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Flux n 62 Octobre - Dcembre 2005 pp. 10-20

Quelques aspects historiques


de la notion de rseau

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Notre ambition, dans cet article, est tout fait modeste. Il sagit de prsenter, comme notre titre lindique, quelques
aspects historiques de la notion de rseau. Cette entreprise nest pas la premire du genre. Nous avons, nagure,
en un temps o la notion de rseau tait moins en vogue quaujourdhui, contribu mettre cette histoire en lumire (1). Depuis, Pierre Musso a, plusieurs reprises, dvelopp une critique trs utile des reprsentations auxquelles
elle a donn lieu (2). Toutefois, comme Hegel la montr, des reprsentations de concepts ne sont pas des concepts,
cest pourquoi la mythologie, lart, la religion, ne sont pas des moyens adquats pour lexpression de la pense (3).
De plus, nous entendons nous limiter, pour lessentiel, lhistoire du noyau rationnel de cette notion, sans prtendre
videmment, dans la limite de lespace qui nous est imparti, lexhaustivit. Soucieux de montrer de faon claire
comment la notion de rseau sest peu peu dgag du halo dimages et dobstacles pistmologiques qui lentouraient, nous irons de ses aspects prhistoriques (le rseau comme filet) ses usages effectifs dans la thorie des
graphes et des rseaux de transport en montrant comment, de lorganisation de la matire celle du territoire puis
des moyens de communication, cette notion sest avre, peu peu indispensable pour dcrire les socits contemporaines o, selon une thse clbre de Mac Luhan, les changes et la re-production deviennent aussi importants,
sinon plus, que lappareil productif lui-mme.

PRHISTOIRE

DE LA NOTION DE RSEAU

On partira ici de ltymologie. Le mot rseau , du vieux franais rsel (Marie de France, XIIe s.), variante de rseuil ,
vient du latin retiolus , diminutif de rete-retis, filet, qui a aussi
donn le mot rets . Le filet en question a dabord t un filet
de chasse, destin rabattre de petits animaux en direction de
leurs poursuivants.
Mais, trs vite, le filet sest ferm, donnant lieu au sac
mailles, ou encore la rsille, coiffe enserrant, lpoque, la
chevelure fminine. Par analogie, des constructions colombages taient appeles, dans le monde romain, maonneries
rticulaires (reticulata structura)

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Dossier

Considr dans ce premier sens, le rseau est donc


essentiellement un outil de capture, ce qui situe sa place de
faon prcise dans la culture. Si lon adopte, en effet, la classification propose par Andr Leroi-Gourhan (4), lensemble des
techniques peut tre divis en deux grandes classes : les techniques de percussion et les techniques de prhension (ou de
capture), opposition philosophiquement fonde sur deux
modes de rapport au monde tout fait opposs : pntrer ou filtrer, aller vers, se projeter en avant ou, au contraire, entourer,
encercler, lier. Cette opposition, trs prgnante dans lAntiquit,
tait alors illustre par laffrontement symbolique du gladiateur
(teneur de glaive) et du rtiaire (dtenteur du filet). Les Anciens
taient si conscients des avantages et dsavantages rciproques
des deux techniques (complmentaires plus que contradictoires) que chacun des combattants voyait compenser les
dfauts de son arme majeure par une arme du registre oppos :
le bouclier, pour le gladiateur, le trident et le petit couteau pour
le rtiaire.

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Daniel Parrochia

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Parrochia - Aspects historiques de la notion de rseau

assurant la transmission de linformation. Soit dans


le sens centripte : les esprits vont alors agiter la
glande pinale et susciter dans lme des affections,
motions ou passions. Soit dans le sens centrifuge :
ils transmettent alors aux muscles les ordres du cerveau et rendent compte du mouvement volontaire.
Le texte de Descartes est sans ambigut :

Contrairement ce quon a pu parfois soutenir, ce sont bien


les mailles qui sont les tuyaux et les esprits ne circulent nullement le long des mailles. Ils les traversent. En consquence, la
notion de rseau na ici aucun sens circulatoire . Cest
tout simplement un filtre.
Au XVIIIe sicle, une premire inflexion va se produire dans
lhistoire de la notion de rseau. Ceci, cependant, ne la rapproche nullement du sens moderne quelle a pour nous aujourdhui. Le modle textile du filet va rester en place. Simplement,
le faisceau de fibres quil constitue va prendre un caractre
plus dynamique. Dans le contexte anti-mcaniste dvelopp
par lcole de Montpellier, o la mdecine de Barthez mne
une forte critique de la thorie des animaux-machines, la formation des vivants ne peut plus tre assimile une construction technique. Influenc par le sensualisme de Locke et de son
disciple franais Condillac, Diderot imagine, quant lui, des
brins sensibles capables de dveloppement, runis en faisceaux, et dont lensemble constitue ce quil appelle un
rseau . Do le clbre dialogue du Rve de dAlembert, o
Bordeu, alias Barthez, dveloppe la variante dun filet sensible
en croissance :
Mlle de Lespinasse. Et ce rseau ?

