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Claude Fohlen

Bourgeoisie franaise, libert conomique et intervention de


l'Etat
In: Revue conomique. Volume 7, n3, 1956. pp. 414-428.

Abstract
Summary It is often said that France had liberal economic regime in the 19th century In fact tilis liberalism is quite relative State
intervention first came into play when it established protectionist policy that the Frendi middle class hay not ceased to demand
Liberalism means that workers are forbidden to group or to organize themselves in the form of coalitions and strikes but
employers associations are tolerated The term liberalism was used to disguise tlie main worry of the ruling classes the
maintenance of their profit State intervention is always requested when profit is in danger

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Fohlen Claude. Bourgeoisie franaise, libert conomique et intervention de l'Etat. In: Revue conomique. Volume 7, n3, 1956.
pp. 414-428.
http://www.persee.fr/web/revues/home/prescript/article/reco_0035-2764_1956_num_7_3_407176

BOURGEOISIE

FRAN

AISE

LIBERTE ECONOMIQUE
ET INTERVENTION DE ETAT

Libert individualisme non-intervention de Etat dans les affaires


conomiques voil des mots ou des expressions qui reviennent trs souvent
dans les discours crits ou exposs de motifs durant tout le xixe sicle
Constamment les hommes politiques ou affaires se rclament du laisser
faire laisser-passer
pour refuser ou repousser ingrence du gouverne
ment dans les questions conomiques est ainsi que est dvelopp ce
lieu commun trs abondamment rpandu et diffus avec complaisance un
libralisme fran ais un rgime qui assurant chaque citoyen des chances
gales lui permet une russite gale
Le prjug libral pouvait il est vrai se rclamer de toute une lgis
lation rvolutionnaire et post-rvolutionnaire qui va servir de fond
activit conomique et aux cadres sociaux Individualisme et libert pas
sent de tat thorique
tat juridique est en leur nom que sont
supprims les cadres corporatifs en 1790 que sont interdites en 1791 coa
litions et associations En leur nom aussi sont leves les diverses entraves
qui gnaient la production ou les changes intrieur du pays ou emp
chaient le plein panouissement de individu esprit de ces mesures est
pass dans les divers codes napoloniens Code civil Code pnal surtout
Code du commerce qui va servir de cadre conomique la France librale
Peut-on caractriser esprit de cette lgislation
Elle interdit tout inter
mdiaire entre individu et Etat le premier devant dfendre lui-mme
ses intrts sans appuyer sur un groupement Elle condamne les travail
leurs
une situation infrieure aux yeux de leurs patrons et de la loi
Elle se dene des socits trop puissantes mises en tutelle Sous prtexte
individualisme on en arrive au sectionnement social et conomique
Mais les rvolutionnaires ont pas voulu aller au bout de leurs
ides
la fois pour des raisons de principe et opportunisme comme le

LIBERT

CONOMIQUE ET INTERVENTION DE

TAT

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prouve leur politique douanire de tradition mcrcantiliste Raisons de


principe
si Etat ne doit pas au moins en thorie intervenir dans la
vie conomique il doit cependant garantir aux entrepreneurs la stabilit
du profit Raisons opportunisme
le trait de commerce franco-anglais
de 1786
laiss de mauvais souvenirs aux hommes aif aires des villes
industrielles plus particulirement textiles De l une srie de mesures
rtablissant la protection douanire et maintenant le rgime du pacce colo
nial Les Constituants votent en 1791 un tarif protecteur souvent lev
et comportant des prohibitions pour 34 articles Un dcret de la Convention
annule les traits de commerce dj conclus Quant au rgime colonial
les ngociants et armateurs des ports joints aux propritaires outre-mer
ont russi
obtenir un rgime prfrentiel qui les protgeait de toute
concurrence Les principes de protection et de prohibition une fois admis
ces mesures ne cessrent de se renforcer
la loi du
floral an VII
nouvelle charte du commerce L aussi Empire ne fit que confirmer
uvre
dj ralise avec cet argument supplmentaire que furent les ncessits
de la guerre commerciale contre Angleterre Le tarif de 1806 satisfit les
intrts mercantiles et industriels au point que ses lignes essentielles furent
reprises en 1816
un moment o la guerre ne pouvait plus fournir de
prtexte
tablissement de droits protecteurs ou prohibitifs
Ds ses origines la notion de libert conomique implique donc une
contradiction
la bourgeoisie se rclame de cette libert cluand elle lui
profite et alors elle en fait une arme contre ses adversaires
les masses
populaires inorganises et donc inoiensives cette mme bourgeoisie fait
table rase de cette mme libert lorsque ses intrts sont en jeu et que la
non-intervention de Etat met en pril le profit Cette conception toute
subjective de la libert conomique va imposer de plus en plus tout au
oni du xixe sie it

