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Edward Sapir
EL LENGUAJE
El lenguaje es algo tan familiar para nosotros
que resulta dificil imaginar la cantidad de rela
ciones a que da nacimiento y, m.s an, los ml
tiples contactos que debe mantener con los
atributos ms tipicamente humanos a fin de llenar
sus funciones de medio comunicante , Porque el
solo hecho de su existencia y funcionamiento
supone una evolucin cultural muy avanzada, en
la cual se ha hecho una laboriosa simplificacin
de los resultados que ha obtenido la experiencia
humana , agrupando y concretando conceptos
que traducen la realidad que nos rodea , Y cuan
do, calando ya con hondura , se comparan ent re
si dos o m.s lenguas, aparece claramente definido
su contorno de fenmeno cultural. en cuya pro
duccin intervienen elementos tnicos y geogr
ficos, en no menor proporcin que los espirituales,
Los elementos del habla , los sonidos del len
guaje, los procedimientos y conceptos gramacales,
los tipos de estructura lingstica , las transfor
maciones histricas del lenguaje, sus leyes fonti
cas , la mutua influencia de las lenguas , las
relaciones entre lenguaje, raza y cultura , las exis
tentes entre lenguaje y literatura , son otras tantas
cuestiones que magistralmente se desarrollan ' en
este libro de Edward Sapir,

ARTE. RELlGION y FILOSOFIA


PSICOLOGIA y
SOCIALES
HISTORIA. LITERATURA. CIENCIA y TECNICA

EL
LENGUAJE

EDWARD SAPIR
BREVIARIOS
Ve Fondo de Cultura Econmica

El lenguaje

Traduccin
de
MARGIT

Y ANTONIO

ALATORRE

Introduccin al estudio del habla

por EDW ARD

__

FONDO DE CULTURA ECONMICA

Mxico

Primera edicin en ingls,


Primera edicin en
Primera
Segunda reimpresin,
Tercera reimpresin,
Cuarta reimpresin,
Quinta reinlprcsin,
Sexta reinlpresin,
Sptima reimpresin,
Octava reimpresin,
Novena reimpresin,

Ttulo original:

Lang'uage: An Inlroduclion lo lhe Sllldy of Speech


:91921 (Harcourt, Braee and Ca., lnc.)
Harcourl 13racc J ovanovich r nc., Nueva York

D. R. e 1954 FONDO DE CULTURA ECONOM1CA


Av. ele la Universidad 975; 03100 Mxico, D. F.

ISBN 968- 16-0


Impreso en Mxico

1921
1954
1962
1966
1971
1974
1975
1977
1978
1980
1984

PREFACI(
Este librito aspira a situar el tema del lenguaje en cierto panorama, y no propiamente a acopiar hechos acerca
de l. Poco tiene que decir acerca de la base psicol6gica ltima del habla; y de la historia o de la descripci6n en sentido estricto de lenguas particulares no presenta sino los hechos indispensables para ilustrar los
principios. Su prop6sito fundamental es mostrar de qu
manera concibo yo la esencia del1enguaje, de qu modo
vara en el espacio y en el tiempo y cules son sus relaciQnes con otros intereses humanos primordiales: el
problema del pensamiento, la naturaleza de la evolucin histrica, la raza, la cultura, el arte.
Espero que la perspectiva que de este modo se abra
sea til. no s610 para los interesados en la lingstica,
sino tambin para el pblico extrao a ella, el cual tiende a considerar las nociones lingsticas como pedanteras propias de ingenios ociosos. El conocimiento de
las conexiones ms amplias de su ciencia es esencial
para los especialistas en estudios lingsticos que quieran liberarse de una actitud estril y puramente tcnica.
Entre los escritores contemporneos que llan tenido alguna influencia sobre el pensamiento ilustrado, Croce
es uno de los poqusimos que han logrado comprender
la significaci6n fundamental del lenguaje. Ha hecho
notar la estrecha relaci6n que tiene con el problema
del arte. Mucho es 10 que debo a su agudeza. Prescindiendo por completo de su inters intrnseco, las
formas lingsticas y 105 procesos hist6ricos son extraordinariamente valiosos para diagnosticar y comprender
algunos de los problemas ms difciles y escurridizos
de la psicologa del pensamiento, y tambin algunos de
los que plantea esa extraa corriente, ese acumulador
que existe en la vida del espritu humano y que llamamos historia, o progreso, o evoluci6n. Este valor depende sobre todo de la naturaleza inconsciente y no
rncionalizada de la estructura lingstica.
He evitado el empleo de la mayor parte de los tr
7

PREFACIO

minos tcnicos y de todos los smbolos tcnicos de la


erudicin lingstica; No hay en este libro un solo signo diacrtico. Siempre que ha sido posible, la exposicin se ha basado en ejemplos ingleses. Sin embargo, el
esquema del presente estudio, que comprende un examen de las formas infinitamente cambiantes en que se
ha expresado el pensamiento humano, exiga citar algunos ejemplos exticos. No me parece necesario justificarme por ellos. Debido a limitaciones de espacio, he
tenido que dejar a un lado muchas ideas o principios
que me hubiera gustado tocar. Y en cuanto a otros
puntos, tuve que limitarme a insinuarlos apenas en una
frase pasajera. Creo, no obstante, haber reunido elementos suficientes para estimular un estudio ms a fondo de un terreno tan descuidado como el del lenguaje.
Deseo expresar mi ms cordial agradecimiento por
sus amistosos consejos y tiles sugerencias a varios amigos
que leyeron el manuscrito de esta obra, y
especlal a los prqfesores A. L. Kroeber y R. H. LowJe,
de la Universidad de California, al profesor W. D.
Wallis, de Reed College, y al profesor J. Zeitlin, de
la Universidad de Illinois.
EDW ARD SAPIR

Ottawa, 8 de abril de 1921.

ADVERTENCIA DE LOS TRDUCTORES


Hemos preferido conservar siempre los eiemplos ingleses,
an en los casos en que hubiera sido fcil cambiarlos por
ejemplos espaJioles. Pero aadimos de vez en cuando (entre
corchetes) alguna referencia al espaol, alguna aclaracin, alguna nota al pie de la pgina, as como las traducciones de
los ejemplos ingleses.

1
INTRODUCCION: DEFINICION
DEL LENGUAJE
EL HABLA es un hecho tan familiar de la vida de todos
los das, que raras veces nos preocupamos por definirla. El hombre la juzga tan natural como la facultad de
caminar, y casi tan I'Iatural como la respiracin. Pero
slo hace falta un instante de reflexin para convencernos de que esta "naturalidad" del habla es una impresin ilusoria. El proceso de adquisicin del habla
es, en realidad, algo totalmente distinto del proceso de
aprender a caminar. En este ltimo caso, la cultura
-o, en otras palabras, el conjunto tradicional de hbitos sociales- no entra propiamente en juego. Cada
nio est preparado, por el complejo conjunto de factores que llamamos herencia biolgica, para realizar todas las adaptaciones musculares y nerviosas que producen el acto de caminar. Puede decirse, de hecho, que
la misma conformacin de los mlsculos y de las partes
pertinentes del sistema nervioso est adaptada desde
un principio a los movimientos que se hacen al caminar y al llevar a cabo actividades anlogas. En sentido muy concreto, podemos decir que el ser humano
normal est predestinado a caminar, no porque sus mayores lo ayudarn a aprender este arte, sino porque su
organismo est preparado, desde el nacimiento, y aun
desde el momento de la concepcin, para realizar todos
esos desgastes de energa nerviosa y todas esas adaptaciones musculares que dan origen al acto de caminar.
Dicho sucintamente, el caminar es una funcin biolgica inherente al hombre.
No as el lenguaje. Es claro, desde luego, que en
cierto sentido el individuo est predestinado a hablar,
a la circunstancia de que ha nacido
pero esto se
no slo en medio de la naturaleza, sino tambin en el
seno de una sociedad que est segura -y con toda
razn- de hacerle adoptar sus tradiciones. Elimine9

10
DEFINICIN DEL LENGUAJE
mas la sociedad, y habr todas las razones para creer
que aprender a caminar, dando por supuesto que logre sobrevivir. Pero igualmente seguro
que n,unca
aprender a hablar, esto es, a
segun
sistema tradicional de una socIedad deterrnmada. 0, SI
no, separemos al individuo recin nacido del ambie.nte
social a que ha llegado y transplantmoslo a nn ambiente totalmente distinto. Desarrollar el arte de cammar.
en su nuevo medio ms o menos como 10 hubiera
desarrollado en el
Pero su habla ser absolutamente diversa del habla de su ambiente primitivo.
As pues la facultad de caminar es una actividad huque no vara sino dentro de
muy
ma;la
circunscritos, segn los individuos. Su vanablhdad es
involuntaria y sin finalidad alguna. El habla es una
actividad humana que vara sin lmites
en los
distintos grupos sociales, porque es una
puramente histrica del grupo, producto de un habIto. social mantenido durante largo tiempo. Vara del mismo
modo que vara todo esfuerzo creador, quiz no de
manera tan consciente, pero en todo caso de modo tan
verdadero como las religiones, las creencias, las
bres y las artes de los diferentes
.. El. cammar
es una funcin orgnica, una funclOn mstmhva (aunque no, por supuesto, un inst!nto en s
habla es una funcin no instintIVa, una funclOn adqUIrida, "cltural".
. ,
Existe un hecho que muy a menudo h.a
a impedir que se reconozca en el lenguaJe un sIstema
puramente convencional de s.mbolos sonoros, un hecho
que ha engaado a la mentalIdad
el punto de hacer atribuir al habla una base mstmhva que en
realidad no posee. Nos referimos a la
cin de que, bajo el impulso de la emOClOn -por
plo, de un dolor agudo y repentino o
una
SI11
freno- emitimos involuntariamente cIertos somdos que
quien
escucha interpreta como indica.dores .de la
emocin misma. Pero hay una.. enorme dIferenCIa entre esta expresin involuntaria del sentimiento y aquel
tipo normal de comunicacin de ideas que es el ha-

DEFINICIN DEL LENGUAJE


11
bla. La primera de esas expresiones es ciertamente instintiva, pero no simblica; en otras palabras, el sonido
emitido al sentir dolor o alegra no indica, en cuanto
tal sonido, la emocin; no se pone a cierta distancia
-digmoslo as- para anunciar que estamos sintiendo
tal o cual emocin. Lo que hace es servir de expansin ms o menos automtica de la energa emocional;
en cierto sentido, el sonido emitido entonces es parte
integrante de la emocin misma. Ms an, esas exclamaciones instintivas no constituyen una comunicacin
en el sentido estricto de la palabra. No se dirigen a
nadie; apenas se entreoyen -si acaso se oyen- como
el ladrido de un perro, el ruido de pasos que se acercan
o el silbido del viento. Si transmiten ciertas ideas al
oyente, esto es slo en el sentido muy general en que
decimos que cualquier sonido, y aun cualquier fenmeno ocurrido a nuestro alrededor, transmite una idea a la
mente que lo percibe. Si el involuntario grito de dolor que convencionalmente se representa con" I ay!" se .
considera como un verdadero smbolo del habla, equivalente a una idea ms o mcnos como sta: 'siento un
fuerte dolor', entonces ser igualmente lcito interpretar la aparicin de nubes como un smbolo equivalente,
portador del mensaje concreto 'es probable que llueva'.
Sin embarao, una definicin del lenguaje tan amplia
que
cualquier modo de deduccin pierde todo
sentido.
No hay que cometer el error de identificar nuestras
interjecciones convencionales (nuestro" oh!" y "ah!",
nuestro "chist!") con los gritos instintivos en s mismos. Esas interjecciones no son ms que fijaciones convencionales de sonidos naturales. De ah que difieran '
muchsimo en los diversos idiomas, de acuerdo con el
genio fon tico peculiar de cada uno de ellos. En cuanto tales, se las puede considerar como parte integrante
del habla, en el sentido propiamente cultural de este
trmino, pucsto que no se identifican con los gritos
instintivos en s, tal como cuckoo y killdeer 1 no se iden1

[El cuckoo es el cuco o cnclillo ; el killdeer es un ave norte

12

DEFINICIN DEL LENGUAJE

DEFINICIN DEL LENGUAJE

tifican con el grito de los pjaros que esas voces designan, y tal como la msica con que Rossini representa
una tempestad en la obertura de Guillermo Tell no es
en realidad una tempestad. En otras palabras, las interjecciones y palabras imitativas de sonidos del habla
normal se relacionan con sus prQtotipos naturales del
mismo modo como el arte, producto puramente social
o cultural, se relaciona con la naturaleza. Podr objetarse que, aunque las interjecciones difieren en cierta
medida de una lengua a otra, presentan, sin embargo,
semejanzas asombrosas y que, por lo tanto, se las puede considerar como emanadas de una base instintiva
comn. Pero el caso de las interjecciones no difiere en
naua, pongamos por ejemplo, de las diversas formas nacionales de representacin pictrica. Un cuadro japer
ns que represente una colina difiere de un cuadro
moderno europeo que represente una colina muy semejante, y al mismo tiempo se le parece. Uno y otro se
han inspirado en el mismo tipo de paisaje, y uno y otro
lo "imitan". Ni el uno ni el otro son exactamente la
misma cosa que el paisaje, ni son, en sentido estricto,
una continuacin directa del paisaje natural. Si las dos
formas de representacin no son idnticas es porque
proceden de diferentes tradiciones histricas y se han
ejecutado con distintas tcnicas pictricas. Del mismo
modo, las interjecciones del idioma japons y del idier
ma ingls proceden de un prototipo natural comn, los
gritos instintivos, y por 10 tanto, de manera inevitable,
se sugieren el uno al otro. Difieren a veces mucho, a
veces poco, porque se han construdo con materiales
o tcnicas histricamente diferentes: las tradiciones lingsticas respectivas, los sistemas fonticos y los hbitos
de lenguaje de cada uno de los dos pueblos. Sin embargo, los gritos instintivos, en cuanto tales, son prcticamente idnticos en toda la humanidad, del mismo
modo como el esqueleto humano o el sistema nervioso
son, desde cualquier punto de vista, un rasgo "fijo" del

organismo humano, es decir, un rasgo que no vara sino


de manera muy leve o "accidental".
Las interjecciones se cuentan entre los elementos
menos importantes del lenguaje. Su examen es provechoso principalmente porque se :uede demostra.r que
aun esos sonidos, que todos convIenen en conSIderar
como los ms cercanos a la expresin instintiva, slo
tienen naturaleza instintiva en un sentido superficia1.
As, pues, aunque fuera posible demostrar
el le.nguaje todo se remonta, en sus
pnmordmse
les, histricos y psicolgicos, a.las
seguira de ello que el
sea una actlVldad mstintiva. De hecho, todos Jos mtentos de explIcar de
si?o,
esa manera el origen del
sos. No existe una prueua tangible, m hlstonca
de
ninguna otra especie, que demuestre que. el.
de los elementos del habla y de los procedimientos lmgsticos ha surgido de las
stas
tituyen una parte muy redUCida y funCIOnalmente msigrificante del
de
idiomas; en
ninguna poca y en mnguna provmcla hngmstica
que
una
tengamos noticia
table a convertir las mteqecclOnes en urdimbre mclal
dellengllaje. En el mejor de los casos, !la
de ser
la orla decorativa de un amplio y complicado teJIdo.
Si esto puede decirse de las interjecciones,
.mayor razn cabe decirlo de las palabras onomatopeylcas.
Palabras como whippoorwill,Zto mew ['maunar'], to caw
['graznar'] no son de ninguna manera sonidos naturales
que el hombre haya
.instintiva y automticamente. Son creaciones del espmtu humano, vuelos de
la fantasa, en el mismo sentido en que lo es
otro elemento del1enguaje. No brotan directamente de
la natuf<llcza; son sugeridos por ella y juegan con eHa.
As, pues, la teora onomatopyica del odgen del lenguaje, la teora que explica
ever
lucin de sonidos de caracter ImItativo, nos deJa tan

americana llamada as por "onomatopeya"; en el mismo caso estn


el tldo, pajarillo mexicano, y el benteveo, pajarillo argentino.]

13

2 [Especie de chotacabras norteamericano, cuyo nombre se debe


onomatopeya.]