Daprs Descartes (1953), Trait de lHomme,


Paris, Gallimard, p. 845

Bordeu. Na son origine aucun sens qui lui soit propre ;


ne voit point ; nentend point, ne souffre point. Il est produit,
nourri ; il mane dune substance molle, insensible, inerte, qui
lui sert doreiller, et sur laquelle il sige, coute, juge et prononce. (8)

Dossier

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Le sens de filet est constant jusquau XVIIe sicle, o le


mot rseau est la fois un mot technique et populaire utilis par les tisserands et les vanniers pour dsigner un entrecroisement de fibres textiles ou vgtales (5). Prsent dans les dictionnaires de Furetire (1670), de Richelet (1680) et de
lAcadmie (1694), il dcrit une sorte de tissu de fil ou de soie.
Cest dans ce contexte et dans ce contexte seulement que
Descartes lemploie. Dans son clbre Trait de Lhomme (6), la
notion de rseau sapplique la description de la zone centrale du cerveau, au-dessus de lhypophyse (la fameuse glande pinale dont Descartes pensait quelle tait le point de
contact de lme et du corps). Cette zone joue le rle dune
sorte de tamis pour les esprits animaux , particules reliant les
terminaisons nerveuses priphriques au centre crbral et

Concevez [la] superficie AA, qui regarde les


concavits EE, comme un rseau ou lacis assez
pais et press, dont toutes les mailles sont autant
de petits tuyaux par o les esprits animaux peuvent
entrer () pensez que les pores dont il est ici question ne sont autre chose que les intervalles qui se trouvent entre
ces filets, et qui peuvent tre diversement largis et rtrcis, par
la force des esprits qui entrent dedans. (7).

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Les fils sont partout ; il ny a pas un point la surface de


votre corps auquel ils naboutissent ; et laraigne est niche
dans une partie de votre tte que je vous ai nomme, les
mninges, laquelle on ne saurait presque pas toucher sans
frapper de torpeur toute la machine (9)
Un constat simpose donc : jusquau XVIIIe sicle, la notion
de rseau a bien le sens dun filet , statique ou dynamique, mais rien ne circule encore le long de ses fibres. Chez
Descartes, les esprits animaux en traversent les mailles.
Chez Diderot, cest la fibre elle-mme qui se dploie comme
une tentacule, et ragit tout entire aux sollicitations. Ce premier sens du mot na donc rien voir avec le ntre et il serait
illusoire de chercher le rapprocher de nos proccupations.

DE

LA MATIRE AU TERRITOIRE

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Issue de la mtaphore textile, la notion de rseau , telle que


nous la connaissons, va en fait se constituer dans le courant du
xviiie sicle, en premier lieu dans le contexte dune rflexion
sur lespace concret et sa mesure : Lespace physico-chimique,
dabord, avec la naissance de la cristallographie chez Hay,
Delafosse et Bravais. Lespace militaire ensuite, avec la rforme
des dispositifs de fortification de Vauban, repenss par
Cormontaingne (1732) puis les investigation des gomtres
(rticule de Labb La Caille, 1751 ; rseau de triangulations de
Cassini, 1780) qui, pour la premire fois de faon vraiment
rationnelle, vont mettre en carte lespace gographique.

Daprs Y. Qur (1988), Physique des matriaux,


Paris, ditions du Marketing

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Dossier

Commenons par la cristallographie. Les premires


rflexions sur la matire et ses agencements, mene dans le
Time, avaient conduit Platon souligner limportance de cinq
polydres rguliers (cube, ttradre, octadre, icosadre et
dodcadre) qui formaient, selon lui, les lments fondamentaux du monde, par agencement de triangles lmentaires
contenus dans la Chra (espace btard lorigine de sa cosmologie). Ces solides platoniciens dont Kepler avait cru, un
temps, pouvoir faire un usage astronomique, vont alors servir
un but plus modeste. LAbb Ren-Just Hay (1743-1822) en
fera les types cristallographiques fondamentaux.
Dcelant dans la nature un langage doublement articul, ce
savant montre que les pierres conglomrent des minraux, mais
que chaque minral se rduit lui-mme des pices de base,
quil nomme molcules intgrantes , et dont les polydres
platoniciens et leurs troncatures forment tous les systmes possibles (10).
Delafosse, lve de Hay, introduira explicitement la notion
de rseau en soulignant quun corps apparat sous forme
cristalline lorsque ses molcules offrent un rseau continu et
uniforme , un systme rticulaire complet ou trois dimensions .
Avec Bravais, au XIXe sicle, la notion de rseau se prcisera
et admettra une dfinition vectorielle. En criture moderne,
cest lensemble des points M dfinis par une origine O quelconque et lquation :

>

>

>

>

OM = m1a1 + m2a2 + m3a3

>
o a1, a2 et a3 sont trois vecteurs non coplanaires, m1, m2 et
m3 tant trois entiers positifs ou ngatifs non simultanment
nuls (11)

>

>

Paralllement au dveloppement des sciences de la matire, la fin du XVIIIe sicle, comme nous lavons dit, voit galement
lessor dune rflexion sur lespace concret. En 1781, Achille
Nicolas Isnard (12) rflchit sur lutilit des routes et des voies
navigables et prconise linterconnexion de ces deux rseaux
fondamentaux dans de grands comptoirs rservs aux marchands et tablis le long des voies deau (13). A laube du
XIXe sicle, en 1802 trs exactement, DAllent, dans son Essai de
Reconnaissance Militaire, montre limportance stratgique des
voies de communication et dcrit lespace gographique
comme le double canevas des routes et des eaux . (14) Dans
les annes 1850-1863, J.G. Kohl puis L. Lalanne (1811-1892)

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Dans cette conception, nulle volont dchapper lordre


ni la centralit. Pour Diderot, lorganisation du rseau fibr est
hirarchise, et elle est galement enracine dans la tte.
Limage sous-jacente est, en fait, celle de la toile daraigne :

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ingnieur des Ponts et Chausses ; se proccuperont de


la gomtrie des rseaux de transport (15).
Lanalyse spatiale progressant, le gographe
Christaller (1938) en viendra alors formuler des
conditions dorganisation gnrale du territoire, qui
mettent en jeu les distances entre ses ples urbains. Ils
retrouvent deux lois clbres, formules pour la premire fois par Lalanne (16) et qui malgr leur caractre approximatif souvent mis en exergue par les gographes jettent les bases de lanalyse spatiale :

La loi des distances multiples, qui stipule que la distance


moyenne de deux agglomrations dun mme ordre de grandeur est un multiple exact de la distance moyenne relative
chacun des ordres infrieurs.