Maintien du profit abord une constante de politique conomique se


dgage la garantie de la protection douanire La
dfense du travail
national
parat une ncessit dans un Etat que risque de menacer la
concurrence une industrie anglaise plus puissante et plus ectionne
que la ntre Filateurs et tisseurs matres de forges et mtallurgistes redou
tent entre des fabrications outre-Manche est-ce pas oublier il

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CONOMIQUE

est autres intrts conomiques qui vivent de exportation


les soyeux
de Lyon et les Chartrons bordelais
Peu importe le premier groupe est
le plus influent et de plus ses intrts rejoignent ceux de Etat et de
la majorit des contribuables
les taxes douanires sont les plus faciles
percevoir dchargent Etat de tablissement un impt direct librent
les contribuables du contrle fiscal oublions pas en effet que les Anglais
ont pay de Vmcome tax abandon du protectionnisme
Et industriel fran ais du xix sicle est pas homme
reconnatre
cet abandon de la position traditionnelle du gouvernement il soit monar
chiste imprial ou rpublicain Maintenir le pront sans risques pour se
retirer sa fortune bien assise telle est la mentalit courante
Chez
nous on gagne encore de argent avec des machines fort anciennes et la
somme affecte
compenser les dprciations annuelles
ne serait gure
ncessaire car elle est gnralement pas employe
des amliorations
On continue de cette fa on
faire des fils que on pourrait fabriquer
beaucoup moins cher
aide de quelques dpenses
Mais la concur
rence intrieure est pas assez puissante pour
contraindre
Le Comit
pour la Dfense du travail national
pens il ne fallait pas changer
nos mtiers parce que beaucoup de fil urs se trouveraient sans ouvrage
Autrement dit il ne faut rien changer
ordre conomique pour ne pas
moduier ordre social Cette ide revient trs souvent au cours du sicle
Sous une forme lgrement diffrente Thiers
lui surtout dfendu les
droits anciennement acquis contre les perturbateurs nouveaux venus Au
cours un dbat sur le taux escompte
la Chambre des Dputs le
20 mai 1840 il stigmatisait ainsi des industriels trop entreprenants
aurait pu favoriser la baisse du taux de escompte
Ils chargent
le march une masse de produits et ils viennent faire concurrence aux
vieux commer ants et ces hommes de quelques jours ruinent des hommes
tablis depuis quarante ou cinquante ans
II appartient Etat au mpris
de la libert empcher toute modification conomique ou sociale par
un systme protecteur en harmonie avec les intrts de la classe dirigeante
De l une remarquable continuit dans la politique protectionniste
Le tarif de 1816 avait admis des droits levs
importation sur les
matires premires pour ne pas gner les agriculteurs et des prohibitions
de produits manufacturs pour ne pas gner les industriels Tel est le
Examen du systme commercial connu sous le nom de systme
protecteur Lettre de Jean DOLLFUS
354

LIBERT

CONOMIQUE ET INTERVENTION DE

TAT

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cadre gnral auquel aucune atteinte ne saurait tre tolre Toutes les
tentatives adaptation ont t occasion oppositions vhmentes qui ont
empch toute rforme srieuse Duchtel conseiller Etat et futur minis
tre du Commerce de Louis-Philippe adressait en ces termes aux fabri
cants Elbeuf en 1832
Un jour ou autre vous perdrez vos privi
lges souvenez-vous que la Rvolution
t faite pour dtruire les pri
vilges
Deux ans plus tard il faisait entreprendre une grande enqute
prlude dans sa pense
une rvision du tarif protectionniste La quasi
unanimit des producteurs se dressa contre lui spontanment et la seule
annonce une enqute causa parat-il une panique Telle cette note un
fabricant Amiens
Si enqute
eu son utilit en prouvant que les
attaques contre les manufacturiers fran ais taient pas fondes elle
produit aussi un trs grand mal en alarmant les intresss sur leur avenir
et en suspendant toutes les transactions
Il en et pas t ainsi si
avait procd sans donner autant de publicit
enqute
II agit bien
un rflexe spontan primaire
la seule ventualit un changement
dans le rgime douanier
Opposition plus vhmente encore en 1846 au lendemain du trait
de commerce avec la Belgique et les Pays-Bas
la veille une refonte
du systme douanier prconise par Cunin-Gridaine pourtant fabricant
Sedan Cette fois les intrts organisent Contre toute modification
Association pour la dfense du travail national o voisinaient des
banquiers comme Odier et Seillire des matres de forges comme Lon
Talabot des hommes du textile comme Mimerei En faveur une lib
ration Association pour la libert des changes avec des hommes tels que
Anisson-Dupron Michel Chevalier Nicolas Koechlin Louis Reybaud
Bastiat La premire de ces deux associations avra la plus puissante et
russit
attirer la sympathie de certains milieux ouvriers et populaires
et de opinion dmocratique Pour le journal ouvrier Atelier septem
bre 1846 Association pour la libert des changes tait une machination
de Angleterre
Cela explique la seule lecture de la liste des grands
propritaires de la Gironde
les noms
foisonnent
Heureusement le
peuple saura bien mettre des entraves aux projets anti-nationaux
Cette
anglophobie des milieux ouvriers explique par les souvenirs napoloniens
et le renouveau de la lgende impriale sous influence de Branger En
tout cas Association pour la dfense du travail national pouvait se targuer
de appui des milieux affaires et populaires
Revue Economique