14

DEFINICIN DEL LENGUAJE

lejos del plano instintivo como el lenguaje en su fonna


actual. En cuanto a la teora misma no es ms digna
de fe que la teora paralela del origen 'interjeccional. De
palabras que ahora no. nos parecen onomatopyIca;; se .puede demostrar, es Cierto, que en otro tiempo
temdo
fontica en que se ve que fueron
ongmalmente lmltaclOnes de sonidos naturales. Talocu.
rre con la
!nglesa to laugb ['rer']. Sin embargo,
todo Imposible demostrar -y ni siquiera parece
mtrmsecamente razonable suponerlo- que el aparato
lenguaje se derive de una fuente onomatosta, ser ,una parte nfima
ppca; SI algo
.. Por mas dispuestos que
de los element?s
en pnnclplO, a consIderar Corno de importanCIa
las. lenguas de los pueblos primitivos la ImltaclOn de somdos naturales, la realidad es que
t;Ina preferencia particular
estas lenguas no.
.Ias palabras
,Entre los pueblos ms pri- I
de la Am 7nca abongen, las tribus athabaskas,
en el no
hablan lenguas en que apenas hay
ese tIpo, o en ':lue faltan por completo; y
palabras
en cambIO, lenguas tan refmadas corno el ingls o el
a!emn emplean a manos llenas las onomatopeyas. Este
revela qu
importancia tiene la simple
ImItaCIn de los somdos para la naturaleza esencial del
habla.
Con. e?t? ha quedado allanado el camino para dar
una defInICIn
del lenguaje. El lenguaje es _.
un
humano, y no instintivo,
d.e
Ideas,
y deseos por medio de un
sIstema, de slmbolos produCIdos de manera deliberada.
Estos slmbolos son ante todo auditivos, y son producidos por los llamados "rganos del habla". No hay
en el habla humana, en cuanto tal una base instintiva
expresiones instinapreciable, si b.ien es cierto que
tIvas y el ambIente natural pueden servir de estmulo
para el desarrollo de tales o cuales elementos del hatendencias instintivas, sean motoras o
bla, y que
de otra espeCIe, pueden dar a la expresin lingstica
una extensin o un molde predetenninados. La comu-

DEFINICIN DEL LENGUAJE

15

nicacin, humana o animal (si acaso se puede llamar


"comunicacin"), producida por gritos involuntarios
instintivos, nada tiene de lenguaje en el sentido en
que nosotros lo entendernos.
Acabo de hablar de los "rganos del habla", y podra parecer, a primera vista, que esto equivale a admitir que el habla misma constituye una actividad instintiva, biolgicamente predetenninada. Pero nQ debernos
dejarnos extraviar por esa simple expresin; no existen,
en sentido estricto, rganos del habla; lo que hay, son
slo rganos que, de manera incidental, pueden servir
para la produccin de los sonidos del habla. Los pulmones, la laringe, el paladar, la nariz, la lengua, los
dientes y los labios se emplean para ese objeto, pero
no se les debe considerar corno organos primarios del
h'abla, del mismo modo que los dedos no pueden con
-siderarse como rganos esencialmente hechos para tocar
el piano, ni las rodillas corno rganos de la oracin. El
habla no es una actividad simple, realizada por uno
o ms rganos biolgicamente adaptados para ese objeto. Es una red muy compleja y siempre cambiante
de adaptaciones diversas --en el cerebro, en el sistema
nervioso y en los rganos articulatorios y auditivosque tiende a la deseada meta de la comunicacin de
ideas. Podernos decir que los pulmones se desarronaron para llevar a cabo la funcin biolgica indispensable
que se conoce con el nombre de respiracin; la nariz
corno rgano del olfato; los dientes como rganos tiles para triturar los alimentos y dejarlos listos para la
digestin. As, pues, si estos y otros rganos se .empIean constantemente en. el habla, es slo porque CUJ1quier rgano, desde el momento en que existe, y en la
medida en que puede ser gobernado por la voluntad,
es susceptible de una utilizacin para finalidades secundarias. Desde el punto de vista fisiolgico, el habla
es una funcin adyacente, o, para decirlo con mayor
exactitud, un grupo de funciones adyacentes. Aprovecha todos los servicios que puede de ciertos rganos y
funciones, nerviosos y musculares, los cuales deben su

16
DEFINIC IN DEL LENGUA JE
origen y su existencia a finalidades muy distintas de
las lingsticas.
Es cierto que los psico-fisilogos hablan de la localizacin de la palabra en el cerebro. Esto no puede
significar otra cosa sino que los sonidos del habla estn
localizados en el centro auditivo del cerebro, o en una
parte circunscrita de este centro, tal como estn localizadas all otras clases de sonidos; y que los procesos
motores que intervienen en el habla (como son los movimientos de las cuerdas vocales en la laringe, los movimientos de la lengua necesarios para la pronunciacin
de las vocales, los movimientos de los labios necesarios
para articular ciertas consonantes, y muchos otros) se
encuentran localizados en los centros motores, exactamente como los dems impulsos de que dependen actividades motoras especiales. De la misma manera, en el
centro visual del cerebro radica el comando de todos
los procesos de reconocimiento visual que entran en
juego en la lectura. Natural mente, los puntos e grupos de puntos particulares de localizacin que se encuentran en los diversos centros y que se refieren a
un elemento cualquiera del lenguaje, estn' conectados
en el cerebro por ramajes de asociacin, de tal manera
que el aspecto exterior o psico-fsico del lenguaje consiste en una vasta red de localizaciones asociadas en el
cerebro y en los centros nerviosos secundarios; y, desde
luego, las localizaciones auditivas son las ms importantes de todas en lo que se refiere al lenguaje. Sin
embargo, un sonido del habla localizado en el cerebro,
aun cuando est asociado con los movimientos particulares de los "rganos del ha bIa" necesarios para producirlo, dista mucho todava de constituir un elemento
del lenguaje; es preciso, adems, que se asocie con algn elemento o con algn grupo de elementos de la
experiencia, por ejemplo con una imagen visual o una
clase de imgenes visuales, o bien con una sensacin
de relacin, antes de que adquiera un significado lingstico, por rudimentario que sea. Este "eleme nto"
de la experiencia es el conteni do o "significado" de la
unidad lil1gstica; los procesos cerebrales asociados con

17

DEFINIC IN DEL LENGUA JE

l, sean auditivos, motores o de otra naturaleza, y. que


sirven de respaldo inmediato al
de pronuncIa; y
al acto de escuchar el habla son Simplemente, un slmbolo complejo de
o un Signo que
los expresa. De los SIgnIfIcados
a hablar
ms adelante. As, pues, 10 que vemos mmedla tamente es
que el lenguaje, en
no se encuentra localizado de manera defImda, m puede
I?t;les c?nsiste en una relacin simblica
-fiSIOlgIcamente arbitra ria- entre todos los posibles. elementos
de la consciencia por una parte, y por otra ciertos otros
elementos particulares,
en los centros cerebrales y nerviosos, sean
motores o, de otra
naturaleza. Si se puede considerar el lenguaje como
"localizado" de manera definida en el cerebro, es s610
en ese sentido general y sin mucho inters en que se
puede decir
"en
todos los aspectos de la consClencla, todo mteres humano y toda a;tividad humana. Por consiguiente, no tenemos mas
remedio que aceptar el lenguaje como un
cional plenamente formado dentro de la constitucin
psquica o
del homb.re. No podemos .definirlo como una entIdad en trmmos puramente pSlCOfsicos, por ms que la
sea esencial para
su funcionamiento en el mdIvlduo.
.
..
Por supuesto que, desde el pU,nto de vIsta del
lago o del psiclogo, estamos haCIendo una abstra,cc16n
injustificable cuando as nos proponemos
el
tema del lenguaje sin una constante y exphcIta .referencia a la base psico-fsica. No
semejante
abstraccin es justificable. Podemos dlscurru con. bue,n
provecho acerca de la intencin, la forma y la
del habla, de la misma manera,
como diScurrimos acerca de la naturaleza de
otra .fase
de la cultura humana --el arte o la rehglOn, por elemplo-, esto es, como una entidad.
ral, dejando a un lado los
orgamcos y PSicolgicos por ser cosas .obvIas y sm mters para nuestro
objeto. En consecuenCia, debe quedar
de una vez
por todas, que esta introduccin al estudIO del habla

18
DEFINICIN DEL LEN!.. _
'<:
no se ocupa de esos aspectos de la fisiologa y de la
psicologa fisiolgica que estn en los cimientos del
lenguaje. No vamos a hacer el estudio de la gnesis
y el modo de obrar de un mecanismo concreto, sino
una investigacin acerca de la funcin y la forma de
esos sistemas arbitrarios de simbolismo que conocemos
con el nombre de idiomas.
Ya he indicado que la esencia del1enguaje consiste
en el hecho de tomar sonidos convencionales, articulados de manera vluntaria, o sus equivalentes, como representantes de los diversos elementos de la experiencia. La palabra house ['casa'] no es un hecho lingstico
si por l se entiende simplemente el efecto acstico
que sobre el odo producen las consonantes y vocales que constituyen dicha palabra, pronunciadas en determinado orden; tampoco es un hecho lingstico a
cansa de los procesos motores y de las sensaciones tctiles que intervienen en la articulacin de la palabra;
ni a causa de la percepcin visual por parte de quien
escucha esa articulacin; ni a causa de la percepcin
visual de la palabra house en una pgina manuscrita o
impresa: ni a causa de los procesos motores v sensaciones tctiles que entran en juego para escribir la palabra; ni, finalmente, a causa de la memoria de alguna
de estas experiencias o de todas ellas. La palabra house
slo es un hecho lingstico cuando todas estas exoerit'ncias combinadas, y tal vez otras que no hemos menautomticamente con la imagen de
cionado, se
una casa: entonces comienzan a adquirir la naturaleza
de un smbolo, de una palabra, de un elemento del
lenguaie. Pero no es snficiente todava el simple hecho
de semejante asociacin. Puede ser que alguna vez
oigamos una palabra cualquiera, proferida en una casa
determiuada en circunstancias tan impresionan tes, que
nunca, desde ese momento, vuelva a nuestra consciencia la imagen de la casa sin que al mismo tiempo se
haga presente aquella palabra,- v viceversa. Este tino
de asociaci6n no constituye el lenguaje. La asociacin
a que nos referimos debe ser puramente simblica: dicho de otra manera, la palabra debe denotar la imagen,

DEFINICIN DEL LENGUAJE

19

debe rotularla, y no debe tener otra funcin que la de


un paralelo suyo en otro plano, y a ese paralelo podemos acudir cada vez que sea necesario o conveniente.'
Semejante asociacin, que es voluntaria y en un sentido arbitraria, exige UIl notable ejercicio de atencin
consciente, por lo menos en el comienzo, ya que el
hbito no tarda en hacer esta asociacin tan automtica como muchas otras, y ms rpida.
Pero quiz hemos avanzado con demasiada velocidad. Si el smbolo ha use -sea UIla experiencia o imagen auditiva, motora o visual- no se refiriera ms que
a la sola imagen de una casa determinada, vista en
una sola ocasin, una crtica indulgente podra quiz
darle el nombre de elemento del lenguaje; sin embargo,
es evidente desde el principio que un lenguaje constituido en esa forma tendra un valor muy escaso, o nulo,
para las finalidades de la comunicacin. El mundo de
nuestras cxperiencias necesita ser simplificado y gClleralizado enormemente para que sea posible llevar a cabo
un invcntario simblico de todas nuestras experiencias
de cosas y relaciones; y ese inventario es indispensable si
queremos comunicar ideas. Los elementos del lenguaje, los smbolos rotuladores de nuestras experiencias tienen que asociarse, pues, con grupos enteros, con clases
bien definidas de experiencia, y no propiamente con
las experiencias aisladas en s mismas. Slo de esa mapues la experiencia
nera es posible la
aislada no radica ms que en una consciencia indivies inc?munidual y, hablando en
cable. Para que sea comul1lcada, m:cesIta relaCIOnarse
con una categora que la comunidad acepte tcitamente como una identidad. As, la impresin particular
que ha dejado en m una casa determinada nccesita
identificarse con todas mis dems impresiones acerca de
ella. y adems, mi memoria generalizada, o sea mi "nocin" de esa casa debe fundirse con las nociones que
se han formado acerca de la casa todos los individuos
que la han visto. La experiencia particular que nos ha
servido de punto de arranque se ha ensanchado ahora
de tal manera, que puede abarcar todas las impresiones

20

DEFINIC IN DEL LENGUA JE

O imgenes posibles que acerca de la casa en


cuestin
'" se han formado o pueden formarse seres sensibles.;; Esta
primera simplificacin de la experiencia se encuentra
en la base de gran nmero de elemento del habla,
los llamados nombres propios, o palabras que designan
individuos u objetos individuales. Es, en lo esencial,
el mismo tipo de simplificacin que constituye el fundamento o el material bruto de la historia y del arte.
Pero no podemos contentarnos con este procedimiento
de reduccin de algo que, como la experiencia, es infinito. Debemos llegar hasta la mdula de las cosas, debemos poner en un solo montn, de manera ms o menos arbitraria, masas enteras de experiencia, viendo en
ellas un nmero bastante de semejanzas para que nos
autoricen a considerarlas idnticas (10 cual es errneo,
pero til para nuestro objeto) . Esta casa y aquella otra
casa v miles de otros fenmenos de carcter anlogo se
aceptan as en cuanto tienen un nmero suficiente de
rasgos comunes, a pesar de
,grandes. y
diferencias de detalle, y se claSIfIcan baJO un nllsmo
rtulo. En otras palabras, el elemento lingstico 110use
es primordial V fundamentalmente, no el smbolo de
percepcin' aislada, ni siquiera de la nocin de un
objeto particu lar, sino de un "conce pto", o, di?ho
en otra forma de una cmoda envoltura de pensamIentos en la cu;l estn encerradas miles de experiencias
distintas y que es capaz de contener muchos otros mi
les. Si los elementos significantes aislados del habIa
son los smbolos de conceptos, el caudal efectivo del
habla puede interpretarse como un registro de la fijacin de estos conceptos en sus relaciones mutuas.
Muchas veces se ha planteado la cuestin de si seria posible el pensamiento sin el habla y tambin la
cuestin de si el habla y el pensamiento no sern otra
cosa que dos facetas de un mismo proceso psquico.
'..,La cuestin es tanto ms difcil cuanto que se la ha
'rodeado de un seto espinoso de equvocos. En primer
lugar, conviene observar que, independientemente de si
el pensamiento exige o no
el
(es. decir, el habla), el caudal mIsmo del lenguaje no SlCm-

DEFINIC IN DEL LENGUA JE


21
pre es un indicador de pensamiento. Hemos visto que
el elemento lingstico tpico sirve de rtulo a un concepto. De ello no se sigue que los usos a que se destina
el lenguaje sean siempre conceptuales, ni que lo sean
de manera predominante. En la vida ordinaria no nos
interesamos tanto por los conceptos en cuanto tales,
sino ms bien por particularidades concretas y relaciones determinadas. Por ejemplo, cuando digo 1 had a
good breakfast this momin g ['me desayun muy bien
esta maana'], es evidente que no estoy sintiendo las
congojas de un pensamiento laborioso, y que 10 que
tengo que comunicar a quien me escucha no pasa de
ser un recuerdo placent ero, traduci do simblicamente siguiendo los carriles de una expresin habitual. Cada
uno de los elementos de mi frase define un concepto
separado, o una relacin conceptual separada, o las dos
cosas juntas, pero la frase en s misma no tiene la menor significacin conceptual. Es ms o menos como si
un dinamo capaz de generar una corriente elctrica suficiente para mover un ascensor fuera utilizado casi exclusivamente para alimentar el timbre de una puerta.
y el paralelo es ms sugestivo de 10 que podra parecer
a primera vista. Se puede considerar el lenguaje como,
un instrumento capaz dc responder a una enorme serie
de empleos psquicos. Su corriente no slo va fluyendo
paralela a la de los contenidos internos, de la
cia, sino que fluye paralela a ella en mveles dlstm tos,
que abarcan desde el estado mental en que dominan
imgenes particulares hasta el estado en que los conceptos abstractos y sus relaciones mutuas son los nicos
en que se enfoca la atencin,.lo cual suele .Ilamarse razonamiento. As, pues, lo nico constante que hay en el
lenguaje es su forma externa; su significado interior,
su valor o intensidad psquicos varan en gran medida
de acuerdo con la atencin o con el inters selectivo del
espritu, v asimismo -ocios o es decirlo---- de acuerdo
con el dsarrollo general de la inteligencia. Desde el,
punto de vista del lenguaje, el pensamiento se puede
definir como el ms elevado de los contenidos latentes
o potenciales del habla, el cOI1tenido a que podemos

22

DEFINICIN DEL LENGUAJE

llegar cuando nos esforzamos por adscribir a cada uno


de los elementos del caudal lingstico su pleno y absoluto valor conceptual. De aqu se sigue inmediatamente que el lenguaje y el pensamiento, en sentido
estricto, no son coexistentes. A lo sumo, el lenguaje
puede ser slo la faceta exterior del pensamiento en el
nivel ms elevado, ms generalizado, de la expresin
simblica . Para exponer nuestro punto de vista de
manera algo distinta, el lenguaje es, por su origen,
una funcin pre-racional. Se esfuerza humildemente por
que est latente en sus
elevarse hasta el
clasificaciones y en sus formas y que en algunas ocasiones puede distinguirse en ellas; pero no es, como suele
afirmarse con tanta ingenuidad, el rtulo final que se
coloca sobre el pensamiento ya elaborado, 1
La mayor parte de las personas, cuando se les pregunta si pueden pensar sin necesidad de palabras, contestarn probablemente: "S, pero no me resulta fcil
hacerlo. De todos modos, s que es algo posible." I De
manera que el lenguaje vendra a ser simple, ropaje!
Pero y si el lenguaje no fuera ese ropaje, sino ms
bien una ruta, un carril preparado? Es muy probable,
en realidad, que el lenguaje sea un instrumento destinado originalmente a empleos inferiores al plano conceptual, y que el pensamiento no haya surgido sino ms
tarde, como una interpretacin refinada de su contenido. En otras palabras, el producto va creciendo al mismo tiempo que el instrumento, y quiz, en su gnesis
y en su prctica cotidiana, el pensamiento no sea concebible sin el lenguaje, de la misma manera que el razonamiento matemtico no es practicable sin la palanca
de un simbolismo matemtico adecuado. Ciertamente
nadie va a creer que hasta la ms ardua proposicin
matemtica depende estrechamente de un conjunto arbitrario de smbolos; pero es imposible suponer que la
inteligencia humana sera capaz de concebir o de resolver semejante proposicin sin la ayuda del simbolismo. Por lo que a l toca, el autor de este libro. rechaza
decididamente, como algo ilusorio, esa sensacin que
tantas personas creen experimentar, de que pueden