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Le rsultat cumul de ces lois est une structure cristalline


hexagonale qui semble rpliquer, au niveau du territoire les
organisations mmes de la matire.
Ainsi, dans le domaine microscopique comme dans lorganisation de lespace grande chelle, on voit ainsi merger un
concept de rseau dun genre nouveau, cependant encore
incomplet : dans ce type dapplication, le concept reste encore
purement spatial, proche de ce que sera un jour la notion de
graphe (dans le cas o les artes ne sont pas orientes ). Il
nest pas question ici de circulation. Le filet que les Anciens

rseau cubique

La thorie des centres de Christaller


rservaient au domaine de la vie quotidienne sest simplement
tendu dans linvisible. Et il a diffus, paralllement, dans lespace gographique. Mais on ne prend toujours pas en compte
ce qui y circule.

RSEAU

ET CIRCULATION

La question des flux et des circulations a emprunt un tout autre


chemin. Comme on la vu, le mot rseau navait pas, dans
lAntiquit, le sens de rseau de transport ou de rseau de
communication . Bien entendu, cela ne veut pas dire que les
Anciens navaient pas de pense de la communication. En
Grce, dj, Herms se posait en dieu des voleurs et des carrefours. Il tait li lide de ruse (mtis) (17) aux images du pige
et du labyrinthe, Ddale et la mythologie de lartisan (18).
Chez les Romains, Mercure devait hriter de ses prrogatives.

structure chimique de type hexagonal

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La loi dite de lquilatrie qui affirme que les


distances mutuelles de deux agglomrations voisines
de mme ordre scartent peu, en moyenne dune longueur donne.

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Fig.2-8. - Schma dune distribution deau romaine


conduite dadduction
chteau deau
3 conduites de mme diamtre
citernes
conduites de trop-plein des citernes extrieures
alimentation des maisons prives
alimentation des bassins et fontaines publics
alimentation des thermes
maisons prives
bassins et fontaines
thermes

Schma de distribution des eaux urbaines Rome


(Daprs J. Bonnin (1984), Leau dans lAntiquit, Paris, Eyrolles, p. 47).

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Mais cest surtout la ncessit dorganiser la vie dans la cit


qui a amen les Romains crer dauthentiques rseaux
concrets (voies routires, aqueducs, rseaux de distribution et
dvacuation des eaux urbaines) (19), dont il subsiste aujourdhui, comme on le sait, de nombreuses traces archologiques.
Toutefois, les Romains nutilisaient pas le mot rete-retis pour
dsigner ces systmes de distribution ou de communication.
En revanche, au Moyen ge, les progrs de lanatomie
feront dcouvrir chez certains mammifres (paresseux, ctacs,
pinnipdes et loutres) des organisations capillaires denses du
systme circulatoire quon baptise immdiatement, cause de
leur forme en filet, retia mirabilia , rseaux admirables .
Cette appellation est dautant mieux choisie quon connat
aujourdhui le rle de ces organisations : la fois filtre et
rchauffe, elles dissolvent les bulles dair accumules en priode de plonge, et font remonter la temprature du corps de
lanimal quand, par inversion de la circulation veineuse, le sang
se concentre dans ces rseaux, qui agissent un peu comme une
rsistance .
On doit cependant viter tout anachronisme. De fait, on ne
possde pas de thorie relle de la circulation sanguine avant
William Harvey (1578-1657). Ce savant, qui dissque dabord
des cadavres Cambridge, travaille ensuite Padoue. Cest l

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Dossier

quil rencontre Fabrice dAcquapendente, mdecin et physicien. Dans le cadre galilen dune explication mathmatique et
mcaniste de la nature, celui-ci vient de dcrire les valvules des
veines comme des soupapes qui sopposent la circulation
du sang dans la direction cur-tissu et la laisse circuler dans le
sens tissu-cur. La thse, lpoque, est rvolutionnaire, car
elle contredit la thorie de Galien, pour qui le sang, dans les
veines, va du cur au foie puis du foie au tissu. Comment prouver la nouvelle hypothse ? En examinant des grenouilles, dont
les battements cardiaques sont particulirement lents, Harvey
dcouvre le rle des oreillettes, voit leur contraction, qui fait
passer le sang dans les ventricules, et met en vidence la
contraction systolique du cur, cause du pouls. Il va jusqu
mesurer la quantit de sang chass en une heure : il ne lui faut
pas longtemps pour sapercevoir que, si chaque battement
chasse 100g de sang, 70 battements par minute doivent en pulser 420 kg. Il en dduit quil est impossible que tant de sang
provienne du foie, ce qui signifie que le sang est ncessairement recycl. En 1616, il propose donc un schma de la circulation o le cur (muscle) agit comme une pompe aspiranterefoulante (20).
Ds lors, le schma harveyen de la circulation du sang dans
le corps humain va relguer les explications cartsiennes aux
oubliettes : le cur nest plus un viscre, il nagit pas comme

