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ALESSANDRO RONCAGLlA

PROFESOR DE ECONOMA POlTICA DE LA FACULTAD DE DERECHO


DE lA UNIVERSIDAD DE PEAUSA

Sraffa
y laTeora de
los Precios

. mide,
Ediciones Pira

s. A.. Madrid

"'-

Diec;tor de la Coleccin:

Andrs S. Surez Surcz

Catedrtico de Economa de la Empresa

de la Univenidad Complutense de Madrid

Ttulo de la ()bra original:

SRAFFA E LA 'IEORIA DEI PREZZI

Traduccin ele:

Antonio Quevedo Fcrrcr

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Introduccin ....

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PARTE PRIMERA

L~~.~.::~- .g.~~~,f~;d~>:t~

J.

La teora de los precios de produccin _

21

PARTE SEGUNDA

-UNI~-N;-DE-~?S~RI0 1

Bd3UOT.-:CJ.\
I,

FACULTAD

I.

2.

Bienes bsicos y bienes no bsicos.

59

3.

MerC3uda patrn y sistema patrn: el problema de la unidad inva*


fiable <le medida. . . .
. .. ,
,..
.
_, , . _ .

76

4.

Salario de subsistencia y tipo de salario ..

CE ECQNOM'.A

AD(I'1INISTRACICN

Apndice: Los !;istemas patrn. _

94
.

105

PARTE TERCERA

Gius. Laterza & Figli, Spa, Roma-Bar


F.DIClONES 1'IRAMIDE, S. A., 1980

";

Dl.lll R3.1ll6n oc la Cruz,67, Ma<1rid~1

D:-p6sito legal: M. 17,326-1980


ISBN: 84-368'I40-7
Printed in Spain
lmprime: Hi}os de E. Minuesa. $. L
Ronda oe Tolello.14 - Madrid5
Papel: Torras Hostench, S. A.

5.

La obra de Sraffa y la crtk:a de la (eora marginalista .....

111

6,

ProduccJn de mercancas por medio de mercancas como crtica y


superacin de la metodologa marginalisla,
.

133

Sobre algunos problemas relativos a la relacin entre produccil1


de mercancas por medio de mcreancias y elmarxismo ..

148

7.

Apndices bibliogrficos

, .. ,

167

INTRODUCCiN
1. Es muy comn entre economistas la distincin entre estudios
sobre un autor y estudios sobre un problema. En el primer caso, el tra
bajo es predominantemente de tipo interpretativo y, desde el punto de
vista analtico, slo interesan los lmites de validez de las teoras expues
tas por el autor; en el segundo caso, la investigacin puede limitarse a
resear las teoras existentes relativas al problema considerado, o puede
tender a individuar una nueva teora. Consiguientemente, est bastante
difundida la conviccin de que un estudio sobre un problema puede
ent faf en el campo de la historia del anlisis econmico o en el de la
tcora propiamente dicha, mientras que la investigacin sobre un autor
se limitara necesariamente al mbito de la historia del anlisis, porque
no se podra hacer otra cosa que exponer y valorar teoras ya pro~
puestas.
Dicha opinin, y la clasificacin misma en la que se hasa, presupone
la existencia de llna continuidad en el trabajo de investigacin; las me
jores entre las teoras existentes constituyen una frontera, y el estu
dioso, al desarrollar su labor de anlisis, no puede evitar encontrarse a
un lado u otro de la misma. Es un aspecto por el que se enjuician como
hecho objetivo los resultados de una investigacin, asimilando la ciencia
econmica a las ciencias naturales, y se considera la validez de sus pro
posiciones con independencia del contexto histrico y social en el que se
lograron, e incluso de aquel al que se refieren. De este modo, es suficien
te la sola existencia de las bibliotecas para hacer imposible una vuelta
hacia atrs; la ((frontera de la teora avanza cada vez ms, a medida
que se aaden nuevos resultados a los ya conocidos y los superan.
Tal concepcin metodolgica conduce, pues, a considerar la invcsti

10

(ntfoduccin

gacin cient fica, tanto en el campo de las cienias humanas como en el


de las ciencias naturales, como una marcha triunfal hacia la verdad. Sc
trata de ulla concepcin que predomin durante mucho tiempo, en el
siglo pasado y a comienzos de ste; el historiador Carr, por ejemplo re
cuerda las declaraciones en torno a esto del primer director de la
Cambridge 1\1fodern HislofY, Actoo, en 1896 1 Los economistas se
pueden remontar a Torrens, quien al principio de su Ensayo sobre la
produccin de la riqueza (1821) declaraba creer ya cercano el momento
en que en la ciencia econmica no habra lugar para las discusiones
sobre los principios fundamentales de la teora, por estar resueltos todos
los problemas 2 Pero tambin en tiempos ms recientes erigi Schumpc
(er un monumento a esta (.;n;ep;ill consu grandiosa lItoria del anlisis
econmico 3 , Schumpeter distingue cntre economa poltica y anlisis
econmico: la primera es la interpretacin del funcionamiento de un
sistema econmico, basada necesariamente en la visin del mundo
(Weltanschauung) del terico y, por tanto, ideolgicamente condiciona
da; la segunda, en cambio, es ese conjunto de tcnicas e instrumentos
analticos usados por los estudiosos en la elaboracin de sus sistemas te
ricos, que pueden ser juzgados independientemente de todo prejuicio
ideolgico. La historia del anlisis econmico presenta, pues, un
progreso cientfico) continuo, en el mismo sentido en que ~(podemos
decir que ha habido progreso tcnico en la extraccin de dientes desde el
tiempo de John Stuart MilI al nuestro".
La concepcin de Schumpetcr, aunque todava muy difundida, ha
sido abandonada por los tericos ms juiciosos. Corno Dobb manifest,
no e~ posible mantener la distincin que intent trazar
Schumpeter cntre Economa como anlisis puro y como visin
del proceso econmico en el que entra inevitablemente una co
loracin ideolgica, a no ser qne se limile la primera al simple
armazn formal de enunciados econmicos, excluyenctb la
teora econmica como afirmacin sustancial sobre las rela
ciones concretas de la sociedad econmica; puesto que en la
I E. H. Can, Whaf ; llislory? (l." ell. Macmman, Londres, 1961), Pcngun Books,
Harmondsworth, J9G8. pg. 7.
2 R. Torren':>, Saggio sul!a produzione del/u ricchezza, ed. it. preparada por A. Ron
caglia, Miln, 1972, pg. 10.
3 J. ~khumpcter, Storia deli'anafisi economicn. 3 voL, trad_ 11. de P Sy!os Labini y
L. Occhionero, Turin, 1959 (ed. origina':. pstuma, Nueva YOIk, 1954).

4 Ibdem. vol. 1, pg. 50.


.

(ntroduccin

11

formulacin de esta hima, y en la valoracin de su grado de


realismo, no pueden dejar de entrar intuicin histrica, pers

pectiva y visin sociaP.


2. Esta breve premisa metodolgica era necesaria para evtar fna~

entendidos. En efecto, en las pginas que siguen, examinaremos un

problema -el de los precios relativos- estudiando las teoras de un

autor, Piero Sraffa, expuestas hace varios aos. Por ello, a primera vis

ta, se clasificara este estudio entre los dc historia del anlisis. Y, eviden

temente, esa colocacin es correcla por diversos aspectos. Pero es im

portante entender que en nuestro caso, como en muchos otros anlogos,

la distindn misma entre estudio.') sobre un autor y estudios sobre un

problema, entre historia del anlisis y anlisis propiamente dicho, est

de ms. Efectivamente, en el caso de la teora de Sraffa no nos cnconlra

mas frente a un trabajo que se pueda situar en una frontera terica ya

cxiste111e, delante o detrs de ella, segn el juicio del lector; nos en

contramos frente a un trabajo que se sita en un espacio completamente

distinto, pues distntas Son las reglas del juego), es- decir, el mbito

<.:onceptual y metodolgico.

La comprensin dcl alcance revolucionario del anlisis sraffiano


quiz se ha visto obstaculizada por el hecho de que, en Produccin de
mercancas, no se explicita el cuadro dc refercncia conccptual en el que
colocar el estudio de los pre~jos de produccin; en otras palabras, no se
explicara con bastante amplitud (en realidad se encuent.ran algunos in~
dicios. como veremos) qu debemos ent.ender por precios de produc
dn, por tcnk'a, y as sucesivamente, y en qu relacin se encuentra el
problema estudiado con los dems problemas de la economa poltica
(desarrollo, distribucin, etc.). Se fadlitaron as numerosOs intentos,
a veces tambin nconscicntcs, de inscrcin dcl csquema de Sraffa en /
el contexto tradicional dcl anlisis de los precios de equilibrio.
La bsqueda de continuidad, donde no exista, indujo a llludlOS a
descuidar la sustancia de las teoras sraffianas a favor del anlisis de sus
aspectos formales. En este mbito, en efecto, era ms fcil individuar
analogas COn las teoras predominantes y ~ra posible tambin hallar de~
menlos que permitieran encasillar las teoras de Sraffa en el marco de la
5 M. Dobb, Theories o/ Value and DiSlnbution Since Adam Smilh, Cambridge, 1973,
pgs. 3536. Para u'na crtica a la cuncepcin del llesarrollo terico COIllO progreso conli
nuo, vase E. Carr, op. cit. En d campo de las ciencias fsicas, el carcter no lineal del ca
mino de la investigacin cientfica ha sido defendido por T. S. Kuhn. La sfruftura del/e d.
voluzioni Jciellli]iche, trad. t. de A. Carugo, Turn, 1969.

12 Introduccin

investigacin tradicional, siguiendo el mtodo de cambiar algo para


que nada cambie}}, experimentado ya con discreto xito en la teora key
nesiana. El haber adoptado el punto de vista de la continuidad en la in
vestigacin cientfica impidi, frecuentemente, comprender el alcance
innovador de las ideas recogidas en Produccin de mercancas.
Por este motivo, creemos til estudiar el cuadro de referencia en el
que es posible situar las teoras de Sraffa, concentrndonos especial
mente en los aspectos conceptuales y metodolgicos, que permiten po
ner mejor de relieve el abandono del modo tradicional de estudiar los
problemas econmicos a favor de un mbito diverso, ms afn al de los
economistas clsicos ingleses y, sobre todo, de Marx.
3. El anlisis tradicional al que nos hemos referido antes es, evi
dentemente, el de la escuela marginalista, que se jacta de un dominio
ya secular en el campo de la teora econmica. Caracterstica dominante
de esta escuela es la tendencia a elaborar una teora deductiva, general,
precisa, segn el modelo de las ciencias exactas}}, como la fsica, de las
que tambin toma prestada en gran medida la terminologa. Una teora
que, partiendo de algunos axiomas (medios escasos, ordenacin de los
fines), pretende reducir lodos los problemas econmicos a uno solo: c~
mo obtener el meximo resultado con un esfuerzo dado, o un resultado
dado con el mnimo esfuerzo.
Tambin se reducen a un problema de comportamiento racional
frente a medios escasos y fines alternativos las relaciones sociales entre
los hombres, en la produccin y en la distribucin de la renta. En efecto,
el problema de la distribucin es resuelto como caso particular cie la
teora del precio: cada uno de los factores de produccim> (trabaJado
res, tierras, medios de produccin) es cedido a los empresarios a un pre
cio que depende de su utilidad y escasez relativa respecto a los fines, es
decir, a los gustos de los consumidores.
Una conviccin difundida, compartida tambin por economistas no
marginalistas, es que el anelisis dc Sraffa y de los sraffianos)} (como
Garegnani, Pasinetti, Spaventa) ha dado como nico resultado una
crtica puramente lgica; es decir, una acusacin de incoherencia inter
na, limitada a una rama particular de la teora marginalista: la basada
en la funcin agregada de produccin. En realidad, como hemos afir
mado antes y como intentaremos demostrar, la crtica a la teora margi
nalista a la que conduce el trabajo de Sraffa no es nicamente formal.
Procede, en primer lugar, de su rechazo de la visin del mundm> mar
ginalista y conlleva, pues, la propuesta -implcita en parte, pero en