N*

19S6

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La seule rforme profonde du tarif dut tre ralise par voie autori
taire contre la volont de la bourgeoisie et Napolon III
perdit son
trne Le trait de commerce franco-anglais du 23 janvier 1860 fit effet
un
coup Etat industriel
tant il tait en contradiction avec la
tradition conomique et idologie bourgeoise Ce trait tait pourtant bien
loin de raliser le libre-change
il supprimait les dernires prohibitions
rempla ait les droits spcifiques par des droits ad valorem fixs
30
dans une phase transitoire puis
25
Peu importaient ces dispositions
pourtant essentielles
ce qui comptait tait le fait avoir bris un
contrat tacite et avoir us de la libert aux dpens de la bourgeoisie Et
ce trait avec Angleterre tait un dbut
il fut suivi de dix autres
traits analogues Ils allaient ils devaient modifier ordre conomique et
ordre social avant mme leur mise en application
Les fabriques vont
tre ruines les filatures qui les alimentent vont galement tre ruines
toute industrie de la Basse-Normandie va tre anantie et ses ouvriers
privs de leurs salaires
Et aussitt certaines usines non parmi les plus
importantes de fermer leurs portes pour sauver le patrimoine avant le
jour
de la mise en vigueur Napolon III
trahi la bourgeoisie qui
en souviendra en 1870
un des premiers soucis de la bourgeoisie triomphante aprs la Com
mune fut de revenir au rgime antrieur par paliers successifs sous au
torit de ses deux dfenseurs Thiers connu de longue date pour ses opi
nions protectionnistes il avait prononc un discours clbre ce sujet en
1851) ee Pouyer-Quertier opposant le plus vhment la politique co
nomique de Empire aprs I860 Le rtablissement du protectionnisme ne
pouvait tre que progressif en raison des engagements pris dans les traits
de commerce signs avec des puissances trangres mais autre part il
rentrait parfaitement dans le cadre de la politique fiscale de Thiers lui
qui avait fait chouer en 1832 le projet impt sur le revenu prsent
par Laffitte lui qui prnait les impts indirects En 1872 un premier pas
fut fait dans la voie du rtablissement du protectionnisme en 1881 furent
dnoncs les traits encore en vigueur en 1892 Meline assignait un terme
cette volution en marche depuis vingt ans en obtenant le double tarif
monument de protection douanire et de quitude bourgeoise
La tradition protectionniste
donc triomph des vellits librales ceci
grce la conjonction des intrts de Etat et de la bourgeoisie Etat sut
se montrer interventionniste et anti-libral quand il le fallut est--dire pour

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CONOMIQUE ET INTERVENTION DE

TAT

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maintenir le profit Nous en avons de nombreuses confirmations dont voici