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LA

NOTION DE RSEAU DE TRANSPORT

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Comme nous lavons montr dans notre ouvrage en suivant les


beaux travaux dAndr Guillerme (22), des ncessits concrtes
devaient amener rformer les routes, quune voirie mal pense rendait incertaines, dangereuses, et mme insituables (les
grosses pierres dont elles taient paves, dplaces sous laction
des intempries et du roulage, laissaient la place des ornires
immenses qui obligeaient des contournements de plus en plus
importants). Une triple rvolution devait amener, en quelques
annes, une rforme complte du rseau : la technique de lempierrement et du blocage, avec linvention du procd Mac
Adam (1818) qui prconise un gravillonnage lger en multicouches convexes, bloques par des bornes ; la rforme de la
vicinalit (1836), qui met les liaisons dpartementales dans la
dpendance des prfets et des conseils de rgion ; un encadrement quasi militaire des agents-voyers, calqu sur lorganisation
hirarchique du corps des Ponts et Chausses, et qui veille
lexcution de travaux pratiquement imposs. Do, en
quelques annes, un dveloppement fantastique du rseau routier, qui passe denviron 30 000 kilomtres avant la Rvolution
600 000 dans les annes 1880.
La construction du rseau ferroviaire devait doubler cette
premire irrigation du territoire dune seconde, plus rigide et

srement plus contrainte, mais non moins essentielle. Lide de


combiner la traction vapeur connue depuis les inventions de
Denis Papin (1671), James Watt (1665) et Nicolas Cugnot
(1669) avec le roulement sur rail, dont les vertus sont dcouvertes ds le dbut du XVIIe sicle (mines de Newcastle), remonte aux premires annes du XIXe sicle en Angleterre. Richard
Trevithick y fait circuler la premire locomotive vapeur en
1804. Quelques annes plus tard, en 1808, il en prsente une
nouvelle Londres, avant que William Hadley apporte, six ans
plus tard (1814), la preuve exprimentale de ladhrence fer-fer,
avec une locomotive de 8 tonnes, qui pouvait remorquer
50 tonnes 8 kilomtres heure. En 1823, les Anglais George et
Robert Stephenson fonderont, Newcastle, la premire usine
de construction de locomotives. En 1825, le premier train de
voyageurs, tir par une locomotive de 90 tonnes, circulera sur
la ligne Stockton-Darlington ; prs de 20 kilomtres heure.
Lavnement dun vritable rseau devait exploiter linvention de laiguillage, systme dont le point de dpart est linvention de langlais William Jessop en 1789, et qui, en autorisant
les bifurcations, donne de la souplesse au rail, jusque l li
une trajectoire unique et rigide. Son lectrification permettra en
1898, de commander les voies de la gare de Lyon. Ds lors, les
rseaux ne vont cesser de crotre. Les grandes lignes se dveloppent partir de 1827, et lon saligne, progressivement, sur
un mme cartement des voies (1,435 m) dans la plupart des
pays dEurope. Peu peu, les vitesses augmentent et le rail sallonge. Au milieu du XIXe sicle, le chemin de fer comptait dj
90 000 kilomtres de lignes dans le monde, parmi lesquels
14 000 kilomtres aux tats-Unis, 10 500 en Angleterre, 5800
en Allemagne et un prs de 4000 en France. Multipliant les
vitesses par dix, les charges remorques par cent, le chemin de
faire rvolutionne lconomie : la houille se diffusant dsormais
loin du carreau des mines, la production industrielle en est
acclre, le commerce galement. Le tourisme suivra le mouvement. En France, ds 1833, le plan Legrand trace une toile
daraigne ferroviaire partir de la capitale. En 1878, le plan
Freycinet portera le rseau ferr de 20 000 40 000 kilomtres.
Dans la seconde moiti du XIXe, o leffort sintensifie, le
nombre de voyageurs-kilomtres passe de 100 millions
11 milliards, tandis que le nombre de tonnes kilomtres passe
de 400 millions 14 milliards.
Si lon ajoute cela la naissance des tlcommunications,
dont il serait trop long de parler ici le tlgraphe de Chappe
(1792), bientt lectrifi, linvention du tlphone (Bell, 1876),

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une chaudire vaporisant le sang dans les artres. Ce muscle est


en ralit un circulateur . Sa fonction devient gnrique, et
elle pourra, terme, tre transpose au plan du corps social .
Ce schma de la circulation, en particulier, animera longtemps
la rflexion des conomistes, non sans tre, cependant, multiplement contest. Au XVIIIe sicle, en effet, si nous en croyons
Francine Markovits (21), deux modles conomiques saffrontent. Lun, harveyen, compare la circulation des flux conomiques dans le corps social la circulation sanguine dans le
corps humain (pour Law, par exemple, la banque constituera prcisment une sorte de cur ). Lautre modle (dfendu
par Condillac, Turgot ou Montesquieu) sinspirera davantage de
lhydraulique : ainsi, la dispersion des marchs est pense
limage des fontaines, qui rassemblent le ruissellement des
sources, suivant les courbes de niveau alimentant les vallons,
pour la plus grande fcondit de la cit et le plus grand bonheur
des citoyens. Via la mdecine et lhydraulique, le filet
acquiert donc des capacits circulatoires. Le dveloppement
des grands rseaux de transport au XIXe sicle (rseau routier
puis ferroviaire) va parachever cette rupture.