Introduccin

13

parte claramente delineada- de un aparato conceptual diverso y de una


diversa metodologa.
4. A propsito de esto, se ha observado que la obra de Sraffa, :'ii
t.undose en decidida contraposicin a la escuela marginalista, propone
un retorno a los clsicos}}; y en tal sentido se ha hablado de teora
neoricardiana}}. Al examinar los problemas afrontados por Sraffa, los
conceptos usados en el anlisb y el mtodo mismo de anlisis, 110 slo
habr que ver cmo son diversos de los propios de la escuela marginalis
ta, sno tambin hasta qu punto concuerdan con los de los economistas
clsicos.
Como veremos, hay semejanzas, pero tambin diferencias, y hay
que guardarse de aproximaciones demasiado apresuradas y superfi
ciales, basadas en elementos predominantemente formales. La identifi
cacin de analogas entre Sraffa y los economistas clsicos deriva muy a
menudo, efectivamente, de una lectura hecha con gafas marginalistas;
es lo que sucede, por ejemplo, cuando se une la teora de Sraffa a la de
los clsicos bajo la etiqueta comn de los rendimientos constantes,
Una lectura marginalista de los clsicos, adems, facilita la super
valoracin de los elementos formales de conlinuidad entre clsicos y
marginalistas y la infravaloracin de las diferencias conceptuales y de
mtodo. Esto sucedi, por ejemplo, cuando se present la teora margi
nalista como una extensin de la teora ricardiana de la renta, o, an
ms grave desde nueslro punto de vista, cuando se considera la teora
marginalista del equilibrio econmico general como la coronacin de la
tcora clsica de los precios. La primera, en efecto, representara el
cierre de la segunda, porque la completara introduciendo cn ella las
funciones de demanda y remediando, as, la unilateralidad de los eco
nomistas clsicos, que se centraban en el aspecto de la produccin des
cuidando el del consumo.
La analoga entre las t.eoras de Sraffa y las de los clsicos no se en
cuentra, pues, en la hiptesis de rendimientos constantes, o en el intento
de construir un sernisistema de equilibrio general. Como veremos, la ba
se comn la forman, ms bien, los conceptos de precio de produccin y
competencia. De todos modos, advertimos que las referencias a este o
aquel autor en las pginas que siguen no persiguen tanto el objetivo de
individuar un nexo en la historia dcl pensamiento cuanto aclarar, por
analoga o diferencia, el significado de un concepto o del modo de
afrontar un problema.\ Una lectura de los clsicos que muestran mayor
afinidad con Sraffa puede ofrecer, especialmente, indicios tiles para

14 Introduccin

identificar el cuadro de referencia del anlisis de los precios de produc


cin.

s. Sin embargo, hay una profunda diferencia entre Sraffa y los


economistas clsicos premarxianos que hasta ahora estuvo completa
mente olvidada. Sraffa, a diferencia de ellos, excluye de su anlisis todo
problema relativo a la relacin entre precios de produccin y precios de
mercado. Los precios de produccin estudiados por l son sencillamente
aquellos precios que, para niveles dados de actividad, corresponden a un
tipo de beneficio uniforme en todas las industrias. Pero se trata, en rca
lidad. de un tipo de beneficio contable. en cuanto que nada se dice de
la efectiva realizacin de las cantidades producidas de los diferentes
bienes. Por tanto, entre las premisas explcitas o implcitas de Sraffa
no se encuentra la de la igualdad agregada entre cantidades producidas
y ofrecidas, por un lado. y cantidades demandadas, por el otro. Esto es,
su anlisis no implica en modo alguno la ley de Say (o ley de sali
das), segn la cual la oferta crea su propia demanda, es decir, la
demanda agregada concuerda necesariamente con la oferta agregada.
Dicha leyes corolario lgico de la identificacin entre ahorros e in
versiones llcvada l cabo por los economista~ premarxianos. En ella, la
tesis se basaba en que en la sociedad capitalista no eran posibles crisis ge
nerales de superproduccin. La hiptesis de salarios completamente COIl
sumidos y de beneficios completamente ahorrados o invertidos propor
cionaba, adems, una justificacin de los beneficios, porque de ellos
dependa la tasa de acumulacin del sistema, es decir, el desarrollo de la
acumulacin y de la renta. Se llegaba as a afirmar una coincidencia entre
los intereses a largo plazo dcJos trabajadores yde los capitalistas, a los que
se contraponan aquellos grupos, los terratenientes en primer lugar, que
lograban aduearse de una parle de la plusvala destinndola despus a
consumos dc lujo, es decir, substrayndola a la acumulacin.
Esta visin, propia de muehos de los representantes ms autorizados
tIc la escuela ricardiana, se la atribuyen cxplcHamente a Sraffa cuan
tos intentan defender la inconciliabilidad entre su teora de los precios y
la teora marxiana del valor. En tal sentido, se habla de Sraffa como del
jefe dcl neo-ricar<lismo, atribuyndosele una visin armnica del siste
ma capitalista inconciliable con la teora marxiana, que pone en eviden
cia tambin las ineliminables contradicciones internas del capitalismo; en
primer lugar, el contraste de intereses entre trabajadores, explotados, y
capitalistas, explotadores.
De ese modo, se comete un clamoroso error dc interpretacin y se

Introduccin

15

pierde uno de los a.l)pectos ms interesantes del anlisis de Sraffa. ste,


en efecto, es algo ms que un puro y simple rechazo del marginalismo a
favor de un retorno a los clsicos. porque llcva implcita una atenta
obra de depuracin de aquellos elementos en los conceptos clsicos que,
como la ley de Say. conducen a una interpretacin equivocada del des
arrollo capitalista. Y no debe asombrarnos que tal obra de depuracin
no se haya efectuado mediante crticas explcitas a proposiciones cuyos
lmites, despus <le Keynes, son universalmente conocidos. Con el aban
dono de la ley de Say, el esquema sraffiano resulta compatible, y no
en conflicto, con el anlisis keynesiano, a cuya elaboracin contribuy
Sraffa. El estudio de Sraffa sobre los precios rc1ativos debera favore
ccr tambin una obra de depuracin de la teoria kcyncsiana, que se
liberara de sus residuos marginalistas 6.
6. El neo-dcardismo en el sentido indicado es, en efecto, una de las
interpretaciones posibles del esquema sraffiano, cuando se le alada la
hiptesis de igualdad entre cantidades producidas y demandadas de los
diferentes bienes. Del mismo modo, por otra partc. el esquema sraf
fiano podra scr considerado tambin un caso partkular del esquema
marginalista de equilibrio econmico general, cuando se introduzca la
hiptesis dc rendimientos constantes y se interpreten en sentido neocl~
sico los diversos conceptos (por ejemplo, el tipo de beneficio se
convertira en un tipo de inters determinado por las preferencias inter
temporales). Pero, por el hecho de que a una teora correcta de por s, se
le puedan aadir elementos espurios hasta el punto de desnaturalizar su
significado, no hay motivo suficiente para rechazar su ncleo central.
Los ataques de los oca-marxistas al neo-ricardismo se pueden
aceptar, pues, no como crtica directa al anlisis de Sraffa, sino como
crtica a una posible desviacin, anti-keynesiana adems de anti
marxiana, en su intepretacin. En realidad, muy a menudo, .tales ata
ques pretenden no tanto poner en evidencia este punto como, ms bien,
recordar los objetivos diversos de los dos anlisis: la mayor amplitud de
la investigacin marxiana respecto a la sraffiana que, concentrndose
sobre las relaciones de cambio, asume como datos, por ejemplo, el m
bito institucional y la tecnologa.
De todos modos, tal observacin no puede constituir una crtica al
anlisis sraffiano de por s. En cambio, con demasiada frecuencia, sir
6 En las pginas que siguen, no se afrontan ni este problema ni, ms en general, el de
fa relacin entre el pensamiento de Sraffa y el pensamiento de Keynes.

16 Inlruduccin

vi de cmodo pretexto, frente a las indudables dificulr,a<!cs de leclura


que presenta Produccin de mercancas, para quedarse en el ttulo
y rechazar in tolo los resultado::; logrados por Sraffa. Algunos neo
marxistas llegaron a tomar una actitud de equidistancia entre IICO
ricardianos y marginalistas, actitud extremada-mente daosa para el des
arrollo del marxismo mismo.
En efecto, por muy distintos que sean los objetivo::; de los estudios de
Marx y Sraffa, es indudable que existe una conexin enlre ellos. Por un
lado, el prohlema de los precios relativos afrontado por Sraffa es, por
decirlo as, interno del estudio del istema capitalista y presupone,
pues, por definicin, el cuadro institucional estudiado por Marx; as,
muchos de los conceptos utilizados por Sraffa slo encuentran una
explicacin completa en el anlisis, ms general, de Marx. Por otro la
do, los resultados de Sraffa sirven de indudable ayuda al desarrollo de la
teora marxiana, por varios motivos.
En lrimer lugar, pueden servir (como sucedi efectivamente) para
criticar y rechazar llna teora como la marginalista, que no slo dc
mosl r ser instrumento invlido para la comprensi0n de los fenmenos
econmicos, sino que, sobre todo, se basaba en una teora del valor (en el
sentido de causa del valor, no slo ele medida a efectos del anlisis de las
relaciones de cambio) alternaliva a la marxiana. Criticando las teo
ras marginalistas de los precios y de la distribucin, se critica im
plcitamente, por su esterilidad, la concepcin del mundo que est en
la hase.
En segundo lugar, el esquema de determinacin de los precios relati
vos ilustrado por Sraffa constituye la solucin de un problema afronta
do por el mismo Marx en el terccr volumen de El capital; y esto debera
permitir, entre otras cosas, aclarar mejor el significado de algunos con
ceptos, C0l110 el de los precios de produccin y su reladn con los
valores-tra bajo.
7. El presente estudio, cuyos fines se han delineado brevemente en
esta introduccin, se ha dividido en tres parles. En la primera, cuyos re
sultado:; sirven de base a las otras dos, se examina el cuadro de referen
da en el que es posible inserir el esquema sraffiano para el estudio de los
precio~ relativo:;. Es decir, se intenta aclarar el significado del concepto
de precio tIe produccin, de la hiptesis de beneficio uniforme en los di
ferentes sectores y otros aspectos del anlisis sraffiano, a travs de una
confrontacin con los elementos correspondientes del anlisis de la es
cuela clsica y de la escuela marginalista.

Introduccin

17

En la segunda parte se examinan algunos inslrumcntos analticos,


propuestos por Sraffa, para el estudio de los precios relativos: la distin
cin enLre bienes bsicos y no bsicos, la mercanca patrn, la separa
cin en el salario de una parte de subsistencia y otn.l de excedente. Todo
permite, adems, verificar y profundizar el an{]isis desarrollado en la
primera parte. El (Itimo punto, relativo al salario, sirve tambin para
aclarar que la ausL'ncia del concepto de fuerza-trabajo en el anlisis de
los precios relat vos no representa una recada en el error ricardiano,
puesto de manifiesto por Marx, de falta de distincin entre trabajo y
fuerza-trabajo, sino, ms sencillamente, una simplificacin hecha pa
siblc por los lmites del anlisis.
Se pasa~ en la tercera parte, a una confrontacin de la tcora sraf
fiana con la teora marginalista y con la marxiana. Despus de una valo
racin crtica de las teorias marginalstas, basada en los resultados del
anlisis de Sraffa, se intenta confrontar la metodologa marginalista con
la implcita en la investigacin de ste. Por ltimo, se afronta el proble
ma de la relacin entre Sraffa y Marx, pero, es necesario advertir, mas
desde el punto de vista de tina defensa del anlisis sraffiano de las
crticas de los neo-marxistas que desde el punto de vista de una valora
cin de la obra de Marx, puesta al da a la luz de los resultados alcan
zados por Srafla. Tal valoracin requerira un examen exhaustivo de la
teora dcl valor de Marx, que est fuera de los lmites de este trabajo.
Univcrsidad de Perusa, noviembre de 1974
/\. R.
NO((f.-E'!itc e'!itudio ha '!iido (it::mrroUado, en parte, durante una estancia en
Cambriuge (Inglaterra), financiada por IIna beca del Consejo Nacional de Inves
tigaciones (Consiglio Nazionale de1le Ricerche). Hemos oblenido notables vcnta
jas dc las numerosas discusiones mantenidas con varias personas sobre redac
ciones precedentes de este trabajo o sobre las ideas que estn a la base del mis
mo. Una primera versin del captulo 4 fue di'!icutida durante el Symposium Oll
Nonneoclassical Economics (Niza, septiembre 1972); y una primera versin de
los captu{os 5 y 6 durante el Co!loljue ,-S'raffa (Amiens, junio 1973). El texto
fr . . TIcs de tales comunicaciones ser publicado en las correspondientes Actas;
una rcclaboracin del trabajo presentado en Niza fue publicado en ingls en los
Australian Economic Papers~), junio 1974. En especial, deseo darles las gradas
por sm tiles observaciones a K. Bharadwaj, 1. Eatwel!, P. Garegnani, L. MeJ
dolesi, M. Nuti, L. Pasinetti, M. Ridolfi. L. Spaventa, P. Sraffa, P. SyJos Lab
ni, M. Tonveronachi. Esto no disminuye, claro est, la plena responsabilidad del
escritor [JOI' las ideas defendidas en e~le trabajo.