une des plus frappantes Un sucrier du Nord Crespel-Dellisse dposant
enqute de 1828 avouait un bnfice net de 40
et se dclarait
absolument hostile tout changement du rgime douanier en vigueur Cette
dclaration avait le mrite de la franchise et assignait
Etat ouvertement
le rle que autres lui attribuaient en leur for intrieur
**
Autre manifestation de cette conception bourgeoise de la libert in
tervention directe de Etat dans le financement des affaires Cette forme
intervention se relie
la tradition mercantiliste de Ancien Rgime
la politique colbertiste qui avait consist
favoriser les manufactures
et
soutenir directement les entreprises juges utiles
conomie du
pays Combattue par les physiocrates et les libraux cette politique sem
blait condamne au nom des principes nouveaux Il en fut rien Etat
obligation de maintenir le profit pour tous les entrepreneurs du pays
Quand ce profit baisse il appartient
Etat intervenir pour corriger
selon expression un historien les
racs du mcanisme libral Quand
les entrepreneurs sone satisfaits ils exigent de Etat il intervienne
pas quand ils sont mcontents ils rclament son intervention pour sauver
le profit Telle fut attitude gnrale tout au long du xixe sicle
Ds poque napolonienne la tradition intervention dans les affaires
individuelles est reprise Encore pouvait-elle se justifier par des impratifs
militaires mais chez Napolon la pense est certainement plus politique
conomique
En aidant les entreprises industrielles il conjure les
effets du chmage et empche des dsordres Aussi les prts ne vont-ils
aux entreprises des grandes villes Paris Rouen Saint-Quentin Gand.
Napolon
accord ses prts avec parcimonie et leur valeur totale
aurait pas excd aprs Mollien 18 millions Tantt Etat accorde des
prts individuels
des fabricants donc la situation parat intressante
des tisseurs de basins de Nantes en 1808 110.000 fr.) aux fabricants
toffs Amiens en faveur desquels est cre une caisse de secours dote
un crdit de deux millions 1811)
honorables industriels tels que
Charles BALLOT Les Prts de Napolon aux
des Etudes Napoloniennes 1912

Revue

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Richard-Lenoir et Gros-Davillier en 1811 Tantt les prts sont accords


sur consignations
six millions diverses industries en 1807 cette forme
eut la faveur napolonienne autres fois intervention prend une forme
moins visible commandes directes de tissus plus spcialement de soieries
pour la cour et les palais est ainsi que les fabricants de Rouen re urent
trois millions en 1807 ceux de Lyon huk millions en 1811 Toutes ces
interventions sont encore trs proches de celles de Ancien Rgime et
insrent dans la tradition mercantiliste
Assez diffrente est intervention des gouvernements bourgeois du XIXe
sicle est abord un prt de trente millions consenti aux industriels
commer ants et banquiers par le gouvernement de Louis-Philippe en vertu
de la loi du 17 octobre 1830 La mesure se justifiait officiellement par
les circonstances politiques et conomiques exceptionnelles crise de 1828
dont les effets se faisaient encore sentir vnements politiques rcents
La plus grande partie de ce crdit tait destine aux entreprises indus
trielles mais trois millions environ furent consacrs
la cration de comp
toirs escompte ncessaires pour remplacer les banques dfaillantes Une
dizaine de ces comptoirs fut ouverte dans les dpartements et
Paris
mme le gouvernement consacra 1.800.000 fr
la cration un tablis
sement analogue auquel intressa par la suite la municipalit parisienne
Expdient transitoire assez mal vu de certains milieux affaires qui tout
en souhaitant une intervention salvatrice de Etat redoutaient une ing
rence trop pousse dans leurs affaires Ds septembre 1832 les banquiers
parisiens avaient russi
obtenir la mise en liquidation du comptoir Par
la suite les critiques ne manqurent pas contre cette exprience pourtant
rclame avec insistance Etat
est cru oblig de venir en aide au
commerce profondment branl. il
bien fait de ne pas abandonner
le commerce dans la dtresse. une telle ncessit ne se serait pas produite
si ds avant les crises le commerce fran aise avait joui une libert
plus grande il avait possd notamment la facult instituer des banques
selon la mesure de ses besoins
Argument spcieux le seul obstacle
la formation de banques tait non pas lgal mais psychologique ab
sence esprit entreprise opposition fut aprs coup naturellement plus
violente encore en province les commer ants Amiens ne voulaient pas
un comptoir escompte car disait-ils
offrir industrie de trop grands
COQUELIN et GWT-LAUMIN Dictionnaire de
Alphonse CouBois
443