DEFINICIN DEL LENGUAJE

23

pensar, y hasta razonar, sin necesidad de palabras. La


se debe seguramente a una serie de factores.
El mas sl,mple de ellos es la incapacidad de distinguir
entre la Imagen y el pensamiento. En realidad, tan
pronto como
esforzamos por poner una imagen en
relacin consciente Con otra, vemos que, sin darnos
un silencioso fluir de palacuenta, estamos
bras . El pensanlJento podr ser un dominio natural
separado del dOI?inio artificial del habla, pero en
caso el habla viene a ser el nico camino conocido
para llegar hasta el pensamiento. La ilusoria sensacin
que e.l hombre puede prescindir del lenguaje cuando
piensa tIen,e.
fuente todava ms fecunda, que es
la f:ecuentlslma J.ncapacidad de comprender que el lenguaJe no es la misma cosa que su simbolismo auditivo.
E.l simbolismo
puede ser sustitudo, pieza tras
por un. SimbolIsmo motor o por un simbolismo
Visual (por ejemplo,
personas pueden leer en
un sentido puramente Visual, esto es sin el vnculo
intermediario de un flujo interno de imgenesauditique corr.espondan a las palabras impresas o manus'
cntas), o bIen por algn otro tipo de comunicacin
ms sutil y huidizo y menos fcil de definir. As, pues;
la pretensIn de que se puede pensar sin necesidad de
palabras, simplemente porque uno no se da cuenta
de la coexistencia de imgenes auditivas dista mucho ele ser vlida. Podemos ir todava ms' lejos, y sospechar que,. en
casos, la expresin simblica
del pensa111lento sigue su ruta fuera de los lmites de
la inteligencia consciente, de manera que la sensacin
?e
flujo
pensamiento libre y extra-lingstico se
slo relativamente) para
cierto hpo de mtehgenCla. Desde el punto de vista
esto viene a significar que los centros
del ce.rebro o los. centros visuales o ,motores
Junto con los apropiados conductos de
aSOCiaCin, que son los equivalentes cerebrales del habla, son afectados de manera tan imperceptible durante el proceso del pensamiento. que no alcanzan a subir
al plano de la consciencia. Este sera un caso excep-

24

DEFINICIN DEL LENGUAJE

cianal: el pensamiento cabalgando ligeramente sobre


las crestas sumergidas del habla, en vez de trotar tranquilamente con ella, lado a lado. La psicologa moderna nos ha mostrado la tremenda actividad que el
simbolismo realiza en el espritu 'inconsciente. Por lo
tanto, ahora es ms fcil de comprender que hace veinte aos 3 cmo el pensamiento ms intangible puede
ser tan slo la correspondencia conscien te de un sim, bolismo lingstico inconsciente.
Digamos todava dos palabras acerca de la relacin
entre lenguaje y pensamiento. El punto de vista que hemos venido desarrollando no excluye de ningn modo
la posibilidad de que el desenvolvimiento del habla dependa en muy alto grado del desarrollo del pensamiento. Podemos dar por sentado que el lenguaje ha surgido pre-racionalmente -de qu manera concreta y en
qu nivel preciso de actividad mental es algo que no
sabemos-, pero no debemos imaginar que un sistema
bien desarrollado de smbolos lingsticos haya podido
elaborarse con anterioridad a la gnesis de conceptos
claramente definidos y a la utilizacin de los conceptos, o sea el pensamiento. Lb que debemos imaginar
es ms bien que los procesos del pensamiento entraron
en juego, como una especie de afloramien'to psquico,
casi en los comienzos de la expresin lingstica, y que
el concepto, una vez definido, influy necesariamente en
la vida de su smbolo lingstico, estimulando as el
desarrollo del1enguaje. Este complejo proceso de la interaccin entre el lenguaje y el pensamiento no es imaginario: seguimos viendo positivamente c6mo se efecta
ante nuestros ojos mismos. Si el instrumento hace
posible el producto, el producto, a su vez, refina al instrumento. Al nacimiento de un concepto nuevo precede, invariablemente, un empleo ms o menos restringido o extenso del viejo material lingstico; el concepto
no adquiere vida individual e independiente sino cuando ha encontrado una envoltura lingstica. En la mayor parte de los casos, el nuevo smbolo no es ms que
s [La primera edicin de este libro es de 1921.]

DEFINICIN DEL LENGUAJE

25

un objeto forjado a base de material lingstico ya existente, segn procedimientos elaborados por precedentes
extraordinariamente despticos. Tan pronto como la
palabra queda lista, sentimos de manera instintiva, con
una especie de suspiro de alivio, que tambin el concepto est listo para que 10 manejemos. Mientras no
poseamos el smbolo, no podremos sentir que tenemos
en las manos la nave capaz de abrir el conocimiento o
la comprensin inmediata del concepto. Acaso estaramos tan prontos a morir por la "libertad", a luchar
por nuestros "ideales", si las palabras mismas no estuvieran resonando dentro de nosotros? Y la palabra, como sabemos, no es slo una llave; puede ser tambin
una traba.
El lenguaje es, primordialmente, un sistema auditivo
de smbolos. En cuanto es articulado, es tambin un
sistema motor, pero el aspecto motor del habla es, con
toda evidencia, algo secundario en relacin con el aspecto auditivo. En los individuos normales, el impulso
a hablar toma forma, primero, en la esfera de las imgenes auditivas, y de ah se transmite a los nervios motores por los cuales se gobiernan los rganos del habla.
Sin embargo, los procesos motores y las sensaciones
motoras que los acompaan no son la culminacin, el
punto final de descanso. Son tan slo un instruniento,
una palanca mediante la cual se provoca la percepcin
auditiva, tanto en el hablante como en el oyente. Lacomunicacin, o sea el objeto mismo del leguaje, no
se lleva a cabo satisfactoriamente sino cuando las percepciones auditivas del oyente se traducen a una adecuada e intencional serie de imgenes o de pensamientos, o de las dos cosas combinadas. Por consiguiente,
el ciclo del lenguaje, en la medida en que se le puede
considerar como un instrumento puramente externo,
comienza y acaba en el terreno de los sonidos. La concordancia entre las imgenes auditivas iniciales y las
percepciones auditivas finales es como la sancin o la
garanta social del satisfactorio resultado del proceso.
Como ya hemos visto, el desarrollo tpico de este proceso puede sufrir innumerables modificaciones o trans-

26

DEFINICIN DEL LENGUAJE

ferencias a sistemas equivalentes, sin perder por ello sus


caractersticas formales esenciales.
La ms importante de estas modificaciones es la
abreviacin que supone el proceso lingstico durante
el acto de pensar. Esta abreviacin puede realizarse
indudablemente, en muchas formas, de acuerdo con
peculiaridades estructurales o funcionales de cada inteligencia. La forma menos modificada es esa que se
l!ama "hablar consigo mismo" o "pensar en alta voz".
El hablante y el oyente se confunden entonces en una
sola persona, la cu'al, por as decirlo, se comunica consigo misma. De mflyor importancia es la forma todava ms abreviada, en que los sonidos del habla' no se
a:ticuJ:m en absoluto. A ella pertenecen todas las varIedades de lenguaje silencioso y de pensamiento normal. As, los nicos que a veces reciben una excitacin
son los centros auditivos; o bien, el impulso hacia la
expresin lingstica puede comunicarse igualmente a
los nenias motores que estn en conexin con los r
ganas de la palabra, pero queda inhibido, ya sea en
los msculos de estos organos, ya en algn punto de los
mismos nervios motores; o, si no, los centros auditivos
pueden quiz ser afectados de modo muy ligero, si acaso llegan a serlo, y entonces el proceso del habla se
manifiesta directamente en la esfera motora. Adems
de stos existen sin duda otros tipos de abreviacin. La
excitacin de los nervios motores es muy frecuente en
el habla silenciosa, de la cual no resulta ninguna articulacin audible o visible; ese hecho se demuestra por
la conocida experiencia de la fatiga de los rganos del
habla, sobre todo de la laringe, despus de una lectura
particularmente estimulante, o tras una intensa meditacin.
Todas las modificaciones consideradas hasta aqu
estn absolutamente confonnes al proceso tpico del
habla normflL De gran inters y de suma importancia
es la posibilidad de transferir el sistema todo de simbolismo del habla a trminos distintos de 105 que supone el proceso tpico. Este proceso, como hemos visto,
es una cuesti6n de sonidos y de movimientos cuya

DEFINICIN DEL LENGUAJE

27

finalidad es la producci6n de sonidos. El sentido de


la vista 110 entra en juego. Pero supongamos que no
slo se oigan los sonidos articulados, sino que .se vean
las artictnaciones mismas a medIda que las va elecutando el hablante. Es evidcnte entonces que, si uno puede
adquirir un grado
de destr;za en la percepcin de tales movImIentos de los organos del habla, queda abierto el camino para un nuevo tipo de
simbolismo en que el sonido es reemplazado por la
al
imagen visual de las.articulaciones que
sonido. Este nuevo sistema no ofrece gran !il[ers para
estamos como
la mayor parte de nosotros, porque.
encerrados dentro del sistema audItivo-motor; en el
mejor de los casos, aqul sera simplemente una trano .todas las
duccin imperfecta de ste, puesto
articulaciones son perceptibles para el oJo. Sm embargo es muy bien conocido el excelente empleo que los
so;domudos pueden hacer de 1a "lectura de los labios",
que resulta as un medio subsidiari? de
El ms importante de todos los Sllnbohsmos lmgmshcos visuales es, por supuesto, el de la palab:a manuscrita o impresa, al cual, desde el punto de :VIsta de la.s
funciones motoras, corresponde toda la sene de movImientos exquisitamente coordinados, cuyo resultado .es
la accin de escribir, a mano o a maquma, o cualqmer
otro mtodo grfico de representar el habla. En
nuevos tipos de simbolismo, el rasgo .qu.e es
mente importante para nuestro reconocImIento, S!il
tar el hecho de que ya no son productos secundan?s
del habla normal en s misma, es que dentro del SIStema cada uno de los elementos (letra o palabra escrita) corresponde a un elemento determinado (sonido
o grupo de sonidos o palabra
.del sistema
primario. As, pues, el lenguaje escnto eqUIvale, punto
por punto, a ese modo inicial
es el lenguaje' hablado. Las formas escritas son 51mbolos secundanos de
las habladas -smbolos de smbolos-; y es tan estrecha ]a correspondencia, que no s610 en teora, sino tambin en la prctica de ciertas personas
a la lectura puramente visual, y tal vez en cIertos tipos

28
DEFINICIN DEL LENGUAJE
de pensamiento, las fonnas escritas pueden sustituir
del todo a las formas habladas. Sin embargo, es probable que las asociaciones auditivo-motoras
siempre cuando menos latentes, esto es, que entren en
juego de manera inconsciente. Aun aquellos que leen
o piensan sin el ms ligero empleo de imgenes sonoms, dependen, en ltima instancia, de esas imgenes.
Estn manejando simplemente el medio circulante, la
moneda de los smbolos visuales, como un cmodo
sustituto de las mercancas y servicios de los smbolos
auditivos fundamentales.
Las posibilidades de transferencia lingstica son ilimitadas. Un ejemplo de todos conocido es el alfabeto
Morse empleado en el telgrafo, en el cual las
del lenguaje escrito estn representadas por una sene,
convencionalmente establecida, de golpes ms o menos
largos. AqU la transferencia se lleva a cabo a partir
de la palabra escrita y no directamente a partir de los
sonidos del lenguaje hablado. En otras palabras, la
letra del cdigo telegrfico es el smbolo del smbolo
de un smbolo. Por supuesto que de ello no se sigue,
en modo alguno, que, para llegar a comprender un
mensaje telegrfico, el operador. experimentado
necesidad de transponer una sene dada de
a una imagen visual a fin de captar su imagcn audItIva
normal. El mtodo preciso de descrifrar el lenguaje
transmitido por va telegrfica vara muchsimo, como
es natural, de acuerdo, con los individuos. Hasta es
concebible, aunque no muy probable, que c}ertc?s telegrafistas puedan llegar a t,al gra.do de expenencIa, <:lue
aprendan a pensar, sin mas, baJO la fonna de un Simbolismo auditivo de golJ?Cteo; esto no repugna, por lo
menos en lo que se refiere a la 'parte
consciente del proceso de pensamIento; o bIen,
el
de telearafistas dotados de una fuerte tendenCIa al Slmmotor, es posible que piensen bajo la
del simbolismo tctil que se desarrolla en la transmIsin de mensajes telegrficos.
Hay todava otro interesante grupo de transferencias: el de los diferentes lenguajes de seas, desarrolla-

29

DEFINICIN DEL LENGUAJE

dos para uso de los sordomudos, o de los monjes trapenses que han hecho voto de perpetuo silencio, o
que suelen emplear las personas que pueden verse mutuamente, pero que estn demasiado
entre para
poder escucharse. Algunos de estos SIstemas eqmvalen .
punto por punto al sistema norma] del habla; otros,
como el simbolismo de ademanes empleado por los
militares o el lenguaje de seas
utilizan
indios
de las llanuras en los Estados Umdos (lenguaje comprendido por tribus que hablan
n:uy distintos),
son transferencias imperfectas, que se lImitan a expresar
del
que s?n
aquellos elementos
un mnimo indispensable baJO CHcunstanclas excepcIOnales. Se puede
que en
lti.mos
mas --como tambien en otros SimbolIsmos todavla
ms imperfectos, por ejemplo los empleados en el mar
o en los bosques- el lenguaje ya no desempea
pamente ningn papel, sino que las idea.s se,
ten de manera directa por un proceso sllnbohco que
nada tiene que ver con l, o por J?edio .de un
tismo cuasi-instintivo. Pero semejante mterpretaclOn
sera errnea. La inteligibilidad de estos vagos
lismos no puede deberse sino a su
y silencioso a los trminos de un lenguaje mejor conformado.
De lo anterior tendremos que concluir que toda
comunicacin voluntaria de ideas, prescindiendo del habla normal, es una transferencia, directa o indirecta,
del simbolismo tpico del lenguaje hablado u odo, o
i?tervenci,n de un
que, cuando men.os,
simbolismo autnticamente lmgmshco. Es este un heLas imgenes
y las
cho de suma
imgenes motoras (relacionadas con .las audItivas) que
determinan la articulacin de los somdos, son la fuente
histrica de todo lenguaje y de todo pensamiento; IX:
drn ser muy apartados los atajos por los cuales Sigamos este proceso; pero la.
ser la misn;a.
y he aqu otro punto, de ImportanCIa mayor todavla.
La facilidad con que el simbolismo lingstic?
transferirse de un sentido a otro, de una tecmca a

s!