La teora de los precios


de produccin

1. Piero Sraffa ofreci con Produccin de mercancas por medio


de mercancias l , hace catorce aos, su principal contribucin a la t.eora
de los precios de produccin. Esta aportacin constructiva la pierden
frecuentemente de vista cuantos creen que el principal resultado de la in
vcstigacin de Sraffa es su crtica a los intentos de medir el capital en
trminos independientes de la distribucin 2 , Y sin embargo, el objeto
central de Produccin de mercancas est const.ituido, indudablemente,
por el anlisis de los precios de produccin; la crtica del concepto agrch
gado de capital. entre otras, es un aspecto del anlisis de los precios,
porque desciende precisamente de una correcta enunciacin de la teora
de los rrccio~.
Numerosos malentendidos relativos a este aspecto de la teora sraf
fiana se vieron despus facilitados por la tendencia a colocar el esquema
de Sraffa en el contt:xto tradicional del anlisis marginalista, siendo as
que tal esquema propone mplcitamente un diverso contexto concep
tual y metodolgit:o, En este captulo intentilrcmos justificar tal afirma
cin, delineando el cuadro de referencia ms apropiado, a nuestro pare
cer, para el anlisis sraffiano de los precios de produccin. As, tendre
mos tambin ocasin de verificar la tesis segn la cual la investigacin
de Sraffa representa una vuelta a las concepciones de los economistas
ingleses clscos; una tesis frecuentemente repetida, tal vez de modo de
masiac!o acrtico. Pero, sobre todo, veremos que el anlisis sraffiano
posee en s los grmenes de un cambio conceptual y metodolgico
J

,.1

p, Sraffa, Produzione di merci u mazo di mer, Turn, 1960.

Sobre este punto, cfr. cap. 5.

22

Sraffa y la teoria de los precios

mucho ms radical que el que generalmente se quiere creer y hacer creer;


veremos que implica el abandono no slo de algunas teoras desarroHa~
das por economistas marginalistas, sino de su mismo modo de definir y
afrontar los problemas.
2. Comencemos resumiendo brevemente los resullados analticos
de Producci6n de mercancas.
Sraffa muestra, en primer lugar. que en un sistema de produccin
por subsistencia (<<que apenas produce lo necesario para cont.inuar sub
sistiendo), cuando las mercancas son prodcidas por industrias dis
tintas, existe una sola serie de valores de cambio, los cuales, si son
adoptados por el mercado, permiten restablecer la distribucin origina
ria dc los productos, creando de ese modo las condiciones necesarias pa~
ra que se pueda renovar el proceso; estos valores manan directamente de
los mtodos de produccifl3.
Si el sistema econmico considerado est en condicin de producir
un excedente, tambin la reparticin del excedente debe hacerse a tra
vs Lid mismo mecanismo y en el mismo ticmpo en que acaece la detcr
minacin de los precios de las mcrcanca..'m 4 Si el salario puede superar
el nivel de subsistencia, los precios relativos y una de las variables distri
butivas (salario o tipo de beneficio) se pueden determinar conjuntamen~
te, una vez conocida la tecnologa y la otra variable distributiva:
El problema central de la teora de los precios. de produccin es el
secreto del movimiento de los precios relativos que acompaa a una va
riacin del salario)); dicho secreto, como saban ya los economistas cl~
siros y Marx, reside en la desigualdad de ias proporciones con que se
emplean en las diferentes iQdustrias el trabajo y los medios de produc
cim). En efecto, si tal proporcin fuera uniforme para todas las in~
dustrias, no podra producirse ningn cambio de preciQ), mientras que
es imposible que los precios continen inmutados cuando las propor
ciones no sun iguales})5.
Como veremos ms adelante (captulo 2), Sraffa estudia tambin la
influencia sobre los precios relat.ivos de variaciones en las condiciones
de produccin (en el sentido limit.ado de variaciones de los coeficientes
tcnicos en una industria, para niveles constantes de produccin) distin
guiendo entre bienes bsicos y biencs no bsicos: en el caso de los prime~
3 P. Sraffa, op. cit., pgs. 3 y 4.

4 Ibdem, pg. 8.

s Ibdem, pg. 16.

Sraffa y la teora de los precios

23

ros, que son los bienes directa o indirectamente necesarios a todos los
procesos productivos del sistema, se tiene una repercusin general sobre
el conjunto de los bienes relativos y sobre la relacin entre salario y tipo
de beneficio, mientras que si la variacin afecta a los segundos (es decir,
a aquellos bienes que no se usan como medios de produccin o lo son
para producirse a s mismos o a otros bienes no bsicos) su influencia es~
t circunscrita nicamente a las relaciones de cambio entre los bienes no
bsicos interesados y todos los dems bienes y no se extiende a las rela
ciones de cambio entre bienes bsicos y a la relacin entre salario y tipo
de beneficio. Veremos adems (captulo 3) que Sraffa elabora. para exa
minar mejor el comportamiento de los precios relativos al variar la
distribucin, una construccin auxiliar, la mercanca patrn}}: una
mercanca compuesta cuyo precio, en trminos de la totalidad de sus me~
dios de produccin, no cambia al variar la dist.ribucin.
Completa el anlisis de los precios de produccin el examen del caso
de los pr,oductos conjuntos Y. dentro de esta categoda. de los bienes ca
pitales fijos, as como el caso dc medios de produccin escasos o
rreproducibles, como la tierra 6. Pero el examen de estos casos no supone
modificaciones sustanciales cn el esquema simplificado expuesto por
Sraffa en la primera parte de su libro y no nos extenderemos sobre ellos 7.
3. El anlisis esbozado presenta una primera y fundamental
analoga de perspectiva con la de los economistas clsicos ingleses y la
dc Marx: el haber puesto cl acento sobre una caracterstica escncal de
las mercancas en una sociedad capitalista, esto es, su reproducibilidad.
En cambio, 10.s economistas marginali.sta.s centran su anlisis en el
problema de la escasez de bienes disponibles para hacer frentc, directa o
indirectamente, a las necesidades y deseos humanos.
Volveremos varias veces sobre la contrapo!\icin entre los dos puntos
de vista. pero conviene que aclaremos inmediatamente algunos aspec
tos. En primer lugar, observamos que la atribucin a las mercancas de la
connOlacin de cscasez no es monopolio de la cuncepcin margina

6 Ibdem, cars. VilXI.


7 Se consideran algunos problemas relativos al estudio sraffiana de estos casos en C.
Manara, JI modello di Piero Sra!fa per laproduzione cOllgiunta di merci a mezzo di mer,
L'lndustria, nm. 1, 1968, pgs. 318; B. Sehcfold, Mr. Sraffa on JoiJll Production,
Basilca, 1971; A. Roncaglia, Ji capitalefi8so in Uf! modello di produzione circolare, Studi
economici, XXVI, 1971, pgs. 232245; A. Quadrio Curzio, Rendita e distribuzione in
un modello economico piuriseuuriaie, Miln. 1967; G. Montani, La teoria neoricardiana
della rendita, L'lndustria), nms. 3-4, 1972. pgs. 221243.

!r"

24 Smfla y I teora de los precios

lista; tambin para los clsicos, en efecto, son escasas las mercancas res
pecto a las necesidades, en el seniido de que para cada mercanca, la canti~
dad disponible; en un momento dado, es inferior a la suficiente para la
completa satisfaccin de la demanda en la hiplcsis de precio nulo. jstces
un elemento esencial del concepto de mercanca: el aire, que es necesario,
pero est disponible en cantidades superiores a nuestras necesidades (con
taminacin aparle) no tiene un precio positivo y no es una mercanca, no
pudiendo ser objeto, por este motivo, de cambio en el mercado.
La diferencia entre la concepcin clsica y la marginalista, desde este
punto dI:: vista, est en la diversa funcin atribuida al rasgo de escasez.
Para los cJscos, la escasez era un simple requisito previo de la
mercanca, cuyo precio (como veremos ms adelante, en el apartado 8)
se determinaba en base a los costes fsicos de produccin; de este mo
do se pona el acento sobre el carcter de reproducibilidad de la
mercanca.
Por el contrario, los marginalistas consideran los precios como <<in
dicios de escasez, atribuyendo a sta un rasgo cuantitativo. La medida
de la escasez se obtiene a travs de la confrontacin entre cantidades de
mandadas y cantidades disponibles del bien considerado, para varios ni
veles de precio; en el mbito de esquemas ms generales, a travs de la
confrontacin ent.re demanda final de los consumidores y la disponi
bilidad de Jos bienes escasos utilizados como medios de produccin; o,
ms exactamente, de los factores primarios ti originarios de pro
duccin, como la tierra y el trabajol dado que los medios de produccin
producidos y reproducibles no constituyen ms que un simple anillo in
termedio entre dos extremos, y la cantidad disponible ele cada lino de
ellos slo se puede considerar dada en e( mbito de modelos a breve pla
zo (como aquellos de los que nos ocuparemos ms adelante, en el
captulo 5).
La escasez de los factores originarios de produccin no constituye,
de todos modos, un problema para las teoras clsicas dc los precios. Los
economistas clsicos no usan la expresin factor de producci1V),
mientras que en el mbito de las teoras marginalislas es una manifesta
cin terminolgica del intcnto de poner en un mismo plano las varias
<:ategoras de rendimiento (salario, renta, beneficio), identificando una
contribucin productiva para cada factor de produccim>. Adems,
los clsicos, defensores generalmente de la teora malthusiana de la
poblacin y, de cualquier modo, testigos de una poca en la que los sec
tores tradicionales -artcsana y agricultura- constituan inagotables
depsitos de mano de obra para el sector capitalista, no consideraban el

Sra!fa y la leora de los I

trabajo un factor escaso, sino un medio de produccin, reproolJ.\",,, ...


tambin a gran escala.
En cuanto a la tierra, lejos de ser uno de los elementos hsicos en cl
esquema de determinacin de Jos precios, era relegada al papel de
complicacin secundaria, que haba que eliminar del esquema sirnr1if~
cado que constitua el ncleo de la teora. La llamada teora rcardiana
de la renta (propuesta, en realidad, por primera vez por Mallhus, Wcst y
quiz Torrens, cada uno por separado ll) desempeaba precisamente esta
funcin: en el esquema para la determinacin de los precios basado en
tcnicas de produccin relativa a varias industrias slo se considera,
entre lodas las tcnicas relativas a la produccin agrcola sobre terrenos
dotados de diversa fertilidad, la correspondiente a la tierra marginal, es
decr, a la tierra que no da renta. De ese modo, la determinacin de la
renta de las tierras ms frtiles se puede hacer tras la determinacin de
los precios, y este ltimo problema resulta depurado dcl primero'). En
general, se puede adoptar un mtodo anlogo al seguido para la tierra
respecto a todos Jos medios de produccin disponibles en cantidad esca
sa con relacin a lo necesario, y que no sean producibles l0,

B efr. T. Malthus, The Grounds of an Opinion on lhe Poli(y 01 Restricting lhe /mpor
[(tifHl (~f Foreing COfll, Londres (3 fehrero). J815; E. West, &50Y OfJ he Applica!ioJl 01
Capital {() Land, Londres (13 febrero), 1815 (publicado annimo); R. Torrens, A" Essay
on lhe Fxlernal Corn Trade, Londres (24 febrero), 1815; D. Ricardo, An Essay 01/ the

/nlluence 01 a Low Price ofCorn Ofl the Profils of Stock, Londres (24 febrero), 1815. La
cronologa de las publicaciones fue establecida y discutida por P. Sraffa, Nore on ((Es,\'(JY
on ProJiIS)}, en D. Ricardo, Works amI Correspondence, pwparada por P. Sra ITa,
volumen III, Cilmbridge, 1951, pgs. 3-IL
9 fin el esquema de Snlffa. los recursos naturales escasos, empleados en la produc
cin sin que sean dIos mismos producidos, represelllan la inversa de aquellas mercancas
que, aunque produddas, no son usadas en la produccin (las mercancas no bsicas de
las que hablaremos en el captulo 2), Por consiguiente, no cntran en el nclco central del
esquema de determinacin de los precios (al que Sraffa llama sistema patrn; cfl. ms
adelante el capItulo 3); adems, los impuestos sobre la renta de los recursos naturales no
pueden tener ningn efecto sobre los precios de las mercancas y sobre el tipo de benefi
cio), dado el tipo de salario (P. Srana, Produzione di mer, cit., pg. 94).
10 Sra ITa mismo no habla slo de la tierra, sino, ms en general, de los recursos natu
rales usados para la produccin, CDmo la tierra y lo~ yacimientos minerales, que siendo cs
casos permiten a sus propietarios ootencl lIna rcnla (op. cit., pg. 94). Para determinar el
precio del medio de produccin no producido es suficiente que existan dos mtodos alter
nativos para la produccin de un mbmo bicn: uno que utilice como medio de produccin
el bien disponible en cantidad cscasa y otro que no 10 utilice (o lo utilice en medida
mnima, de modo que la cantidad existente del mismo sea ms que suficiente para obtener
con ese mtodo la cantidad exigida del bien producido). Puesto que cada bien tiene un solo
precio, tambin cuando para producirlo se adoptan varios mtodos, el predo del medio dc
produccin escaso sera deducible dc la diversa ((productividad}i de los dos mtodos alter
nativos de produccin y asumir, pues, caractcrsticas anlogas a la renta de la tierra.