polQu

art

LIBERT

CONOMIQUE ET INTERVENTION DE

TAT

421

capitaux est engager


donner
sa fabrication une extension dange
reuse
Pourtant Amiens tait une des villes les plus dpourvues en
fait de crdit ide une banque reprsentait quelque chose de diabo
lique surtout lorsque cette banque tait due
une initiative de Etat
La rvolution de 1848 fut occasion une nouvelle exprience Le
dcret du
mars fixa les bases des nouveaux comptoirs escompte asso
ciant cette fois Etat les municipalits ec les particuliers
la formation
du capital Diffrence essentielle comme le soulignait un des dfenseurs
de entreprise Pagnerre
En 1830 est Etat qui organisait ta
blissement tandis en 1848 les vritables fondateurs des comptoirs ce
sont les actionnaires est industrie est le commerce qui fournissent
le capital en argent
Ces comptoirs taient eux aussi un expdient
transitoire pour corriger les dfauts du systme libral
sur 6l comptoirs
ouverts en 1848 il en subsiste un petit nombre sous le Second Empire
dans quelques grandes villes telles que Paris Lille et Mulhouse ou dans
de petites villes manufacturires Sainte-Marie-aux-Mines Une loi de 1853
transforme ces tablissements en socits anonymes la prosprit revenue
Etat et municipalits confiaient
nouveau aux intrts privs la gestion
des entreprises
Une dernire exprience fut celle de I860 destine
pallier les effets
du trait de commerce sign avec Angleterre La loi du lie1 aot I860 ouvrit
aux industriels dsireux de renouveler leur matriel un crdit global de
40 millions de fr Ce crdit devait tre distribu sous forme de prts
remboursables en vingt ans La commission charge de la rpartition
des fonds arrta au partage suivant
Industries textiles
88 prts
Mtallurgie
27
Transports
Mines
11
Industries lueciiui iies 18
sucrieres
diverses
45

Total

15.060.000 fr
9.100.000
1.200.000
3.800.000
1.417.000
3.800.000
4.583.000

attribution de ces prts se faisait aprs enqute et prise de garanties


hypothcaires Le gouvernement aurait voulu favoriser industrie lourde
la plus expose aux consquences du trait de commerce Sa part dans le
Claude FOHLEN Industrie textile au temps du Second Empire
Arthur-Louis DUKHAM T/rc Anglo-FrencU Treaty of Commerce

119
150

422

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CONOMIQUE

prt ne se monta cependant au quart du total Le principal bnficiaire


fut le textile o les prts allrent surtout
de petites entreprises mal
outilles inadaptes
la concurrence certain nombre entre elles dispa
rurent dans les convulsions des annes 60 Parmi les prts
industrie
lourde il
eut aussi des erreurs certaines firmes voyant dans ce prt
une occasion de renflouer une trsorerie en difficults et non de moder
niser leur outillage On peut citer le cas de la Compagnie des Mines de
Decazeville qui obtint fait trs rare la totalit de ce elle avait demand
1.500.000 fr Elle voulait amliorer extraction de la houille et profiter
de la nouvelle ligne Prigueux-Bordeaux pour ravir aux charbonniers
anglais le march de cette ville Plan trop ambitieux qui se solda par
une faillite en 1865 Le prt profita semble-t-il aux entreprises
mar
ginales plus aux autres eut un effet trs limit sur la moderni
sation de industrie fran aise et ne suffit pas
corriger les rats de en
grenage
**
Dsirable au plus haut point pour protger le march national inter
vention de Etat doit tre condamne
intrieur de ce march L il
faut laisser jouer la loi de offre et de la demande laisser agir la libert
Cette libert doit imposer au premier chef dans les relations sociales
Mais cette conception issue de idologie bourgeoise entrane des cons
quences trs diffrentes selon il agit de milieux ouvriers ou de milieux
bourgeois
En ce qui concerne les ouvriers cette conception de la libert se tra
duit par des interdictions et des infriorits lgales dfense de fonder
des associations de former des coalitions ingalit juridique de ouvrier
et du patron art 1.781 La bourgeoisie savait elle avait rien
redouter un monde ouvrier pour lequel individualisme signifiait pauvret
et isolement dans la misre Ainsi entendue la non intervention de Etat
est arme la plus efficace contre la monte des classes ouvrires Cette atti
tude explique opposition permanente de la bourgeoisie
toute lgis
lation sociale Sans doute des enqutes comme celles de Villeneuve-Bargemont et de Villerm ont mu des mes mme endurcies et dnonc des
vices dj signals auparavant par le filateur Daniel Le Grand Mais autre
chose est de dnoncer le mal autre chose de chercher et appliquer des
remdes Voter des lois spcifiquement ouvrires ce serait violer cette libert

