrticos, con su desdn por los logros comerciales e industriales. El contraste con el siglo XVIII
es sorprendente e irnico; en general, en aquella poca se consideraba a la sociedad britnica ms abierta y fluida que las del ancien rgime de la Europa continental; un siglo despus la impresin, si no la realidad, era la contraria.
En esta exposicin de los triunfos y las tribulaciones de la industria britnica del siglo XIX slo se ha hecho una mencin incidental del contexto internacional una evidente
omisin que ser remediada hasta cierto punto en el captulo 12, pero para situar la discusin en la perspectiva adecuada es necesario hacer unas cuantas observaciones.
De todas las grandes naciones, Gran Bretaa era la que ms dependa tanto de las exportaciones como de las importaciones para su bienestar material. Por tanto, las polticas co-

254

Historia econmica mundial

merciales, en especial arancelarias, de las otras naciones repercutan en ella de forma notable. Ms an, dependa de la economa internacional en mayor medida que otras naciones
de menor tamao. Posea, con diferencia, la mayor marina mercante y las inversiones en el
extranjero de mayor cuanta, ambas destacadas fuentes de divisas. Desde principios del siglo XIX, por no decir antes, pese a la importancia de sus industrias exportadoras, Gran Bretaa tena una balanza comercial negativa o desfavorable. El dficit se cubra (y se superaba) gracias a los ingresos de la marina mercante y de las inversiones en el extranjero,
lo que permiti que stas crecieran casi continuamente a lo largo de todo el siglo. Por
otra parte, en la segunda mitad del siglo, el papel central de Londres en la banca y en los
seguros internacionales supuso una contribucin an mayor a estos ingresos invisibles.
La importancia de estas fuentes internacionales de ingresos se puede juzgar mediante
una breve comparacin: antes comparbamos la tasa de crecimiento en el producto nacional bruto de 1856 a 1873 con la de 1873 a 1913 (2,5 frente a 1,9). Las cifras para el
producto interior bruto (es decir, deduciendo del PNB los ingresos provenientes del extranjero) fueron 2,2 y 1,8.
Para concluir esta fugaz exposicin sobre el modelo de industrializacin de Gran Bretaa en el siglo XIX, debemos decir que, a pesar de todas sus vicisitudes, la renta real per cpita de los britnicos aument 2,5 veces aproximadamente entre 1850 y 1914, la distribucin de la renta se hizo ligeramente ms igualitaria, disminuy la proporcin de poblacin
extremadamente pobre y en 1914 el britnico medio disfrutaba del mayor nivel de vida de
Europa.

2.

Estados Unidos

El ejemplo ms espectacular de un rpido desarrollo econmico nacional en el siglo XIX


fue Estados Unidos. El primer censo federal de 1790 registr menos de cuatro millones de
habitantes. En 1870, despus de haber alcanzado los lmites de la expansin continental, la
poblacin haba aumentado a casi 40 millones, ms que la de cualquier nacin europea exceptuando a Rusia. En 1915, la poblacin sobrepasaba los 100 millones. Aunque Estados
Unidos fue el punto de destino de la mayor parte de los emigrantes europeos, el elemento
que ms contribuy al crecimiento demogrfico fue el ndice extremadamente alto de crecimiento natural. El nmero de habitantes nacidos fuera del pas nunca supuso ms de una
sexta parte del total. Sin embargo, la poltica americana de inmigracin, casi sin restricciones hasta despus de la Primera Guerra Mundial, marc definitivamente la vida nacional.
Amrica se convertira en el crisol de razas de Europa.
El nmero de inmigrantes anuales aument con rapidez, si bien de modo intermitente,
de menos de 10.000 en 1820-1825 a ms de un milln en los primeros aos del siglo XX.
Hasta la dcada de 1890, la gran mayora proceda del noroeste de Europa; los inmigrantes
de esos pases seguan constituyendo la mayor parte de la poblacin nacida en el extranjero.
Pero en 1900 Italia y los pases del este de Europa fueron las naciones de origen de la mayor parte de los nuevos inmigrantes. En 1910, la poblacin nacida fuera de sus fronteras era
de 13.500.000, alrededor de un 15% del total. De ellos, un 17% proceda de Alemania, un
10% de Irlanda, y casi el mismo porcentaje de Italia y de la monarqua austro-hngara;
un 9%, respectivamente, de cada uno de estos lugares: Gran Bretaa, Escandinavia, Canad

9. Modelos de desarrollo: los primeros pases industrializados

255

(muchos de origen britnico) y Rusia; casi un 7% de los territorios polacos de Rusia, Austria y Alemania, y el resto de otros pases.
La renta y la riqueza crecieron todava ms rpidamente que la poblacin. Desde la poca colonial, la escasez de mano de obra en relacin con la tierra y otros recursos haba supuesto unos salarios y un nivel de vida ms altos que en Europa. Fue ese factor, junto a las
oportunidades de xito individual y las libertades religiosas y polticas de las que disfrutaban los ciudadanos americanos, lo que atrajo a los inmigrantes europeos. Pese a la imperfeccin de las estadsticas, es probable que la renta media per cpita al menos se doblara
entre la adopcin de la Constitucin y el estallido de la guerra de Secesin. Casi con total
seguridad aument ms del doble entre el final de dicha guerra y el estallido de la Primera
Guerra Mundial. Cules fueron las causas de este enorme aumento?
La abundancia de tierra y la riqueza de recursos naturales ayudan a explicar por qu Estados Unidos tena mayor renta per cpita que Europa, pero no explican por s solas la mayor tasa de crecimiento. Las razones deben buscarse en las mismas fuerzas que estaban
operando en Europa Occidental, a saber: el rpido progreso tecnolgico y la creciente especializacin regional, aunque en Estados Unidos tambin se daban otros factores especiales.
Por ejemplo, la escasez continua de mano de obra y su alto coste dotaron de mayor importancia a las mquinas que ahorraban aqulla tanto en la agricultura como en la industria.
Los mtodos agrcolas europeos, mejores que los americanos, daban mayor rendimiento
por hectrea, pero los granjeros de Estados Unidos (incluso antes de la introduccin del
tractor) obtenan muchos mejores rendimientos por hombre/empleado, usando maquinaria
relativamente barata (figura 9.2). En la industria, la situacin era parecida.
Las enormes dimensiones fsicas de Estados Unidos, con variedad de climas y recursos,
permitieron un grado de especializacin regional mayor de lo que era posible en cada pas
europeo. Aunque en el momento de su independencia, casi el 90% de la mano de obra se
dedicaba principalmente a la agricultura, y mucha de la restante al comercio, la nueva nacin no tard en empezar a diversificarse. En 1789, el ao en que la Constitucin entr en
vigor, Samuel Slater lleg desde Inglaterra y al siguiente ao, asociado a comerciantes de
Rhode Island, estableci la primera industria fabril de Amrica. Poco despus, en 1793, el
invento de la desmotadora de algodn de Eli Whitney marc el rumbo que tomara el sur de
Estados Unidos como principal proveedor de materia prima de la mayor industria manufacturera del mundo (vase captulo 7, p. 204).
Esta dicotoma llev a uno de los primeros debates importantes sobre poltica econmica de la nueva nacin. Alexander Hamilton, primer secretario del Tesoro, era partidario de
fomentar la industria con tarifas proteccionistas y otras medidas (vase su Report on Manufactures [Informe sobre los productos manufacturados], 1791). Thomas Jefferson, primer
secretario de Estado y tercer presidente, prefera, por su parte, fomentar la agricultura, y
dejar, como su sirviente, al comercio (de su discurso inaugural, en 1801). Los jeffersonianos ganaron la batatalla poltica, pero los hamiltonianos (tras la trgica y prematura muerte
de Hamilton) vieron triunfar sus ideas. La industria algodonera de Nueva Inglaterra, despus de experimentar notables altibajos antes de 1815, emergi en la dcada de 1820 como
la principal industria de Amrica y una de las ms productivas del mundo, y como tal se
mantuvo hasta 1860. A su sombra se desarrollaron otra serie de industrias, especialmente la
de fabricacin de armas de fuego mediante piezas intercambiables (otra innovacin debida
a Eli Whitney), que sentaron las bases de las industrias de produccin en serie posteriores.

256

Historia econmica mundial

Figura 9.2 Cosecha de trigo en Nebraska.


La agricultura y la industria de Estados Unidos se caracterizaron por la escasez de mano de obra y la introduccin de
maquinaria que la ahorraba. En la figura, un hombre con una segadora-agavilladora y un tiro de cuatro caballos hace el
trabajo que habran realizado una docena de trabajadores europeos. (De The American Land, de William R. Van Dersal,
Copyright 1943 by Oxford University Press. Reproduccin autorizada.)

