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Salas de msica

La salsa
Eso que nosotros llamamos salsa, y que entendemos tan bien en la pista de baile, resulta
ms complicado a la hora de las definiciones. Musicalmente hablando, la salsa es un
hbrido: tiene elementos del son de Cuba y la bomba de Puerto Rico, pero slo termin de
consolidarse en la ciudad de Nueva York a comienzos de la dcada del 70.
La primera vez que la palabra se utiliz fue en el xito chale salsita del conjunto del
msico cubano Ignacio Pieiro, grabada en 1928. Tambin se sabe que el cantante Beny
Mor, maestro del son, el mambo y el bolero, sola gritar Salsa! en medio de sus
interpretaciones en vivo, cuando el ambiente estaba emocionante. Estos pueden ser
antecedentes claros pero, como escribe el periodista Jos Arteaga, la salsa es el
descendiente ciudadano del son. En otras palabras, se necesit de un contexto urbano
para que all, evocando esas msicas vernculas, se creara la salsa.
El trmino, en un comienzo, tuvo sus detractores. Se dice que al timbalero Tito Puente no
le gustaba, y hasta sus ltimos das comentaba en chiste: La salsa se come, no se baila.
Ms analtica, la cantante Celia Cruz explica lo siguiente en su autobiografa: La salsa
es un nombre comercial de mercadeo que se le puso a la msica cubana, y luego, como
los msicos de muchas nacionalidades la estaban tocando en los Estados Unidos, la salsa
empez a desarrollar su propio sabor. Ya para finales de la dcada de los ochenta, casi
todos los ritmos latinoamericanos eran presentados bajo el ttulo salsa o msica
tropical. Por ejemplo, cuando yo grab El yerbero moderno con la Sonora Matancera,
ste era un pregn, y cuando lo grab con [Johnny] Pacheco en 1974, se volvi salsa.
(cd) Johnny Pacheco El maestro Fania
Nace el fenmeno salsero
En 1971 exista en la calle 52 de Nueva York un local de baile llamado Cheetah. Una
noche su dueo, el puertorriqueo Ralph Mercado, decidi organizar all un concierto con
los artistas de un naciente sello discogrfico llamado Fania Records. Ni Ralph Mercado,
ni el dueo de sello disquero Jerry Masucci, imaginaban que esos msicos iban a causar
tanto furor. El pblico latino residente en Nueva York se identific con ellos. Eran
figuras diferentes, cada uno con un estilo bien definido, pero aportando al sonido global:
Larry Harlow en el piano, Johnny Pacheco en la flauta, Ray Barretto en las congas, y
los cantantes Hctor Lavoe, Ismael Miranda y Cheo Feliciano.
Este concierto se grab y el disco resultante se llama Fania All Stars - Live at the
Cheetah. Segn el periodista Juan Moreno Velsquez: Aquella experiencia en el
Cheetah marc un delirio salsero que redund a travs de toda mi vida y estoy seguro que
esa noche musical marc las vidas de muchos de los que hicieron acto de presencia en la
histrica ocasin.

Para 1973 la Fania All Stars repite el fenmeno en un escenario ms grande: el Yankee
Stadium (famoso estadio de bisbol de Nueva York). Ambas presentaciones, la del
Cheetah y la del Yankee Stadium, fueron filmadas por el cineasta Len Gast. De all
salieron dos pelculas fundamentales para entender este fenmeno: la primera se llama
Nuestra cosa latina y la segunda, por supuesto, Salsa.
(cd) Fania All Stars Live at the Cheetah 1 Fania
Fania All Stars Live at the Cheetah 2 Fania
Eddie Palmieri y sus amigos
En los aos 60 la orquesta de mambos y boleros del gran cantante Tito Rodrguez inclua
en el piano a un joven llamado Eddie Palmieri. En el disco Live at the Palladium se
pueden escuchar algunos destacados solos de este pianista, apenas con 23 aos de edad.
Pero pronto Tito Rodrguez redujo el formato de su orquesta y prescindi del sonido del
piano, con lo cual Eddie Palmieri qued libre. Entonces tuvo la idea de armar su propia
banda: La Perfecta.
La importancia de La Perfecta de Eddie Palmieri es enorme. En ese momento estaba de
moda un ritmo llamado pachanga, que se interpretaba por lo general con flautas y
violines. Palmieri se inspir en ese ritmo pero cre un sonido muy diferente: su
agrupacin tena dos trombones y sus arreglos fueron escritos para que adrede sonaran
roncos y agresivos. Algunas personas llamaron a este estilo trombanga (mezcla de
trombones con pachanga); otros lo comparaban en broma con el sonido de los elefantes.
Lo cierto es que los primeros discos de Eddie Palmieri cambiaron el rumbo de la msica
latina.
En el afn por incluir nuevos instrumentos (como Palmieri haba hecho con los
trombones), apareci el sexteto del msico Joe Cuba con otra propuesta original: el
vibrfono. Este instrumento vena directamente del jazz, pero pronto pas a ser parte
importante de la salsa con canciones como El pito y Cachondea.
(cd) Eddie Palmieri The sun of latin music Fania
Tito Rodrguez El inolvidable Fania
Joe Cuba El alcalde del barrio Fania
Willie Coln y Hctor Lavoe
En 1966 Willie Coln era vendedor de discos del sello Alegre Records. Tena un gran
talento con el trombn y compona sus canciones, pero nadie haba querido darle una
oportunidad. Entonces vino el giro de la historia: el sello Alegre quebr y fue comprado
por Fania. All, Willie Coln hizo una primera grabacin de prueba para mostrrsela al
productor Jerry Masucci. Luego de escuchar la grabacin, ambos acordaron que para
acompaar el sonido de su trombn haba que buscar un cantante con una voz diferente y
especial. Lo encontraron finalmente: se llamaba Hctor Prez, pero pas a la historia con
el nombre artstico de Hctor Lavoe.