30

DEFINICIN DEL LENGUAJE

otra, nos est ' indicando por s sola que los sonidos
del habla, en cuanto tales, no son el hecho esencial del
lenguaje, sino que ste consiste ms propiamente en
la clasificacin, en la fijacin de formas y en el esta, blecimiento de relaciones entre los conceptos. Repitmoslo una vez ms: el lenguaje, en cuanto estrutura,
constituye en su cara interior el molde del pensamiento. Este lenguaje abstracto, y no propiamente los hechos fsicos del habla, es lo que va a ocuparnos en
nuestro estudio.
Entre los hechos generales relativos al lenguaje, no
hay uno que nos impresione tanto como su universalic
dad. Podr haber discusiones en cuanto a si las actividades que se realizan en una tribu determinada son
merecedoras del nombre de religin o de arte, pero no
tenemos noticias de un solo pueblo que carezca de
lenguaje bien desarrollado. El ms atrasado de los bosquimanos de Sudfrica se expresa en las formas de un
rico sistema simblico que, en lo esencial, se puede
comparar perfectamente con el habla de un francs
culto. No hay para qu decir que los conceptos ms
abstractos no se hallan representados tan abundantemente, ni con mucho, en la lengua del salvaje; y sta
carece asimisI)lo de esa riqueza de vocabulario y de esa
exquisita matizacin de conceptos que caracterizan a las
culturas ms elevadas. Sin embargo, esta especie de
desenvolvimiento lingstico que va corriendo paralelamente al desarrollo histrico de la cultura, y que en
sus etapas ms avanzadas asociamos con la literatura,
no pasa de ser algo superficial. La armazn bsica del
constitucin-'de, un sistema fontico bien
definido," Ja: asociacin concreta de los elementos lingsticos con los conceptos y la capacidad de atender
co'n eficacia ala expresin formal de cualquier elase
de relaciones, todas estas cosas las encontramos perfeccionadas y sistematizadas rgidamente en cada uno
de los idionias que conocemos. Muchas lenguas primitivaS 'poseen una riqueza de formas, una latente exuberancia de expresin que eclipsan cuantos recursos poseen los idiomas de la civilizacin moderna. Hasta en

DEFINICIN DEL LENGUAJE

31

el simple terreno del inventario lxico de una lengua, el


profano tiene que estar preparado para las ms extraas sorpresas, Las opiniones que suele tener la gente
en cuanto a la extrema pobreza de expresin a que
estn condenadas las lenguas primitivas son puras fbulas. La increble diversidad del habla es un hecho
casi tan impresionante como su universalidad. Quienes
hemos estudiado francs O alemn, o, mejor an, latn
o griego, sabemos en qu formas tan variadas puede
expresarse un pensamiento. No obstante, las divergencias formales entre el plano ingls y el plano latino
son relativamente desdeables en comparacin de lo
que sabemos de moldes lingsticos ms exticos. La
universalidad y la diversidad del habla nos llevan a una
deduccin muy importante. Sin entrar en la cuestin
de si todas las formas de habla se desprenden histricamente o no de una sola forma prstina, debemos convenir en que el lenguaje es una herencia antiqusima I
del gnero humano. Es dudoso que alguna otra posesin cultural del hombre, sea el arte de hacer brotar el
fuego o el de tallar la piedra, pueda ufanrse de mayor
antigedad. Yo me inclino a creer que el lenguaje es
anterior aun a las manifestaciones ms rudimentarias
de la cultura material, y que en realidad estas manifestaciones no se hicieron posibles, hablando estrictamente. sino cuando el lenguaje, instrumento de la expre- I
sin y de la significacin, hubo tomado alguna forma . '

LOS ELEMENTOS DEL HABLA

JI
LOS ELEMENTOS DEL HABLA
Nos HEMOS referido en ms de una ocasin a los "elementos del habla", entendiendo por esta ex"-presin, en
trminos generales, lo que se conoce con el nombre de
"palabras". Ahora debemos considerar ms de cerca
estos elementos y familiarizamos con la materia prima
del lenguaje. El ms sencillo de los elementos del habla --y por "habla" entenderemos en lo sucesivo el
sistema auditivo del simbolismo lingstico, el conjunto de palabras habladas- es el sonido aislado, aunque,
segn veremos ms adelante, el sonido no es en s mismo una estructura simple, sino el resultado de una serie
de adaptaciones independientes, pero estrechamente relacionadas, que se realizan en los rganos del habla. Y
sin embargo, hablando en sentido estricto, el sonido
aislado no es en modo alguno un elemento del habla,
pues el habla es una funcin significante, y el sonido
en cuanto tal no tiene ningn significado. Sucede algunas veces que el sonido aislado es un elemento dotado de significacin independiente (como en francs
a 'tiene' ya 'a', o en latn i, imperativo de "ir"),l pero
tales casos son coincidencias fortuitas entre sonido aislado y palabra significante. La coincidencia suele ser
fortuita no slo en teora, sino tambin atendiendo al
hecho histrico mismo: as, Jos ejemplos citados no
son sino formas reducidas de grupos fonticos que en
origen eran ms complejos (latn babet y ad, e indoeuropeo ei, respectivamente).2 Si el lenguaje es un
edificio y si los elementos significantes del lenguaje son
los. ladrillos de que est hecho el edificio, entonces los
sonidos del habla no pueden compararse sino con el
barro, todava sin modelar y sin cocer, con el cual se
fabrican los ladrillos. En el presente captulo no ten1 [Yen
todas las vocales: a como preposicin y o
(11), y (e) como conjunciones.]
2 [Yen el caso del espaol, latn 3d. et Y aut-]-

32

33

dremos que ocuparnos para nada de los sonidos en


cuan to sonidos.
Los verdaderos elementos del lenguaje, los elementos significantes, son por lo general series de sonidos
que constituyen palabras, o partes significantes de palabras, o bien grupos de palabras. Lo que distingue
entre s a estos elementos es que cada uno de ellos
resulta el signo externo de una idea determinada, ya
sea un concepto nico (o una imagen nica), ya cierto
nmero de conceptos (o de imgenes) claramente conectados y que forman un todo. Algunas vcces la palabra aislada podr ser el elemento significante ms sencillo de que tendremos que ocuparnos. Pero otras veces
no ser as. Cada una de estas palabras inglesas: sing
['cantar'], sings [' (l) canta'], singing ['cantando'],
singer ['cantante'] expresa una idea bien definida e inteligible, aunque la idea est desconectada y, funcionalmente, carezca por lo tanto de valor prctico. No
hace falta pensar mucho para reconocer que estas palabras pertenecen a dos categoras. La primera, sing, es
una entidad fontica indivisible que expresa la idea de
cierta actividad concreta. Todas las otras palabras encierran la misma idea fundamental, pero, debido a
la adicin de otros elementos fonticos, esta idea va
recibiendo cambios particulares que la modifican o la
definen de manera ms precisa. Representan, en cierto
sentido, conceptos compuestos que han brotado del fundamental. Por consiguiente, podemos analizar las palabras sings, singing y singer como expresiones binarias
que encierran un concepto fundamental o de contenido
general (sing) y un nuevo concepto de categora ms abstracta: concepto de persona, de nmero, de tiempo, de
condicin, de funcin, o de varias de estas cosas a la
vez.
Si simbolizamos un trmino como este sing por
el signo algebraico A, deberemos simbolizar los trminos sings y singer por la frmula A + b. 3 El elemento
A puede ser una palabra completa e independiente
3

Reservaremos las maysculas para los elementos radicales.

34
(sing),

35

LOS ELEMENTOS DEL HABLA

LOS ELEMENTOS DEL. HABLA

bien la snstanei" fundamental, la llamada raz4


o "elemento radical" (sing-) de una palabra. El elemento b (-s, -ing, -er) indica un concepto subsidiario y, por regla general, ms abstracto; en el sentido
ms lato de la palabra "forma", impone al concepto
fundamental una limitacin formal. Podemos llamarlo
"elemento gramatical" o afijo. Como ms adelante veremos, el elemento gramatical -o incremento gramatical, como sera mejor decir- no necesita forzosamente
estar agregado como sufijo al elemento radical. Puede
ser un elemento colocado como prefijo, como el un- de
unsingablc ['incantable'], o puede estar metido como
infijo en el cuerpo mismo de la raz, como la -n- del
latn vinco 'yo venzo' que falta en viC 'yo venc'; adems, puede ser una repeticin completa o parcial de
la raz, o consistir en alguna modificacin de la forma
interna d' la misma raz: cambio de vocal, como en
sung ['cantando'] V song [' (el) canto'J; cambjo de consonante, como en' dead ['muerto'] y death ['muerte'],
cambio de acento; abreviacin. Todos y cada' uno de
estos tipos de elemento o modificacin gramatical tienen la peculiaridad de que, en la mayora de los casos,
no pueden emplearse independientemente, sino que
necesitan ir adheridos de algn modo al elemento radical, o soldados con ste, a fin de expresar una idea
inteligible. Por 10 tanto, sera mejor cambiar nuestra
frmula, y en lugar de A + b hacerla A + (b), empleando los parvtesis. para simbolizar que el ele:nento
encerrado en ellos es mcapaz de sostenerse por SI solo.
El elemento gramatical s610 puede existir . condicin
de asociarse con un elemento radical; y adems, su significado concreto depende, por lo comn, de la clase
de elementos radicales con que vaya asociado. Por
ejemp10, la -s del ingls he bits ['l golpea'] y la -s
de books ['libros'] simbolizan
ideas por completo
distintas, simplemente porque hJt y book pertenecen,
en cuanto a su funcin, a categoras muy diferentes.

Sin
debemos apresurarnos a observar que si
el- demento radical, en ciertas ocasiones, puede identificarse cono la palabra, ello no quiere decir que pueda
emplearse siempre, ni aun habitualmente, como una
palabra. Por ejemplo, e! llOrt- 'huerto' que aparece en
las formas latinas hortus, horti y horto es una abstraccin tan completa coma el -ing de singing, aunque es
cierto que hort- ofrece un significa.do mucho ms fcil
de captar. Ni hort- ni -ing existen en cuanto elementos lingsticos inteligibles y satisfactorios por s
solos. As, pues, tanto el elemento radical como el elemento gramatical se obtienen nicamente por un proceso de abstraccin. Parece ms propio dejar la frmula
A + (b) para simbolizar sing-er, y simbolizar hort-us
con esta otra: (A) + (b).
Hasta aqu, el primer elemento de! habla del cual
podemos decir que "existe" realmente, es la palabra.
Sin embargo, antes de definirla, debemos considerar
un poco ms de cerca el tipo de palabra ejemplificado
por sing. Bien mirado, tendremos razn para identificar a sing con un elemento radical? Representa en
efecto una simple correspondencia entre concepto y
expresin lingstica? Y ese elemento sing-, que hemos
abstrado de sings, singing y singer, y al cual podemos
atribuir, justificdamente, un valor conceptual general
y siempre el mismo, es en verdad el mismo hecho
lingstico que la palabra sing? Parecera casi absurdo
dudar de ello, y sin embargo no hace falta ms que un
poquito de reflexi6n para convencernos de que la duda
es muy legtima. De hecho, la palabra sing no puede
emplearse en cualquier caso para denotar su propio
contenido conceptual. Sin ir ms lejos, ]a existencia
de formas evidentemente relacionadas, como sang [pretrito de to sing 'cantar'] y sung ['cantado'], demuestra
ya que sing no puede denotar un tiempo pasado, sino
que, cuando menas en 10 que toca a una parte importante de su uso, se limita al presente. Por otra parte,
el empleo de sing como "infinitivo", en expresiones como to sing ['cantar'] y he will sing ['l cantar'], nos
est indica,ndo que ]a palabra sing tiene

Esta palabra no se emplea aqu en un sentido estrictamente

tcnico.

" ..

\'

w"\IIf..

36

LOS ELEMEN TOS DEL HABLA

tendencia a representar la amplitu d total y sin trabas


dado. Ahora bien, si la palabra sing.
de un
adecuado, fuera la expresin fija del
en algun
mta,cto, no habra justificacin para esas aberraCIOnes voca]cas que hemos encontr ado en sang, en
y en song, ni tampoc o se limitara sing a denotar
para todas las personas, excepto la
tIempo
tercera de smgular (sings).
Lo que ocurre en realidad es que sing es una pados luces, una forma que titubea entre la
labra,
radical y la de una
condlclon
p,alabra modificada del hpo de smgmg. Aunque ningn
signo externo nos haga ver que sing expresa algo ms
como que hay a su
que una idea general,
valor adicional. As
de
lllebla
te
fluctuan
una
or
alreded
la, simple frmula A no parece ser su representa:
clOn mas adecuada, y es mejor pensar en esta otra:
+ (O). Se podra considerar que sing pertenecedes-al
+ (b), pero Con esta reserva: que (b) ha
hpo
aparecido. Este modo de "sentir" la palabra dista muser caprichoso, pues existen pruebas histricas
qu.e sing es, en su origen,
me.batIbles que
palabras dlstmtas, del tIpo A + (b), que han
reul1ldo en uno solo sus valores respectivos. La porcin
(b) de cada una de ellas ha desaparecido en cuanto
fontico tangible; sin embargo, su fuerza subsls,te en forma debilitada. ,El sing de 1 sing ['yo cansi?ge; el infinitivo sing,
to J. correspo?dc al
8111g. A partir de la ala
s!ng,
ivo
a sITI%,an; el Imperat
las formas mglesas que se inici ms o
teraClOn
menos haCIa la poca de la conquista nonnan da la lengua inglesa ha venido esforzndose por crear palabrascomplicadas por connota c?nceptos muy sencillas,
clOne,s .formales, pero .t,odavla no ha logrado realizar su
P!OposIto, con excepclOn, tal vez, de algunos adverbios
de la misma especie. Si
y de otr?s
lenguaje-fuera en efecdel
able
mana]z
palabra
la tIplca
en vez
to una pura palabra-concepto --del tipo
hemos
que
--el
n
transici
de
tipo
de ser un curioso
simbolizado por A + (0)-, entonce s las palabras co-

LOS ELEMEN TOS DEL HABLA

37

mo sing, work, house y otros miles ms se podran comparar con las autnticas palabras-races de otras muchas
lenguas. 5 Tomem os, al acaso una vcrdadera palabraraz: la palabra nootka 6 hamot, que significa 'hueso'.
La palabra inglesa corresp ondient e no se puede comparar con ella sino de manera muy superficial. Hamot
significa 'hueso' en un sentido enteram ente indefinido;
a la palabra inglesa va adherid a la idea de singularidad.
El indio nootka puede expresar la idea de pluralidad,
si as 10 desea (tiene para ello varias manera s), pero no
necesita hacerlo forzosamente; /wmot puede servir lo
mismo para el singl\lar que para el plural, cuando no
hay algn inters especial en marcar la distincin. La
persona de habla inglesa que dice bone (prescindiendo
del empleo secundario de esta palabra para denotar un
materia l) no est especificando simplem ente la naturaleza del objeto, sino que, quiralo o no, est dando
a entende r que slo uno de esos objetos entra en consideracin. Y en este increme nto de valor radica toda
la diferencia.
Conoce mos ahora cuatro distintos tipos formales de
palabras: tipo A (nootka hamot) , tipo A + (O) (ingls sing, borre), tipo A + (b) (ingls sillging) y tipo
(A) + (b) (latn hortus) . Un solo tipo, adems de
stos, es 'fundam entalme nte posible: A +1<, la unin
de dos (o ms) elementos radicales de individualidad
indepen diente en un solo trmino. Ejemplos de este
tipo de palabras scran el compuesto ingls fire-engine
['bomba para incendios'], [el espaol pez-espada 1 o una
forma del idioma sioux que se traducira al ingls por
eat-stalld y que significa 'comer estando de pie'. Sin
embargo, a menudo sucede que uno de los elementos
radicales viene a quedar tan subordinado al otro desde
el punto de vista funcional, que adopt2 en rcalidad el
tie5 Aqu no nos ocupamos del carcter aislante general 'He
Las
nen ciertos idiomas, como el chino (vase el captulo vr).
idiopalabras-races pueden aparecer (y aparecen en efecto) en los
mas ms diversos. muchos de ellos sumamen te complejos.
indias de 13 isla
6 Lengua hablada por algunas de ,las
de Vancollve r.

38

LOS ELEMEN TOS DEL HABLA

.carcter de un elemen to gramatical. Podemo s simbolIzar esto .con la fnnu]a A + b, tipo que, por prdida
de coneXIn externa entre el elemen to subordi nado b
y el elemen to indepen diente B, puede caer gradualmente en el tipo A + (b), mucho ms comn. Una
palabra como beautiful ['hemlOso'; 'lleno de hennos usi se atiende a sus elementos] es un ejemplo del
tipo A + b, pues el -fuI conserva todava la huella de
,origen.
palabra como home1y ['casero, ordinano ], en cambIO, pertenece.
al tipo A + (b),
nadIe, excepto un 11l1gUlsta, puede saber la ca.que ,hay entre ese -Iy y .la palabra indepen dIente lIke [semeja nte'].
. Por. supuest o que, cn el uso normal, estos cinco (o
se.ls) bpos fundam entales pueden complicarse indefimdame nte de muchas
El (O) puede tener
un valor mltipl e; o, dicho de otro modo la modificacin formal inheren te a la idea
de la
palabra puede afectar a ms de una categora. Por ejemplo, en la palabra latina C?f 'corazn ' no slo se expresa
un .concepto
SInO que a esa forma, que en
realIdad es mas breve que su propio elemen to radical
(cord-), van adherid os trcs conceptos formales distintos, aunque ntimam ente entrelazados: el de nmero
(singul?r el de gnero (neutro ) y el de caso (subjehvg-obetIvo). En consecuencia, la frmula gramatical
para cor es A + (O) -1-- (O) -1-- (O),
aunque la formula purame nte externa, la frmula fontica, sera (A)-, donde (A) indica la "raz" cord-,
y el signo menos una prdida de material. Lo que
hay. de .notable en una palabra como COI es que las tres
lImItaCIOnes conceptuales que hemos mencio nado no se
simplem ente por implicacin cuando la
bra \?ene a tomar
lugar en una frase, sino que estn
fundIdas, y para SIempre, con las entrmlas misnns de
la. palabra, y ninguna posibilidad de empleo las puede
elIminar.
Otras complicaciones resultan de una proliferacin
de las partes. En una palabra dada puede h;ber varios element os de la categora A (ya hemos simbolizado

LOS ELEMEN TOS DEL HABLA

39

esto por el tipo A + B)" de la ca tego,ra. (A), de


'categora b y de la categon a (b). Por ultImo, los d.lversos tipos pueden combinarse unos con otros de maneras infinita s. Un idioma relativa mente sencillo, como el ingls -y aun el latn- no puede ilustrar sino
unas cuantas de estas posibilidades tericas. Pcro si
para tomar nuestros ejemplos acudimos al vasto alma
cn del lenguaje, 10 mismo a los
que
a aquellos con los cuales estamos mas famlhanzados,
encontr aremos que apenas habr una posibilidad que
no se cumpla en. el uso real. Un ejemplo bastar para
ilustrar miles de casos, y un hpo complejO para centenares de tipos posibles. Lo tomo del p.aiute, idioma
que hablan los indios de las mesetas ndas dd
oeste de Utah. La palabra wii-to-kuclwm-punku-rgam-yugwi-va-nt-m(Y es de una longitud desacostumbrada,
aun dentro del paiute, pero no por ello cs una monstruosidad psicolgica. Significa 'los que van a sentarse
para destazar con un cuchillo una vaca ncgra (o
bl!ey
negro)' , o, atendie ndo al
de los e1cmel!tos mdl?S,
turo-pa rtici;io- plural de ser
La
correspon diente a esta palabra, segun nuestro SimbolIsmo,
sera (Fi -1- E -1-- e -1- d + A -1- B -1- (g) -1- (h) -1- (i)
+ (O). Es el plural del participio futuro de un verbo
compue sto que significa 'sentarse y destazar', o sea A +
B. Los element os (g) -que expresa la idea de futuro- -,
(11) -que es un sufijo partici pial- e (i) -que
un plural de ser anima do- son element os
que, separados de una pa!abra, no expresan nmguna
idea. Con la frmula (O) queremos dar a entende r
que, adems de lo que de manera defi.niela se
la palabra comple ta denota una nueva Idea de relaclOn,
o sea la idea de suhjetividad; en otra? pahbras , la forma
citada slo puecle emplearse como sUjeto dc una oraCIn,
7 En este y otros ejemplos tomados de lenguas cxcas
me
,"ea obligado, por considera ciones. prcticas, a
las formas

fonticas vcrdadcrns. Esto no tiene mucha lInpOr,anCiJ, pucs


lo
que nos interesa son las formas cn <;llanto tales, no el contenido
{ontico.