Otra ventaja del gran tamao de Estados Unidos era ofrecer un gran mercado domstico
en potencia, prcticamente libre de barreras comerciales artificiales. Para hacer realidad ese
potencial se requera una vasta red de transportes. A principios del siglo XIX, la escasa poblacin estaba diseminada a lo largo de la costa atlntica; la comunicacin se llevaba a cabo
mediante buques costeros complementados con unos pocos caminos para el correo. Los ros
proporcionaban el nico acceso al interior, y se estaba muy limitado por la presencia de rpidos y cascadas. Con el fin de remediar estas deficiencias, los estados y municipios, en
cooperacin con intereses privados (el gobierno federal apenas intervino), emprendieron un
amplio programa de mejoras internas que pretenda principalmente la construccin de canales y caminos de peaje. En 1830 se haban construido ms de 16.000 kilmetros de caminos de peaje, en especial en el sur de Nueva Inglaterra y en los estados de la franja media de
la costa atlntica. La construccin de canales empez a hacerse realidad a partir de 1815 y
alcanz su cima en las dcadas de 1820 y 1830. En 1844 se haban construido ms de 4.500
kilmetros, y en 1860, ms de 6.000. Casi tres cuartas partes del total de los 188 millones de
dlares correspondieron a fondos pblicos. Algunas de las empresas inversoras alcanzaron
un xito espectacular, sobre todo el canal Erie del estado de Nueva York, pero esto fue la excepcin; muchas ni siquiera recuperaron el dinero invertido.
Una razn fundamental del decepcionante rendimiento econmico de los canales fue la
llegada de un nuevo competidor: el ferrocarril. La era del ferrocarril empez casi simult-

9. Modelos de desarrollo: los primeros pases industrializados

257

neamente en Gran Bretaa y Estados Unidos, aunque durante muchos aos stos dependieron en gran medida de la tecnologa, el equipo y el capital britnicos. No obstante, los promotores americanos no tardaron en aprovechar la oportunidad que este medio de transporte
les proporcionaba. En 1840, la longitud de las vas terminadas exceda no slo la de Gran
Bretaa, sino la de toda Europa, y esa diferencia se mantuvo durante la mayor parte del siglo (vase el cuadro 8.2).
Al igual que en Gran Bretaa, el ferrocarril en Amrica no era importante slo como
productor de servicios de transporte, sino tambin por sus eslabonamientos hacia atrs con
otras industrias, sobre todo la siderurgia. Aunque esta importancia a veces se ha exagerado,
no se debe menospreciar. Es cierto que antes de la guerra de Secesin la industria siderrgica estaba muy dispersa, produca a pequea escala y dependa de la tecnologa del carbn
vegetal, y que, adems, gran parte del material ferroviario se importaba de Gran Bretaa,
especialmente las vas. Aun as, en 1860 el hierro ocupaba el cuarto lugar en valor aadido
por industrias despus del algodn, la madera y el calzado. Tras la guerra, con la adopcin
generalizada de la fundicin de coque, la introduccin de los procedimientos de Bessemer
y de horno de solera abierta en la fabricacin de acero, y la enorme expansin de la demanda a causa de los ferrocarriles transcontinentales, no tard en convertirse en la industria
mayor de Amrica en trminos de valor aadido.
A pesar del rpido crecimiento de los productos manufacturados, en el siglo XIX Estados
Unidos sigui siendo una nacin eminentemente rural. La poblacin urbana no alcanz los
niveles de la rural hasta despus de la Primera Guerra Mundial. Esto se debi de alguna
forma a que buena parte de la produccin fabril tena lugar en reas esencialmente rurales.
Como ya se indic, la industria siderrgica tuvo su base en zonas rurales hasta despus de
la guerra de Secesin. Otras industrias, que utilizaban energa hidrulica, barata y eficaz,
siguieron as incluso ms tiempo. Aunque las mquinas de vapor fueron ganando terreno
gradualmente a la energa hidrulica, lo que provoc el ocaso de las industrias con base rural fue la llegada de las centrales generadoras de energa elctrica. El movimiento hacia el
oeste continu despus de la guerra de Secesin, alentado por la Ley de Heredades [Homestead Act] en las tierras colonizadas, y la inauguracin de la lnea ferroviaria que iba hacia el oeste del Mississippi. La produccin agrcola sigui dominando las exportaciones
americanas, aunque los trabajadores no agrcolas sobrepasaron en nmero a los empleados
en la agricultura en la dcada de 1880, y en esos mismos aos la renta proveniente de la industria empez a superar a la de la agricultura. En 1890, Estados Unidos se haba convertido ya en la primera nacin industrial del mundo.

3.

Blgica

La primera regin de la Europa continental que adopt plenamente el modelo de industrializacin britnico fue el rea que en 1830 se convirti en el reino de Blgica. Durante el siglo XVIII, a excepcin del principado-obispado de Lieja, haba sido una posesin de los
Habsburgo austracos. Desde 1795 hasta 1814 estuvo incorporada a la repblica-imperio
francs, y de 1814 a 1830 form parte del reino unido de los Pases Bajos. A pesar de estos
frecuentes cambios polticos, desconcertantes a corto plazo, mostr un notable grado de
continuidad en su modelo de desarrollo econmico.

258

Historia econmica mundial

Su proximidad a Inglaterra no fue un factor despreciable en su temprana y exitosa imitacin de la industrializacin britnica, pero hubo otras razones ms fundamentales. En primer lugar, la regin tena una larga tradicin industrial. Flandes fue un importante centro
de produccin de tejidos durante la Edad Media, y, en el este, el valle de Sambre-Mosa era
famoso por sus objetos de metal (vase captulo 5, p. 116). Brujas y Amberes fueron las
primeras ciudades del norte de Europa en asimilar las tcnicas comerciales y financieras
italianas de la Baja Edad Media. Aunque la economa de la regin sufri la dominacin espaola y otros infortunios tras la sublevacin de los holandeses (vase captulo 5, p. 117),
se recuper algo bajo el dominio, ms benigno, de los austracos en el XVIII. En Flandes
creci una importante industria artesanal del lino con base rural, y la minera se desarroll
en la cuenca del Henao y en el valle del Sambre-Mosa.
En segundo lugar, Blgica contaba con unos recursos naturales similares a los de Gran
Bretaa. Sus yacimientos de carbn eran de fcil acceso y, pese a su pequeo tamao, hasta
despus de 1850 su produccin era mayor que la de cualquier otro pas de la Europa continental. Contaba tambin con minas de hierro en las cercanas de los yacimientos de carbn,
as como plomo y zinc. De hecho, un empresario belga, Dominique Mosselman, desempe un papel fundamental en la creacin de la moderna industria del zinc, y la empresa que
cre, la Societ de la Vieille Montagne, monopoliz prcticamente la industria durante muchos aos.
En tercer lugar, y debido en parte a su localizacin geogrfica, a sus tradiciones y a sus
relaciones polticas, la regin que se convertira en Blgica recibi importantes contribuciones de tecnologa, empresariado y capital extranjeros, y disfrutaba de una situacin privilegiada en ciertos mercados forneos, sobre todo en Francia. El proceso empez bajo el
Antiguo Rgimen y se aceler durante el perodo de la dominacin francesa. La familia
Biolley, natural de Saboya, se estableci en Verviers a principios del siglo XVIII, y se introdujo en la industria de la lana. A finales de ese siglo sus casas comerciales eran, con diferencia, las ms importantes de dicha industria. Los Biolley atrajeron todava a ms emigrantes, que llegaron a Blgica para trabajar para ellos y que con el tiempo se
establecieron por su cuenta. Entre stos se hallaba William Cockerill, un experto mecnico
de la industria de la lana de Leeds, que lleg a Verviers desde Suecia y en 1799 estableci
un taller para la construccin de mquinas de hilar. Louis Ternaux, natural de Sedn, quien
huy de Francia en 1792 y viaj por Gran Bretaa estudiando los procesos industriales de
aquel pas, regres a Francia durante el Directorio y abri varias fbricas de lana all y en
las provincias belgas anexionadas. En 1807 en una de sus fbricas cerca de Verviers, cuyas
mquinas de hilar accionadas por energa hidrulica haban sido construidas por Cockerill,
trabajaban 1.400 obreros.
En 1720, el irlands OKelly mont la primera bomba de vapor Newcomen del continente en una mina de carbn cerca de Lieja. Diez aos despus, el ingls George Sanders
construy otra en una mina de plomo de Vedrin. Antes de que el Antiguo Rgimen llegase
a su fin haba casi sesenta motores Newcomen funcionando en el rea que luego sera Blgica. En 1791, los hermanos Prier, de Chaillot, cerca de Pars, instalaron en esa misma
rea el primer motor tipo Watt; en 1814 haban construido dieciocho o ms, de un total de
veinticuatro de esa clase existentes en el futuro territorio belga. Adems de en la minera,
se utilizaron en talleres textiles, en fbricas siderrgicas y en la fbrica de caones de Lieja que dirigan los propios hermanos Prier; pero el pequeo nmero de ellas es indicativo