UBERT

CONOMIQUE ET INTERVENTION DE

TAT

423

donc se rclament les dirigeants ce serait recrer


intrieur de la France
des catgories spciales ce serait reconnatre un
fait social
dont on
ne veut pas Cette opinion nous la retrouvons
la nn du sicle
en particulier dans les milieux de gauche Laissons parler Gambetta
Le
gouvernement ne doit
tous une chose la justice Chacun apparte
nant il convient
chacun de se rendre heureux ou malheureux par le
bon ou le mauvais usage de sa libert
Traduisez les gens malheu
reux sont ceux qui font un mauvais usage de leur libert
Ainsi expliquent le retard et la mauvaise volont des classes diri
geantes
laborer une lgislation sociale La loi sur le travail des enfants
de 1841
demand des discussions prolonges pendant deux sessions
pour tre finalement une mesure rtrograde et inapplicable Rtro
grade parce que moins humaine et moins gnreuse que la loi anglaise
de 1833 qui avait servi de base Inapplicable car le contrle du travail
des enfants dans les manufactures de plus de vingt ouvriers tait conn
non
des inspecteurs tels il en existait dj en Angleterre mais
des
commissions libres dsignes par le prfet Et ces commissions furent rapi
dement dcourages par les rsistances opposaient tant les manufactu
riers que les parents de ces jeunes enfants Force tait
Legoyt de cons
tater en 1853 que la loi de 184l avait
encore pu recevoir une ferme
et vigoureuse application
Le rgime de inspection salarie avait
t propos dans un projet datant des dernires semaines de la Monarchie
de Juillet jamais discut par la suite Il faut attendre les lois de 1874
et de 1899 pour voir instaurer une vritable protection des enfants des
adolescents et des femmes dans les usines
Mme opposition pour ce qui est de la limitation de la journe de
travail Un dcret du gouvernement provisoire avait limite
10 heures
Paris
11 heures en province en mars 1848 Ce dcret fut rapport
par Assemble constituante ds le
septembre de la mme anne La
limitation de la journe de travail est pas pour les contemporains une
question sociale ou humanitaire mais bien politique est une atteinte
la libert de entrepreneur Legoyt est expliqu l-dessus
Si nous
approuvons pas les mesures par lesquelles les gouvernements ont cru
devoir limiter la journe de travail des adultes et intervenir ainsi au

700

GAMBETTA Discours
VIII
379
CoQUEbiN et GUILLAUMIN Dictionnaire de conomie politique

424

REVUE

CONOMIQUE

risque de les troubler profondment dans les conditions naturelles de la


production si nous pensons que ces mesures ne sont pas sufnsammenc
justifies par intrt des ouvriers meilleurs juges que autorit des besoins
des exigences de leur situation si nous sommes en outre convaincus
elles ont provoqu une concurrence dloyale entre les chefs entre
prises les unes excutant les autres violant impunment la loi nous h
sitons pas
approuver
les lois de caractre humanitaire
Rduire
la journe de travail est attenter
la libert conomique du chef in
dustrie
Ce
quoi la bourgeoisie tenait le plus tait interdiction de toute
forme de groupement ou entente ouvrires La discussion de la loi sur
les coalitions au Corps lgislatif en 1864 est une occasion pour les repr
sentants de industrie de dfendre leur conception de la libert
sens
unique intervention de Seydoux fabricant de tissu au Cateau est signi
ficative Pourquoi oppose-t-il au projet de loi
Parce que cette libert
on va donner aux ouvriers oppose
celle dont bnficient les entre
preneurs
II est pas un seul industriel intelligent qui ne repousse un
droit aussi dangereux et aussi contraire aux intrts de industrie
Ce
sont les ouvriers que la loi veut favoriser dans le but de leur donner
les moyens amliorer leur position et les conditions de leur travail
acclrer pour eux le mouvement de progrs
Cette loi est dangereuse
pour les ouvriers elle leur donne une libert dont il me parat difficile
ils puissent user sans exposer aux rigueurs de la loi
Le droit de
coalition le droit de grve est-il bien conforme au principe de libert
on invoque
en serait-ce pas la ngation
Accorder le droit
de se coaliser est contraire
la libert De plus ce droit serait vain car
comment concevoir des coalitions qui ne accompagnent de violences du
moins chez les ouvriers
Pour entendre ajoute Seydoux il faut se
runir et si les runions sont interdites ils emploieront des moyens myst
rieux
II existe donc pas de droit de coalition sans droit de runion
mais on ne songe pas
accorder ce dernier Il reste
actif du Second
Empire avoir cependant accord ce droit de coalition
Avec les dbuts de la Troisime Rpublique les ides sociales de la
bourgeoisie triomphent toute vellit de rforme est stoppe pendant prs