40

LOS ELEMENTOS DEL HABLA

en .una relacin objetiva o de otra especie sintctIca. El elemento radical A ('destazar'), antes de entrar
en combinacin con el elemento coordinado B ('sentarse'), se compone a su vez de dos elementos (o grupos
de elementos) nominales, que son, primero, una raz
(F) \ 'cuchillo'), empleada de manera instrumental, que
puede usarse perfectamente como elemento radical de
formas sustantivas, pero no como sustantivo absoluto en
la forma que herpos dado, y, segundo, un grupo (E) +
e + d ('vaca o buey negros'), empleado de manera
objetiva. Este ltimo consta, a su vez, de dos partes,
que son: un elemento radical adjetivo (E) ('negro'), el
no puede emplearse de manera independiente (la
Idea absoluta de 'negro' slo puede expresarse mediante
el participio de un verbo que significa 'ser negro'), y el
sustantivo compuesto e + d ('bfalo domesticado').
El elemento radical e significa propiamente 'bfalo',
d, sustantivo que se da de manera
pero el
mdependlente y que significa 'caballo' (primitivamente
'perro' o 'animal domstico' en general), se usa por lo
comn como elemento cuasi-subordinado que indica
que el animal dcnotado por la raz a la cual se adhiere
es propiedad de un ser humano. Se observar que todo
este complejo (F) + (E) + e + d + A + B no pasa
de ser, desde el punto de vista funcional, una base
Ycrbal correspondiente al sillg- de una forma inglesa
como singing; que este complejo conserva su calidad
verbal en virtud de la adicin del elemento temporal
(g) -este (g), dicho sea de paso, debe entenderse como
algo referido no nicamente a B, sino a todo el complejo bsico en cuanto unidad-; y que los elementos
(h) + (i) + (O) transforman la expresin verbal en
un sustantivo bien definido desde el punto de vista
formal.
Pero ya es hora de decidir qu cosa es exactamente
10 que se entiende por una palabra. Nuestro primer
impulso hubiera sido, sin duda, definir la palabra como
el correspondiente simblico, lingstico, de un concepto nico. Pero ahora sabemos que semejante definicin
es imposible. En realidad, no hay mallera de dar una

LOS ELEMENTOS DEL HABLA

41

definicin de la palabra desde el punto de vista funcional, pues la palabra puede ser muchsimas cosas,
desde la expresin de un concepto nico --concreto,
.abstracto, o puramente "relacional" (como en oi ['de'],
by ['por'] o and ['y']) - has ta la expresin de un pensamiento completo (como en la palabra latina dico 'yo
digo', o bien, con mayores complicaciones de forma,
en un verbo de la lengua nootka que significa 'yo he
estado acostumbrado a comer veinte objetos redondos
[por ejemplo manzanas 1 al mismo tiempo que me ocupo [en hacer esto o lo otro]'). En el ltimo caso, la
palabra viene a ser lo mismo que una oracin
La palabra es simplemente una forma, una entIdad
moldeada de manera definida, que absorbe, del material
conceptual del pensamiento ntegro, una parte mayor
o menor, segn se lo permita el genio del idioma de
que se trata. Por eso es que los elementos radicales y los
elementos gramaticales, esto es, los portadores de conceptos aislados, son susceptibles de comparacin en
todas las lenguas, mientras que las palabras completas
no lo son. Elemento radical (o gramatical) y oracin:
tales son las unidades funcionales primarias del habla,
la primera como un mnimum que se abstrae, la segunda como la estructuracin estticamente
de un pensamiento unificado. Las verdaderas umdades
formales del habla, o sean las palabras, pueden identificarse en algunas ocasiones como una u otra de las dos
unidades funcionales; pero las ms de las veces estn
a medio camino entre los dos extremos, pues al mismo
tiempo encarnan en si mismas una o ms ideas radicales
y una o ms ideas subsidiarias. Podemos concretar todo
esto en pocas palabras diciendo que los elementos radicales y gramaticales del lenguaje, abstracciones hechas a
partir de las realidades del habla, responden al mundo
conceptual de la
el cual es una.
hecha a partir de las re<lhdades de la expenencHl; y que
la palabra, o sea la unidad existente del habla viva,
responde a la
d.e la experiencia
aprehendida, de la hlstona, del arte. La oraclOn es el correspondiente, en el plano lgico, del pensamiento com-

42

LOS ELEMENTOS DEL HABLA

pleto, pero slo a condicin de que se la sienta corno


constituda por los elemen tos radicales y gramaticales
que acechan en los escondrijos de sus palabras. Es el
correspondien te psicolgico de la experiencia, del arte,
cuando se la siente -yen circunstancias normales se
la siente ciertamente de ese modo-- como el juego
acabado de una palabra con otra. Cuanto ms interesados estemos en definir el pensamiento nica y exclusivamente en cuanto pensamiento, tanto ms intil
nos resultar para ese objeto la palabra. As, pues, podemos compr.ender muy fcilmente por qu razones los
especialistas en matemticas y en lgica simblica se
ven forzados a presciridir de las palabras y a construir
su pensamiento con ayuda de smbolos que, cada uno
de por s, tienen un valor rgidamente unitario.
Pcro, se podr objetar, acaso la palabra no es una
abstraccin en el mismo sentido en que lo es el elemento radical? Acaso no est sacada de la oracin viva
de mancra tan arbitraria como de la palabra se saca
el demento conceptual mnimo? Algunos lingistas,
en efecto, han considerado la palabra en cuanto tal
como una simple abstraccin, aunque csto, en mi opinin, no tiene ningn fundamento slido. Es verdad
que en ciertos casos particulares, sobre todo en algunos
de los idiomas sumamente sintticos de la Amrica aborigen, no siempre es fcil decir si un elemento determinado del lenguaje ha de interpretarse como palabra
independiente o como parte de una palabra ms extensa.
Estos casos ele transicin 110S ponen a veces, sin el uda,
en gran perplejidad, pero a pesar de todo no
materialmente los argumentos de la valIdez pSlcologlca
de la palabra. La experirncia lingstica, t;! como se expresa en la form; convencionalmente unificarla -la forma escrita- y tal como se ejercita en el uso diario, nos
est indicando con fuerza ;:brum;:dora que, por regla general, no existe la menor dificultad para llevar la polabr;,
en cuanto realidad psicolgica, a la esfera de la con scicncio. No podra desearse prueba rns convincente
que sta: el indio ingenuo, sin la menor familioridacl
con el concepto de la palabra escrita, no experimenta,

43

LOS ELEMENTOS DEL HABLA

a pesar de ello, ninguna dificultad seria para dictar,le a


un lingista, palabra por palabra, un texto cualqmera;
las
tiende, como es natural, a ligor unos con
palabras, tal como lo hace en el habla comun y ca
rriente pero si el lingista lo invita a detenerse un
y le hace enfender qu cosa desea,
aislar muy fcilmente las palabras unas de
repItindolas en cuanto unidades separadas. CasI SIempre
se niega, en cambio, a aislar el elemento radical o gramatical, pues dice que eso "no tiene sentido".8 As,
pues, cul es el criterio objetivo de la
por sentado que el hablante y el
sle?ten a
palabra, pero cmo justificar ese sentimiento? SI la ,funcin no es el criterio ltimo de la palabra, cual es
entonces?
Es ms fcil formular esta pregunta que contestarla.
Lo mejor que podemos hocer es decir que la palabra es
uno de los pedacitos ms pequeilos, y comp1etamente
satisfJctorios, de "significado" oislado en que se. resuelve
la oracin. Lo palabra no puede fragment;rse sm que el
sentido se trastorne; uno de los fragmentos en que la he8
Esta3 experiencias orales, que yo
he, tenido no pocas veces al estudiar sobre el terreno 1111511]1) Jos dlOmas de los
indios norteamericanos, est3n' confirmadas de manera muy clara
por experiencias personajes de otra ndole, En dos ocas,rones he
enseado a indios jvenes e intelIgentes a
su propia lengua
Me he
de acuerdo con el sistema fontico de que yo me
limitado a enseiarles de qn manera deban transcnbIr fIelmente
los sonidos en cuanto tales, Los dos muchachos se encontraron
con ciertas dificultades para aprender a dividir una palabra en .sus
sonidos constifuvenrcs. pero absolutamente ninguna paTa dete,nnmar
las palabras, Esto ltimo Jo hicieron a,mbos con espontanea. y
completa fidelidad, En el texto manllscnlo en
(de, vanos
centC113res de p,oinas) que obtuve 3d de uno de los Jovenes mdlOs,
las palabras, prcticamcnlc sin cxcep'cin, es';n aisladas,
,mIsIll:
manera CJUC 1'0 o clla'ql1:er otro espccl1]sta en ,lmgulstIca lao
hubiramos aislado: y no s610 entIdades abstractas, In,dIcadoras . de
una relncin coma el that ['q,l1c'] y el but
1 Ingleses, SinO
tambin palabras-frases comp'eas, como el ce:np.o nootka arrrba
citado, Estas experiencias hechas con hablantes o "e,cTibien.tes"
ingenuos
mucho ms senos en favor de la umdad
definidamente plstica de la palabra qne una andanada de razonamientos puramente te6ricos.

:",\'0. ,

44

LOS ELEMENTOS DEL HABLA

mos dividido, o los dos, quedan en nuestras manos como


residuos intiles y desamparados. En la prctica, este criterio tan modesto presta mejores servicios de 10 que pudiera suponerse. En una frase como it is unthinkable
['es impensable'], no hay manera de agrupar los elementos en forma diferente, con "palabras" distintas y
ms pequeas que las tres indicadas. Pueden entresacarse de all formas como think o thinkable, pero
como ni un-}Ji -able ni is-un ofrecen un sentido ms o
menos satisfactorio, nos vemos obligados o dejar unthinkable como un todo ntegro, como una obrita de
arte en miniatura. A menudo, pero no de manera
invariable, ni mucho menos, se encuentran, aadidas
al "sentimiento" de la palabra, ciertas caractersticas
fonticas externas. La principal de estas caractersticas
es el acento. En muchos idiomas, quiz en la mayor
parte, la palabra aislada va marcada por un acento
unificador, una fuerza especial que se pone en una de
las slabas, a la cual se subordinan las dems. Este
papel predominante, intil es decirlo, puede corresponder a cualquiera de las slabas de la palabra: la eleccin
depende del genio particular de cada idioma. Laimportancia del acento como rasgo unificador de la pala.
bra es evidente en ejemplos ingleses como unthinb.ble
o como characterizing. La larga palabra paiute que
hemos analizado arriba constituye una rgida unidad
fontica en virtud de varios factores, los ms importantes de los cuales son el acento en su segunda slaba
(wi-, 'cuchillo') y la pronunciacin borrosa (la "relajacin", para emplear el trmino tcnico de la fontica) de su vocal final (-m, indicacin de plural de
un ser animado). El acento, la cadencia, el tratamiento
de consonantes y vocales dentro del cuerpo de una palabra y otros factores anlogos son a menudo muy
tiles para la demarcacin externa de la palabra, pero
de ningn modo hay que interpretarlas, segn suelen
hacer algunos. como causantes por s mismos de la
existencia psicolgica de la palabra. Lo nico que
hacen, a 10 sumo, es robustecer un sentimiento de
unidad que ya existe por razones distintas.

LOS ELEMENTOS DEL HABLA

45

Hemos visto que la ms


de. las
funcionales del habla, o sea la oraClOn, tIene, al Igual
que la
una
.psicol,?gica l?
qnc
una eXIstenCIa puramente loglca o abstralda '. La
finicin de oracin no es difcil. Es la expresIn lmgstica de una proposicin. Intervie!len
ella un
sujeto del cual se afirma a!go y !a
gue
hace con rcspecto a ese sUJeto. SUjeto y predicado
pueden hallarse fundidos en una sola palabra, como en
el latn dico, o pueden expresarse por separado,
en su equivalente ingls 1 say ['y? ?igo'l,; .tanto el. SUjeto
como el predicado pueden reclblf adICIones dIVersas,
de manera que resulten proposiciones complejas de mude estos elementos
chas especies. Poco importa
calificativos (palabras o partes funCIOnales de palabras)
se aadan a la oracin: sta seguir conservando su
unidad, con tal de que cada una de la.s cosas aadidas
venga a caer en su lugar propio y contnbuya a la mayor
definicin del sujeto de la frase O del nueleo del predicado.o Una oracin como The mayor oi New York
is aoing to deliver a speech oi welcome in French ['El
de Nueva York va a pronunciar un discurso
de bienvenida en francs'] se siente inmediatamente
como una proposicin bien unificada, que no admite
una reduccin mediante el traslado de algunos de sus
elementos, en la forma que tienen, a la orac!n que
precede o que sigue. Hay trcs ideas ac1aratonas --:-of
New York, al welcome, in French- que pueden
narse sin menoscabo del flujo idiomtico de la oracIn.
9
Las "oraciones coornadas" como I shall remain but yOIJ
mar go ['yo me quedar, pero t puedes
no
considerarse sino nluy dudosamente como propOSICIOnes umhc,adas, como
verdaderas oraciones. Son oraciones en un sentIdo est!lIst!co, pe:o
no si nos ponemos en el punto de vista
que es estrIc,
en esta
tamente formal. El ejemplo citado puede
r shall remain. Bu! you may go, la cual esta tan JustIfIcada mlrlOsecamente como esta otra: 1 shaII rema;Il. Now you m.ay go ['Yo
me quedar. Ahora t puedes. irte']. Entre las dos prImeras proposiciones se siente UIla conexIn ms estrecha que entre las dos
ltimas y ello da lugar a una representacin visual convencIOnal
que nd debe engaar al espiritu analtico.