26

Sraffa y la teora de las precias

En la prctica, pues, s6lo se excluyen del esquema clsico los bienes


escasos rreproducibles directamente, destinados al consumo, como
cuadros, estatuas, vinos de especial calidad. Pero, como recuerdan los
clsicos, estos bienes tienen poca importancia en un sistema capitalista y
se pueden pasar por alto ll ; la reproducibiJidad proporciona una base su
ficiente para la determinacin de los precios normales de todos los de.
ms bienes.
4. Sraffa mismo recuerda, en el Prlogo de su libro, que el punto
de vista desde el que afronta el anlisis de las relaciones de cambio es el
mismo que el de los economistas clsicos: Smith y Ricardo en primer lu
gar. y en el apartado 7, donde discute el significado que hay que atri
buir a los precios objeto de su anlisis, Sraffa afirma que trminos cl
sicos como "precio necesario", "precio natural" o "precio de produc
cin" seran totalmente apropiados en el mbito de su anlisis12.
Sraffa aclara el significado de tales trminos negativamente, sea
lando los errores principales en los que, de no ser as, es posible caer en
el anlisis de los precios relativos. En primer lugar, explica que el trmi
no coste de produccin es demasiado unilateral, en cuanto ligado
implicitamente a la idea de que los precios de los productos son deter
minados por los costes, es decir, por las cantidades y los precios de los
medios de produccin directamente precisos para producirlos. Pero esta
concepcin slo tiene sentido en caso de que los costes sean magnitu
des susceptibles de ser medidas independientemente de la determinacin
de los precios de los productos, y con anterioridad a ella, cosa que slo
sucede para aquellos bienes que no son, directa o indirectamente, necesa
rios para la produccin 13. En general, entre precios y costes se da una
influencia recproca: en efecto, para determinar el precio de un bien nc.
cesario para la producci6n hay que tener en cuenta todo el sistema de in
11 Ricardo expresaba una opinin comn cuando en un conocido pasaje de sus Princi
pios afirmaba: Hay algunas mercancas cuyo valor est determinado nicamente por su

escasez. No hay trabajo Que pueda aumentar la cantidad de tales bienes y no es posible,
pues, que su valor disminuya por un aumento de la oferta. Responden a esta categoria al
gunas estatuas y cuadros raros, libros y monedas escasos, vinos de especial calidad que s6.
lo se pueden obtener de una uva crecida en un terreno especial, existente en cantidad muy
limitada, El valor de estos bienes es completamente independiente de la cantidad de traba~
jo originariamente necesaria para producirlos, y vara al hacerlo la riqueza y los gustos de
quienes desean poseerlos. Estas mercancas, sin embargo, no constituyen ms que una
mnima parte de la masa de mercancas cambiada diariamente en el mercado>} (D. Ricar
do, WOTks, cit., vol. 1, pg. 12).
12 p, Sraffa, op. cit" pg. 11.
IJ Ibdem.

Sraffa y la teora de los precios

27

terrelaciones tcnicas entre los diferentes sectores productivos y, por


tanto, no slo la utilizacin, directa o indirecta, de otros bienes para la
produccin del bien considerado, sino tambin su utilizacin para pro
ducir tales bienes y producirse a s mismo l4
En tal aclaracin va implcita una referencia crtica a las teoras de
los precios conocidas como teoras de la suma de los componentes,
segn las cuales el precio de un bien resulta de la suma de los elementos
que entran en su coste de produccin 1\ Una teora anloga fue ya defen
dida por Smith, cuyas tesis fueron criticadas por Ricardo y despus por
Marx. Sraffa recuerda adems, respecto a esto, los "costes reales" de
Marshall y la "cantidad de capital", presupuesto de la teora de la pro~
ductividad marginal ll.
Para Smith, Huna vez que el capital se acumula en manos de persa
nas" y "una vez que la tierra de un pas pasa a propiedad privada", se
determina el precio de las mercandas mediante un proceso de adicin de
los salarios, del beneficio y de la rcnta17, cuyos niveles normales pare
cen ser implcitamente considerados independientes entre s. Basndose
probablemente en esta hiptesis implcita, Srnith piensa que un aumento
del salario normah> conduce a un aumento de los precios 18. Ricardo,
desde el Ensayo sobre el trigo a los Principios, se esforz en demostrar
que un aumento del salario real conduce a una disminucin del benefi
cio, mientras que algunos precios relativos pueden aumentar y otros dis
minuir en trmnos del bcn elegido como unidad de medida 19 Llevando
14 Al determinar la razn de cambio de un producto bsico no e:; menor el pcso del
uso que se hace de d para la produccin de otros productos bsicos Que el del hecho de que
esos productos cntren en su producci6m> (ibidem).
15 Adding-up of Componcnts Thcorics}>, como las ha bautizado M. Dobb (Theories
uf Value and Distriburion s;nce Adam Smith, cit., pgs. 46,122 Y otras) siguiendo la expo
sicin hecha por Sraffa (cfr. nola 17).
16 P_ Sraffa, op. cil., pg. 11. M. Dobb (op. cit., pg. 122) recuerda que desde este
punto de vista se puede hablar. como ya haca Schumpetel, de una lnea SmithMilI
Marshali. (Cfr, tambin M. Dobb, !ntrodu'Zione a A. Smilh, lndagine sulla natura e le
cause della riccheaa de/le nazioni, trad. it. de F. Bartoli, C. Camporesi, S. Cal uso, Isedi,
Miln, 1973, pg. XVJII.)
17 P. Sraffa, /ntroduz;ollea D. Ricardo, Works, cit., vol. 1, pg. xxxv; trad, it. en La
Rivista Trimestralc~~. nm. 9, 1964, pg. 218, Cfr. A. Smith, op. cit., pgs, 49-55.
18 Adam Smith y todos los autores que le siguieron defendieron, por cuanto s sin
ninguna excepcin, que un aumento del precio del trabajo sera seguido invariablemente
por un aumento del precio de todas las mercancas (Ricardo, Works, cit., voL 1, pg. 46).
La posici6n de Smith respecto a esto est minada por la hip6tesis, comn a todos (os eco
nomistas clsicos, de salario y precios medidos en trminos de un bien (generalmente el
oro), y no de papel moneda inconvertible.
19 Inicialmente, antes del Ensayo sobre el trigo. Ricardo haba compartido la tesis de
Smith: vcase, por ejemplo, la carta a Malthus del 25 de julio de 1814, en Works, cit.,

28

Sraffa y la reoda de Jos precios

Sl'affd y la reorJ le Jos precios

hasta el extremo su critica de la posicin smithiana, Ricardo lleg a de~


mostrar que adoptando una unidad de medida particular (un bien pro
ducido por trabajo solamente y con el periodo ms corto de produccin)
todos los precios disminuyen; lo contrario exactamente de lo que se
puede deducir de la posicin de Smith 20
Quiz sea oportuno subrayar, llegados a este punto, que la teora del
valor~trabajo de Ricardo tenda no tanto a afirmar la existencia de una
proporcionalidad entre precios de las mercancas y cantidades de traba
jo, directa o indirectamente necesarias para su produccin 21, sino, ms
bien, a sentar la base para una crtica de la teoria smithiana; es decir, co
mo un instrumento para poner en evidencia que las variables distributi
vas no son independientes entre s. Fijado el salario a nivel de subsisten
cia, el tipo de beneficio depende nicamente de las condiciones de pro
duccin de las industrias, directa o indirectamente, productoras de
bienes salariales; el beneficio es identificable entonces con el exce
dente, y se le abre camino a la interpretacin marxiana del beneficio
como plusvala. Si interpretamos errneamen la teora del valor
trabajo de Ricardo como una teora rgida de los precios, se hace
difcil captar, en la derivacin I'icardiana)} de la obra de Sraffa, tanto
la contraposicin a un filn de la teora econmica, el de la suma de
los componentes, como la apertura al pensamiento marxiano.

29

5. Presupuesto necesario (pero no suficiente) de la teora de los


precios de Smith era que el coste de produccin de cada bien fuera redu
cible a los unicos elementos originarios}): salario, beneficio y tierra;
una tesis que SmHh crea haber demostrado recordando simplemente
que tambin el precio de los medios de produccin se descompone en sa
lario, beneficio, renta y medios de produccin, que este ltimo trmino
se puede descomponer a su vez del mismo modo, y as sucesivamente, en

una cadena que l parece creer finita 22 Ricardo no se detiene en este


punto y se limita a criticar a Smith por haber considerado el sa1ario y el
beneficio como independientes 23 En cambio, Marx, y luego Sraffa 2\
demucstmn que tambin es equivocada la tesis de la (descomposicin
lotal del precio de cada producto; el error deriva de una muy conocida
carencia del anlisis smithiano: el haber infravalorado la importancia de
lo que Marx lI~ma capital constante, es decir, las mercancas producidas
y reproducibles utilizadas en el proceso productivo. En efecto, cada vez
que haya en el sistema econmico un bien al menos, directa o indirecta
mente necesario para la produccin de todos los bienes (un bien bsico,
en la terminologa sraffiana), el coste de produccin de cada bien con
tendr un residuo de bienes; residuo reducible cuanto se quiera, pero
ineliminable, a no ser como lmite de un proceso que tiende al infinito.
Si intentamos descomponer en salario, beneficio, renta y precio de los
medios de produccin el coste de produccin de un bien y despucs, re
montndonos hacia atrs, el de sus medios de produccin, y el de los
medios de produccin de estos medios de produccin, y as sucesiva
mente, no podremos llegar jams a un bien cuyo coste de produccin
consista solamente en salarios, beneficios y rentas, porque por defini
cin no existe ningn bien para cuya produccin no haga falta ningn
bien bsico. Siempre tendremos, pues, un residuo constituido por los
bienes bsicos del sistema considerado, aunque el valor de tal residuo se
puede empequeftecer aplacer aumentando suficientement.e el nmero
de los trminos de la reduccin.
Con la crtica a las teoras de los precios, conocidas como teoras de
la suma de los componentes (crtica examinada en este apartado y en el
precedente), queda claro que se ha dc distinguir entre el problema de
los precios y el probl~ma de la distribucin -un hecho que el anlisis
de Sraffa propone con particular claridad.

volumt:Jl VI, pg. 114, Sobre el papel de esta tesis en el de.~arrDHo del pensamit:n(o de Ri
cardo, dr. P. Sraffa, op_ cit., pgs. XXXIII y ss.
20 Cfr. D. Ricardo, Works, cit., vol. 1, pgs. 62-63.
21 Ricardo mismo era plenamente consciente de lo equivocado de tal afirmacin, yex
puso los motivos ya desde las primeras pginas de los Principios, en las secciones IV y V
dd captulo 1 (en Works, cie., vol. 1, pgs. 30-43). Adems, Ricardosedeticneinnumerables
veces sobre ese problema en sus escritos. Slo se pueden achacar a una total ignorancia de
[as obras de Ricardo afirmaciones como la de E. James, segn el cual Ricardo no crea
que la relacin de cambio entre dos mercancas pudiera diferir jams de la relacin entre
las respectivas cantidades de trabajo incorporadas en las mismas (E. James, Storla del
pensiero economice), trad. it. de U. Del Canuto, Miln, 1963, pg. 115; el libro de James
es representativo de una opinin muy extendida; en Italia est adoptado como texto en va
rios cursos universitarios de historia del pensamiento econmico).

22 Cfr. A. Smith, op. t., pg. 52: El predo se resuelve siempre, directamente o en
ltimo trmino, en las mismas tres partes: renta, trabajo y bel1cficiQ).
23 G. Ramsay (An E\'say on the Disrribution o/ Wealth, Edimburgo, 1836, pg. 174)
critica a Ricardo par su implcita aceptacin de la tesis smithiana; y al hacerlo llega a lIna
distincin entre capital fijo y circulante anloga a la marxiana entre capital constante y va
riable (cfr. K. Marx, JI Capira/e, libro II, trad. ir. de R. Panzeri, Roma, 1968 5, pg, 408).
Como observa Sraffa (en D. Rkardo, Works, cit., vol. IV, pg. 306) tambin Ricardo,en
una controversia privada con Tonens en 1818,haba llegado a Ulla posicin anloga, dis
tinta de la adoptada en los Principios, tanto en su primera edicin (1817) como en la se
guma (1819), y criticada por Ramsay y Marx.
'24 Marx se alarga sobre el argumento, por ejemplo, en la Storia deffe reorie eeOllO
miento trad, it. de E. Conti, TUln, 1954, vol. !, pgs. 175-248; cfI. tambin El capital.
libro llI, cap. 49. Para Sraffa, cfI. Produzione di merci, cit., pgs. 45-46.