9. Modelos de desarrollo: los primeros pases industrializados

259

del escaso rendimiento de los mismos. Los propietarios de las minas, especialmente, preferan las antiguas mquinas Newcomen, que siguieron construyndose hasta la dcada
de 1830.
Las minas de carbn fueron las que ms utilizaron los motores de vapor tanto la variedad Watt como la Newcomen y tambin las que atrajeron el mayor nmero de empresarios y capital francs. Durante la dominacin francesa se desarroll un trfico de gran
importancia entre la industria belga del carbn y la industria francesa en general que sobrevivi a las diversas transformaciones polticas que hubo despus de 1814. En 1788, los Pases bajos austracos exportaban a Francia 58.000 toneladas de carbn, mientras que Gran
Bretaa suministraba 185.000 toneladas; en 1821, el sur de los Pases Bajos export
252.000, Gran Bretaa, 27.000 toneladas; y en 1830, Blgica envi ms de 500.000 toneladas, y Gran Bretaa alrededor de 50.000. La red de canales y otras vas fluviales que unan
el norte de Francia con los yacimientos mineros belgas, iniciada durante el Antiguo Rgimen y continuada por los regmenes sucesivos, facilit enormemente este trfico. Los capitalistas franceses descubrieron que el carbn belga era una inversin atractiva. Durante las
grandes eclosiones industriales de los aos 1830 y 1840, e incluso de la dcada de 1870,
cuando la produccin de carbn se aceler, se excavaron nuevas minas en Blgica con capital francs.
La industria del algodn creci en la ciudad de Gante y en sus alrededores de hecho,
se convirti en el Manchester belga. Principal mercado para la industria rural del lino de
Flandes, a partir de la dcada de 1770 la ciudad contempl la creacin de diversos talleres
de estampado en algodn que, sin embargo, no utilizaban energa mecnica. A principios
del siglo XIX, un empresario local, Lievin Bauwens, que hasta entonces no haba tenido
nada que ver con la industria textil, fue a Inglaterra, corriendo un gran riesgo personal,
dado que Francia y Gran Bretaa estaban en guerra, como espa industrial. Logr pasar de
contrabando unas mquinas de hilar, mules Crompton, un motor de vapor e incluso trabajadores cualificados que manejaran las mquinas y construyeran copias de ellas. Instal
las mquinas en un convento abandonado de Gante en 1801, empezando as la moderna industria belga del algodn. Bauwens tuvo pronto competencia local, pero la industria creci
con rapidez, especialmente con la proteccin del Sistema Continental de Napolen. En
1810 empleaba a 10.000 trabajadores, nios y mujeres en su mayora. Los caprichos de la
guerra y, ms an, de la paz que la sigui sometieron a la industria a violentas fluctuaciones que arruinaron a muchos empresarios, entre ellos al propio Bauwens, pero la industria
en s sobrevivi y creci. Los telares mecnicos aparecieron en la dcada de 1830 y, a finales de sta, la introduccin, tambin en Gante, de las hiladoras de lino mecnicas signific
el final de la industria rural del mismo.
Haca ya mucho tiempo que en el valle del Sambre-Mosa y en las montaas de las Ardenas, al este, exista una industria siderrgica tradicional que utilizaba como combustible el
carbn vegetal. Desempe un papel importante en el esfuerzo blico-industrial de las
guerras revolucionarias y napolenicas, pero permaneci anclada a tcnicas tradicionales.
En 1821, Paul Huart-Chapel introdujo el pudelado y el laminado en sus fundiciones cerca
de Charleroi. En 1824 empez a construir unos altos hornos de coque que entraron en funcionamiento en 1827 y fueron los primeros de la Europa continental comercialmente rentables. A esos hornos pronto siguieron otros, entre ellos en 1829 el de John Cockerill, cuyo
socio no era otro que el gobierno holands del rey Guillermo I.

260

Historia econmica mundial

En 1807, William Cockerill traslad sus talleres de maquinaria textil de Verviers a Lieja,
asocindose con sus hijos James y John. William se retir en 1813 y John compr las acciones de su hermano en 1822. Mientras, en torno a 1815, la empresa empez a fabricar
motores de vapor adems de maquinaria textil; con este fin emplearon a muchos obreros
cualificados procedentes de Gran Bretaa, algunos de los cuales se establecieron por su
cuenta ms adelante o entraron a trabajar en otras empresas belgas. Los Cockerill anunciaron sus planes de construir altos hornos de coque ya en 1820; para ello, en 1823 John obtuvo un prstamo subvencionado por el gobierno holands. Tambin contrat como asesor a
David Mushet, un famoso fundidor escocs. Pero la empresa se vio acosada por continuas
dificultades tanto tcnicas como financieras. En 1825, el gobierno adquiri la mitad de la
empresa por valor de un milln de florines; pero esta inyeccin de fondos gubernamentales
no fue suficiente para posibilitar que lograra su objetivo, y cuando lo hizo, en 1829, el gobierno haba invertido 1.325.000 florines ms.
En vsperas de la revolucin belga de 1830 (que, irnicamente, desposey al gobierno
holands de su inversin), la firma Cockerill era sin ningn gnero de duda la mayor empresa industrial de los Pases Bajos, y probablemente la mayor del continente (figura 9.3).
Daba trabajo a casi 2.000 obreros y representaba una inversin de capital de ms de tres
millones de florines (aproximadamente un milln y medio de dlares), una enorme suma
para la poca. Con sus minas de hierro y carbn, sus altos hornos, sus refineras, sus laminadores y sus talleres de construccin y reparacin de mquinas, era tambin una de las
primeras empresas metalrgicas integradas verticalmente. Como tal, sirvi de modelo a
otras empresas en la incipiente industria.
La revolucin belga, bastante suave en trminos de prdidas humanas y de propiedad,
dio lugar sin embargo a una depresin econmica, por la incertidumbre sobre el carcter y
el futuro del nuevo estado. No obstante, esta depresin termin pronto y los aos centrales
de la dcada fueron testigos de un vigoroso despegue industrial. Aparte de las condiciones
econmicas internacionales, tambin favorables, dos factores especiales fueron los principales responsables del carcter y el alcance del despegue econmico de Blgica: primero,
la decisin gubernamental de construir una red de ferrocarriles a expensas del Estado (vase captulo 8, pp. 228-234), lo que result una especial bendicin para las industrias del
carbn, el hierro y la ingeniera, y segundo, una notable innovacin institucional en el campo de la banca y las finanzas.
En 1822, el rey Guillermo I autoriz la creacin de una sociedad annima bancaria, la
Societ Gnrale de Belgique pour Favoriser lIndustrie Nationale des Pays-Bas (conocida
a partir de 1830 como la Societ Gnrale de Belgique), con sede en Bruselas; la dot con
propiedades estatales por valor de 20 millones de florines e invirti una considerable parte
de su fortuna personal en acciones. Aunque el banco posea facultades muy amplias para
una empresa de su naturaleza, el rendimiento durante la primera dcada fue, en el mejor de
los casos, bastante pobre. Sin embargo, tras la revolucin, con un nuevo gobernador designado por el nuevo gobierno, estimul una repentina alza de la inversin, que no tena precedentes en la Europa continental. Entre 1835 y 1838 cre treinta y una nuevas socits
anonymes, con un capital total de ms de 100 millones de francos, que comprendan altos
hornos y fundiciones, compaas hulleras, las fbricas de maquinaria Phnix en Gante, la
compaa de barcos de vapor de Amberes, una fbrica de tejidos, refineras de azcar y fbricas de cristal. En todas esas promociones cont con la cooperacin de James de Roths-

9. Modelos de desarrollo: los primeros pases industrializados


Figura 9.3 La fbrica Cockerill de Seraing, Blgica.
Junto al ro Mosa, en Seraing, cerca de Lieja, fue el primer establecimiento industrial de la Europa continental integrado a gran escala. Esta foto es de principios de siglo, pero la empresa era ya grande en la dcada de 1830. (De Toute la Belgique, Monmarche.)

261

262

Historia econmica mundial

child, de Pars, el banquero inversor ms influyente de su tiempo, quien facilit el acceso al


mercado de capital francs.
En 1835, unos financieros rivales obtuvieron permiso para la creacin de otra sociedad
annima bancaria, el Banque de Belgique. Tomando como modelo en lo fundamental a la
Socit Gnrale, aunque era sustancialmente menor, el nuevo banco no tard en imitar a
su predecesor en el campo de las inversiones. En menos de cuatro aos fund veinticuatro
empresas industriales y financieras con un capital total de 54 millones de francos. Entre stas haba minas de carbn, establecimientos metalrgicos, la fbrica de maquinaria St. Lonard de Lieja, talleres textiles, refineras de azcar y, la ms importante, la compaa que
se convertira en el mayor productor del mundo de metales no ferrosos, la Socit de la
Vieille Montagne, que compr a su fundador, Mosselman. Al igual que la Socit Gnrale, el Banque de Belgique tena relaciones con Francia a travs del banco privado parisiense
de Hottinguer et Cie. Se deca que nueve dcimas partes de su capital eran francesas.
En 1840, o quizs antes, Blgica era el pas ms industrializado de la Europa continental, y, en trminos de capital, segua muy de cerca a Gran Bretaa. Aunque, al igual que
ocurriera con otros pases de industrializacin temprana, su tasa de crecimiento industrial
acab por descender ligeramente y ser sobrepasada por la de otros pases de industrializacin posterior, en 1914 segua siendo el pas ms industrializado de la Europa continental
en trminos de produccin per cpita, slo aventajado por Gran Bretaa en toda Europa. A lo
largo de todo el siglo las industrias que haban hecho posible el inicio de su crecimiento siguieron siendo la base de su prosperidad: el carbn, el hierro (y el acero), los metales no
ferrosos, la ingeniera y, en menor grado que en Gran Bretaa, la industria textil. En la industria qumica, la introduccin del proceso Solvay para la obtencin de sosa custica impuls a una industria que hasta aquel momento haba experimentado un crecimiento lento;
y las empresas de ingeniera belgas sobresalieron tendiendo lneas de ferrocarriles de va
estrecha en el extranjero (adems de en su propio pas) y, con posterioridad a 1880, en la
instalacin de tranvas y trenes elctricos. Tambin a lo largo de todo el siglo la economa
belga dependi en buena medida de la economa internacional; finalmente, el 50% o ms
de su producto nacional bruto proceda de sus exportaciones, teniendo Francia especial importancia en este aspecto. La verdad es que, si Blgica hubiera formado parte de Francia
durante todo el siglo, habramos perdido estadsticas importantes sobre una economa regional, pero las cifras de Francia habran mostrado un crecimiento total mucho ms impresionante. Como ejemplo, en 1844 Francia import el 30% de toda la produccin belga de
hierro colado, y no fue un ao excepcional. Tomado el siglo en su conjunto, Francia import ms del 30% de su suministro de carbn, proviniendo ms de la mitad de este porcentaje
de Blgica, principalmente de las minas de propiedad francesa.

4.