46

LOS ELEMENTOS DEL HABLA

The mayor is going to de1iver a speech es una. proposicin perfectamente inteligible. Pero no podemos ir ms
all en el proceso de reduccin. No podemos decir, por
frase, segn
ejemplo, Mayor is going to, deliver. 10
ha quedado reducida,' se resuelve en dos partes: sUjeto
de la oracin (the mayor) y predicado (is going to deliver a speech). Se suele deeir que el verdadero sujeto
de una oracin como sta es mayor a secas, que el verdadero predicado es is going y aun i5, y que los dems
elementos son estrictamente subordinadds. Sin embargo, semejante modo de analizar la oracin es muy esquemtico, y carece de valor psicolgico. Es mucho
mejor reconocer con toda franqueza el hecho de que
muy a menudo no es posible expresar alguno de los
trminos de la oracin-proposicin, o ninguno de los dos,
mediante palabras aisladas. Existen idiomas que s
pueden expresar todo lo que est expresado por The-mayor is-going-to-deliver-a-speec11 mediante dos palabras,
una palabra sujeto y una palabra predicado, pero el
ingls no es un idioma tan sinttico. Lo que realmente
nos proponemos demostrar con todo esto es que, por
debajo de la oracin completa, existe una oracin tipo,
una oracin viva, con caractersticas formales bien fijas.
Estos tipos fijos o cimientos de la oracin en el terreno
de la realidad pueden estar obstrudos por toda cla:;e de
materiales adicionales, tantos como la persona que habla o escribe tenga a bien poner, pero en s mismos
son algo tan rgidamente "dado" por la tradicin como
los elementos radicales y gramaticales que abstraemos
de la palabra completa. A partir de estos elementos
fundamentales pueden crearse conscientemente lluevas
palabras, por analoga con las antiguas, pero es muy
difcil que lleguen a crearse nuevos tipos de palabras.
De la misma manera se estn creando sin cesar nuevas
oraciones, pero siempre de acuerdo con esquemas estrictamente tradcionales. Sin embargo, por regla general, la fase agrandada deja bastante libertad para el
10

mejantes

Excepto, quiz4, en un encabezada de peridico. Pero seno son lengu.aje sino pbr extensin,

LOS ELEMENTOS DEL HABLA

47

empleo de lo que podernos llamar partes "no


les". Este margen de libertad es lo que hace pOSible un
estilo individual.
La asociacin habitual de elementos radicales, elementos gramaticales, palabras y oraci?nes con
o grupos de conceptos que se r,e1aCIonan en umd,ades
ms complejas es lo que constItuye el hecho mismo
del lenguaje. Es importante observar. q,!: en
las
lenguas existe cierta libertad de aSOClaClOn.
plo, la idea de 'ocultar' puede
mglcs no
s610 mediante la palabra hicle, smo tamblCn con la
palabra concea!, y la idea de 'tres veces'
las palabras
three times y tnrice. Todo el mundo comclde en ver en
esta expresin mltiple de un solo
fuente
de vigor y de variedad lingstica, no una mu.tIl
gancia. Ms
es
..
anarqUl:
ca entre idea y expreSlOn lmgmshca en el terreno de los
conceptos abstractos y de relacin, sobre todo
el
concepto se encarna en un elemento, gramatIcal.
ejemplo, yo me imagino que la anarqma de la expresin
de prurnlidad en palabras como books rplural de book
'libro'], oxen [plural de ox 'buey'],
de
sheep 'oveja'] y geese lplural de goose .ganso] se
mucho ms como una necesidad
y tradiCIOnal que como una riqueza pr?vechosa.
un idioma no puede llegar smo hasta cierto }Junto en
esta c1ase de formas anrquicas. Es verdad que muchas lenguas llegan increblemente lejos en tal respecto, pero la historia lingstica demuestra. d: manera
concluyente que, tarde o
las
que
aparecen con menor frecuencia quedan ehmmadas a
otras
todos
expensas de las ms vitales.
hacJa la ecolos idiomas tienen una tendenCia
noma de la expresin. Si esta tendencJa fuera
mente inoperante, no existira :;rmatica ..La eXIsten,cm
de la gramtica, ras g? universal
no es SIllO
la expresin generaJzada del
de que conceptos y relaciones anlo:;os se slV1bo]zan de la. manera
ms conveniente mediante formas anlogas. SI"alguna
vez llegara a haber una lengua completamente grama-

48

49

LOS ELEMENTOS DEL HABLA

LOS ELEMENTOS DEL HABLA

tical", sera una mquina perfectsima de expreslOn


conceptual. Por desgracia -o por fortuna-, ningn
idioma es tirnicamente coherente. Todas las gramticas tienen sus escapes.
Hasta aqu hemos estado suponiendo que el material del lenguaje refleja simplemente el mundo de los
conceptos, y tambin -sobre el plano que yo me he
arriesgado a llamar "pre-racional"- el mundo de las
imgenes, que son la materia prima de los conceptos.
En otras palabras, hemos dado por supuesto que el lenguaje se mueve por completo en la esfera de la formacin de ideas o del conocimiento. Es hora de que amplifiquemos nuestro cuadro. En el lenguaje se atiende
tambin explcitamente, en cierta medida, al aspecto
volitivo de la consciencia. Casi todas las lenguas poseen
medios especiales para expresar rdenes (por ejemplo
mediante las formas imperativas del verbo) y deseos,
irrealizables o no realizados an ("1 Ojal viniera!",
"Ojal ya tstuviera aqu!"). Las emociones, en su
conjunto, parecen haber recibido un medio de expresin
menos adecuado. Es verdad que, como proverbialmente
se dice, la emocin tiende a exprcsarse en silencio. Casi
todas las interjecciones, si es que no todas, tienen que
ponerse en el rengln de la expresin emocional, y
otro tanto hay que decir quiz de muchos elementos
lingsticos que expresan ciertas modalidades, por ejemplo las formas dubitativas o potenciales, que pueden
interpretarse como reflejos de los estados afectivos de
vacilacin o de duda, es decir, de miedo atenuado. En
trminos generales, es preciso admitir que la ideacin
reina soberanamente en el lenguaje, y que la volicin
y la emocin estn en l como factores secundarios.
Lo cual, en resumidas cuentas, es perfectamente comprensible. El mundo de la- imagen y del concepto, el
cuadro interminable y siempre cambiante de ]a realidad
objetiva es el tema forzoso de la comunicacin humana,
puesto que slo dentro de ese mundo, o principalmente
dentro de l, es posible la accin efectiva. El deseo,
el propsito, la emocin son el color personal del mundo objetivo; son cosas que pone de su parte el alma

individual, y carecen relativamente de importancia para


el prjimo. Pero esto no quiere decir que la volicin
y la emocin no se expresen. Hablando en sentido
estricto, nunca estn ausentes del habla nOffilal, pero
su expresin no es de ndole autnticamente lings.tica.
Los matices de nfasis, ele tono y de fraseo, la vanable
rapidez y continuidad de lo que se dice, los movimientos corporales que acompaan al discurso, todas estas
cosas expresan algo de la vida interna de impulsos y
sentimientos, pero como estos medios de expresin, en
ltimo anlisis, no son sino formas modificadas de la
expresin instintiva que el hombre comparte con los
animales inferiores, no se les puede considerar como
elementos de la concepcin cultural esencial del lenguaje, por inseperables que sean de su vida real. Y
esta expresin instintiva de la volicin y de la emocin
es suficiente en su mayor parte, y a menudo ms que
suficiente, para las finalidades de la comunicacin.
Existen, es verdad, ciertos lingistas especializados
en la psicologa del lenguaje 11 que niegan su carcter
pr<.:?onderantemente cognoscitivo, y que, por el contrario, tratan de demostrar que el origen de la mayor parte
de lo:; elementos lingsticos est dentro del terreno
del sentimiento. Confieso que me es imposible compartir sus .ideas. Lo quc hay de cierto en sus argumentos puede resumirse, a lo que creo, diciendo que
la mayor parte de las palabras, como prcticamente
todos los elementos de la consciencia, tienen un tono
afectivo asociado con ellas, una huella leve, pero muy
real, y a veces insidiosamente potente, dejada por el
placer o el dolor. Sin embargo, por regla general, este
tono afectivo no es un valor inherente a la palabra
misma' es ms bien una excrescencia sentimental en
el verdadero cuerpo de la palabra, en su meollo conceptual. El tono afectivo no slo puede cambiar de
acuerdo con las pocas (lo cual, por supuesto, ocurre
asimismo con el contenido conceptual), sino que vara
not>lblemente de individuo a individuo segn las 3S011

Por ejemplo el brillante fillogo holands Jae van Cinneken.

50

51

LOS ELEMENTOS DEL HABLA

LOS ELEMENTOS DEL HABLA

ciaciones personales de cada UQO, y vara, desde luego,


en la consciencia de un solo individuo de un momento
a otro a medida que sus experiencias lo van modelando
y a medida que cambia su estado de nimo. Existen,
p,or supuesto, tonos afectivos o categoras de tono afectivo
la sociedad sanciona para muchas palabras,
por encIma y ms all de la fuerza de la asociacin
individual, pero, en todo caso, stas son cosas sumamente variables e imprecisas. Pocas veces tienen' la
rigidez del
central y primario. Por ejemplo, todos convemJllOS en que storm r,'tormenta'], tempest
['tempestad'] y hurricane ['huracn'], prescindiendo de
Sus l!geras ?iferencias de significado real, poseen tonos
afectrvos dIferentes, captados de manera ms o menos
equivalente por todos los hablantes o lectores de ingls que tengan alguna sensibilidad. Sentimos que
storm es una palabra ms general y decididamente menos "pomposa" que las otras dos; tempest no slo se
asocia con el mar, sino que es posible que, en much03
espritus, tenga un brillo suavizado a causa de una asoel gran ?rama de Shakespeare;
ciaci?n
es termmo mucho mas directo que sus sinmmos, con connotacin de cosa ms horrible. Sin embargo, es seguro que los tonos afectivos individuales que
matizan estas tres palabras varan enormemente. A algunos, tempest y hurricane podrn parecerles palabras
"blan?as", literarias, mientras que storm, ms simple,
tendra para ellos un valor fuerte y spero que las
otras no poseen. Si en nuestra infancia hemos ledo
libros que hablan del Mar Caribe, es seguro que hurricane tendr para nosotros un tono agradablemente
vigoroso; y si hemos tenido la mala suerte de quedar
cogidos por un huracn, no es muy remoto que sintamos la palabra como algo fro, lbrego, siniestro.
Hablando estrictamente, los tonos afectivos de las
palabras n? son de ninguna utilidad para la ciencia;
para el filosofo que desea llegar a la verdad y que no
quiere tan s610 persuadir, son sus ms insidiosos enemigos. Pero pocas veces est ocupado el hombre en
la ciencia pura, en el pensamiento por s mismo. Por lo

general sus actividades mentales estn bafiadas en una


clida corriente de sentimiento, y se vale de los tonos
afectivos de las palabras como de dciles instrumentos
que le ayudan a llegar a la deseada excitacin. Son, por
supuesto, sumamente valiosos para el artista literario.
Es interesante observar, sin embargo, que aun para el
artista representan un peligro. Una palabra cuyo tono
afectivo habitual est aceptado de manera demasiado
unnime se transforma en una especie de comodn,
en un clich. A cada momento, el artista literario tiene
que. luchar contra el tono afectivo para que la palabra
signifique 10 que desnuda y conceptualmente tiene que
pues quiere que el efecto sentimental dependa de la fuerza creadora de una yuxtaposicin individual de conceptos o imgenes.

f
231

LA .'IlUTUA INFLUENCIA VE LAS LENGUAS

importancia, a saber, que casi siempre se trata de adiciones superficiales, que no llegan al nclco morfolgico de la lengua. Mientras los testimonios histricos
directos con que contamos no nos ofrezcan ejemplos
realmente convincentes de una profunda influencia
morfolgica dcbida a la diseminacin dc rasgos cstructurales, haremos bien en no confiar demasiado en las
teoras de la difusin.
En trminos generales diremos, pues, que las principales coincidencias y divergencias de las formas lingsticas -sistema fontico y morfologa- son producto de la corriente autnoma de transformacin del
lenguaje, no de rasgos aislados y diseminados que se
agrupan al acaso en un lugar o en otro. El lenguaje
es quiz el fenmeno social que ms se resiste a inf1ucncias extraas, el que ms se basta a s mismo. Es
ms fcil suprimir del todo una lengua que desintegrar su fonm individual.

X
LENGUAJE. RAZA y CULTURA

en el alto chinook, debida evidentemente a la influencia de las


vecinas lenguas sahaptin. Otro caso es el del takelma, que emplea
prefijos instrumentales por influencia de las
hokan (shasta
y karok) que se hablan en las inmediaciones.

EL LENGUAJE tiene su escenario. Las l?ersonas que hablan una lengua pertenecen a determma.d.a raza (o a
diversas razas), es decir, a un grupo que
por ciertas caractersticas fsicas. Ademas, las dlstmtas
lcnguas no se dan independientemcnte de la
esto cs, del conjunto de costumbrcs y
que
constituye una herencia social y que determma la contextura de nuestra vida. Los antroplogos suelen estudiar al hombre bajo tres -aspectos: raza, lengua y cultura. Cuando se cnfrentan a una zona natural como
el Africa o como las islas de los mares del Sur, comienzan por dividirla de acuerdo con
t.res puntos
de vista. Sus estudios rcsponden a las sigUIentes preguntas: 1) Cules son las principales especies en <;luc
sc divide el animal humano desde el punto de vista
biolgico (por
el
del Congo, el
de Egipto; el australiano de
oscura, el polmesl?)
y dnde se encuentran? 2) Cuales son los grupos 1mgsticos, las "familias
mayor
una
cantidad de lenguas, y como esta dlstnbUlda
de esas familias (por ejemplo, las lenguas camlhcas del
Norte de Africa las bant del Sur; las lenguas malayopolinesias de h;donesia, Melanesia, Micronesia y Podesde el punto
linesia)? 3) Cmo pueden
dc vista de la cultura, los habitantes de la zona estudiada? Es decir, cules son las principales "zonas culuna de el1a.s
turales" y qu ideas prcdominan en
(cultura mahometana al Norte de Afnca cultura
mitiva no agrcola, sino de cazadores, entre los bosqUImanos de Sudfrica; cultura fsicamente pobre, pero
rica en ceremonias rituales, entre los indgenas australianos; cultura ms adelantada y ms especializada en
Polinesia, etc.)?
. .
El hombre de la calle no se detIenc a meditar en la
235

LENGUAJE, RAZA Y CULTURA

236

LENGUAJE, RAZA y

CULTURA

posicin que ocupa dentro del esquema general de


la humanidad. Se da cuenta de que representa una
parte vigorosamente integrada del gnero humano
--conccbido unas veces como "nacionalidad" y otras
como "raza"-, y que todo lo que le pertenece a (1,
en cnanto representante tpico de ese grupo, forma en
eicrto modo un conjunto bien integrado. Si se tratol
de un ingls, se considerar miembro de ia raza "al1glosajona", de la cual es expresin la lengua inglesa.
La ciencia, cn cambio, es ms fra: lo que trata de saber
es si esos tres tipos de clasificacin -racial, lingstica
y cultnral- son cohcrentes, si su asociacin cs inherente y forzosa o slo un asunto de historia extcrna. La
respuesta a tales interrogaciones IJO favorece mucho a
los quc tienen una preferencia scntimental por la "raza". Los historiadores y los antroplogos han llegado
a la conclusin de que las razas, las lenguas y las cnltm;s no cstn distribudas en forma paralela, que las
zonas de distribucin de los tres aspectos 'se cntrecruz:m de la manera ms desconcertantc, y que la historia
de cada uno de ellos cs muy distinta de la de los dems. Las razas tienden a mezclarse en fornla muy diferente de como se mezclan las lenguas; stas, por su
parte, suelen traspasar sus fronteras primitivas e invadir el territorio de otras razas V de otras esferas culturales. Hasta puede ocurrir que una lengua desaparezca del lugar quc le di origcn y sobreviva en pueblos
violentamente hostiles contra los individuos a quienes
perteneca csa lengua como patrimonio original. Por
otra parte, los accidentes de la historia cstn rcajustando
de manera continua las fronteras de las zonas culturales, sin que por eso desaparezcan forzosamente las. divisiones lingsticas. Debemos convencernos, de una
vez por todas, de que las razas, en su nico sentido
coherente, que es el biolgico, son soberanamente indiferentes a la historia de las lenguas y de las culturas,
de que para dar una explicacin de stas es tan intil
la raza como las leyes de la fsica y de la qumica. Slo
as llegaremos a tener una perspectiva que, si bien

237

concede cierta atencin a los conceptos msticos de "genio eslavo", "mentalidad anglosajona", "teutonismo",
"alma latina", etc., se niega rotundamente a caer en la
trampa de alguno de ellos. No hay mejor manera de
desinflar esos prejuicios sentimentales que ponerse a
estudiar de cerca la distribucin de las lenguas y la historia de esa distribucin.
Es f:kil demostrar que un grupo de lenguas no corresponde necesariamente a un grupo racial ni a una
zona cultural. Ms an: podemos haccr ver que una soJa lengua se habla entre distintas razas y distintas
eultnras. No cs una raza nica la que habla la lengua
inglesa. En los Est3dos Unidos hay varios millones
de negros que no conocen .otro idioma; el ingls es su
lengua materna, la vestidura de sus scntimicntos y
pensamientos ms ntimos, es tan "de cllos", les pertenece tanto como al mismsimo rcy dc Inglaterra. Y,
por su parte, los hombres blancos de habla inglesa que
viven en los Estados Unidos no constituyen tampoco
una raza nica v bien definida, a no ser que se pueda
decir eso por ontraste con la raza negra. Segn la
antropologa fsica, hay en Europa tres razas blancas
principales, que son la bltica o del Norte dc Europa,
la alpilla y la mediterrnea: pucs bien, cada una de
estas razas tiene cn los Estados Unidos gran nmero
de representantes, los cuales, por supuesto, son de habla
inglesa. Sin embargo, r.o eabra decir que el ncleo
histrico de los pueblos que hablan ingls, que esos
hombres relativamente "no mezclados" que an resiclcn en Inglaterra y en sus colonias representan una
raza nica y pura? No hay, que yo sepa, prueba alguna en apoyo de semcjante hiptesis. Los ingleses
consti t!,!yen una amalgama de mUchos grupos raciales
diferentes. Adems del antiguo clemento "anglosajn".
esto es, germnico del Norte, considerado por lo comn como grupo bsico de la poblacin, la sangre inglesa incluye elementos franco-normandos,1 cscandina1 Que a su vez son una amalgama de elementos del Norte de
Francia con elementos escandinavos,

238
LENGUA JE, RAZA Y CULTUR A
VOS, "clticos"2 y pre-clticos. Si entre Jos "ingleses"
inelumos tambin a los escoceses y a los irlandeses,3
estamos aplicando el trmino "celta" a dos elementos
raciales muy diversos, si es que no a ms: el tipo gals,
de baja estatura y piel morena, y el tipo de los HighJands y de varias partes de Inglaterra, que es ms aho,
ms rubio y a menudo pelirrojo. Aun limitndonos
al elemen to sajn, que, ' por supuesto, nunca se da en
forma "pura", nos topamos con dificultades. Hablan do
sin ningn aflJ de precisin, podemos identificarlo
con el tipo racial que hoy predomina en la parte meridional de Dinama rca y en las regiones adyacentes de
la Alemania septentrional. Si esta identificacin es
acertada, tendremos que resignarnos a admitir que, de
las trcs lenguas histricamente emparentadas con el
ingls, la menos cercana es el escandinavo (la ms
prxima es el frisn, y le siguen los dems dialectos
germnicos occidentales: el bajo sajn o Plattdeutsch,
el holands, el alto alemn ), y que el tipo racial especficamente "sajn" que invadi a Inglaterra en los
siglos v y VI coincida a grandes rasgos con el tipo representado en nuestros das por los daneses, que hablan
una lengua escandinava; la poblacin de la Alemania
2 La sangre "cltica" de los hombres que viven
en lo que
ahora es Inglaterra y Gales no se encuentra nicament.e en las
regiones de habla cltica (Pa(s de Gales y, hasta hace poco, Cornualles). Todo parece mostrar que las tribus germnicas invasoras
(anglos, sajones, jutos) no exterminaron a los celtas "britnicos"
de Inglaterra ni los forzaron a emigrar a Gales y Cornuallcs en
totalidad (los manuales ele historia se empean siempre en des
terrar a los pueblos vencidos a los reductos de las montaas y
a
los rincones ms apartados), sino que se mezclaron con ellos
r
se limitaron a imponerles su lengua y su gobierno.
s De hecho, no hay manera de separar del todo a ingleses,
escoceses e irlandeses. Estos trminos tienen un valor ms sentimental que propiamente r.lcia1. Ha habido mezcla coutinua durante siglos, y slo en las regiones apartadas encontramos tipos
relativamente puros, como los escoceses de los Highlands en las
Hbridas. En los Estados Unidos los elementos ingleses, escoceses
e irlandeses se han mezclado de manera inextricable.