30

Sraffa y la teora de los precios

Otra consecuencia de la imposibilidad de una descomposicin to


tal del precio (a no ser como lmite de un proceso de reducdn que se
proyecta al infinito) es que el tipo de beneficio tiene un lmite mximo
finito, correspondiente a un tipo de salario nulo. Si la descomposicin
totab> fuera posible, a salario nulo correspondera un tipo de beneficio
infinito, puesto que esta ltima magnitud se obtendra dividiendo una
cantidad finita (bcneficios totales, iguales al valor del producto) por una
cantidad nula (capital anticipado, correspondiente nicamente a sala
rioS)Z5.

6. Hemos dicho que Sraffa aclara, negativamente, el concepto de


precio estudiado en Produccin de mercanc[as, indicando algunos erro
res analticos en los que es posible caer cuando se adoptan concepciones
erradas; en primer lugar, la examinada anterormente en el apartado 4,
de que los costes de produccin sean independientes del precio del pro
ducto y sean, pues, utilizables sic el simplic:iter.para explicar tal precio.
En segundo lugar, como complemento de la crtica a los marginalis
las ya implcita en la alusin a los costes reales)~ de Marshall, Sraffa
rechaza como inexacta la afirmacin segn la cual el precio depende
tanto de la demanda como de la oferta26. Merece la pena profundizar
brevemente en la cuestin, no slo por su jmportancia terica (todava
hoy se explican en los libros de texto y se ensean en todas las univers
dades las teoras marshallianas que. como veremos en este apartado,
fueron criticadas por Sraffa hace cincuenta aos). sino tambin para
comprender mejor el desarrollo del pensamiento de Sraffa y, por tanto,
su misma teora de los precios de produccin.
Segn la teora marginalista en su formulaen tradicional (el anli
sis pareal de Marshall), el preeo de equilibrio viene dado por el punto
de encuentro de una curva de oferta y una curVa de demanda. creciente
la primera y decreciente la segunda. El equlibrio de la industria en con
junto, que se verifica en correspondencia con ese precio, implica el
equilibrio de cada una de las empresas: en competencia, cada una de
ellas debe producir a costes crecientes, al menos a partir de un cierto ni
vel de produccin, de modo que a cada precio le corresponda una oferta
ptima ms all de la cual no conviene ir, pues los costes de la produc
25 La hiptesis de la descomposici6n tata}) del precio est, pues, implcita en los
modelos neo-austracos que representan el proceso productivo como un flujo de trabajo
-que da lugar a un flujo de bienes. A propsito de los modelos neo-austriacos), cfr. iofra,
captulo 5, apartado 5.
26 P. Sraffa, op. cit., pg. 11.

Sraffa y la teora de los precios

31

cin adicional seran superiores a las entradas adicionales. Los margina


listas identifican la causa del aumento de los costes al variar la cantidad
producida, para el conjunto de la industria, en la presencia de un factor
constante (del gnero del de la tierra de Ricardo) y, por tanto, en la dis
minucin de productividad provocada por una explotacin cada vez
ms intensiva de dicho factor escaso. Al mismo tiempo, la curva de
oferta no puede ser creciente en toda su longitud: los rendimientos cre
cientes a escala aseguran la presencia de un trecho inicial decreciente;
para hacer compatible el equilibrio de la industria con el de la empresa,
estos rendimientos crecientes son considerados por los marginalistas co
rno internos a la industria y externos a la empresa.
El esquema marshalliano del equilibrio, de competencia perfecta,
haba sido ya criticado por Sraffa en 1925", de un modo que muchos
creyeron definitivo. Es prcticamente imposible resumir un escrito de
un autor tan conciso como Sraffa; pero podemos recorrer la exposicin
de los principales puntos de su razonamiento, que l mismo hizo en una
carta a Keynes de junio de 1926:
La finalidad (del articulo de 1925) era el analizar y criticar
las leyes tericas de los rendimientos crecientes y decrecien~
tes, en la forma en que Marshalllos us como base de su teora
del valor en rgimen de competencia. La teoria de Marshall
presupone que predominen los rendimientos variables (crecien
tes o decrecientes), contradiciendo la teoria de Ricardo que
implica el predominio universal de los rendimientos constan
tes. Originariamente, las dos leyes iban dirigidas a fines
completamente diversos: los rendimientos decrecientes para el
anlisis de la renta, los crecientes para la divisin del trabajo.
Marshall coordin este material heterogneo para utilizarlo en
su teora de los precios; de aqu proceden los puntos dbiles de
esta ltima.
En su primera exposicin, MarshalJ se haba limitado ato
27 P. Sraffa. Sulle relazioniJra costo e quantitaprodotta, Annali di economia), 11,
1925, pgs. 277-328. El artculo le gust mucho al ya anciano Edgeworth, que decidi invi
tar a Sraffa a escribir un segundo artculo sobre el argumento para el Economic
Journal, del que era co-director; cuando muri, Keyncs, el otro co-director, hizo suya la
iniciativa comunicando a Sraffa la invitacin. Sraffa conoela a Keynes desde agosto de
1921 y haba colaborado ya en la revisla (The Bank Crisis in Ita/y, Economic 10umal,
XXXII, 1922, pgs. )78-179; y Obituary - MalJeo Pantaleoni, ibdem, XXX[V, 1924,
pgs. 648-653), acogi, pues, con agrado la invitacin, escribiendo a Keynes la carta cita~
da en este apartado.

32

Sraffa y la reora de los precios

mar las leyes tal y como eran en su forma primitiva; ms tarde,


comprendiendo la incompatibilidad de lo~ rendimientos cre
cientes basados en la divisin del trabajo (es decir, basado en
las economas internas) con un ~istema de libre competencia,
cambi las bases de los rendimientos crecentes e introdujo la
concepcin de las economas externas ... La dificultad del siste
ma, que puede ser descrito sintticamente como Cflll':C de las
curvas de demanda y oferta, residc Cll que est sometido a dos
condiciones: a) competencia perfecta; b) coeteris paribus, es
decir, independencia de las condiciones de produccin de la
mercanca considerada respecto a las de todas las dems in
dustrias. Pues bien, la forma ricardiana de los rendimientos
decrecient.es no slo interesa a cada mercanca, sino al conjun
to de toclas aquellas eil cuya produccin entra el factor de pro
duccin (digamos ticrra)~) que da lugar a la disminucin de los
rendimientos; por lo que se refiere ;1 los rendimientos crecien
tes, las el:onomias externas difcilmente pueden ser atribuidas
con exactitud a una industria especfica; interesan en notable
medida a grupos, a menudo de grandes dimensiones, de in
dustrias conexas, como el mismo Marshall reconoce (Induslry
and Trade, pg. 188). En ambos casos las variaciom:s en las
condiciones de produccin de la mercanca considerada y de las
derns~~ mercancas son del mismo grado de magnitud, de mo
do que no es legtimo considerar la primera y olvidar las segun
das. Por consiguiente, en una curva de oferta marshalliana, si
cambia la cantidad producida de la mercanca considerada, no
slo cambiar su precio, sino tambin el de muchas otras
mercancas; y la curva de oferta, basada en el coeteris pari
bus, carece de validez.
Por eso intent demostrar que las premisas de Marshall slo
son compatibles, en general, con los rendimientos constantes 2X

Sraffa y la reora de los prer.:ios

tos crecientes y los decrec entes, por el otro. La teora marshalliana de la


competencia perfecta haba desembocado. pues, en un callejn sin sali
da. Los caminos abiertos, a primera vista, para la elaboracin de una
teora de los precios eran lres: atribuir una importancia general a los
rendimientos constantes; tener en cuenta las interrelaciones entre las dis
tintas industrias considerndolas conjuntamente en un sistema de
equilibrio econmico general; y abandonar la hiptesis de competencia
perfecta basndose en los elementos de imperfeccin presentes siempre
en la realidad.
7. En el artculo de 1925, Sraffa tenda a adoptar la primera via, la
de los rendimientos constantes, si bien con mucha cautela; como hcmos
visto antes, las causas que provocan variaciones en los costes al variar la
cantidad producida en una industria son de la misma magnitud que las
causas que provocan variaciones en los costes cn las dems industrias.
Sraffa conclua, pues, su artculo afirmando:
Estas causas de variacin del coste, importantsimas desde
el punto de vista del equilibrio general, deben ser consideradas
necesariamente insignificantes en el estudio del equilibrio parti
cular de una industria. Desde este punto de vista, que slo
constituye una primera aproximacin a la realidad, se debe ad
mitir, pues, que las mercancas, en general, se producen en
condiciones de costes constantcs Z9
La alusin es muy cauta, como Sraffa mismo tuvo ocasin de obser
var en la citada carta a Keynes:
Esta conclusin ha sido malentendida, como si implicase que
en la vida real prevalecen los rendimientos constantes; aunque
estoy convencido de que la hiptesis de Ricardo es la mejor a
disposicin para una teora sencilla de la competencia (es decir,
como primera aproximacin), es obvio, dertamente, que en la
realidad hay una conexin entre coste y cantidad producida. Y
no se la puede tener en cuenta mediante un sistema de
equilibrios parciales relativos a cada una de las mercancas en
rgimen de competencia perfecta como el concebido por
Marshall.

Pero Marshall consideraba que los rendimientos constantes eran un


caso completamente improbable, en cuanto que exigiran el equilibrio
perfecto de las diversas fuerzas que generan: por un lado, los rendimien
28 De una carta de P. Sraffa a J. M. Keynes, fechada Milan, June 6, 1926, COnserva
da entre los Keynes' Paperm en la M<tr.shall Library de Cambridge. La carta, de la que
traduzco los pasajes citados, est en ingles. Agradezco a Lord Kahn, ejccutor literario de
Kcynes, por haberme permitido el acceso a lo.s {(PaperSll y, eOIl d consentimiento del pro
fesor Sraffa, citar esta carta.

33

29 P.

Sraffa, Su{{e relazioni Ira costo e quantila prodotta, cit., pg. 328.

34

Sraffa y la teora de los precios

No obstante, es evidente que, por muy til que pueda ser esta prime
ra aproximacin, la teora de los precios no puede limitarse a ella.
Seguan abiertos los otros dos caminos y Sraffa, disponindose a eseri~
bir el artculo para el Economic Journal, indica que cree que la va de
las imperfecciones de mercado es ms fecunda que la del equilibrio eco~
nmico general:

11

'I11

Algunas de estas variaciones conexas (de costes y cantidades

producidas) se pueden considenu corno parte del equilibrio si

multneo dc todas las industrias (el punto de vista de Pareto).

Para otras, quiz las ms importantes, se debe reconocer que

el presupuesto de que es posible considerar la competencia per

fccta como una hiptesis muy representativa de la multiplicidad


de productores independientes, es indefendible.
Me propongo escribir la continuacin de mi primer
artculo 30 sobre las siguientes lnea.s. Si presuponemos la gene
ralidad de cualquier elemento de monopolio, tambin en el ca
so de un gran nmero dc productores independientes, podernos
tomar cn consideracin ese factor vital de las economas inter
nas que el esquema de Marshall se vela obligado a ignorar.
Generalmente, se supone que son suficientes dos teoras pa
ra los casos extremos: compctencia perfecta y monopolio pero
fecto; la realidad uebe estar en alguna posicin intermedia
entre las dos. Creo que sc puede demostrar que inmediatamen
te que se introduce cualquier imperfeccin en un sistema de
competencia (y tal imperfeccin, en general, toma la forma de
cualquier diferenciacin entre los productos de los diversos
productores de la misma mercanca) el equilibrio se alcanza de
modo muy similar al del monopolio y muy distinto al de la
competencia. La caracterstica fundamental de la competencia
30 El articulo de 1926 (P. Sraffa. Tlle Laws 01Retums under Competitive Conditions,
~~Economic Journah>, XXXVI, 1926. pgs. 535-550; la versin italiana, preparada pDr P.
Baffi, fue publicada en Economia pura, editada por G. Dcl Vecchio, Turn, 1937, vol. IV
de la Nuova Collana di Economisti, pgs. 591~604) no es, pues, una simple refundicin en
ingls del articulo de 1925; las conclusiones de ste se encucntran brevemente resumidas al
comienzo, pero el anlisis se centra en los elementos comentados por Sraffa en la cita aro
ba reseada. Puesto que, como veremos, Sraffa crey luego ms fecunda una lnea de an
lisis distinta (la que desemboc en Produccin de mercanc(os), hoyes ms interesante el
articulo de 1925, centrado en la crtica de la posicin marshalliana, pelO conteniendo di
versos puntos de parlda de sumo inters (como el anlisis de los mrgenes espurios, a
los que tambin hace alusin en el prlogo de Produccin de mercancias. y sobre los que
volveremos ampliamente ms adelante, en el captulo 5).