1864

ID. Ibid.
701
Moniteur nircrsc
573

Intervention u Seydoux au Corps lgislatif

LIBERT

CONOMIQUE ET INTERVENTION DE

TAT

425

de quinze ans On veut ignorer dlibrment la ncessit une interven


tion de Etat les classes dirigeantes libres
la fois de la tutelle imp
riale et de la peur communaliste peuvent appliquer leur programme Gam
betta dclare dans son discours du Havre le 18 avril 1872
II
pas de question sociale
quoi Thiers fait cho en 1877
On ne parle
plus de socialisme et on fait bien Nous sommes dbarrasss du socia
lisme
La libert
donc repris sa place dans la trilogie rpublicaine
Jacques Chastenet trs bien not dans son Histoire de la Troisime Rpu
blique cette orientation de la nouvelle gnration
Politique abord
politique seule
Le social reste atteint une sorte de suspicion 10
Il
gure que des monarchistes pour intresser
ces questions et
dnoncer les mfaits de la libert ainsi entendue Dans son discours de
Chartres en 1878 Albert de Mun montrait inanit de cette libert
La loi de intrt envahit tout
Votre libert
est la libert de
la force
Ce que nous voulons est reconqurir le droit de runion
professionnelle supprim au nom de la libert du travail est la renais
sance. de association professionnelle
Jamais avaient t dnonces
avec une telle nettet les incohrences du rgime libral La tolrance
accorde par le Second Empire aux Chambres syndicales ouvrires disparut
en 1872 fut dissous le Cercle de Union syndicale ouvrire sorte de
fdration de 23 Chambres syndicales le mme sort frappa en 1874
Union des ouvriers des mtaux
Respect de la libert et non-intervention de Etat telle est aussi la
conclusion de enqute de 1875 sur les conditions du travail
accord
ne peut tre durable que si les patrons comprennent importance de la
question sociale qui agite et usent de tous leurs moyens pour en conjurer
les dangers
Cette libert de coalition ou association que Etat refuse aux ouvriers
il la tolre pourtant chez les patrons sous des formes infiniment plus
graves et plus gnantes pour la vie conomique Car les coalitions patro
nales si elles sont toujours pacifiques en troublent pas moins le libre
jeu de la vie conomique elles visent
imposer des prix fixs un
commun accord Cette pratique tait interdite en vertu de article 419 du
Code pnal qui visait le cas des coalitions dont le but serait influer
10 Jacques

Histoire de la Troisime Rpublique

106

426

REVUE

CONOMIQUE

sur le prix des marchandises ou denres En dpit de cette interdiction


formelle des ententes en vue influer les prix ont t tolres parfois
mme encourages
Ces ententes sont naturellement mal connues Il est cependant possible
en citer quelques-unes sans pouvoir en tudier le mcanisme Ds les
dbuts du Premier Empire certains
lateurs de coton unissent en un
Comit des Filateurs dont objet est triple obtenir des avantages de la
part du gouvernement assurer des mesures de protection se garantir
des revendications ouvrires Il fut assez puissant pour obtenir les dcrets
de protection de 1806 11 La fixation des prix ne figure pas au pro
gramme il agit pourtant une coalition Dans le Nord fonctionna
partir de 1824 un Comit des Filateurs de Lille dont la mission officielle
tait de dfendre le intrts de la filature mcanique encore dans en
fance En fait son action tait tout autre selon une dposition enqute
de 1855
Messieurs les filateurs se runissent arrtent les cours entre
eux
Nous savons avance par de sourdes rumeurs par des bruits pr
curseurs il
aura hausse ou baisse Tout ceci constitue une coalition
vritable Les cinq ou six filateurs de Lille en cotons retors pour tulles
ont des cours identiques ils tiennent avec une fidle et invariable fermet
Puis autour eux viennent se grouper abriter les prix des fils inf
rieurs Si ce est pas l une coalition on avouera on arrive ainsi aux
mmes rsultats Il
des annes que les choses se passent ainsi 12
Parmi les membres de ce Comit on trouve des personnalits trs connues
des milieux cotonniers
Delesalle-Desmedt Mimerei snateur et comte
Empire Henri Loyer le secrtaire du Comit existence de ce Comit
avait rien occulte et tait connue des milieux ouvriers lillois auprs
desquels il tait trs impopulaire Certains de ses membres furent inquits
en 1848 mais le Comit se reconstitua aussitt le calme revenu et ne
cessa plus de fonctionner aux annes 80 Il agit une vritable
entente influant sur les prix et cependant il
pas de traces de pour
suites exerces Dans industrie linire se constitua vers 1850 un comit
analogue le Comit linier sur lequel les renseignements font dfaut
Un cas trs curieux entente pour fixer les prix peut tre tudi dans
le secteur des transports cas autant plus intressant il appela une
action judiciaire Depuis 1797 existait une compagnie de messageries dont
11 Henri SEE Histoire conomique de la France
II
12 Enqute de 1855 sw les cotons fils pp 160-161