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les dispositifs de captage des ondes radio (Hertz, Branly, Lodge,


Tesla, Popoff) puis la tlgraphie sans fil ou TSF (Marconi,
Edison, Fleming, Lee de Forest) respectivement dcouvertes
dans la deuxime moiti et vers la fin du XIXe sicle, la plante
se couvre peu peu de rseaux invisibles qui contribuent
objectivement, quoiquon en pense, rapprocher les hommes.

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Ces rvolutions les deux premires en particulier ne


pouvaient laisser indiffrents les philosophes, qui vont les
accompagner, les justifier, leur trouver un ancrage naturel et des
extensions. Ainsi, pour Saint-Simon, le corps humain est dj
un ensemble de rseaux composs de canaux, vaisseaux, capacits et tubes divers. La bonne sant du corps (social comme
humain) suppose la libration de la circulation dans les
rseaux : de la circulation sanguine dans le corps humain, de la
circulation de largent dans le corps social. Do la ncessit de
crer des circulateurs artificiels (chambres dinvention,
dexamen, dexcution de projets) pour hter les circulations et
vivifier le corps social. Do une utopie de la communication
laquelle, au besoin, la religion aidera : une fausse tymologie du
mot ne veut-elle pas quil signifie ce qui relie ? Dans les
annes 1825-1831, Decaen, Enfantin, Chevalier (voir son
article sur le systme de la mditerrane , fvrier 1832) dveloppent le concept de rseau. Ils prconisent notamment la
mise en communication de lOrient et de lOccident. Do
lide dEnfantin, de percer listhme de Suez. F. de Lesseps
(1805-1894), diplomate franais saint-simonien, reprenant cette
ide, fera percer Suez en 1869, et en 1881, commencera le
creusement du canal de Panama, lequel ne sera achev, comme
on sait, quaprs sa mort, en 1914.
Pierre Musso, qui a rappel lessentiel de cette histoire a
soutenu quavec le Saint-Simonisme, la notion de rseau atteindrait ainsi son point dacm. Car le moment o elle parvient
la conceptualisation que lui donnent les saint-simoniens est

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aussi celui o elle dgnre en idologie, et mme en thologie : avant que la cyberntique (N. Wiener), le systmisme
(Bertalanffy, Parsons) ou la mythologie New Age de certains
internautes ne sen mlent, il sagit dj, au fond, pour ces
penseurs, de rtablir une hypothtique transparence entre les
hommes en instituant une nouvelle communion sociale. Le succdan de cette croyance se retrouverait alors dans les idologies qui se sont dveloppes la fin du XXe sicle autour des
tlcommunications, des autoroutes de linformation, et de
lide fragile et dangereuse dune rgulation sociale par les
rseaux (23). On se gardera de confondre, cependant, les bases
scientifiques et techniques des approches systmiques et rticulaires, et les idologies plus ou moins dlirantes auxquelles
celles-ci ont pu donner lieu.

VERS

LA THORIE DES GRAPHES ET DES RSEAUX

En-dea ou au-del de ces idologies, demeure cependant un


outil efficace, et, au fond, assez neutre : le noyau rationnel de la
notion de rseau. Mathmatiquement labor dans le courant
du XXe sicle, celui-ci se constitue dans le contexte de la thorie des graphes, qui plonge ses racines les plus lointaines dans
un travail du mathmaticien L. Euler. En plein XVIIIe sicle, au
moment o le quantitatif est lhonneur, le mathmaticien
dmontre lun des premiers thormes dAnalysis situs, discipline fonde par Leibniz et anctre de la topologie. Pour tre anecdotique, le problme qui en fut loccasion nen est pas moins
rest clbre en mathmatiques : cest celui des Ponts de
Knigsberg, dfinitivement rsolu par Euler en 1736 (24).
Le problme est le suivant : tant donn que la ville est
construite sur deux les relies au continent par six ponts, et
entre elles par un pont, trouver un chemin quelconque permettant, partir dun point de dpart choisi, de passer une seule
fois par chaque pont et de revenir son point de dpart (tant

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Le problme des ponts de Knigsberg

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Parrochia - Aspects historiques de la notion de rseau

(Q x P) U

(QP)U

entendu quon ne peut franchir leau que par un pont).

sparer les diffrentes formes susceptibles dtre produites ?

Par une dmarche purement qualitative, le mathmaticien


prouve quun tel chemin est impossible, et cela, pour une raison trs simple : lorsquon reprsente ponts et territoires par des
lettres, la dfinition du chemin amne une suite impaire au lieu
dune suite paire. En langage moderne, Euler prouve que si un
graphe connexe a plus de deux sommets de valence impaire, il
ne peut contenir de cycle eulrien.