Sraffa y la teoria de los precios

35

consiste en que la demanda del mercado es infinitamente elsti


ca desde el punto de vista de cada productor. Cuando esta elas
ticidad disminuye, entra en juego el monopolio; se podra den
nir el monopolio absoluto como una condicin en la que la
elasticidad de la deIhanda es nula. En otras palabras, el pro
ductor en competencia perfecta no hace ms que adaptar su
producto al precio de mercado, que considera dado; y sin em
bargo, efectivamente, los productores generalmente pueden
variar, dentro de ciertos lmites, tanto el precio de venta como
la cantidad, para obtener el mximo de beneficios, dc modo
anlogo a lo que hacen los monopolistas. La nica diferencia
est en que la demanda de sus consumidores hacia su particular
producto es muy elstica, puesto que encuentran fciles (aun~
que no perfectos) sustitutos en los productos (aparentemente)
idnticos de otros productores.
Ahora estoy intentando expresar, de alguna forma sencilla,
cmo se logra el equilibrio en tales condiciones, que creo que
son buenas aproximaciones a ciertos aspectos de la realidad; el
punto principal que estoy considerando es que el proceso de la
curva de demanda para el producto de cada product.or indivi
dual depende, principalmente, del precio de venta de todos los
dems productores.
En un sistema de este tipo, tambin es posible un equilibrio
estable cuando las curvas individuales de oferta decrecen conti
nuamente, como parece suceder frecuentemente en la prctica;
me parece que muchos productores encuentran el lmite a la
cantidad producida no en sus condiciones internas de produc
cin, sino en las dificultades de venta, es decir, en la cada de la
demanda en el limitado mercado al que tienen acces0 31
Sraffa, sin embargo, no debi quedar satisfecho de los resultados al
canzados siguiendu esta lnea de anlisis. En 1930, volviendo sobre el
mismo argumento en un Simposio sobre rendimientos crecientes y
empresa representativa, publicado en el Economic Journal)}3~, deja
31 Siempre de la citada carta dc Sraffa a Keynes. Los tres fragmentos citados consti
tuyen la parte lerica de la carla, que es con mucho la de mayor interes terico entre las
cartas de Sraffa a Keynes conservadas entrc las cartas de ste y no publicadas.
32 ncreasing Retllrns and the Representotive Firm - A Symposium, ECOllOmic
JournaJ, XL, 1930, pgs. 79-116. Los participantes en el Simposio fueron D. Robertson
(The Trees 01 Ihe Foresl, pgs. 8089, y una breve respuesta a Sraffa, pg.'>. 92-93), G.

36

Sraffa y la teoria de los precios

Sraffa y la teora de lo:> precios

caer sugerencias sobrc el abandono de la hiptesis de competencia per


fecta, para concentrarse sobre las crticas dirigidas (<<negativas y dcstruc
tivas, como escribi Kcyncs 33) a la teora marshalliana. No considera
posible ningn remiendo, la teora es incoherente O irreal y hay que
abandonarla:
R

Quiero determinar los presupuestos implcitos en la teora de


Marsl1all; si Roberlson los considera extremadamente irreales,

yo simpatizo con l. Parece que concordamos en que dicha


teora no puede ser interpretada para darle una coherencia lgi
ca interna y, al mismo tiempo, para ponerla de acuerdo con los
hechos que se propone explicar. El remedio de Robertson es el
de descartar las matemticas; quiza deberia haber explicado
que, a propsito de esto, mi opinin es que se debe descartar la
teora de Marsha1l 34
8. Parece, pues, que slo sigue abierta la tercera va, el anlisis del
equilibrio econmico general; y son muchos los que han interpretado
Produccin de mercancas como una respuesta en este sentido. En reali
dad, Suffa no sigue esta va (la que en la carta citada llama el punto de
vista de Pareto); abre un camino completamente nuevo, abandonando
incluso los conceptos curva de oferta y curva de demanda. Esto
implica tambin el abandono del concepto de equilibrio, ya sea general
o parcial. Veremos ms adelante (apartados 11 Y siguientes) la impor
tancia de este hecho para el carcter significativo de la teora sraffiana.
Dicha tcora atae, como veremos, a los precios de produccin corres
pondientes a niveles dados de produccin; ni siquiera surge el problema
de cmo varan los costes al variar la cantidad producida.
Ya en el artculo de 1925 se encuentran expuestos algunos elementos
tericns que pueden haber influido en la opcin de Sraffa. Corno hemos
visto brevement.e en el apartado precedente, Sraffa derriba en ese
artculo las llamadas <<leyes de los rendimientos, criticando una por
una las justificaciones que se habian dado de tales leyes y demostrando
as, entre otras cosas, que la clasificacin en industrias a costes crecien-

Sllove (TIJe Represefltative ,Piun and lncrctlslIlg Relums) y el mismo Sraffa, lA Criticism
(a Robertson), pgs. 82-92 y 93]. (La produltivitd crescente e I'impresa rappresentativa.
Simpo:>'io, trad. it. de P. Raffi, en Economia pura, cit., pgs. 605-644.)
n Nota delf'Editore al Simposio citado, pg. 79 (trad. il. cit., pg. 605).
34 Ibidem, pg. 93 (lrad. it. de, pg. 620).

37

tes e industrias a costes de<..:re<.:ientes es arbitraria H En Produccin de


mercancfas encontrarnos precisamcnte la radicalizacin de esta crtica a
la teora marginalista de los precios (no solamente en su versin
marshalliana de equilibrios parciales, sino tambin cn la del equilibrio
econmico general): puesto que se dan los niveles de produccin, se
pueden determinar los precios sin que sea posible por definicin y, pO!
tanto, mucho menos necesario, el recurso a las variaciones marginales
en las que se funda cada variante de las tcoras rnarginalistas de los
precios.
En tales teoras, la necesidad de expresar los costes como funciones
de la cantidad pfOducida deriva de la pretensin de determinar conjun
tamente precios y niveles de actividad de equilibrio. Pero la contraposi
cin de funciones de co~te y funciones de demanda era un hbrido de ele~
mentos objetivos y subjetivos inconciliables. Corno vio muy bien Wicks
teed (considerado por Sraffa, no por casualidad, el purista de la teora
marginal), una vez int.roducidos lo~ elementos subjetivos a travs de
las funciones de demanda, tienden necesariamente a dominar el es
quema, englobando el elemento objetivo representado por as funciones
de oferta. En la ptica subjetivista, en efecto, los costes no parecen sino
costes-oportunidad, es decir, utilidad obtenible persiguiendo lneas dc
accin alternativas a la considerada 36
El abandono de la concepcin del precio corno determinado por cur
vas de demanda y oferta contrapuestas, y el rechazo de la ptica subjeti
vista, conducen a Sraffa a una posicin netamente opuesta; es decir, a
una recuperacin de la ptica objetiva propia de los economistas clsi
cos, desde Petty a Ricardo, y del anlisis marxiano. En dicha ptka, la
teora de los precios est basada en la estimacin de los costes fsicos~~,
35 Precisamente al comjenzo del artculo, Sraffa adelanta la hiptesis de que (dos cos
tes crecientes y decreciente> no SOn sino diversos aspectos de una misma cosa, que pueden
presentarse al mismo tiempo para la misma induslra, de modo que una industria puede
ser clasificada arbitrariamente en una o en otra categora, segn la definicin de "in
dustria" que se crea preferible para cada problema particul<lr y segn que se consideren
perodos breves o largos}) (P. Sraffa, Sutle relaonefra cosfU e (fuantita prodotta, cit.,
pg. 278).
36 Segn Wicksteed la curva de oferta {(no existe, ({Cuando hablamos de una
mercanca vendible en el mercado, la que generalmente se llama curva de ofcrta es cn rcali
dad la curva de demanJa de los que poseen la mercancia. Pero mas adelante, Wicksleed
vuelve a insistir: El coste de produccin es sencillamente la forma en que se presenta lo
deseable de una cosa para alguien (P. Wickstced, The Scope and Method of Political
Economy in the Ught ofthe Marginal 7'!eory of Va/ue and Distrilmlioll, publicado ori
ginariamente en el Economic Journahi, XXIV, 1914; reimpreso en P. Wiekstced, The
Cvmmon Sense of Porifica! Ecollomy mld Selected Papers, preparada por L. Robbns,
Londres, 1934, pgs. 785 y 788).

38 Sraffa V la teorfa de los precios

esto es, de las cantidades de los distintos medos de produccin (trabajo


incluido) necesarias para obtener una dada cantidad de producto. Al
mismo tiempo. como hemos visto, se abandona el intento marginalista
de determinar simultneamente precios y cantidades de equilibrio; se se
paran los dos problemas y todo se centra sobre el primero. incluyendo
entre los datos los niveles de actividad.
Para quien no es capaz de aceptar la hiptesis de niveles dados de
produccin, Sraffa sugiere como ~implificacin mental la hiptesis de
rendimientos constantes,que puede ayudar en la lectura de su libro; pe
ro, como l mismo subraya cuidadosamente, no es neccsaria17 , Nada
menos que tres veces. y precisamente en la primera pgina de su libro,
especifica Sraffa que en la construccin de su teora no tiene en cuenla
variacin alguna en el volumen de produccin ni (...) variacin alguna
de las proporciones en que los diferentes medios de produccin son utili
zados en cada industria, as que ni siquiera surge la cuestin sobre la va
riacin o constancia de los rendimientos38.
Observamos que Sraffa, en el pasaje acabado de citar, se encarga de
subrayar que para su anlisis no es necesario afrontar el problema de los
rendimientos. tanto en el sentido de variaciones del producto, cuando
todos los factores de la produccin varan en la misma proporcin.
como en el sentido de variadones del producto cuando vara la cantidad
empleada de un factor de la produccin. mantenindose constantes
los dems. (La distincin entre los dos lipos de rendimientos es evidente
mente una abstraccin; en general, variaciones en la escala se asocian
con variaciones en las proporciones entre los factores)39. Aquellos pa
sajes del libro que parecen contradecir tal afirmacin de Sraffa, y exigir
la hiptesis de rendimientos constantes a escala en el primero de los dos
sentidos aqu indicados (como los pasajes referentes a la reduccin a
cantidades fechadas de trabajo, a la construccin de subsistemas y del
sistema patrn, es decir, los apartados 37 y 46 Yel apndice A), en reali
37 Quien est acostumbrado a pensar en trminos de equilibrio entre (<\ dcmanda y la
ofcrta quiz sc vea inducido, alIcer estas pginas, a suponer que se ha pretendido limitar
el argumento al caso de industrias a rendimientos constantes. Si tal suposicin pucde ser~
vir1c dc ayuda, nada se oponc a que el lector la adopte como hiptesis temporal de trabajo.
En realidad, sin embargo, el argumento no conlleva ninguna limitacin de este tipo. Aqui
no se prev ningn cambio en el volumen de la produccin (p. Sraffa, Produzioll di
mer, cit., pg. v). Sobre la relacin entre el esquema de Sraffa y la hiptesis de los rendi
mientos constantes volveremos ms adelante, en el captulo 5, apartados 2 y 7.
38 P. Sraffa, op. cit" pg. v. Los airas dos pasajes a que nos referimos estn citados,
uno en la nota precedente y el otro ms adelante, en el captulo S, apartado 2.
39 Sobre csta distincin, cfr. P. Sraffa, Sulle relazioni 1ra costo e quantitd prodotta,
cit., pgs. 281-282.