95

LIBERT

CONOMIQUE ET INTERVENTION DE

TAT

427

la raison sociale fut partir de 1815 Messageries royales 13 En 1826 se


fondait une socit concurrente les Messageries gnrales de France sous
la raison sociale Laffitte et Caillard commandites en partie par le
banquier
Laffitte Ces deux compagnies signrent le 12 juin 1827
un accord par lequel elles engageaient
appliquer les mmes tarifs et
ne pas se faire de concurrence tablissant ainsi un vritable monopole
des transports par messageries Contre ce monopole se brisrent les socits
concurrentes comme ce fut le cas en 1828 pour les Messageries du Com
merce Pour ruiner leur concurrente les deux compagnies en vertu de leur
accord baissrent leurs tarifs aprs quelques vellits de rsistance les
Messageries du Commerce sombrrent en 1830 entente avait Jou impo
sant ses prix ruinant le concurrent Etat tait pas intervenu Quelques
annes plus tard une autre socit se forma sous le nom de Messageries
fran aises entreprise Pnicaud avec pour principal objet la desserte de
la route Angoulme
Prigueux qui se branchait sur la route ParisBordeaux La guerre de tarifs reprit car les deux grandes compagnies
exploitaient en commun itinraire Paris-Bordeaux Pnicaud dcida de
lutter porta affaire en justice en accusant les deux grandes compagnies
du dlit de coalition Or accord de 1827 venait tre dnonc en 1836
ce qui ne signifie nullement que entente cessait de fonctionner Des juge
ments contradictoires furene rendus le tribunal de police de la Seine con
damna les Messageries
verser des dommages et intrts
Pnicaud la
Cour Appel de Paris rendit un jugement en sens contraire la Cour de
Cassation renvoya affaire devant la Cour de Lyon Le jugement final rendu
dans des conditions une honntet fort douteuse donna bel et bien raison
aux deux grandes compagnies Pnicaud ruin comme avaient t les
Messageries du Commerce dut cesser ses services en 1840 affaire fit
grand bruit poque suscita plusieurs pamphlets dont un au titre signi
ficatif
Rclamation contre le monopole de fait en messageries exerc
par les grandes entreprises
Conception unilatrale et subjective de la libert
Etat tolre en
dpit de la lgislation une entente ouverte entre filateurs une entente
crite entre grandes socits de messageries Dans les deux cas les parti
cipants imposent des prix touffent leurs concurrents et chappent aux
poursuites lgales qui touchaient les coalitions ouvrires un objet infi
niment plus limit
13 Henri OAVAILL

La Route fran aise pp 231 et suiv

428

REVUE

CONOMIQUE

Cette attitude est


opposer
celle que prennent les autorits quand
il agit de coalitions artisanales En 1830 pour opposer aux conditions
trop rigoureuses des ngociants les artisans teinturiers Amiens avaient
constitu lgalement une socit de commerce charge de la vente des
pices teintes Seuls trois ou quatre teinturiers refusrent en faire partie
Tous les participants acquittaient une taxe sur les pices teintes taxe qui
devait servir
indemniser les ateliers en chmage Le prfet juge trs
svrement une telle initiative
II est contraire
la morale que des arti
sans se runissent en socit pour exercer un monopole Ce que les tein
turiers ont fait les autres professions peuvent le faire demain Les ngo
ciants et fabricants par reprsailles pourraient eux-mmes se runir et
entendre pour taxer le travail de tous ceux ils emploient et o en
serions-nous si de pareils dsordres introduisaient parmi nous
14
Et la socit des teinturiers fut naturellement dissoute
Le libralisme conomique de la bourgeoisie au xixe sicle ne serait-il
un mythe
Non pas exactement mais le concept esc si souple il
peut toujours adapter
des situations changeantes Ce libralisme est
abord
sens unique
du fait il est entre les mains une bourgeoisie
dominante et un gouvernement bourgeois il sert leurs intrts et se
retourne contre ceux de leurs adversaires Deux poids deux mesures Ce
libralisme se mue facilement en interventionnisme lorsque le profit est
en cause en temps de guerre de crise ou de transformations il appartient
Etat assumer les risques que les entreprises ne veulent pas affronter
Finalement cette conception bourgeoise carte le sens du risque et le got
de aventure que le lgislateur rvolutionnaire avait cru bon de susciter
CLAUDE FOHLEN
14 Arch Dep

Somme

107

687 Amiens 18 avril 1832

Summary
It is often said that France had
liberal economic regime in the
19th century In fact tilis liberalism is quite relative State intervention
first came into play when it established
protectionist policy that the
Frendi middle class hay not ceased to demand Liberalism means that
workers are forbidden to group or to organize themselves in the form of
coalitions and strikes but employers associations are tolerated The term
liberalism was used to disguise tlie main worry of the ruling classes the
maintenance of their profit State intervention is always requested when
profit is in danger