LENGUA JE, RAZA Y CULTUR A

1
1

239

central y
que habla.
alto alemn t tiene,
en cambio, un caracter muy distinto.
.
Ahora bien, qu ocurre si hacemos
omiso de
tan sutiles distinciones y damos por avenguado que la
distribucin del tipo racial "teutn ico" o bltico o europeo septentrional coincidi
la de las lenguas ger;
mnicas? Acaso no estamos pisando terreno seguro.
No: la situacin se nos complica ahora ms que nunca.
Por principio de cuentas, la
parte de la.
cin de habla alemana (Alemama central y mendiOnal,
la Suiza Alemana, la Austri.a alemana) no pertene c; la
raza "teutn ica", alta, rubia y de cabeza .alarg?da, smo
a la raza alpina, de menor estatura, de piel mas
y de crneo ms bien redondo,6
por los habitantes del centro de FranCia, por los SUlZO.S
de habla francesa y por muchos grupos eslavos ?el OCCIdente y del Norte
ejemplo, los
y
polacos). La distribucwn de esas
alp,l,nas
corresponde en parte a la de los
celtas del
contine nte europeo, cuya lengua cedi en todas.
a la presin itlica, germnica y eslava. Lo meJor sera
no emplear para nada la expresin
si se nos forzara a darle un contemdo, qUlza debenamas aplicarla en trminos generales los. p,:eblos alpinos del Occidente y no a los dos
Islenos
mencionados aunque estos ltimos, es Cierto, se aSimilaron a los
en lengua y tam?in,
en sangre, del mismo modo como .slglos
toda Inglaterra y parte de ESCOCia se . teutomzaron
por
a.nglos y}e los"salones. Desde el
punto de vista IIngUlstIco, los celtas de hoy (los galicos irlandeses, los galeses, los bretone s) son celtas, y
la mayor parte de los alemanes de hoy son germanos,
( El alto alemn que se habla hoy en el Norte de
no es muy antiguo; es producto de la difusin
alemn oftclal,
basado en un dialecto alto alemn (el alto saJn), a expensas
del Plattdeutsch.
"Dolicocfala".
e "Braquicfala".

240

LENGUAJE, RAZA y

CULTURA

exactamente del mismo modo como los negros nortelos judos americanizados, los suecos de
J\Jmnesota y los germano-americanos son "ingleses".
A todo esto hay que aadir que la raza bltica no
sc compone ahora ni se ha compuesto nunca exclusivamente de gentes de habla germnica. Los "celtas" de
las regiones ms septentrionales, como los escoceses
de los Highlands, son con toda probabilidad una rama
particular de esa raza. Nadie sabe qu idiomas hablaban . esos pueblos an tes de asimilarse a los celtas, pero
no hay testimonio alguno que nos incline a pensar que
. su lengua fuera gcrmnica; puede haber diferido tanto
dc todas las lenguas indoeuropeas conocidas como difieren actualmente de ellas el vascuence y el turco. Por
otra parte, al Este dc la zona habitada por los escandinavos hay pueblos no gennnicos de raza bltica, los
fin Iandeses y otros pueblos afines, cuyos idiomas, a lo
que se sabe, no parccen tener relacin alguna con el
indoeuropeo.
y no es esto todo. La situacin geogrfica de las
lenguas gcmnicas 7 hace pensar que, con mucha probabilidad, proceden de un dialecto indoeuropeo (quiz
de un prototipo celta-itlico) que en poca muy remota
fu trasplan tado a un pueblo bltico cuyo idioma o
grupo de idiomas no estaba emparentado con el indoeuropeo. s Esto equivale a decir que el ingls no slo es
1 Si sacamos conclusiones retrospectivas de los datos que tenelllOs a la mano, . resultar que probablemcnte esas lenguas se
limitaban en un pnnelplO a tina zona ms O lI1enos reducida del
Norte de Alemania y de Escandinavia. Es evidente que esa regin
gueda . al margen de la zona total ocupada por los pueblos de
habla mdocuropea. Parece que hacia el ao 1000 antes de nuestra
era su centro de gravedad se situaba al Sur de Rusia.
8 Es cierto que esto no pasa de ser una teora, pero los ';esque la apoyan son ms vigorosos de lo qUe poana suponerse. Es asombrosa la cantidad de palabras germnicas
comunes y caractersticas que no pueden asociarse con ningn elelI1ento radical' indoeuropeo conocido; es posible que se trate de
vestig ios de la hipottica lengua pre-germnica. Entre esas palabras se cuentan, por ejemplo, las inglesas house ['casa'], stone

LENGUAJE, RAZA y

CULTURA

241

hoy patrimonio de diversas razas, sino que parece probable que su prototipo haya sido en un principio una
lengua extraa a la raza con la .cual se asocia preponderantemente. No nos hagamos ilusiones: el ingls, lo
mismo que el grupo de lenguas a que pertenece, no es
en modo alguno
de la raza; no encarna cualidades que reflejen el temperamento -el "genio"de un tipo especial de seres humanos.
An podramos aducir, si tuviramos espacio para
ello, muchos otros ejemplos, todava ms notables, de
esa faIta de correspondencia entre la raza y la lengua.
Bstenos citar un
ms. Las lenguas maJayo-polinesias constituyen un grupo bien definido, localizado
en el extremo meridional de la Pennsula Malaya y en
el vastsimo archipilago que se extiende hacia el Sur
y el Oriente (con excepcin de Australia y de la mayor parte de la Nueva Guinea). En esta enorme zona
encontramos nada menos que tres razas diferentes: los
papes, raza negroide que habita la Nueva Guinea y
la Melanesia, la raza malaya de Indonesia y la raza
polinesia de las islas perifricas. Los polinesios y los
malayos hablan lenguas del grupo malayo-polinesio, y
las lenguas de los papes pertenecen en parte a ese
mismo grupo (idioma melanesio) y en parte a las lenguas -no emparentadas con l- de la Nueva Guinea
(lenguas "papes").9 A pesar de que las razas que ms
difieren una de otra en esta regin son la pap y la polinesia, la principal divisin lingStica est entre el malayo, por una parte, y el melanesio y el polinesio, por
la otra.
Con la cultura ocurre 10 mismo que con la raza.
En un nivel d<,; vida primitiva, en el cual no interviene
el poder unificador de ideal "nacional", 10 que es el que
['piedra'], sea ['mar'], wife ['mujer' ] y sus correspondientes alemaues Haus, Stein, See y \Vcib.
9 Slo en la zona ms oriental de esta isla hay papes ue
habla melanesia.
10 Una "nacionalidad" constituye un gran grupo sentimentalmente unificado. Los factores histricos que producen el ' sen ti-

242

243

LENGUAJE, RAZA Y GULTUUA

LENGUAJE, RAZA Y CULTURA

suele trastornar el curso de 10 que podramos llamar


las distribuciones naturales, es particularmente fcil demostrar que la lengua y la cultura no se encuentran
ligadas por una asociaci6n forzosa. En una misma culo
tura entran a menudo lenguas dismiles, y otras veces
ocurre que lenguas muy emparentadas -o mm una sola
lengua- pertenezcan a esferas culturales distintas. Los
pueblos aborgenes de la Amrica de! Norte nos ofrecen
muchos y excelentes ejemplos. As, las lenguas atha.
baskas constituyen uno de los grupos m<s llllifoffiles,
de estructura ms peculiar de que tengamos noticia. 1l
Los pueblos que se sirven de estas lenguas pertenecen
a cuatro zonas culturales distintas: en el Oeste del
Canad y en e! interior de Alaska (indios Iouchellx V
chipewyanos) predomina una cultura simple, de cazdores; en las Llanuras (indios de raza sarcce), los habitantes se dedican a la cra del bfalo; en el Sudoeste
(indios navajos) hay una cul tura de marcado ritualismo, y en el Noroeste de California (indios de raza
hupa), una cultura peculiarmente especializada. La
capacidad de adaptaci6n cultural de los pueblos de
habla athabaska contrasta de mancra curiosa con su
renuencia a aceptar influjos extrafos en su lengua. 12
Los indios hupas son tpicos representantes de la zona
cultural a que pertenecen. Los indios yurok y los in-

dios karok, que habitan en las cercanas, tienen la misma cultura que los hupas; hay entre las trcs tribus un
intenso intcrcambio, a tal gm.do que cuando cn una
de ellas se celebra una ceremonia religiosa asisten las
otras dos. Es difcil decir qu elemcntos de su cultura
comn proceden de una tribu o de otra, pues han
llegado a una identificaci6n total de sus scntimientos,
de su modo de pensar y de su accin comun;J1. Y, sin
embargo, sus lenguas no slo no tienen parentesco a 1guno entre s, sino que cada cual pertenece a un grupo
lingstico distinto, entre los tres principales que existen en la Amrica del Norte, y que se extienden por
vastas zonas del continente. El hupa, como ya hemos
visto, pertenece a las lenguas athabaskas, y en cuanto
tal se relaciona tambin, remotamente, con el ha ida
(islas de la Reina Carlota) y con el tlingit (Alaska
mcridional). Por su parte, el yurok es una de las dos
lenguas californianas aislad;Js de ]a familia de idiomas
algonquines, cuyo centro de gravedad se localiza C11
la regin dc los Grandes Lages. El karok, finalmente,
es la lengua ms septentrional del grupo hokan, que se
extiende muy hacia el Sur, ms aIU de los lmites del
Estado de C;:lifornia, y que es pariente lejana de algunas lenguas de las costas del Golfo de Mxico.
Volviendo al ingls, creo que casi todos los norteamericanos estaran dispuestos a reconocer que si entre
la Gran Bretafa y los Estados Unidos hay comunidad lingstica, hay tambin una comunidad cultural. Se suele elecir, en efecto, que ambos pases tic
neu en comn una herencia cultural "anglosajona"; y
sin embargo, no hay acaso una serie de importantes
diferencias en el modo de vivir y de sentir, que no se
tienen lo bastante en cuent justamellte por esa tendencia de los hombres "cultos" a partir del supuesto
de la herencia comn? Si los Estados Unidos siguen
siendo "ingleses", lo son slo por la huella o los vestigios de la poca colonial. Su cultura tiende ante todo
a una evolucin autnoma y particular, y, por otra parte, se orienta hacia una fusin con la cultura europea

miento de unidad nacional son de ndole muy diversa: faclores


polticos, cuaurales, 'lingsticos, geogdfieos, y en algunos casos
religiosos. \ veces entran tambin en juego factores raciales, aun.
(IUC el accnto que se carga sobre la "raza" tiene por lo comn un
valor ms bien psicolgico que estrictamente biolgico. En las
regiones nominadas por el sentimiento nacional, la lengua y la
cultura ticnden a uniformarse y a particularizarse: ,le ah que
cuando mcnos las fronteras lingsticas y cultura!cs suelen coincidir. Pero mm en el mejor de los' casos la tmificacin lingstica
nunca llcga a ser absohlta, y. por su parte, la unidad cultural es
muchas veces superficial, de carcter ms bien poltico, no pro-

fundo ni significativo.
11 Ni siquiera las lenguas semticas, por pcculiares que sean,
nos ofrecen scHales ms caractersticas que las que encontramos
en este grupo.
12 Vase supra, p. 223.

244

LENGUAJE, RAZA Y CULTURA

genera.l, de la cual la cultura de Inglaterra no constItuye SIDO un solo aspecto. No hemos de negar que el
. de te?er una lengua comn sigue facilitando
y facl.htar aun durante mucho tiempo la mutua comprensin. cultural entre Inglaterra y los Estados Unidos,
es
no
existen otros factores (y
algun.os de ellos se multiplIcan con gran rapidez) que
con todas sus fuerzas por contrarrestar esa
mfluencla uniformadora. Ninguna lengua comn es
capaz de garantizar para siempre una cultura comn
cuando los factores geogrficos, polticos y econmicos
de esa cultura dejan de ser iguales en toda la zona
abarcada por ella.
No existe necesariamente una correlacin entre la
lengua, la raza y la cultura. Esto no quiere decir que
divisiones raciales y
no la haya ,nunca. De. hecho,
culturales. tIenden en CIerta medIda a coincidir con las
lingsticas,
puede ocurrir que
estas ultimas no tengan la misma Importancia- que las
otras dos. As, hay una frontera bastante clara entre
las lenguas, la raza y la cultura polinesias, por una parte,
y las lenguas, la raza y la cultura de los melanesios
p'0r la. otra, y esto a pesar de toda UDa serie de coin:
cldencIasY. Pero la divisin racial y la cultural -.sobre
todo la
SO? de gran importancia, mientras
que la dlV1SlOl1
tiene escaso alcance, puesto qu.e
polmesIas no constituyen ms que una
dIalectal del grupo mixto melanesio-polineslO.
Pueden encontrarse coincidencias an ms claras.
La lengua, la raza y
cultura de los esquimales difieren en muy gran medida de las de los pueblos vecinos,14
13 .Los habitantes de Fij,. por ejemplo, son de raza pap
(negrOIde), pero por sus afinIdades culturales y lingsticas son
ms polmeslOs que melanesios.
Aunque tambin en este aspecto hay importantes coinci.
denclas: los esqulmales que habitan al Sur de Alaska adoptaron
la
de sus vecinos t1ingit. A su vez, en el Noreste de Si.
berIa. no hay una frontera cultural claramente delineada entre los
esqmrri'ales y Jos chukchi.

1:

LENGUAJE, RAZA y CULTURA

245

Y en el Sur de Africa la lengua, la raza y la cultura de

los bosquimanos contrastan an ms con las de sus vecinos de raza bant. Tales coincidencias . tienen, por
supuesto, enorme importancia, pero no porque haya
una relacin psicolgica inherente entre los tres factores, entre raza, lengua y cultura. Cuando llegan a coincidir las divisiones, es porque ha habido una asociacin
histrica fcilmente discernible. Si los africanos de
raza bant difieren tanto de los bosquimanos desde todos los puntos de vista, esto se debe al simple hecho
de que los primeros llegaron hace relativamente poco
al Sur de Africa. Los dos pueblos se desarrollaron en
total aislamiento uno del otro; su actual vecindad es
demasiado reciente para que haya podido actuar poderosamente en el siempre lento proceso de asimilacin
cultural y racial. Es de suponer que durante muchsimo tiempo haba extensos territorios habitados por
poblaciones relativamente reducidas, y que el contacto
con otras masas de poblacin no era tan intenso y
prolongado como lleg a serlo ms tarde. El aislamiento geogrfico e histrico que produjo las diferenciaciones raciales favoreci tambin, claro est, la aparicin
de importantes variaciones en la lengua y en la cultura.
El hecho mismo de que, con el tiempo, las razas y las
culturas que negan a tener contacto histrico tiendan
a asimilarse unas a otras, mientras que las lenguas de
una misma zona geogrfica slo se asimilan una a otra
modo casual y en aspectos puramente superficiales,15
viene a demostrar que no existe una relacin causal profunda entre el desarrollo del lenguaje y el desarrollo
especfico de la raza y de la cultura.
El lector avisado nos objetar que debe de haber
alguna relacin entre el lenguaje y la cultura y entre
el lenguaje y, por lo menos, ese aspecto intangible de
la raza que se suele llamar "temperamento". No es
acaso inconcebible que las cualidades colectivas del espritu que han forjado una cultura no sean exactamente
u Cuando una lengua suplanta a otra no se trata propiamente
de un caso de asimilacin lingUistica.