Francia

De los primeros pases industrializados, Francia fue el que tuvo el modelo de crecimiento
ms anmalo. El hecho dio origen, en el siglo pasado y ms recientemente, a gran cantidad
de bibliografa dedicada a explicar el supuesto atraso o retraso de la economa francesa. Nuevos estudios empricos y profundizaciones tericas an ms recientes han mostrado,
sin embargo, que los debates anteriores se basaban en una premisa falsa. En realidad, aun-

9. Modelos de desarrollo: los primeros pases industrializados

263

que el modelo de industrializacin francs se diferenciaba del de Gran Bretaa y del de los
primeros pases industrializados, el resultado no fue peor y, en trminos de bienestar humano, puede que fuese mejor. Adems, considerando los modelos de crecimiento de pases
con una industrializacin tarda exitosa, parece ser que el modelo francs es ms tpico
que el britnico.
Para buscar una solucin a esta paradoja merece la pena considerar los determinantes
bsicos del desarrollo econmico. En el caso de Francia, la caracterstica ms sorprendente
del siglo XIX fue el bajo ndice de crecimiento demogrfico (vase captulo 8, p. 218).
Cuando todas las medidas de crecimiento importantes (PNB, produccin industrial, etc.) se
reducen a trminos per cpita, resulta que el resultado francs es realmente muy bueno. En
segundo lugar, est el tema de los recursos. Las industrializaciones de Gran Bretaa, Blgica, Estados Unidos y Alemania se basaron en gran medida en recursos carbonferos abundantes. Aunque no puede afirmarse que Francia careciese de carbn, no estaba tan bien
provista y, adems, por el carcter de sus yacimientos, su explotacin era ms costosa. Estos hechos tuvieron importantes implicaciones, que ms tarde examinaremos, en otras industrias relacionadas con el carbn, como la siderurgia. En el aspecto tecnolgico, Francia
no estaba rezagada; ms bien al contrario. Los cientficos, inventores e innovadores franceses se pusieron a la cabeza en varias industrias, entre ellas las de la energa hidrulica (turbinas y electricidad), el acero (el proceso de horno de solera abierta), el aluminio, los automviles y, en el siglo XX, la aviacin. El factor institucional es mucho ms complejo y
difcil de evaluar; como ya se seal en el captulo 8, los regmenes revolucionario y napolenico proporcionaron el contexto institucional bsico a la mayor parte de la Europa continental, pero a lo largo del siglo XIX se produjeron cambios importantes cuyo anlisis debemos posponer hasta otro captulo.
En la actualidad est demostrado que el moderno desarrollo econmico de Francia empez en el siglo XVIII. Considerando el siglo como un todo, los ndices de crecimiento tanto
del producto total como del producto per cpita fueron aproximadamente iguales a los britnicos, e incluso puede que ligeramente superiores, aunque Francia comenz (y termin)
con un producto per cpita menor. Pero a fines de siglo Gran Bretaa experiment una revolucin industrial (en el algodn), mientras Francia estaba atrapada en medio de un gran
terremoto poltico: la Revolucin Francesa. Aqu radica la diferencia que afect a los rendimientos relativos de las dos economas durante gran parte del siglo XIX. Desde 1790 hasta
1815, excepto la breve tregua de Amiens (1802-1803), Francia se vio envuelta en lo que se
ha llamado la primera guerra moderna, que supuso la llamada obligatoria a filas de
gran cantidad de mano de obra. La demanda durante la poca de guerra aument la produccin de la economa, pero esencialmente conforme a pautas establecidas, con poco
progreso tecnolgico. Se instalaron algunas mquinas de hilar en la industria del algodn
y se construyeron unas pocas mquinas de vapor, pero las importantes industrias qumica y siderrgica sufrieron un estancamiento tecnolgico. Gran Bretaa tambin entr en
guerra en 1793, pero su prdida de mano de obra fue menor por el hecho de que dej en manos de sus aliados continentales la mayor parte de la guerra en tierra (a excepcin de las
contiendas en la pennsula Ibrica). Las exportaciones de Gran Bretaa, con su control de
los mares y con Francia aislada de los mercados de ultramar, experimentaron un aumento
espectacular que contribuy a acelerar la modernizacin tecnolgica de sus principales industrias.

264

Historia econmica mundial

Despus de la fuerte depresin de posguerra que afect a toda la Europa Occidental, e


incluso roz a Gran Bretaa, la economa francesa reanud su crecimiento con ndices an
ms altos que los del siglo XVIII. Durante todo el siglo, el producto nacional bruto creci
probablemente a una tasa media de entre 1,5 y 2,0% al ao, aunque estas cifras estn sujetas a cierta incertidumbre, sobre todo las referidas a la primera mitad. En el perodo 18711914, para el que contamos con estadsticas ms numerosas y fiables, el producto nacional
bruto creci en Francia a una tasa anual media de aproximadamente 1,6%, mientras el de
Gran Bretaa lo haca en torno al 2,1% y el de Alemania era del 2,8%. Estas cifras parecan
indicar que la economa alemana creca casi dos veces ms rpidamente que la francesa,
mientras que la britnica lo haca casi a un tercio de esa misma velocidad. Pero las cifras
pueden ser engaosas como gua para estudiar el rendimiento total de la economa, porque
cuando las tasas de crecimiento se reducen a cifras per cpita, los ndices pasan a un 1,4%
en Francia frente a un 1,7% en Alemania y a slo un 1,2% en el Reino Unido. En otras palabras, el escaso aumento demogrfico de Francia explica en gran medida el crecimiento
aparentemente lento de la economa en su conjunto. Ms an, los ndices de crecimiento per
cpita pueden ser tambin engaosos debido a que, al tener Alemania a mediados del siglo XIX
una economa relativamente atrasada, empez con rentas per cpita mucho ms bajas y, por
tanto, menor base estadstica. Adems, como resultado de la guerra franco-prusiana, dos de
las provincias francesas con una economa ms dinmica, Alsacia y Lorena, en 1871 pasaron a formar parte del nuevo Imperio alemn.
La produccin industrial, la vanguardia del moderno desarrollo econmico de Francia,
como de la mayora de las naciones en vas de industrializacin, creci an ms rpidamente que el producto total: se ha estimado de forma diversa entre el 2,0 y el 2,8%. Las variaciones surgen no slo de los distintos mtodos de clculo (y sus autores), sino tambin del
nmero de industrias incluidas en los clculos. A lo largo de la primera mitad del siglo
incluso hasta en el Segundo Imperio, los artesanos y la industria domstica representaban tres cuartas partes o ms de la produccin industrial total. El producto de estas actividades creca con mayor lentitud que el de las fbricas y otras industrias nuevas, y, en algn caso, disminua; de ah que, al excluirlos de los ndices de crecimiento, stos parezcan
mayores. Pero su importancia no debe subestimarse porque, en gran medida, imprimieron a
la industria francesa sus caractersticas distintivas.
Aunque el rendimiento total de la economa fue bastante respetable, su ndice de crecimiento experiment variaciones (aparte de las fluctuaciones a corto plazo a las que estaban
sujetas las economas en vas de industrializacin). Entre 1820 y 1848, la economa creci
a un ritmo moderado o incluso rpido, interrumpido por fluctuaciones ocasionales de orden
menor. La produccin de carbn, cuya media de 1816 a 1820 no alcanz el milln de toneladas, sobrepas los cinco millones de toneladas en 1847, y su consumo aument todava
ms rpidamente. La industria siderrgica adopt el proceso de pudelado y empez la transicin a la fundicin de coque. A mediados de siglo, ms de cien hornos de coque producan ms lingotes de hierro que 350 hornos de carbn vegetal. Se pusieron los cimientos de
una importante industria de maquinaria e ingeniera; a mitad de siglo, el valor de las exportaciones de maquinaria superaba el de las importaciones en ms de tres a uno. Muchas de
las nuevas mquinas fueron a la industria textil domstica, sobre todo de lana y algodn,
que eran las que contaban con mayor nmero de usuarios de mquinas de vapor y de otros
equipos mecnicos, adems de ser las industrias ms importantes en trminos de empleo y

9. Modelos de desarrollo: los primeros pases industrializados

265

valor aadido. El consumo de algodn en bruto se multiplic por cinco de 1815 a 1845 y
las importaciones de lana (adems de la produccin domstica) lo hicieron por seis desde
1830. El nmero de refineras de azcar de remolacha creci de una en 1812 a ms de cien
en 1827. Las industrias de cristal, porcelana, qumica y papel, que tambin crecieron a gran
velocidad, eran insuperables en cuanto a la variedad y calidad de sus productos. Por esta
poca se crearon en Francia, o bien se adoptaron con rapidez, una serie de industrias entre
las que se contaban el alumbrado por gas, las cerillas, la fotografa, la galvanoplastia, la
galvanizacin y la fabricacin de caucho vulcanizado. El crecimiento del comercio exterior
e interior se vio facilitado por las mejoras en los transportes y las comunicaciones, como la
construccin generalizada de canales, la introduccin de la navegacin a vapor, los primeros ferrocarriles y el telgrafo elctrico. El comercio exterior, medido a precios corrientes,
aument a un 4,5% anual desde 1815 hasta 1847 y, dado que los precios fueron descendiendo durante ese perodo, el valor real fue an mayor. Adems, en todo el perodo, las exportaciones de bienes superaron de modo considerable a las importaciones, con lo que en la
balanza comercial de Francia hubo un gran supervit, por medio del cual obtuvo importantes recursos para sus inversiones de capital en el extranjero.
Las crisis polticas y econmicas de 1848-1851 marcaron una pausa en el ritmo del desarrollo econmico. Las crisis de las finanzas pblicas y privadas paralizaron la construccin de ferrocarriles y otras obras pblicas. La produccin de carbn sufri una brusca cada del 20%; la de hierro fue ms lenta, pero en 1850 era de menos del 70% de la
produccin de 1847. La cifra de artculos de importacin disminuy en un 50% en 1848 y
no se recuper por completo hasta 1851; las exportaciones se hundieron ligeramente en
1848, pero se rehicieron en un ao.
Con el golpe de Estado de 1851 y la proclamacin del Segundo Imperio al siguiente
ao, el desarrollo econmico de Francia reanud su curso a un ritmo acelerado. Su tasa de
crecimiento se redujo algo tras la suave recesin de 1857, pero recibi un vigoroso impulso
a travs de las reformas econmicas de la dcada de 1860, muy especialmente los tratados
de libre comercio (vase el captulo 12) y las leyes de liberalizacin de la asociacin de
1863 y 1867. La guerra de 1870-1871 fue un desastre econmico y militar, pero Francia se
recobr econmicamente de un modo que asombr al mundo. Sufri la depresin de 1873
en menor grado que cualquier otra nacin en vas de industrializacin y se recuper con
mayor rapidez. Hubo un nuevo crecimiento rpido que continu hasta finales de 1881. En
ese perodo, la red ferroviaria pas de unos 3.000 kilmetros a ms de 27.000 y la telegrfica de 2.000 a 88.000. La construccin de ferrocarriles proporcion un poderoso estmulo
al resto de la economa, tanto directa como indirectamente. La siderurgia complet la transicin a la fundicin de coque en la dcada de 1850, y en las de 1860 y 1870 adopt los
procesos de Bessemer y Martin para la produccin de acero barato. Las producciones de
hierro y de carbn se multiplicaron por cuatro durante esos aos, alcanzando 20 millones
de toneladas la produccin de carbn y dos millones la de hierro. El comercio exterior, beneficindose de las continuas mejoras en las comunicaciones y los transportes, aument en
ms de un 5% anual, y Francia, que era an la segunda nacin del mundo en cuanto a volumen de comercio, increment ligeramente su participacin en el comercio mundial, pasando
de un 10 a un 11%. Tomando el perodo de 1851 a 1881 en su conjunto, la renta y la riqueza de Francia crecieron a ms velocidad que en todo el siglo, con un promedio de entre
un 2 y un 4% anual.