Sraffa y la teora de los precios 39

dad no requieren ms que una descomposicin puramente virtual del


sistema econmico considerado, o construcciones igualmente virtuales,
privadas de cualquier vnculo de variaciones efectivas 40 ,
La hiptesis de rendimientos constantes para todas las mercancas
es, en efecto, parte de una teoria de los precios todava dentro de la con
cepcin tradiciomil de contraposicin entre curvas de demanda y oferta.
S6lo permite, sin que tal concepcin resulte radicalmente modificada.
simplificar el anlisis al separar la determinacin de [os precios de la de
las cantidades: la segunda se subordina a la primera, porque, dada la hi
ptesis de rendimientos constantes, la composicin de la demanda no
juega ningn papel en la determinacin de los precios rclativos 41 . Pero
Sraffa jams ha adoptado esta posicin<11, y su teora implica, en efecto,
un nexo entre anlisis de los precios y anlisis de las cantidades opuesto
exactamente al puesto de relieve antes: la ausencia de hiptesis sobre
rendimientos exige que los precios se determinen en base a niveles dados
de produccin, es decir. de modo subordinado a las cantidades.
9. Despus de haber subrayado quc su teora de los precios es dis
tinta de las tcoras de la suma de los componentes), Sraffa recuerda,
4(1 Purely mental manipulations leaving tcchnical condition~ unchanged, como
escrbe A. Bose (Production of Commodjes: A Furllter Note, (Economic Journah),
LXXIV, 1964, pg. 728). La opinin opuesta ha sido defendida por V. Domilled (Una
leoria ecunomica neoricardiana, Giornale degH economisti, XXI, 1962, pgs. 110-731),
D. Collard (The Produclionso1Commodilies, Economic Journah), LXXIII, 1963, pagi
nas 144-147), y K. Hharadwaj (Value 1hrough Exogenous Distribulion, The Economic
Weekly, 24 agosto 1963, pgs. 1450- (454)_ K. Bharadwaj, sin embargo, se convenci ms
larde de que la hiptesis de los rendimientos constantes no era n.ecesaria, despus de las
crIticas de Base (Value Through Exogenous Distribution: A Commenl, <dlle Economic
Weekly,7 diciembre 1963, pg. 2010) Yde una distusin ton Sraffa de la que nos infor
ma ella misma (Reply, <lThe Economic Weekly)), 7 de diciembre de 1963, pg. 2010); Y
tOn ocasin de una reimpre5in (en Capital lid Growth, preparada por G. Harcourt y N.
Laing, Penguin Books, Harmondsworth, 1971, pgs. 183-195) la alusin a los rendimien
tos constantes fue eliminada del artculo original. Para una resea de las distintas opio
niones, vasc P. Passacantando, La discussione su Produdolle di merci a mezzu di mer
), tesis de licendatura, a dclostil, Roma, 1971, pgs. 118-133. Ms recientemente P. Sa
muelson ha vuelto a defctltler la necesidad dc la hiptesis de los rendimientos constantes
para el modelo dc Sraffa, demostrando, as, ignorar las explicitas afirmaciones del mismo
Sraffa y los resultados del debate sobrc el argumento (p. Samuelson, Sraffa's Relurns and
Post-Ricardian Analysis, a cic1ostil, Cambridge (Mass.), (1972).
41 A este caso se refiere el llamado teorema de no-sustitucin, a prop6sito del cual,
cfr. ms adelante el captulo 5, apartado 7.
42 La tesis de que la demanda no cjcrce influencia .~obre los precios relativos fue err
. nc.amente atribuida a Sraffa, entre otros tambin por J. Robinsoll (Tlle Basie 1heory of
Normal Prias, Quarterly Journal of Economics, LXXVI, J962, pgs. 9-10) y por M.
Dobb (Theories of Value and Dislribulion, cit., pg. 257).

40

Slaffa

y fa feolia de los precios

pues. 10 errneo de ef;a concepcin para la que el precio depende tanto


de la demanda como de la

oferta~).

Finalmente. Sraffa recuerda que su anlisis no se refiere nunca a


precios de mercado43. Los trminos propuestos. entre ellos precios de
producdfl. son precisamente los usados por los economistas clsicos
para distinguir los precios considerados en sus esquemas de los precios
de mercado, es decir, los precios que se encuentran en la realidad. Hay
que subrayar al respecto, que Sraffa jams habla de equilibrio ccon~
mico, o de precios de equilibrio a propsito de su esquema. En
ausencia de cualquier consideracin sobre los factores que determinan
las cantidades demandada~ y ofrecidas. no hay ninguna razn para su
poner que los precios de produccin hagan iguales las cantidades de
mandadas y ofrecidas en un plazo largo y que los precios de mercado
cumplan la misma funcin en un plazo breve (o brevsimo). En ausen
cia, adems, de un anli,~is explcito de los precios efectivos (o de
mercado), la relacin entre ellos y los precios de produccin queda
indeterminada. Entonces, debemos intentar comprender en qu sentido
representan los precios de produccin un punto de referencia para la
comprensin de la realidad. Esta es una de las cuestiones sustanciales
del sistema de SraHa frecuentemente olvidada.

10. Los elementos de definicin en negativo, an/e~ examinados,


nos dejan, pues, con el problema de entender en positivo,> el significa
do de los precios estudiados por Sraffa; en primer lugar, con el de
comprender el cuadro general de referencia en ef que se sitan.
Como hemos recordado antes, el punto de vista de Sraffa es. para
cierlos aspectos, anlogo al de los economistas clsicos. stos insertan
explcitamente sus anlisis de las relaciom::s de cambio cn un cuadro de
referencia que podernos esquematizar as: 1m precios se determinan de
vez en cuando. dada la tecnologa pred()minante~ se t rata, sin embargo,
de una tecnologa vlida solamente en un momento dado, y susceptible
de continuo movimicnto que tiene sus races en la historia pasada
(ampliacin de los mercados, divisin creciente del trabajo) y est some
lida a un proceso de perpetua rcnovacin 44 En la prctica, se examina la
situacin de un determinado sistema econmico tal y como resulta de
una fotografa tomada en un momento dado; de ese modo, todas las
P. Sraffa, Produzione di merci, cit., pg. 11.
An ms explcito que Ricardo, al delinear tal cuadro general, es R. Torrcns en su cn
~ayo Saggio .'ul!a prodzr<.ione della ,icchea.a (1820. cd. 11. dI. (sobre este punto, vase
A. Ron;;aglia, lntru(}uzjone a la ed. it. citada, pago XXVI).
43
44

Smfta

la teorla de los precios 41

variables econmicas que no SOI1 objeto del anlisis se pueden conside


rar dadas, y el terico puede centrar su atencin sobre los movimientos
virtuales de algunas variables y sobre las relaciones entre ellas. que rc
sultan como aisladas en un vaco. En el caso de Producdn de
mercancas, la eleccin recay en las relaciones entrc precios de produc
cin y variables distributivas, tipo de salario y tipo de beneficio; todo lo
dems (tecnologa, niveles de produccin. distribu.cin de las empresas
entre las distintas industrias) c.st tornado como un dato de[ problema.
Hay que subrayar, sin embargo, que esta eleccin no implica el rechazo
apriorslico de la posibilidad de analizar los problemas del desarrollo
tecnolgico. de la determinacin de los niveles de produccin. de la
poltica de las empresas; ms sencillamentc, responde a la conveniencia
de afrontar los distintos problemas de uno en uno, aislndolos unos de
otros. Los datos y los mtodos de anlisis no debern ser necesariamen
te uniformes para cada problema; se podr tener en cuenta. cada vez,
slo aquello que es importante, descuidando los factores que, como
expres Ricardo. no aportan m~ que modificaciones al anlisis des.
arrollado, pues no lo cambjan sustflncialmente':~. En este sentido se han
de ver. por ejemplo, tanto la abstraccin qllC hacc Sraffa de los movi
mientos de los niveles de ac(ividad como la abstraccin en la teora key~
nesiana sobre la demanda efectiva de los movimientos de los precios re
la:ivos.

11. Un segundo elemento fundamental del cuadro de referencia


para el anlisis de los precios, comn a los economistas clsicos y a Sraf
fa, viene dado por la hiptesis de igualdad del tipo de beneficio cn los
distintos sectores. Para los clsicos y para Marx, sta es una situacin
lmite jams alcanzada en la realidad, pero a la que tienden constan/e
mente los precios efectivos. como consecuencia de la movilidad de los
capitales entre los distintos sectores a la bsqueda del mximo benefi
cio. En este sentido, y no en el sentido marginalista de condiciones que
aseguran la iguaJdad enlrc demanda y oferta, es en el que se puede
hablar dc precios de equilihrio a propsit.o del esquema de Sraffa.
Evidentemente) la tendencia a un lipa de beneficio uniforme se cumple
45 Por ejemplo, en tina carta a J. Mili del 28 de diciembre de 1818, Ricardo escribe:
El valor de cambo vara (. . .) en GlIalquicr estadio de la sociedad, dependiendo slo de
do> caU;as: una es la mayor o menor cantidad de r.ra!Jaio necesario, la otra es la mayor o
menor duracin del capital; (... ) la primera no es jams suplantada por la segunda. sino
slo modificada (D. Ricardo, Works, cit., vol. VII, pg. 337. Este pasaje est recogido
en la cilada introduccin de Sraffa a los Works, vol. l. pg. XXXVl1; !rad it. cit., pgi
na2J9)_ Uro tambin D. Ricardo, Fragments on "l'orref/s. en Works, cit., vol. IV, pg. 31B.

42

['
I

';1

':11

"'1

Sraffa y la teor/a de los precios

Sraffa y /a teora df! los precios

43

en los distintos sectores, mientras qt~e el concepto marginalista (apli


cable a una industria considerada aisladamente) corresponde a la hip
tesis del precio dado desde el punto de vista de cada empresa. Como vi
mas examinando las crticas hechas por Sraffa, en 1925, contra la teora
marginalista de la empresa, el concepto de competencia implcito en
dicha teora es analticamente estril; y podemos aadir que constituye
una hiptesis que responde poco a la realidad. El concepto clsico
dc competencia, por el t:ontrario, no solamente es til coma instru
mento analtico, es tambin una hiptesis significativa frente a la reali
dad, hoy igual que en la poca de Ricardo y Marx.

teniendo en cuenta, sector por sector, los mayores o menores problemas


de realizacin; adems, en cada sector los niveles de absorcin experi
mentados influyen sobre las decisiones acerca de los niveles de produc
cin. Pero el vnculo no tiene la precisin matemtica Que asume en la
tcora marginalista: la hiptesis de tipo de beneficio uniforme para nive
les dados de produccin TIO implica necesariamente precios y/o cantida~
des obtenidas igual a las previstas y, por tanto, no implica la igualdad
entre cantidad ofrecida y demanda en el plazo considerado, produclo
por producto o t:n conjunto. Eslc pUl1l ser desarrollado en los aparta
dos siguientes.
.
Adems, la hiptesi, de la igualdad del tipo de henefido en los dis
tintos sectores, recuerda la concepcin clsica y marxiana de competen
cia, basada sobre la libertad de ingreso de nuevas empresas en cada sec
tor. En erecto, en talcs condiciones, no es posible que un sector obtenga
de modo estable un beneficio supl.'.rior a la media, porquc nuevas empre
sas se sentirian atradas hacia el ;)cetor en cuestin por la posibilidad de
obtener mayores ganancias y, como consecuencia, aumentara la oferta
respecto a la demanda, haciendo,disminuir el precio (y viceversa,en el
caso de tipo dc beneficio inferior a la media). Esta clase de competencia
nada tiene que ver con la posibilidad de la empresa de influir sobre el
precio del propio producto y. por tanto, sobre las dimensiones relativas
de la empresa respecto a la industria, a no ser en la medida en que exis
tan discontinuidades tecnolgicas ligadas a las dimensiones mnimas de
las instalaciones tales que creen barreras a la entrada de nuevos
productores 46 .El concepto clsico (y sraffiano) de competencia resulta,
pues, completamente diverso del marginalist.a tradicional, basado en el
nmero de las empresas que componen una industria y en la consiguien
te imposibilidad para cada una de ellas de influir sobre el precio del
product0 47
En otras palabras, para distinguir los dos conceptos de competencia
en base a las respectivas implicaciones analticas, podemos observar que
el concepto clsico de competencia (que no se aplica a una sola in~
dustria, ~ino al sistema en su totalidad, con la eventual excepcin de al
gunos sectores) corresponde a la hiptesis de tipo de beneficio uniforme

12. El esquema de Sraffa sugiere tambin un retorno al plantea


miento marxiano del problema de la influencia de la demanda sobre los
precios. En las obras de Marx, el problema de la demanda est
implcitamente descompuesto en dos problemas distintos: el de los nive
les de produccin y el de la absorcin (o rcalizacin) de las cantidades
producidas. Ni uno ni otro son examinados por Sraffa; de todos modos,
desde un punto de vista lgico, las determinantes de los niveles de pro
duccin (que estn entre los datos del anlisis sraffiano) van antes de!
problema afrontado, mientras quc las de la realizacin van despus, en
cuanto correspondientes al anlisis de la relacin entre cantidades pro
ducidas y cantidades vcndidas, entre precios de produccin y precios de
mercado. Gracias a la hirtesis de los niveles dados de produccin, y a
la distincin entre precios de produccin y precios de mercado, logra
Sraffa, efectivamente, aislar el problema de los precios de produccin
sin perjudicar de ningn modo los otros dos problemas, el de los niveles
de produccin y el de la absorcin de las cantidades producidas. Desde
este punto de vista, pues, el plant.eamiento sraffiano es plenamcnte com
patible con el marxiano.
Es ms, si mantenemos separado el problema de los niveles de pro~
duccin del de' la realizacin carIando el vnculo tradicionalmente afir
mado entre cantidad demandada, cantidad ofrecida y precio, el anlisis
de los precios de produccin puede liberarse de todo presupuesto subje
tivista por un lado y, por otro, adquiere mayor conformidad con la
rcalidad-l s. De ese modo, en efecto, podemos reconocer la existencia de

46 Sobre las barreras tecnolgi<:as a la entrada est basada la teora ud oligopolio de


P. Sylos Labini (Oligopolio e progresso recnico, Roma, 1956 1).
47 Para una recuperacin del concepto dsico de competencia, en contraposicin al
marginalista tradicional, cre. A. Brcglia, Reddito sociale, preparada por P. Sylos Labini,
Roma, 1965, pgs. 89-93 da competencia 110 cst en ser muchos, est en la posibilidad de
ser siempre uno ms de los que son; est cn lo opuesto a la "puerta cerrada", en la "puerta
abierta", pg. 92; y P. Sylos Labini, Dispense di eCOIlOmia, Roma, 1968, pgs. 315-316).