246
LENGUA]!!:, RAZA y CULTURA
las mismas que han dado lugar al desarrollo de una
morfologa lingstica particular? Esta pregunta nos
lleva a la mdula de los problemas ms difciles de la
psicologa social. Es poco probable que nadie haya
llegado hasta ahora a aclarar lo bastante la naturaleza
del proceso histrico y de los fac.tores psicolgicos fund.amentales que han dcterminadp las corrientes lingsticas y culturales para poder responder de manera inteligente a esa prcgunta. Por mi parte, no podr sino
mis propios puntos de vista, o ms
bIen mI actItud general. Sera muy difCii probar quc
el "temperamento", la disposicin afectiva general de
un l?ueblo,lG sea la causa determinante del curso y de la
comente de una cultura, por ms que se manifieste
en el tratamiento que cada individuo da a los elementos
aun suponiendo que el temperade esa
mcnto mfluya en cIerta medida en la configuracin de
la
(aunque es difcil precisar de qu manera).
no se sIgue de ello que influya del mismo .modo en la
configuracin de.
lengua. Es imposible mostrar quc
la forma de un IdIOma tenga la menor relacin con el
temperamento nacional. El curso de sus variaciones la
corriente de su transformacin, fluye
por el cauce creado por sus antecedentes histricos' es
tan independiente de los sentimientos y emocines' dc
sm
como}o es el curso de un ro con respecto
a la camblapt; .atmosfera del paisaje. Estoy convencido
de que es mubl buscar en la estructura lingstica di1& La palabra "temperamento" no ayuda a aclarar las COS;!s.
l\'luchas de
manifestaciones que se atribuyen, en form a tan
IInpreCJsa, al temperamento" nacional no son en realidad sino
actos hab}tuales" electo de los ideales de conducta recibidos por
la tradJcJOII. ASJ, en un?
que no vea con buenos ojos la
c\presJn de los sentllllJ cntos per$Onales, la tcndencia natural a
dar salida a las emociones se refrena ms que en otras piutes.
Sera errneo deducir que est inhibicin normal de lJs cmocioncs.
que no constituye sino un hecho cultural, es un rasgo temperamenPor lo comn s610 podem os cOllSiderar la conductal del
ta humana a travs de sus ,mod ificacion es culturales. El telllpc,
en cuanto tal, es sllmanwnte difcil de captar.

LENGUAJE, RAZA y CULTUJI..\


247
ferencias lll1C correspondan a las variaciones tcmperamentales que, s'egllll se dice, son inherentes :J la raza.
A este propsito conviene recordar qu::! el aspecto emotivo de nuestra vida psquica influye Illuy poco cn la
configuracin del lcnguajeY
El lenguaje est ntimamcnte ligado con nllestros
hbitos de pensamiento; en cicrto sentido, ambas cosas
no son
una sola. COIllO nada nos indica que existan profundas difcrencias raciales en la conformacin
primordial del pensamicnto. la inagotablc riqueza de
la forma lingsticl, o sea la infinita variabilidad del
verdadero proceso del pensamiento, no pucde decirnos
nada acerca de tales difcrencias raciales profundas. Esto
parece una paradoja, pero slo lo es a primera "ista.
El contenido latente de todos los idiomas es siemprc el
mismo : la ciencia intnitiva dc la expresin. Es una forma externa que nunca se rcpite cxactamente del mismo
modo; pues eS,l forma que llamamos morfologa lingstica no es ni ms ni menos que un arte colectivo dd
. pensamiento, un ,Irte librc de todas las incongruencias
del scntimiento indi\'idual. En ltimo anlisis, el 1enguajc 110 pucde, pues, brotar de la raza, tal C01110 no
puede brotar dc ella el soncto.
y no creo tampoco quc exista una verdadera rdaci6n causal entre la cultura y el lenguaje. La cultura
puede definirse como aqueIlo que una sociedad hace
piensa. El lenguaje, ('n cambio. es un cmo peculiar
clel pensamiento. Es difcil comprender qu
causales concretas pueden existir entre el selecto caudal
dc cxperiencias (cultura: seleccin significativa hcell<l
por la sociedad) y el modo caracterstico C01110 la saciedad expresa todas lascxpericndas. El curso de la
cultura, o sca .la historia, sc componc de una seric eom
pleja de cambios clcntro del selecto patrimonio de la
sociedad : adiciones, prdidas, cambios de nfasis y de
rclacin. Por su parte, la corriente del lenguaje nada
tiene que vcr con los cambios de contenido: slo con
los cambios de la expresin formal. En teora, es posible

3'3'5'
.. .

..

'.,

..

248
LENCUAJ.E, RAZA y CULTURA
alterar todos los sonidos, vocablos y conceptos concretos
de una lengua SilI que por eso se modifique en lo ms
realidad interna: dentro de un molde determnimo
minado puede verterse agua, yeso u oro derretido. Si
se pudiera Ilegar-a demostrar que la cultura tiene una
forma innata, una serie de rasgos absolutamente independientes del contenido de cualquier descripcin, contaramos con un trmino de comparacin entre la cultura y el lenguaje, y quiz con una manera de relacionar
las dos cosas. Pero mientras no se descubran y expongan tales esquemas puramente formales de la cultura,
lo mejor que podemos hacer es mantener separadas la,
corriente del lenguaje y la de la cultura, como procesos
dismiles y no susceptibles de comparacin. Es decir
que son del todo intiles los intentos de relacionar ciertos tipos -:le morfologa lingstica con determinadas
etap:=ts paralelas de desarrollo cultural. Bien visto, esos
paralelismos no existen. Basta una ojeada para confirmar nuestro argumento. En todos los grados de desarrollo cultural se encuentran infinitos tipos de lenguas,
simples y complejas. Por lo que taca a la forma lingstica, Platn camina mano a mano con el ltimo porquerizo de Macedonia, y Confucio con el salvaje cazader de cabezas de Assam.
No hace falta decir que el contenido mismo del
len&uaje est ntimamente relacionado con la cultura.
Una sociedad que no conozca la teosofa no necesita
tener un nombre p;:ra designarla; los aborgenes que
nunca haban visto un caballo ni lo haban odo mencionar se vieron forzados a inventar una palabra o a
adoptar nna extraa para referirse a ese animal cuando
lo vieron con sus propios ojos. Es muy cierto que la
historia del lenguaje y la historia de la cultura fluyen
sentido de que el vaca.bupor cauces paralelos, en
lario de una lengua refleJa con mayor o menor fIdelidad la cultura a cuyo servicio se encuentra. Pero esta
forma superficial y externa de paralelismo tiene escaso
inters para el lingista, excepto en la medida en que
el desarrollo o el prstamo de nuevas palabras ayuda a

LENGUAJE, RAZA y

CULTURA

249

aclarar de paso las tendencias formales de la lengua.


El lingista no debe cometer el error de identificar
una lengua con su diccionario.
Los argumentos expuestos en el presente captulo
y en el que le precede han sido, en su mayor parte,
de orden negativo, pero creo que esas negaciones son
saludables. Quiz no haya mejor manera de conacer
la naturaleza esencial del habla que ver lo que no es
y lo que 'no hace. Las relaciones superficiales del lenguaje con otros procesos histricos son tan estrechas,
que es necesario liberarlo de ellas si queremos examinar
el lenguaje por lo que es en s mismo. Todas las verdades que hemos ido descubriendo acerca del lenguaje
nos revelan que se trata de la obra ms importante y
ms monumental que ha llegado a crear el espritu humano: es nada menos que la forma acabada con que se
expresan todas las experiencias susceptibles de comunicacin. Esta forma puede sufrir infinitas variaciones
en cada individuo, sin que por eso pierda sus contornos
caractersticos. Como todo arte, el lenguaje se est
remodelando incesantemente. El lenguaje es el arte
de mayor amplitud y solidez que conocemos, es la obra
gigantesca y annima de inco'1tables generaciones.

INDICE GENERAL

Prefacio
1. Introduccin: Definicin del lenguaje ..

7
9

El lenguaje, funcin cultural, no funcin heredada biolgicamente. Futilidad de la teoria interjeccional y de la teora onomatopyica del
origen del lenguaje. Definicin de lenguaje.
La ba,e psico-fsica del habla. Conceptos y
lenguaje. Es posible el pensamiento sin el lenguaje? Abreviaciones y transferencias de los
pwcedimientos lingsticos. La universalidad del
lenguaje.

JI. Los elementos del habla . . . . . .... . ...

32

Los sonidos no son propiamente elementos del


habla. Palabras y partes significantes de palabras
(elementos radicales, elementos gramaticales).
Tipos de palabras. La palabra, unidad formal,
no unidad funcional. La palabra tiene una existencia psicolgica real. La
Los aspectos
cognoscitivo, volitivo y afectivo del lenguaje.
Tonos sentimentales de las

III. Los sonidos del lenguaje ... . .. .... . . .

52

El illlntnso nmero de sonidos posibles. Los


rganos articulatorios y su papel en la produc
cin de los sonidos del habla: pulmones, cuerdas
vocales, fosas nasales, la 'boca y sus partes. Articulaciones voclicas. Cmo y dnde se articu
lan las cnsonantes. Los hbitos fonticos de
una lengua. "Valores" de los sonidos. Esquemas fonticos.

IV. La forma en el lenguaje: Los procedimientos gramaticales . . .... . ... . , ... . ....
Diferencia entre
procedimientos formales y
las funciones gramaticales. Confluencia de los

69

264

NDICE GENERAL

NDICE GENERAL

dos puntos de vista. Los seis principales tipos


de procedlllllentos gramaticales. El orden de las
palabras en cuanto mtodo. Composicin a base
de ..elementos radicales. Afijacin: prefijos y
sufIjos; mbjos. CamblO vocilico interno' C3m
bio consonntico. Reduplicacin.
funcionales de acento; de entonacin.

conceptos se expresan? Cul es la tcnica predominante? Cul es el grado de sntesis? Cuatro


tipos conceptuales bsicos. Cuadro de eiemplos.
Prueba histrica en apoyo de la validez de la clasificacin conceptual que proponemos.

V. La forma en ellenguaje: Los cOllceptos gramaticales .......................... .

VII. El lenguaje como producto histrico: sus


transformaciones .................... .

VI. Tipos de estructura Jjngstica ......... .


Posibilidad de clasificacin de las lenguas. Dificultades. Futilidad de la clasificacin en lenguas con forma y lenguas sin forma. Imposibilidad de clasificar las lengnas de acuerdo con los
procedimientos forlllales. La clasificacin de
acuerdo con el grado dc sntesis. Lenguas "flexionalcs" y Icnguas "aglutinantes". La fusin
y el simbolismo como tcnicas lingsticas. Aglutillncin. "Flexional": trmino confuso. Triple clasificacilI quc plOponemos: Qu tipos de

VIII.

141

W)

Variabilidad del lenguaje. Variaciones individuales y variaciones dialectales. Variaciones en


el tiempo o' "corriente de transformacin".
Cmo surgen los dialectos. Familias lingsticas. Direccin o "pendiente" de la corriente de
transformacin lingstica. Tendencias ilustradas
por medio de una frase inglesa. Las vacilaciones
en el empleo de las formas, sntoma de la direccin de la corriente. Tendencias uniformadoras
de la lengua inglesa. Debilitamiento de los elementos indicadores del caso. Tendencia a una
posicin fija dentro de la frase. Tendencia a la
invariabilidad de las palabras.

97

Anlisis de una tpica frase inglesa. Clases de


conceptos ilustrados por ella. Divergencias en la
expresin de conceptos anlogos. Cmo puede
expresarse ulla misma frase en otros idiomas con
notables diferencias en la seleccin y agrupacin
de los conceptos. Conceptos esenciales y conceptos no esenciales. Mezcla de conceptos esenciales de rel:1cin con conceptos secundarios de
ndole ms concreta. La forma por la forma.
Clasificacin de los conceptos lingsticos: bSICOS
concretos, derivativos, conceptos concretos de relacin, conceptos puros de relacin.
La tendencia de estos tipos de conceptos a fundirse unos con otros. Categoras expresadas en
diversos sistemas gramaticales. El orden de palabras y el acento tnico como principios de
relacin en la frase. Concordancia. Partes de
la oracin: imposibilidad de una clasificacin
absoluta; el sust:mtivo y el verbo.

265

como producto histrico: sus leyes fonetlcas ........................ .

196

Transformaciones paralelas en lenguas relacionadas entre si. Las leyes fonticas ejemplificadas
con la historia de ciertas vocales y consonantes
inglesas y alemanas. Regularidad de las leyes
fonticas. Cmo se alteran los sonidos sin que
se destruya el sistema fonti.co. Dificultad de explicar la naturaleza de las corrientes fonticas.
l\lutacin voclica en ingls y en alemn. Influencia de la morfologa en el cambio fontico.
Asimilaciones analgicas que compensan las irre
gularidades producidas por las leyes fonticas.
Aparicin de rasgos morfolgicos debidos al
cambio fontico.

IX. La mutua influencia de las lenguas


Influencias lingsticas debidas a contactos eul
tnralcs. Pr,tamo de palahras. Resistencias con-

219

266

NDICE GENERAL

tra el prstamo. Modificacin fontica de las


palabras adoptadas. Influencias fonticas entre
vecinas. Prstamos morfolgicos. Las
analogms morfolgicas como vestigios d6> una
relacin gentica.

X. Lenguaje, laza y cultura .. __ . . . . . . . . . . ..

NDICE ANALlTICO

235

Ingenua tendencia a creer que las divisiones lingsticas, raciales y culturales coinciden unas
con otras. La raza y la lengua no se corresponden necesariamente. Las fronteras culturales y
lingsticas no son idnticas. Las coincidencias
entre las divisiones lingsticas y las raciales y
culturales se deben a causas histricas, no a causas intrnsecamente psicolgicas. La lengua no es
un reflejo esencial de la cultura.

Xl. El1enguaje y la literatura. . . .. ........

250

El lenguaje como material o instrumento de la literatura. La literatura puede moverse en un


plano lingstico general, o estar ntimamente
ligada a condiciones lingsticas concretas. El
lenguaje como arte coletivo. Ventajas y limitaciones estticas inherentes a toda lengua. El
estilo, condicionado por rasgos caractersticos
de la lengua. La prosodia, condicionada por la
dinmica fontica de una lengua.
NDICE

ANALTICO

. . . . . . . . . . . _ . ..

.. _ .... ,

267

abreviacin de la raz, 34
acento, 52
acento, como proceso grama
tica!, 94, 95; importancia
del, 132, 133; intensidad
del, 34, 44, 57, 65, 7t
74; valor mtrico del, 258.
259, 260
adietivo, 136-139
afijacin, 34, 74, 81-87. Va
se lenguas afijantes
africanas, lenguas, 65
aglutinacin, 154-156. Vase
lenguas aglutinantes
aislantes. Vase lenguas
alemn, conceptos gramatica
le:; en la oracin, 106, 107;
formas verbales, 115; historia de las tendencias fonticas en el, 197, 198,
201, 204-206, 210-213; in
fluencia francesa sobre el,
222, 223, 226; influencia
latina sobre el, 220-222;
palabras onoma topyicas,
13; pluralidad, 111; relaciones, 187-196; resistencia a usar palabras no ana
lizables, 222-223; sonidos,
66, 226; "Umlaut", 217,
218. Vase alto alemn,
alto alemn antiguo, Lu
tero
alemanes, 237-240
algonquines, idiomas (Amrica del Norte), 81, 85,
147, 165, 243, 258
alto alemn, 238
alto alemn antiguo, 187,
198n, 205, 208

anlisis, vase tendencia analtica


anglos, 238n, 239
anglosajn, 36, 187, 196-201.
204, 211, 212, 214
anglosajona, cultura, 243;
raza, 236-238
annamita (Sureste de Asia),
76, 164, 219
apache (Amrica del Norte),
8211
rabe, 88, 149, 165, 221
ario, vase indoeuropeo
armenio, 175, 227
arte, 250-254; el lenguaje en
cuanto, 247, 249, 254,
255, 260, 261; posibilidad
de transferirlo, 251, 252.
Vase literatura
articulacin, facilidad de la,
209; tipos de, 207-208
articulaciones, bucales sonoras, 60-64; cerebrales, 64;
consonnticas, 62-64; dentales, 63, 64, 205n; esprantes, 62; explosivas, 62;
faucales; 630; fricativas,
62; larngeas, 58-60; laterales, 62-63; linguales, 63;
nasales, 60-61; oclusivas,
62; oc Ius ivas nasa izadas,
620; orales, 61-62; rodadas, 63; semi-oclusivas,
62; sonoras, 59; sonoras
laterales, 63; sordas, 58;
sordas laterales, 63; sordas nasales, 61; sordas vocales, 61; vibrantes, 63; vibrantes labiales, 630; voclicas, 61-62. Vase cuer-

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