266

Historia econmica mundial

La depresin que empez en 1882 dur ms tiempo y probablemente cost a Francia


ms que cualquier otra del siglo XIX. En sus comienzos pareca igual que otras recesiones
de menor importancia que empezaban con pnico financiero, pero surgieron una serie de
factores que la complicaron y la prolongaron: plagas que afectaron seriamente a las industrias del vino y la seda durante casi dos dcadas, grandes prdidas en inversiones en el extranjero por impagos de gobiernos y quiebras de ferrocarriles, la vuelta general al proteccionismo en el mundo y, en concreto, las nuevas tarifas arancelarias francesas y una fuerte
guerra comercial con Italia entre 1887 y 1898. El comercio exterior decay y permaneci
casi estancado durante ms de quince aos y, con la prdida de los mercados extranjeros, la
industria interior tambin se estanc. La acumulacin de capital cay al punto ms bajo de
la segunda mitad del siglo.
Finalmente volvera la prosperidad, justo antes del fin de siglo, con la ampliacin de las
minas de Lorena y el advenimiento de nuevas industrias, como la electricidad, el aluminio,
el nquel y los automviles. Francia disfrut una vez ms de un ndice de crecimiento comparable al de 1815-1848, si no al de 1851-1881. La belle poque, como llaman los franceses a los aos inmediatamente anteriores a la Primera Guerra Mundial, fue por tanto un perodo de prosperidad material y de florecimiento cultural. Aunque la precisin en estas
comparaciones no es posible, probablemente en 1913 el francs medio disfrutaba de un nivel de vida tan alto o ms que cualquier otro ciudadano de la Europa continental.
Quedan por analizar ciertas caractersticas claves del modelo de desarrollo francs: el
bajo ndice de urbanizacin, la escala y la estructura de sus empresas y sus fuentes de energa industrial. Todos ellos estn interrelacionados e ntimamente unidos a las otras dos caractersticas que ya hemos puesto de relieve: el bajo ndice de crecimiento demogrfico y
la relativa escasez de carbn.
Entre todas las grandes naciones industriales, Francia tena los ndices de urbanizacin
ms bajos. La causa principal fue el lento crecimiento de su poblacin total, pero tambin
tuvieron que ver con ello la proporcin de mano de obra ocupada en la agricultura y la
estructura y el emplazamiento de la empresa industrial. De todas las grandes naciones industriales Francia tambin era la que contaba con mayor proporcin de mano de obra en la
agricultura: en torno a un 40% en 1913. Con frecuencia se ha tomado este hecho como
prueba fundamental del retraso de la economa francesa, pero la interpretacin correcta
no es tan simple. Se ha invocado toda una serie de factores para explicar la proporcin relativamente alta de poblacin dedicada a la agricultura incluso los bajos ndices de crecimiento demogrfico y de urbanizacin!, pero a menudo ni siquiera se ha llegado a reparar en que a principios de siglo Francia era el nico pas industrial de Europa autosuficiente
en productos alimenticios y que adems produca excedentes para la exportacin.
Con respecto a la estructura y la escala empresarial, Francia era famosa (en un sentido
peyorativo) por el pequeo tamao de sus compaas. Segn el censo de 1906, por lo menos el 71% de sus empresas industriales careca de asalariados; sus trabajadores propietarios y miembros de familia constituan el 27% de la mano de obra industrial. En el otro
extremo, 574 grandes empresas empleaban a ms de 500 obreros cada una; sus trabajadores suponan el 10% de la mano de obra industrial, o el 18,5% de los asalariados industriales. Resulta significativo que estas empresas se concentraran en la minera, la metalurgia y
la industria textil, las mismas industrias en las cuales empresas a gran escala con concentracin de capital prevalecan en el resto de los grandes pases industriales, slo que en s-

9. Modelos de desarrollo: los primeros pases industrializados

267

tos haba ms. Entre ambos extremos se hallaba un gran nmero de empresas de tamao
pequeo y medio que daban trabajo a la mayora de los asalariados. En el extremo ms bajo
de este segmento, las que empleaban a menos de diez trabajadores eran las industrias de
tradicin artesana, como la alimentaria, la de la madera y la del vestido, mientras que las
de ms de cien empleados eran principalmente empresas de industrias ms modernas: qumica, cristal, papel y caucho, adems de tejidos, minera y metalurgia. No deberan pasar
inadvertidas otras dos caractersticas de la escala relativamente pequea de las empresas
francesas: el alto valor aadido (artculos de lujo) y la dispersin geogrfica. En lugar de
tener slo unas pocas zonas urbanas densamente pobladas y altamente industrializadas,
como el caso de Gran Bretaa y Alemania, Francia posea industrias muy dispersas emplazadas en pequeas ciudades, pueblos, o incluso en el campo. En parte, su dispersin vena
determinada por la naturaleza de las fuentes de energa disponibles.
Como ya sealamos, y se muestra en la figura 9.4, Francia era la menos dotada de carbn entre todas las primeras naciones industrializadas. A principios del siglo XX, la produccin per cpita de carbn en Francia era un tercio de la de Blgica y Alemania, y un sptimo
de la de Gran Bretaa, pese a que Francia estaba explotando sus reservas conocidas a mayor velocidad que los otros pases. En las primeras dcadas del siglo XIX, las minas ms importantes, a excepcin de una de ellas, estaban localizadas en las zonas montaosas del sur
y el centro del pas, lejos de los mercados, y eran de difcil acceso, sobre todo antes de la

8
Produccin
Produccin
Produccin
Produccin

per
per
per
per

cpita
cpita
cpita
cpita

de Blgica
de Francia
de Alemania
del Reino Unido

Toneladas per cpita

1
0
1820

1830

1840

1850

1860

1870

1880

1890

1900

1910

1920

Figura 9.4 Produccin per cpita de carbn de piedra, 1820-1913.


(Blgica: LAnnuaire Statistique de la Belgique, ediciones de 1871 y 1914; Francia: Annuaire Statistique de la France,
edicin de 1965; Alemania: Walther G. Hoffmann, Das Wachstum der Deutschen Wirtschaft seit der mitte des 19. Jahrunderts, Nueva York, 1965; Reino Unido: B. R. Mitchell y Phyllis Deane, Abstract of British Historical Statistics, Cambridge, 1962.)

268

Historia econmica mundial

llegada del ferrocarril. Sin embargo, Francia estableci su primitiva industria metalrgica
de coque basndose en estos recursos. A partir de la dcada de 1840, entraron en funcionamiento los grandes yacimientos del norte, continuacin de los belgas y alemanes, que sirvieron para abastecer de combustible el crecimiento de la moderna industria del acero.
Pero, tomado el siglo en su conjunto, un tercio del consumo del carbn de Francia dependa
de las importaciones, e incluso con ello, el consumo per cpita representaba slo una fraccin de la de sus vecinos (figura 9.5).

8
Consumo
Consumo
Consumo
Consumo

per
per
per
per

cpita
cpita
cpita
cpita

de Blgica
de Francia
de Alemania
del Reino Unido

Toneladas per cpita

4
3
2

1
0
1820

1830

1840

1850

1860

1870

1880

1890

1900

1910

1920

Figura 9.5 Consumo per cpita de carbn de piedra, 1820-1913.


(Blgica: LAnnuaire Statistique de la Belgique, ediciones de 1871 y 1914; Francia: Annuaire Statistique de la France,
edicin de 1965; Alemania: Walther G. Hoffmann, Das Wachstum der Deutschen Wirtschaft seit der mitte des 19. Jahrunderts, Nueva York, 1965; Reino Unido: B. R. Mitchell y Phyllis Deane, Abstract of British Historical Statistics, Cambridge, 1962.)