La solution de Cayley est graphique. On peut reprsenter


facilement les oprations prcdentes au moyen des schmas
suivants :

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Une autre origine de la thorie des graphes, lie la prcdente car relevant tout autant de lAnalysis Situs, se trouve dans
la pratique du jeu dchecs, plus spcifiquement, le problme
du parcours du cavalier, lui-mme li la gomtrie du tissage.
Les travaux du mathmaticien A.-T. Vandermonde (1735-1796),
qui remarque cette parent, permettent dinstituer une criture
destine figurer lentrelacement tridimensionnel des fils dans
les motifs (24), dont la figure gnrale sapparente au dplacement du cavalier aux checs.
Malgr ces dbuts prometteurs, le concept de graphe proprement dit ne sera vritablement constitu que bien plus tard.
Il sera dailleurs prcd par le concept d arbre mathmatique, dont linvention sera suscite par les progrs de lalgbre
et de la chimie.
Cest le mathmaticien Arthur Cayley (1821-1895) qui joua
ici un rle de pionnier (26). Il travaillait lpoque sur des
expressions algbriques o des termes de mme nature P, Q, U,
figuraient la fois comme oprateurs et comme oprandes.
Dans ce contexte, lexpression PU tait cense traduire le rsultat de lopration P appliqu U Le produit QPU figurait, quant
lui, le rsultat de lopration Q applique PU.
Posons alors QPU = (Q x P) U + (QP)U, avec Q x P produit
algbrique et QP rsultat de lopration Q applique P.
Comment diffrencier (Q x P)U et (QP)U ? Le problme devient
crucial si lon rajoute un quatrime oprateur R. Comment

Le concept d arbre , comme graphe connexe sans


cycles en rsulte ncessairement.
Tout de suite, la nouvelle structure savre particulirement
utile aux sciences de la nature. Dans les annes 1850, face la
complexification introduite par la chimie organique, on assiste
avec Kkul, Frankland et Sylvester, la naissance dun systme
graphique de notation chimique nouvelle qui finira par prendre
la forme suivante, assez proche de la ntre. Mais, trs vite, il
apparat que les mmes molcules peuvent tre arranges diffremment, soulevant la grande question des isomres. Par
exemple, la formule C3H7OH donne lieu aux deux dispositions
suivantes (graphique page 17) :
Ceci amnera Cayley travailler une thorie mathmatique des isomres : il peroit immdiatement que le problme
de lnumration des isomres se ramne la possibilit dengendrer tous les arbres mathmatiques possibles ayant un
nombre fix de nuds et de liaisons. De la natra la notion de
graphe chimique . Le vocabulaire de la thorie des graphes
en sera, du reste, pour longtemps influenc. Au milieu du
XXe sicle, on nommait encore valence des sommets dun
graphe le nombre darcs incidents quils contenaient.
La notion de graphe G (X,U), avec le sens quelle a
aujourdhui, apparat pour la premire fois dans une note de
James Joseph Sylvester de fvrier 1978 (27) et la premire tude
systmatique des graphes sera mene par Denes Knig (18841944) en 1936. Mais il faudra attendre un article de W.T. Tutte
de 1947 pour trouver lexpression de graph theory (28).
Sur le continent, et notamment en France, pour de longues
annes, la notion de graphe et celle de rseau vont se

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PU

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Flux n 62 Octobre - Dcembre 2005

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confondre. En 1926, le mathmaticien Andr Sainte-Lagu


publie un livre intitul Des rseaux (ou graphes) . En 1934,
Julien Pacotte fera paratre un ouvrage intitul Le rseau arborescent qui relve pour lessentiel de la thorie des algbres
de Boole. La confusion persistera longtemps puisque le mot
rseau sera mme au dpart utilis pour traduire langlais
lattice , avant que nmerge la notion de treillis . On trouve encore dans les annes 1970, certains ouvrages dArnold
Kaufmann o les notions de treillis , lattis ou ensemble
rticul sont prsentes comme quivalentes (29).
Malgr ces ambiguts, et alors quun concept proprement
algbrique de rseau allait se dvelopper dans la mathmatique bourbachique, le rseau au sens de network allait
prendre son autonomie dans les annes daprs guerre, avec la
thorie mathmatique des rseaux de transport . Issue des
travaux de L.R. Ford et D.R. Fulkerson (30), cest sous limpulsions de proccupations pratiques et en liaison avec des problmes de recherche oprationnelle quelle a pris son essor,
provoquant, en retour, un retentissement mathmatique important sur la thorie des graphes o, associe un formalisme
algbrique, elle permet de rsoudre de nombreux problmes,
pour la plupart suscits par le dveloppement de rseaux complexes, tels le rseau lectrique.
Mais travers le dveloppement de linformatique, la
notion de rseau devait encore subir des gnralisations remarquables. Avec lide dassigner aux nuds dun rseau une
valeur capable de varier sous certaines contraintes, la notion de
rseau a pu tre ensuite tendue diffrents domaines de lautomatique. Les rseaux deviennent alors des outils capables de
rsoudre des problmes lis des processus stochastiques qui

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Dossier

Alcool de Friedel
vont de la thorie de linformation la reconnaissance des
formes. Par ordre de gnralisation croissante, on voit alors
apparatre les graphes stochastiques, les rseaux de files dattente, les rseaux de Ptri, puis, avec le progrs de lalgorithmique et la matrise des rseaux multicouches, les rseau de
neurones formels, lorigine du regain du paradigme
connexionniste (31) dans les annes 1970-1980.

DES

FORMALISMES LUNIT DU MONDE

Au cours de sa lente formation, trois aspects des rseaux et trois


types de problmes ont donc merg :
Le premier aspect est laspect topologique. Des objets tant
disperss dans lespace, la question essentielle est dabord de
reprer leur site et de dnombrer leurs liaisons, ainsi que dvaluer la longueur de certains parcours. Les problmes majeurs
rencontrs ici sont des problmes de plus court et de plus long
chemin, lanalyse de la forme du rseau passe par une panoplie
dindices bien connus des gographes et des psychologues (diamtre, centralit, connexit, connectivit, etc.) (32).
Le deuxime aspect de la notion est laspect rhologique. Si
des lments circulent sur des arcs, il faut assurer de bonnes
conditions de transport du point de dpart au point darrive,
viter la saturation des arcs comme laffaiblissement des flux.
Do les grands thormes de la thorie des rseaux : thorme
du flot compatible, thorme du flot maximum. Par ailleurs, la
ncessit dassurer la rgulation de ce qui circule impose des
rservoirs ou des rpteurs : lagent de police, la gare de triage,
la station de pompage, le relais hertzien assurent ainsi des fonctions identiques. Une immense unit du monde se dgage du
formalisme utilis (33).