El disco apareci en 1967 bajo el ttulo de El malo. Willie Coln no slo cre un estilo
musical (ayudado por la voz de Hctor Lavoe en sus primeros discos) sino tambin una
identidad visual. Los nombres y las cartulas de sus discos (Lo mato, El juicio, La
gran fuga) hacan referencia al mundo del hampa. Y canciones que se hicieron populares
como Calle luna, calle sol hacan referencia a la inseguridad que se viva en los barrios
bajos. Incluso el trombonista apareca vestido como pandillero o como gangster. Hubiera
sido un problema si la msica se hubiera quedado estancada en esa imagen, pero lo cierto
es que, con ese enfoque, Coln ayud a darle identidad a la salsa en su primera poca.
(cd) Hctor Lavoe La voz
Willie Coln The player
La primera pera en salsa
En 1973, apareci un lbum que pretenda darle a la salsa un estatus ms alto: la
emparentaba con la pera. O ms exactamente con la pera rock, ya que estaba
directamente basada en la obra Tommy del grupo ingls The Who. Esta obra se
llamaba Hommy, y detrs del ambicioso proyecto, en calidad de productor y director
musical estaba el pianista Larry Harlow. Las voces de los distintos personajes corrieron
por cuenta de Cheo Feliciano, Pete el conde Rodrguez y Adalberto Santiago. Pero
la gran sorpresa fue la nica voz femenina que se oye en el lbum: Celia Cruz
interpretando la cancin Gracia Divina.
Celia vena de Cuba, donde fue cantante de la Sonora Matancera en la dcada de los 50.
Despus en los aos 60 grab algunos discos en compaa de su amigo Tito Puente y
finalmente, luego de su aparicin en la pera Hommy, ingres al sello Fania con una
serie de discos al lado de la orquesta de Johnny Pacheco. Segn cuenta Celia Cruz en su
autobiografa, en aquel entonces Pacheco sonaba como la Sonora Matancera.
(cd) Celia Cruz Azcar (A lady and her music)
El gran letrista
En un disco de Willie Coln llamado El bueno, el malo y el feo de 1975 apareca una
cancin llamada El cazanguero que llam la atencin por ser muy diferente del resto
del lbum. Para muchos fue la primera vez que oyeron el nombre de Rubn Blades, un
muchacho de Panam que haba escrito el tema y lo haba cantado. Coln se convirti en
el mentor de Blades al punto de permitirle tener ms presencia en su siguiente disco.
Muchas personas no creyeron que el estilo de Rubn Blades fuera a calar en el gusto
popular. Decan que no cantaba, sino que contaba: sus composiciones eran historias
largas, por lo general dramticas. Paradjicamente se se convirti en su sello y en la
razn de su popularidad. Sus letras ponan a pensar. En 1977, por ejemplo, aprovech
para lanzar un mensaje de conciencia social con su cancin Pablo Pueblo. Un ao
despus, grab una de las canciones por las que lo siguen reconociendo: Pedro Navaja.
La unin entre Willie Coln y Rubn Blades llev la salsa a una nueva etapa. Se cre la
llamada salsa-conciencia, y sin duda el gnero evolucion en lo que respecta a la letra.
Hoy todava los discos de Rubn Blades (ya separado de la orquesta de Coln) son

esperados por sus fanticos por la capacidad de contar historias y de mantener vivo el
gnero.
(cd) Rubn Blades Poeta del pueblo
Textos: Juan Carlos Garay

Libros recomendados
Rondn, Csar Miguel. El libro de la salsa. Ediciones B.
Leymarie, Isabelle. Msicas del Caribe. Akal.
Morales, Ed. Ritmo latino. Ma non Troppo.
Roy, Maya. Msicas cubanas. Akal.
Celia Cruz Mi vida Ediciones B
Videos recomendados
Fania All Stars Our Latin Thing (Nuestra Cosa) 40th Anniversary Edition 2CD &
DVD
Internet
http://www.salsa-in-cuba.com/esp/historia.html
http://hotsalsa.tripod.com/index.html

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