Para compensar la escasez y el alto coste del carbn, Francia confiaba mucho ms que
sus vecinos carbonferamente ricos en la energa hidrulica. Ya se ha dicho que, gracias en
parte a las mejoras tecnolgicas, como la introduccin de la turbina hidrulica, esta clase
de energa compiti con el vapor hasta casi la mitad del siglo, incluso en Gran Bretaa. En
la Europa continental, especialmente en Francia y en otros pases pobres en carbn, conserv su importancia durante mucho ms tiempo. A principios de la dcada de 1860, los saltos
de agua proporcionaban a Francia casi el doble de la potencia de las mquinas de vapor y,
en trminos de caballos totales, sta sigui aumentando hasta la dcada de 1930 (aparte de
su utilizacin para generar energa elctrica, que desde 1890 fue cada vez ms importante).
Pero las propias caractersticas del agua como fuente de energa imponan restricciones a su
utilizacin. Los mejores emplazamientos normalmente quedaban lejos de los ncleos de

9. Modelos de desarrollo: los primeros pases industrializados

269

poblacin; el nmero de usuarios en un sitio dado estaba limitado a uno o a unos pocos, y
el tamao de las instalaciones era asimismo limitado. Por tanto, pese a la importancia de la
energa hidrulica en la industrializacin francesa, contribuy a que se impusiera un modelo caracterizado por la empresa de pequeo tamao, la dispersin geogrfica y bajos ndices de urbanizacin. Como luego veremos, otros pases pobres en carbn compartieron estas caractersticas.

5.

Alemania

Alemania fue el ltimo de los primeros pases industrializados. En realidad, se puede plantear que fue una especie de rezagado. Pobre y atrasada en la primera mitad del siglo XIX,
esa nacin polticamente dividida era, sobre todo, rural y agraria. Existan pequeas concentraciones industriales en la zona del Rin, Sajonia, Silesia y la ciudad de Berln, pero se
trataba en su mayor parte de variedades artesanales o protoindustriales. La escasez de
transportes y de vas de comunicacin fren el desarrollo econmico, y las numerosas divisiones polticas, con sus sistemas comerciales y monetarios independientes, as como otros
obstculos al intercambio comercial, retrasaron an ms el progreso.
En vsperas de la Primera Guerra Mundial, en cambio, el imperio unificado alemn era
la nacin industrial ms poderosa de Europa. Posea las industrias para la produccin de
hierro y acero y sus productos (incluyendo municiones y material militar), energa elctrica
y maquinaria, y qumicas, ms modernas y mayores del continente. Su produccin de carbn de piedra slo era superada por Gran Bretaa y era un importante fabricante de cristal,
instrumentos pticos, metales no ferrosos, tejidos y otros bienes manufacturados. Posea
una de las redes de ferrocarril ms densas y un alto grado de urbanizacin. Cmo se dio
una transformacin tan extraordinaria?
Sin incurrir en una simplificacin demasiado excesiva, la historia econmica de la Alemania del siglo XIX se puede dividir con bastante claridad en tres perodos casi simtricos.
El primero, desde principios de siglo hasta la formacin del Zollverein (Unin Aduanera
Alemana) en 1833, fue testigo de una gradual toma de conciencia de los cambios econmicos que tenan lugar en Gran Bretaa, Francia y Blgica, y de la creacin de las condiciones jurdicas e intelectuales que eran esenciales para la transicin al orden industrial
moderno. En el segundo de ellos, un perodo de imitacin consciente que dur aproximadamente hasta 1870, se pusieron los autnticos cimientos de la industria, las finanzas y los
transportes modernos. Y en el ltimo, Alemania accedi a la posicin de supremaca industrial en la Europa Occidental que an ocupa. Las influencias extranjeras desempearon un
importante papel en cada uno de los tres perodos. Al principio, tales influencias, como los
propios cambios, fueron principalmente de orden jurdico e intelectual y emanaron de la
Revolucin Francesa y de la reorganizacin europea de Napolen. El segundo perodo estuvo marcado por la afluencia de capital, tecnologa y empresas del extranjero, y alcanz su
punto mximo en la dcada de 1850. En el perodo final, lo que domin el panorama fue la
expansin de la industria alemana en los mercados extranjeros.
La orilla izquierda del Rin, unida poltica y econmicamente a Francia durante la revolucin, adopt el sistema legal y las instituciones econmicas francesas, la mayora de las
cuales se conservaron despus de 1815. Con Napolen, la influencia francesa fue bastante

270

Historia econmica mundial

fuerte en la Confederacin del Rin (casi todo el centro de Alemania). Incluso Prusia adopt, modificadas, muchas instituciones jurdicas y econmicas de Francia. Un edicto de
1807 aboli la servidumbre, permiti a la nobleza dedicarse a ocupaciones burguesas [comercio e industria] sin que ello implique la derogacin de su estatus y aboli la distincin
entre propiedad noble y no noble, creando de ese modo un autntico libre comercio de la
tierra. Edictos posteriores abolieron los gremios y levantaron otras restricciones que pesaban sobre actividades comerciales e industriales, mejoraron la situacin legal de los judos,
reformaron el sistema fiscal e hicieron ms eficaz la administracin central. Otras reformas
dotaron a Alemania del primer sistema educativo moderno (vase captulo 8, pp. 245-246).
Una de las reformas econmicas ms importantes instigada por los funcionarios prusianos condujo a la formacin del Zollverein (unin arancelaria o aduanera). En 1818 se sentaron las bases de tal unin al decretar una tarifa arancelaria comn para toda Prusia,
principalmente por el deseo de aumentar la eficacia de la administracin y el rendimiento
de los impuestos. Varios estados pequeos, completamente rodeados por territorio prusiano, se unieron tambin a este sistema y en 1833, como resultado de un tratado con los estados ms grandes del sur de Alemania, excepto Austria, se cre el propio Zollverein. ste
logr dos cosas: aboli todas las fronteras y tarifas aduaneras internas, creando un mercado comn alemn, y, en segundo lugar, estableci un arancel exterior comn fijado
por Prusia. En general, el Zollverein sigui una poltica comercial liberal (es decir, de
tarifas arancelarias bajas), aunque no por principios econmicos, sino por el deseo de los
funcionarios prusianos de excluir la participacin de Austria, que mantena una poltica
proteccionista.
Si el Zollverein hizo posible una economa alemana unificada, el ferrocarril la convirti
en realidad. La rivalidad entre los distintos estados alemanes, que contribuy a la abundancia y calidad de sus universidades, aceler tambin la construccin del ferrocarril. En consecuencia, la red ferroviaria alemana se expandi ms rpidamente que la de Francia, por
ejemplo, que tena un gobierno unificado, pero dividido sobre la preponderancia del Estado
o de la empresa privada. La construccin de las lneas ferroviarias tambin requera que los
gobiernos se pusieran de acuerdo en cuanto a rutas, contribucin y otras materias tcnicas,
lo que redund en una mayor cooperacin interestatal.
Por importante que fuera el papel de los ferrocarriles en la unificacin del pas y en el
crecimiento del comercio interior y exterior, no lo fue menos en el crecimiento de la industria, mediante sus eslabonamientos hacia adelante y hacia atrs. Hasta la dcada de 1840,
Alemania produca menos carbn que Francia o que la diminuta Blgica. Y hasta la dcada
de 1860 tambin produca menos hierro que Francia. Pero a partir de esos momentos
el progreso en ambas industrias fue extremadamente rpido, progreso que debi mucho
(aunque no todo) al aumento de la red ferroviaria, tanto por la demanda directa de ferrocarriles para sus productos, como por el bajo coste de transporte que proporcionaba a otros
usuarios.
La clave de la rpida industrializacin de Alemania fue el vertiginoso crecimiento de la
industria del carbn, y la clave de ste fueron los yacimientos del Ruhr. (Los yacimientos y
la zona industrial del Rhur, la mayor del mundo, estn limitados al sur por el valle y el ro
del mismo nombre, pero de hecho la mayor parte de la regin que recibe este nombre se
encuentra situada al norte del valle.) Justo antes de la Primera Guerra Mundial, aproximadamente dos tercios del carbn de piedra alemn se producan en el Ruhr. Sin embargo, an-

9. Modelos de desarrollo: los primeros pases industrializados

271

Figura 9.6 Cuenca del Ruhr.


El grabado representa el valle del Ruhr a principios del siglo XIX, cuando an era predominantemente rural. (Represe,
sin embargo, en la boca de mina de la izquierda, los caballos que transportan sacos de carbn y el barco que aguarda
para cargarlo en el muelle.) Un siglo despus, en la misma zona estaba situada la mayor concentracin de industria pesada del mundo. (De Sozialgeschichte der Bergarbeiterschaft an der Ruhr im 19. Jahrhundert, de Klaus Tenfelde.
Copyright 1981 by Verlag Neue Gesellschaft GmbH, Bonn, Alemania.)

tes de 1850, la regin era mucho menos importante que Silesia, el Sarre, Sajonia o incluso
que la regin de Aquisgrn. La produccin comercial propiamente dicha comenz en la dcada de 1780, bajo la direccin de la administracin minera prusiana (figura 9.6). Las minas eran poco profundas; las tcnicas, simples, y la produccin, insignificante. Al final de
la dcada de 1830 se descubrieron los filones escondidos (profundos) al norte del valle
del Ruhr. Su explotacin, aunque en extremo rentable, requera ms capital, tcnicas ms
sofisticadas (como bombas de vapor, etc.) y mayor libertad de empresa. Al final, y no sin
grandes retrasos burocrticos, fueron principalmente compaas extranjeras (francesas, belgas y britnicas) las que los proporcionaron. A partir de 1850 la produccin de carbn aument rpidamente, y, con ella, la de hierro y acero, la de la industria qumica, y otras basadas en el carbn (figura 9.7).
An en 1840 la industria siderrgica alemana presentaba un aspecto primitivo. El primer
horno de pudelado entr en funcionamiento en 1824, pero estaba financiado por capital extranjero. En la dcada de 1840 se utilizaban todava forjas medievales. La fundicin con
coque comenz en Silesia, pero hablar del desarrollo del oeste de Alemania es prcticamente sinnimo de desarrollo en la cuenca del Ruhr, y ste no lleg hasta la dcada de 1850.
En 1855 haba unos veinticinco hornos de coque en el Ruhr, y un nmero similar en Silesia; estos y otros pocos dispersos producan casi el 50% de la produccin alemana de hierro
colado, aunque su proporcin con los hornos de carbn vegetal era an de uno a cinco.
La produccin de acero con el sistema Bessemer empez en 1863 y poco despus se
adoptaba el proceso Siemens-Martin. Pero no fue hasta la introduccin del proceso Gilchrist-Thomas, en 1881, que permita el uso de mineral de hierro fosfrico procedente de Lorena, que la produccin alemana de acero experiment una aceleracin impresionante.