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Alcool propylique

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Parrochia - Aspects historiques de la notion de rseau

Les notions de graphe et de rseaux rendent donc dimmenses services aux socits modernes, confronts des problmes majeurs : lordonnancement de tches en vue de la
construction dobjets techniques complexes, la fiabilisation des
activits industrielles, loptimisation ditinraire de tournes
(postier chinois, voyageur de commerce), la rsolution de difficiles problmes de taxinomie, la maintenance et remplacement de matriels vtustes dans une usine, laffectation de personnel, la gestion optimale des rserves ou des stocks en fonction des alas des apports ou des ventes, la rotation dun
ensemble de vhicules ou dquipage, etc. (35).
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Lavnement de la gomtrie fractale, la dcouverte du phnomne dinvariance dchelle, la physique de la turbulence et


des changements dtat ont rcemment rvl lintrt dtudier
la dynamique de rseaux molculaires, ainsi que les phnomnes de diffusion et de percolation dans un rseau (36). Il en
rsulte que des phnomnes aussi diffrents que les transitions
de phase, les tremblements de terre, la propagation dun incendie de fort, la conformation de polymres, le rythme cardiaque, la diffusion et la croissance dinterfaces, sont justiciables des mmes modles, qui peuvent eux-mmes servir de
paradigmes pour la comprhension de ce qui se passe dans une
socit entre des individus dautres chelles (propagation

dune rumeur, krach boursier, etc.) On en vient donc penser


lmergence de formes nouvelles inattendues en termes de
dynamisme rticulaire.

CONCLUSION
Au fil de lhistoire des sciences et des techniques, sest dgag
progressivement le caractre profondment rticulaire de la
plupart des organisations naturelles et sociales La forme gnrale du rseau a merg des problmes concrets qui se
posaient face aux ralits naturelles et aux constructions
sociales, et ses proprits ont alors t tudies pour ellesmmes dans le cadre de laxiomatique de la thorie des graphes
et des rseaux. Aujourdhui, la notion de rseau est un outil
thorique dutilisation courante qui met en relation diffrents
domaines des mathmatiques (algbre, topologie, thorie des
nombres, etc.) dont aucun scientifique ne songerait se passer.
Des approches plus rcentes en font galement un outil de
la physique non linaire, de lconomie, de la gographie et
peut-tre de la sociologie (37). Mentionnons en particulier les
travaux de Gabriel Dupuy sur lurbanisme des rseaux ou linformatisation des villes, qui font de la notion de rseau un outil
majeur pour comprendre et matriser la complexit urbaine, ou,
plus rcemment, le travail sur la gographie dinternet et ses
analogies avec les autres rseaux (38).
Au-del du Saint-simonisme, la notion de rseau reste donc
bien vivante, effective et utile et cela, quelles que soient les
idologies dont elle peut saccompagner par ailleurs.

Daniel Parrochia
Universit Jean Moulin - Lyon III

NOTES
(1) Parrochia, D. (1993), Philosophie des rseaux, Paris,
PUF.
(2) Musso P. (2001), Gense et critique de la notion de
rseau in Parrochia, D. (ed), Penser les rseaux, Seyssel,
Champ Vallon, pp. 194-217. Voir galement : Musso, P. (2003),
Critique des rseaux, Paris, PUF ; et Musso P. (2003), De la
mythologie grecque lidologie dInternet , in Musso, P. (ed),
Rseaux et socit, Paris, PUF.
(3) Hegel, G.W.F. (1971) Leons sur lhistoire de la philosophie, I, tr. fr. Paris, Gallimard, p. 242.

(4) Leroi-Gourhan, A. (1971), Lhomme et la matire, Paris,


Albin Michel, p. 43 ; cf. Leroi-Gourhan, A. (1973), Milieux et
technique, Paris, Albin Michel, pp. 86-92.
(5) Guillerme, A. (1988), Gense du concept de rseau.
Territoire et gnie en Europe de lOuest, 1760-1815, Universit
de Paris VIII, p. 7-8.
(6) Descartes, R. (1953), Trait de lHomme, uvres, Paris,
Gallimard, p. 842-43.
(7) Ibid., p. 844-846.
(8) Diderot D. (1984), Le Rve de dAlembert, Paris, Livre de

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Le troisime aspect est laspect stochastique. Il sagit dsormais de grer une certain alatoirit des liaisons ou des flux,
donc de matriser les processus squentiels ou parallles qui
assurent la transition de site site, vident ou alimentent les
rservoirs, selon des modalits qui sont parfois plus complexes
que ce que la programmation linaire peut prendre en compte.
Do le recours la notion de plan rvisable et lintervention de stratgies et dheuristiques combinant au support graphique des lments de thorie des jeux ou du calcul des probabilits (34).