272

Historia econmica mundial

Figura 9.7 rea industrial del Ruhr.


Reproduccin autorizada basada en material publicado en The Times Atlas of World History (1978, 1984).

Tomando el perodo 1870-1913 en su conjunto, la produccin de acero aument en una


proporcin media anual de ms del 6%, pero el crecimiento ms rpido se dio a partir de
1880. La produccin alemana de acero super la de Gran Bretaa en 1895, y en 1914 ya
era ms del doble que la de este pas. La industria alemana era grande no slo en su produccin total, sino tambin en sus unidades individuales de produccin. En los primeros
aos del siglo XX, la produccin media por empresa era casi el doble que la de la equivalente britnica. Las empresas alemanas adoptaron con rapidez la estrategia de integracin vertical, adquiriendo sus propias minas de carbn y mineral, plantas de coque, altos hornos,
fundiciones, laminadores, talleres de construccin y reparacin de maquinaria, etc.
El ao 1870-1871, tan dramtico para la historia poltica por la guerra franco-prusiana,
la cada del Segundo Imperio francs y la creacin de un Segundo Imperio alemn, no lo
fue tanto en la historia de la economa. Ya se haba logrado la unificacin econmica y en
1869 se haba iniciado un nuevo ciclo ascendente en inversiones, comercio y produccin
industrial. El alza econmica se vio acompaada de la euforia producida por el triunfo blico, incluida la indemnizacin sin precedente de 5.000 millones de francos, y la proclamacin del imperio. Slo en 1871 se crearon 207 sociedades annimas nuevas (gracias a la
ayuda indudable de la nueva ley de asociacin libre proclamada por la Confederacin Alemana del Norte en 1869), y otras 479 en 1872. Con el tiempo, inversores alemanes, ayuda-

9. Modelos de desarrollo: los primeros pases industrializados

273

dos y alentados por la banca, empezaron a recomprar sociedades alemanas de valores que
estaban en manos de extranjeros, e incluso a invertir fuera del pas. Esta hiperactividad se
vio interrumpida sbitamente por la crisis financiera de junio de 1873, que anunciaba una
fuerte depresin. No obstante, despus de que la depresin siguiese su curso, se reanud el
crecimiento con mayor fuerza que antes. De 1883 a 1913 el producto interior neto aument
a una tasa anual de ms del 3%; en trminos de capital, el aumento fue de casi un 2%
anual.
Los sectores ms dinmicos de la economa alemana fueron aquellos que producan
bienes de equipo o productos intermedios para el consumo industrial. La produccin de
carbn, hierro y acero era notable, como hemos visto. Pero an lo fue ms, segn refleja el
cuadro 9.1, la de dos industrias relativamente nuevas: la qumica y la elctrica. El cuadro
muestra tambin que las industrias de bienes de consumo, como tejidos, ropa, cuero y elaboracin de alimentos, tuvieron ndices de crecimiento sustancialmente inferiores a la media. La importancia concedida en Alemania a los bienes de equipo y los productos intermedios, junto al relativo desinters por los bienes de consumo, revela un agudo contraste con
la situacin en Francia y ayuda a explicar sus distintos modelos de desarrollo.

Cuadro 9.1 ndices de crecimiento y volumen de productividad


en Alemania, 1870-1913
ndice
de crecimiento
de la produccin,
1870-1913

ndice
de crecimiento
de la productividad
laboral, 1875-1913

Minas y canteras
Produccin de metales
Hierro
Acero
Elaboracin de metales
Productos qumicos
Tejidos
Ropa y cuero
Alimentos y bebidas
Gas, agua y electricidad

3,7
5,7
5,9
6,3
5,3
6,2
2,7
2,5
2,7
9,7

1,2
2,4
n.d.
n.d.
2,2
2,3
2,1
1,6
0,9
3,6

Promedio para toda la industria y artesana

3,7

1,6

Sector industrial

FUENTE:

Alan S. Milward y S. B. Saul, The Development of the Economic of Continental Europe, 1850-1914 (Cambridge, Mass., 1977); obtenido de W. G. Hoffmann, Das Wachstum der deutschen Wirtschaft seit der Mitte des 19. Jahrhunderts (Berln, 1965).

Con anterioridad a 1860 apenas exista industria qumica en Alemania, pero el veloz
crecimiento de otras industrias cre demanda de productos qumicos, especialmente lcalis

274

Historia econmica mundial

y cido sulfrico. Los agricultores, alentados por la nueva literatura sobre qumica agrcola,
un invento alemn, empezaron a demandar fertilizantes artificiales. Sin el lastre de unas
plantas y unos equipos obsoletos, los empresarios qumicos pudieron aplicar la tecnologa
ms reciente a una industria que cambiaba velozmente. El ejemplo ms notable en ese campo fue el advenimiento de los productos qumicos orgnicos. Como ya se dijo (en el captulo 8, p. 235), fue un qumico ingls, Perkin, quien accidentalmente descubri el primer tinte
sinttico; pero Perkin haba sido alumno de A. W. Hoffmann, qumico alemn que, desde
1845 y a propuesta del prncipe Alberto, enseaba en el nuevo Royal College of Chemistry.
Hoffmann volvi a Alemania en 1864 como profesor ilustre y asesor de la novedosa industria del tinte. En poco tiempo, recurriendo a personal y fondos de las universidades, estableci su supremaca en Europa y en el resto del mundo. La industria qumica fue tambin
la primera en tener sus propios investigadores y en crear ayudas a la investigacin. El resultado fue la introduccin de muchos productos nuevos y el dominio de la produccin de productos farmacuticos.
La industria elctrica creci an con mayor rapidez que la qumica. Dada su base cientfica, recurri a personal e ideas del sistema universitario, como la industria qumica. Del
lado de la demanda, la urbanizacin extremadamente rpida que estaba teniendo lugar en
Alemania al mismo tiempo que la industria creca, le dio un estmulo aadido; la industria
alemana no tuvo que luchar contra una industria de iluminacin por gas bien atrincherada,
como en el caso britnico. Las primeras utilizaciones importantes de la electricidad fueron
la iluminacin y el transporte urbano, pero ingenieros y empresarios no tardaron en descubrir otros usos. A principios del siglo XX, los motores elctricos rivalizaban con los de vapor y estaban desplazndolos en todos los campos.
Una caracterstica notable de las industrias qumica y elctrica, al igual que las del carbn, el hierro y el acero, era el gran tamao de sus empresas. Los empleados de la mayora
de las empresas de estos sectores se contaban por miles; un caso extremo era la compaa
elctrica Siemens y Schuckert, que tena ms de 80.000 empleados en vsperas de la Primera Guerra Mundial. Hasta cierto punto, el tamao de las empresas vena dictado por
ahorros tcnicos de escala. Por ejemplo, las minas profundas exigan bombas, elevadores y
equipos caros; resultaba, por tanto, ms econmico emplear maquinaria con gran volumen
de produccin para reducir los costes unitarios. Pero no todos los ejemplos de empresas
grandes pueden explicarse segn este principio. En algunos casos, los ahorros pecuniarios
a escala acuerdos que proporcionaban beneficios o rentas extras a promotores o contratistas sin reducir el coste real a la sociedad ofrecen una mejor explicacin de las empresas a gran escala. A menudo se responsabiliza del hecho a la estrecha relacin entre la
banca y la industria alemanas, posibilidad que comentaremos con mayor detalle en el captulo 11.
Otra caracterstica singular de la estructura industrial alemana fue el predominio de crteles, convenios o acuerdos entre empresas nominalmente independientes para fijar precios, limitar la produccin, repartirse los mercados o dedicarse a prcticas monopolizadoras
y restrictivas de la competencia. Tales convenios o acuerdos eran contrarios al derecho consuetudinario y su prohibicin de asociarse para restringir el comercio en Gran Bretaa y en
Estados Unidos, y a la ley Sherman antimonopolio [Sherman Anti-Trust Act] de Estados
Unidos, pero en Alemania eran legales, y la ley obligaba a aceptarlos. Su nmero aument
velozmente, de cuatro en 1875 a ms de cien en 1890 y casi mil en 1914. La teora econ-

9. Modelos de desarrollo: los primeros pases industrializados

275

mica elemental dice que el comportamiento del crtel reduce la produccin para aumentar
los beneficios, pero semejante pronstico no parece compatible con el crecimiento rcord
de la produccin en Alemania, sobre todo en las industrias sometidas a rgimen de monopolio. La solucin de esta paradoja hay que buscarla en la combinacin de crteles y tarifas
arancelarias proteccionistas despus de la conversin de Bismarck al proteccionismo en
1879. Gracias a las tarifas aduaneras, los monopolios podan mantener artificialmente precios altos en el mercado interior (lo que implicaba tambin restricciones sobre las ventas en
el interior y otras prcticas de reparto de mercados), y dedicarse al mismo tiempo a exportar casi de forma ilimitada, incluso a precios inferiores al coste medio de produccin si el
margen de ganancia bruta en las ventas en el interior compensaba las prdidas nominales
en las exportaciones. La rentabilidad de este tipo de actividades creci con la prctica por
parte de los ferrocarriles de propiedad estatal, o controlados por el Estado, de cobrar menos
por los envos hasta la frontera que en el interior del pas.
El resultado de todas estas estratagemas fue el rpido aumento de las exportaciones alemanas en el mercado mundial, tanto que hasta la Inglaterra del libre comercio adopt en represalia ciertas medidas, tal como se cuenta en el captulo 12.