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Poche, p. 59.
(9) Ibid., p. 49.
(10) Dagognet, F. (1973), criture et Iconographie, Paris,
Vrin, p. 135.
(11) Bravais, A (1866), tudes cristallographiques, Paris. Cf.
Qur, Y. (1988), Physique des matriaux, Paris, Ed. du
Marketing.
(12) Isnard, A.N. (1781), Trait des Richesses, Part. 1, liv. II,
p. 113-116, cit in Flux (1989), numro spcial, Rseaux
Anthologie 1781-1963 , GDR 903 Rseau, CNRS, p. 9.
(13) Lepetit, B. (1989), in Flux (1989), op. cit., p. 7 ; cf.
Lepetit, B. (1983), Chemins de terre et voies deau : rseaux de
transport et organisation de lespace en France, 1740-1840,
Paris, EHESS.
(14) DAllent (1802), Essai de reconnaissance militaire
in (1802) Mmorial topographique et militaire, rd (1827),
Mmorial du dpt de la guerre.
(15) Lalanne, L., (1863) Thorie des rseaux de chemins de
fer, fonde sur lobservation des faits et sur les Lois primordiales
qui prsident au groupement des populations, in (1863)
Compte Rendus de lAcadmie des sciences, 27 juillet, t. 57,
pp. 206-210 ; cf. Flux (1989), op. cit., pp. 49-56.
(16) Cf. Pinchemel Ph. et G. (1988), La Face de la Terre,
Armand Colin, p. 84.
(17) Dtienne, M., Vernant, J.-P. (1974), Les ruses de lintelligence, la mtis des Grecs, Paris, Flammarion, p. 50.
(18) Frontisi-Ducroux, F. (1975), Ddale, Mythologie de
lartisan en Grce ancienne, Paris, Maspro, p. 192.
(19) Bonnin, J., (1984), Leau dans lantiquit, lhydraulique
avant notre re, Paris, Eyrolles, p. 47.
(20) Tubiana, M. (1995) Histoire de la pense mdicale, les
chemins dEsculape, Paris, Flammarion, p. 139-140.
(21) Markovits, F., (1986), Lordre des changes, philosophie
de lconomie et conomie du discours au XVIIIe sicle, Paris,
PUF, p. 12.
(22) Parrochia, D. (1993), Philosophie des rseaux, Paris,
PUF, p. 84 sq ; cf. Guillerme, A (1984), Corps corps sur la
route. Les routes, les chemins et lorganisation des services au
XIXe sicle, Presses de lcole Nationale des Ponts et Chausses,
p. 22 sq.
(23) Musso, P., (1997) Tlcommunication et philosophie
des rseaux, la postrit paradoxale de Saint-Simon, Paris, PUF,
pp. 217-218.

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(24) Euler, L. (1736), Solutio problemata ad geometriam


situs pertinentis, Commentarii Academiae Scientiarum
Imperialis Petropolitanae (8), p. 128-140. Cf. Biggs, N.L., Lloyd,
E.K., Wilson, R.J. (1986), Graph Theory 1736-1936, Oxford,
Clarendon Press, pp. 3-11.
(24) Vandermonde, A.-T., (1771) Remarques sur les problmes de situation , in Mmoires de lAcadmie Royale des
Sciences (Paris), pp. 566-574 ; cf. Biggs, N.L., Lloyd, E.K.,
Wilson, R.J. (1986), op. cit., pp. 22-27.
(26) Cayley, A. (1857), On the theory of the analytical
forms called trees , Philosophical Magazine (4), 13, pp. 172176.
(27) Sylvester, J. J. (1878), Chemistry and Algebra
Nature, p. 284 ; rd. in Collected mathematical Papers, 4 vols,
Cambridge, Cambridge University Press, vol. III, pp. 103-104.
(28) Tutte, W.T. (1947), A ring in graph theory , Proc.
Camb. Soc. 43, pp. 26-40.
(29) Kauffmann, A. (1973), Introduction la thorie des
sous-ensembles flous, 1, lments thoriques de base, Paris,
Masson, p. 304.
(30) Ford, L.R., Fulkerson, D.R. (1962), Flows in networks,
Princeton Press.
(31) Parrochia, D. (2001), La rationalit rticulaire , in
Parrochia, D. (2001), Penser les Rseaux, Champ Vallon.
(32) Cf. Ciceri, M., Marchand, B., Rimbert, S. (1977),
Introduction lanalyse de lespace, Paris, Masson ; Dupuis, G.,
Systmes, rseaux et territoires (1985), Paris, Presses de lcole
des Ponts et Chausses. Voir galement : Bakis, H. (1993), Les
rseaux et leurs enjeux sociaux, Paris, PUF ; Fors, M.,
Degenne, A. (1994), Les rseaux sociaux, Paris, A. Colin.
(33) Parrochia, D. (1993), op. cit., p. 286.
(34) Mass, P. (1946), Les rserves et la rgulation de lavenir, Paris, Hermann, 1946 ; cf. Mass, P. (1965), Le Plan ou lanti-hasard, Paris, Gallimard.
(35) Gondran M., Minoux, M. (1979), Graphes et
Algorithmes, Paris, Eyrolles.
(36) M. Lagus, A. Lesnes, Invariances dchelle, des changements dtats la turbulence, Belin, 2003.
(37) Cf. P. Merckl, Sociologie des rseaux sociaux, Paris, La
Dcouverte, 2004.
(38) G. Dupuy, Lurbanisme des rseaux, Paris, A. Colin,
1992 ; voir aussi : Linformatisation des villes, Paris, PUF, 1992 ;
et enfin : Internet, Gographie dun rseau, Paris, Ellipses, 2002.

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Flux n 62 Octobre - Dcembre 2005