10.

Modelos de desarrollo:
rezagados y descolgados

Ya antes de 1850 existan en otras partes de Europa atisbos de industria moderna y en


Bohemia ms que eso, pero difcilmente poda decirse que estuviese en marcha un proceso de industrializacin. Tal proceso se inici a partir de la segunda mitad del siglo, sobre
todo en Suiza, los Pases Bajos, Escandinavia y el Imperio austro-hngaro; de forma mucho ms dbil en Italia, la pennsula Ibrica y el Imperio ruso, mientras que en las nuevas
naciones balcnicas y en el declinante Imperio otomano fue casi inexistente. Las circunstancias de tiempo y lugar en las que se inici este proceso fueron muy diferentes a las de
los primeros pases industrializados, y, por consiguiente, sigui distintos modelos.
Hasta qu punto los inicios de la industrializacin estaban asociados al carbn como
fue el caso de Gran Bretaa, Blgica y Alemania se puede comprobar al estudiar los
correspondientes grficos de consumo per cpita (vase figura 9.5). En cambio, los territorios que se industrializaron ms tarde no eran ricos en carbn. Espaa, Austria y Hungra
apenas podan satisfacer con sus propios recursos la demanda interior de carbn. Rusia posea enormes yacimientos (a mediados del siglo XX la Unin Sovitica sera el mayor productor del mundo), pero apenas se haban explotado antes de 1914. En cuanto al resto de
los pases, sus recursos hulleros eran tan escasos que tenan que recurrir a las importaciones para satisfacer casi ntegramente su propio consumo.
La figura 10.1 muestra cul era el consumo per cpita de carbn de piedra de algunos de
los pases que empezaban a industrializarse. Destacaremos dos caractersticas. En primer
lugar, vemos que a principios del siglo XX el consumo de carbn en Gran Bretaa superaba
en cinco veces al del pas ms desarrollado de los de industrializacin tarda, y el de Blgica o Alemania en tres. Por otro lado, dado el limitado consumo de todos los pases de industrializacin tarda, el de aquellos con economas ms potentes se increment con mucha
ms rapidez que en los dems. Este carbn serva principalmente como combustible para

278

Historia econmica mundial


1,2
Consumo
Consumo
Consumo
Consumo
Consumo

Toneladas per cpita

1,0

per
per
per
per
per

cpita
cpita
cpita
cpita
cpita

de
de
de
de
de

Dinamarca
Italia
Suiza
Suecia
Espaa

0,8

0,6

0,4

0,2

0
1820

1830

1840

1850

1860

1870

1880

1890

1900

1910

1920

Figura 10.1 Consumo de carbn de piedra per cpita, 1820-1913.


(B. R. Mitchell, European Historical Statistics, 1750-1970, Nueva York, 1975.)

locomotoras, barcos y otras mquinas impulsadas por vapor e, incluso en los pases de mayor desarrollo de entre los del grfico, tena que ser importado del exterior. Es decir, que
para que el ndice de consumo aumentara, era preciso que se incrementase la demanda. En
otras palabras, el aumento del consumo fue una consecuencia, y no una causa, del xito de
la industrializacin.
A continuacin consideraremos algunos casos individuales que apoyan y explican estas
generalizaciones.

1.

Suiza

Si Alemania fue la ms tarda de entre los primeros pases industrializados, Suiza fue la
ms precoz de los rezagados. Algunos historiadores cuestionan tal afirmacin, asegurando
que Suiza estaba ms industrializada que Alemania, y desde fecha ms temprana de hecho, que Suiza haba experimentado una revolucin industrial o despegue en la primera mitad del siglo XIX. Tales controversias en gran parte son slo de naturaleza semntica y
las consecuencias que se extraen de ellas son mnimas; cuando los hechos y los modelos
existentes se exponen con claridad, la definicin se convierte en la cuestin prioritaria.
Aunque Suiza haba sentado ya antes de la mitad del siglo las bases que permitiran un desarrollo posterior acelerado (un alto nivel de alfabetizacin de la poblacin, sobre todo), su
estructura econmica an era preindustrial. En 1850, ms del 57% de la mano de obra trabajaba en el sector agrario y nicamente un 4% lo haca en fbricas. La gran mayora de los
obreros industriales eran generalmente artesanos que trabajaban en su domicilio o en pequeos talleres, sin ayuda de maquinaria. El pas apenas haba entrado en la era de la loco-

10. Modelos de desarrollo: rezagados y descolgados

279

motora y su red de vas, de reciente inauguracin, constaba de poco ms de 30 kilmetros.


Y lo que es ms importante, careca de las estructuras institucionales necesarias que posibilitaran el desarrollo econmico. Hasta 1850 no tuvo unin aduanera (a diferencia de Alemania, que tena un Zollverein pero careca de gobierno central) ni unin monetaria efectiva, ni sistema postal centralizado, ni siquiera un patrn uniforme de pesos y medidas.
Suiza, un pas pequeo en cuanto a territorio y poblacin, tambin carece de otros recursos naturales convencionales que no sean agua y madera. Apenas posee carbn, y las montaas hacen incultivable y, de hecho, prcticamente inhabitable el 25% de su territorio. A pesar
de estos inconvenientes, los suizos alcanzaron uno de los niveles de vida ms altos de Europa
a principios del siglo XX y, en su ltimo cuarto el ms alto del mundo. Cmo lo hicieron?
La poblacin, que a principios del siglo XIX era de algo menos de dos millones de habitantes, en 1914 prcticamente se haba duplicado. El ndice medio de crecimiento fue, por
tanto, algo inferior al de Gran Bretaa, Blgica y Alemania, aunque bastante superior al de
Francia. La densidad de poblacin era inferior a la de los otros cuatro, pero esto lo explica
claramente la naturaleza del terreno. Dada la escasez de tierra cultivable, el pueblo suizo
haba combinado desde antiguo la agricultura con los productos lcteos y la industria casera. Solan comprar en el extranjero las materias primas y, hacia finales de siglo, tambin
importaban los alimentos bsicos. De modo que Suiza dependa de los mercados internacionales, como ocurra tambin con Blgica y an ms con Gran Bretaa.
El xito suizo en los mercados internacionales fue el resultado de una combinacin poco
usual por no decir nica entre una tecnologa avanzada y la explotacin de industrias
intensivas en mano de obra. Esto dio como resultado productos de gran calidad, alto precio
y de alto valor aadido, como los tradicionales relojes suizos, tejidos de lujo, compleja maquinaria especializada y sus exquisitos quesos y chocolates. Hay que sealar que en las industrias de trabajo intensivo casi todos los puestos eran de personal cualificado. Esto, que
puede parecer paradjico, no lo es tanto considerando el alto ndice de alfabetizacin en los
cantones suizos (y no por razones econmicas) y los elaborados sistemas de aprendizaje de
oficios, lo que proporcionaba una mano de obra especializada y dispuesta a trabajar a bajo
precio. A ello se aade en 1851 la creacin del Instituto Suizo de Tecnologa, de merecida
reputacin, cuyos magnficos cientficos aportaron ingeniosas soluciones a difciles problemas tcnicos que surgiran a finales del siglo XIX.
En el siglo XVIII Suiza tena una importante industria textil del algodn la mayor de
Europa despus de Inglaterra, pero se basaba en procesos artesanales y trabajos de media
jornada. En la ltima dcada del siglo, el avance industrial de Gran Bretaa elimin toda
posible competencia de las empresas de hilado de algodn suizas. Tras numerosas alzas y
bajas durante y despus del perodo napolenico, la produccin suiza resucit y prosper.
Esto fue posible gracias a una combinacin poco frecuente de diversas tcnicas: hiladoras
mecnicas (en general movidas por energa hidrulica y no por vapor), contratacin de
mano de obra barata (nios y mujeres) y, a la vez, uso de telares manuales, que pervivan
cuando en Gran Bretaa ya haca tiempo que haban desaparecido (figura 10.2). Los suizos
se haban especializado en tejidos de alta calidad, entre ellos los bordados, y haban mejorado los telares manuales con elementos provenientes del telar Jacquard, inventado a principios de siglo para la industria de la seda. Con el tiempo, las mejoras se aplicaron a la mecanizacin, pero siempre diseada para proporcionar gran calidad. Hacia 1900 los telares
manuales eran ya una rareza.

280

Historia econmica mundial

Figura 10.2 Telar manual suizo.


Los suizos se especializaron en tejidos hechos a mano y de gran calidad. El grabado representa a un tejedor trabajando
en su taller, emplazado en un stano, ayudado por su mujer, hacia 1850. (Museo Nacional Suizo, Zurich.)

La industria de la seda, pese a ser ms tradicional que la del algodn, contribuy en mayor medida al desarrollo econmico suizo, durante el siglo XIX, tanto en trminos de trabajo
como en exportaciones. Tambin haba experimentado una modernizacin tecnolgica. Suiza tena pequeas fbricas de lana y lino, asimismo especializadas en productos de calidad,
y manufacturaba ropa, zapatos y productos de piel. En conjunto, la industria textil y similares acapararon las exportaciones del pas a lo largo del siglo. Las ventas en este campo aumentaron de unos 150 millones de francos a precios corrientes en 1830 a ms de 600 millones en 1912-1913. Pero en proporcin con las exportaciones totales, la industria textil pas
de aportar tres cuartas partes del total a algo menos de la mitad durante el mismo perodo.
Entre las industrias que superaron a la textil en cuanto a exportaciones hubo algun