48 sta es la lnea indicada por P. Garegnani como condusin de su fundamental


artculo de <:ltica a la samucl!;oniana funcin subrogada de produccin llielerogeneous
Capital, the Produclion Funcrion and tAe Theory 01 DisrriIJution, Rcview of Economic
Studies, XXXVll, 1970 (trad. it. en Prezzi relativi e distrjbuziune del reddito por
P. Sylos Labini, Turn, 1973, pg. 321)]: No parecc, pues, que la separacin entre la teora

;~

44

",

111
I)j

'"

'"
;1;

Sraffa y 1.7 teora de los precios

dos tipos de centros de decisin, cada uno con un margen propio de


autonoma: los empresarios, a quienes corresponde en ltima instancia
las decisiones sobre los niveles de produccin, y Jos adquirentes), a
quienes corresponden Jas decisiones de absorcn de las cantidades pro~
ducidas. Esta ltima categora es sustancialmente distinta, como :::;e ver
un poco ms adelante, de la de los consumidores) del anlisis tradi
cionaL Ya ahora, de todos modos, podemos observar que en el caso del
mecanismo neoclsico de las Curvas de demanda y oferla, la indepen~
dencia entre los centros de decisin se presupone, pero no est de
mostrada; en efecto, los empresarios slo son libres de equivocarse: la
solucin correcta les viene impuesta por los datos del problema
(tecnologa y gustos de (os consumidore9. De ese modo, en la prctica,
el empresario, como sujero autnomo y diverso del consumidor, des
aparece de la escena, y la economa de mercado aparece verdaderamente
como el reino del consumidor. Esto es, expresado en otros trminos, lo
que ya hemos ',listo anteriormente (apartado 8): lIna vez introducidos en
la teora del valor, los elementos subjetivos tienden a dominar la escena.
En cambio, la.s decsiones dc los empresarios SOIl aqu independien
tes, no concomitantes por hiptesis y lgicamente antecedente.s, de las
de los consumidores. Se pone as en primer plano el elemento de incerti
dumbre que caracteriza las decisiones empresariales; una incertidumbre
estructura!, podramos decir, porque procede de la organizacin
misma del sistema econmico en centros diversos de decisin y no
simplemente de un conocimiento aproximado de los datos del proble
ma, en especial de los gustos de los consumidores 49,
Est claro que el comportamiento de los consumidores influye .!;,obre
el de los empresarios, en cuanto que los niveles de realizacin o de ab
pura dc! valor y el estudio de las circullSlancias de las que dependen las cantidades produ
cidas cm:;uentre graves dificultades. Al contrario, puede hacer posible un estudio ms lia
lisfactorio de las relaciones entre canlidades producidas y condidones tcnicas de produc
cin. Ms an, esta separacin, al liberar la teora del valor de la hiptesis de los guslos de
los consumidores dados independientemente de las dems variables dcl sisfema econmi
co, puede favorecer Ulla mejor comprensin de los fenmenos del consumo y dc su depen
dencia dcl resto del sistema.
('on esto, la teora del valor llegar a perder el carcter omnicomprensjvo asumido
por ella con la adopcin del mtodo marginal. Lo quc se pierda en eXlensin, se ganar
ciertamcnte en coherencia y tambin, espcrernos, en fecundidad.
49 Bueno es subrayar que se ha hablado de dos grupos de eenlros de decisin, y no
simplemente de dos cenlros de decisin distintos; el que los capit<llistas no coordinen ex
ante sus propias acciones juega un papel central en la que Mux llama anarqua del capi
talismo, y es de fundamental importancia en todo el anlisis keynesiano. La escisin
entre el momento de la produccin y el momento del COnsumo cst ms directamente vn~
culada a la teora m;rxiana de las crisis potenciales.

Sraffa y la teora de lo:.> precios

45

sordn experimentados y esperados influyen sobre las decisiones


emprc3ariales relativas a los niveles de' produccin; pero hay tambin
una influencia que opera en sentido inverso, en cuanto que las deci
siones empresariales, a su vez, determinan el nivel agregado de rendi
miento del sistema, es decir, la capacidad total de consumo \(l, adems de
determinar de modo ms directo la demanda intersectoria.l de medios dc
produccin, dados los coeficientes tcnicos correspondientes a los nive~
les de produccin preestablecidos 51 . De todos modos, no hay una corres
pondencia unvoca necesaria entre los niveles de produccin de las dis
tintas industrias y la demanda de los bienes intermedios, por dos moti
vos principales: en primer lugar, la posibilidad para los empresarios de
variar las provisiones operativas de medios de produccin; en segundo
lugar, la posibilidad en una economa abierta de satisfacer en el exterior
parte de la demanda de los bienes intermedios. Ohservamos, a propsito
de esto, que no existen problemas lgicos irresolubles que impidan con
siderar el anlisis de Sraffa como referido a un sistema econmico abier
to en vez de cerrado; en tal caso, ser necesario recordar que tambin
parte de la demanda interna de bienes dc consumo puede dirigirse hacia
productos extranjeros, y que parte de la demanda de bienes producidos
en el interior del sistema considerado puede provenir de fuera del mis
mo. Por otra parte, una veL: establecidos los niveles de produccin, las
empresas pueden influir directamente sobre los niveles de consumo mc
50 Tal influencia es subrayada tanto ror J. M. Kcyncs (The General Theory 01
Rmplo)'ment, nteres!, ond Money, Londres, 1<)36; The General Theory of Emp!oymen!,
Quarterly Journal of Ecollomics, LI, 1937, pgs. 209-223) como por M. Kalccki (Selec
!ed Essay.\ on the Dynamics oI he Capitulist Economy, Camhridge, 1<)71). Un csquema en
el que la importancia de este nexo est muy clara cs cl presentado por L. Pasinctli en A
New Theoretical Appmach tu lhe Problems of Economic Growth, Pontificiac Acade

miac Scientiarum Scripta Varia, Amsterdam, 1965, pgs. S}l-696.


51 La dependencia reciproca de produccin y consumo es analizada por Marx en algu
nas pgilla~jlJslall1ellte famosas (K. Marx,ll/!rnduzionea Per la critica del/'economa pol
lica, trad. il. de E. Cantimori, Roma, J969, pgs. 176-182). El anlisis de Marx propor
ciona las bases para una teora del conSlllllo completamente disLinta de la que hoy en
cuentra acogida generalmentc, y sobrepasa, pues, los mites dc nuestro estudio en este
apartado. Entre los elementos dcl anlisis marxiano que se rueden oponer a la teora mar
ginalisla de la demanda (basada sobre opciones de slljetos autnomos) rccordamos antc
lodo la subordinacin del consumo a la produccin: <ILa produccin no produce (... ) sola
mente el objeto del consumo, sino tambin el modo de consumo; no slo produce objeti
vamente, sino tambin subjetivamente. La produccin crca (... ) el consumidor (...). La
produccin no slo suministra un material a la necesidad, sino tambin una necesidarJ a la
produccin (...). La produccin produce, pucs~ el consumo:1) crendole el material; 2) de
terminando el modo de consumO; 3) produciendo como necesidad en el consumidor los
productos que originariamentc se ha proruesto como objetos. Produce, pues, el objelo del
consumo, el modo de consumo y el impulso al consumo (ibdem, pg. 180).

46

SrJffa y la reora de fos precios

di ante los plazos de entrega, la publicidad o los ac.uerdos con los de


tallistas.
Los adquirentes, a quienes en ltimo trmino toca el papel de de
cisin relativo a la absorcin de los bienes, producidos en base a dcci.
siones autnomas de los empresarios, son, en efecto, una categora
mucho ms amplia y heterognea que la ue los consumidores del an
lisis tradicional, simples adquirentes de bienes finales de consumo. A la
demanda de estos ltimos, efectivamente, hay que afi.adir la de medios
de produccin y bienes de inversin de las empresas 52 En cuanto a la de
manda misma de bienes finales de consumo, adems, sera posible atri~
buirla en primera instancia no a las familias. sino al sector del comercio,
al por mayor y al por menor. Individuamos de eslc modo otro elemento
de la cadena de dcci.liin que va dcl productor al adquirente; un elemen
to que, aunque muy ligado a los otros dos, presenta caracteristicas dis
tintas (pinsese, por ejemplo, en la poltica de provisiones de los comer
ciantes).
Todo esto, al mismo tiempo que proporciOlla un cuadro de referen
cia al anlisis de lOS precios compatible COn los que pudemos considerar
elementos csencialc~ de un sistema capitalista (separacin entre el mo
mento de la produccin y el momento del consumo, pluralidad de
centros de decisin, incertidumbre, etc.) pone de manifie-"ito las dificul
tade::; con que Se encuentra loda teora que quiera determinar las canti
dades adquiridas (o demandadas) a los distintos p:-ecios basndose, en
ltimo irmino, en un dato extracconmic.:o como los gustos de los
c{)n~umldores)). Las dificultades naccn ud mismo modo en que la teoria
marginalista interpreta el proceso de produccin capitalista: como una
avcnida en una sola direccin que conduce desde los "factores de pro
duccin" a los "bienes de consumo"~3. En rcalidad, esta interpreta
cin parece ser una caracterizacin nada fiel de la naturaleza del proceso
productivo capitalista. Tal natumlcza, como illlcllt demostrar Marx en
El capital, es la de una reproduccin continua a escala cada vel ms
nmplia~":
--_._.en esta ptica, al afrontar el problema de la absorcin, se pri.
52 E:;to lo reconocen, evidentemente, los mbll10s tericos marginallstas. Pero tienden
a considerar posible una derivacin precisa de la demanda de bienes intermedios de la de
bienes finales de consumo, atribuyendo, por tanto, una importancia decisiva I::OIIlO factor
cx:gcno solatnente a esta ltima; de ese modo descuidalllos distintos factores, recordados
arriba, que no hacen en absoluto automtico el nexo entre demanda de bienes finales y de
manda de bil'.l\cS int~rmwios.
53 As caracteriza P. Sraffa (Prvduzione al merci, dt., pg. J21) el planteamiento
marginalisr.a contraponindolo nI SUyo.
54 Su finalidad (de la produccin capitalista) es la valorizacin del capital 'f no el con_
sUmo. K. Marx, 11 Capitale, libro IIJ. trad_ jt. de M. L. Boggeri, Roma, 1968, pg. 311.

Sraffa y fa teora de Jo$ precios

47

vilegia el consumo productivo (de medios de producdn y de bienes


de subsistencia para los trabajadores) respecto al consumo improducti
vo, al que slo se le puede atribuir carcter cxgeno. Volvemos, as, al
punto de vista propio de los economi~tas clsicos y de Marx; corno re
cuerda Sraffa, la primera presentacin del sistema de produccin y
consumo corno proceso circular se encuentra en el Tableau conomique
de QuesnayS5. El esquema sraffiano de determinacin de los precios de
produccin se remite abiertamente a este.planteamicnto 56 .
La interpretacin antes delineada del anlisis sraffiano se ve impe~
dicta si se contina atribuyendo a Sraffa la hiptesis de los rendimientos
constantes, creyndola necesaria para dar un significado concreto a su
mecanismo de determinacin de los precios, y considerndola elemento
esencial de diferenciacin respecto a los neoclsicos 57. Sin embargo, co

mo hemos visto antes, no es posible atribuir a Sraffa tal hiptesis, dada


su explcita afirmacin de que para su anHsis no es necesaria ninguna
hip:e~is sohre los rendimiemos. Pero hay ms: en tal caso, tendran ra
zn los marginalistas modernos al considerar el esquema de Sraffa un
l.:3SU especial, por muy importante e interesante que sea, de Su ~<Indc1u
de equilibrio econmico generab>5&; y se perdera de vista el hecho de
que el anlisis sraffiano implica el rechazo del concepto margillalista de
ss P. Sraffa, op. cit., pg. 121. Dc F. Quesnay vase 11 ((Tableau cunomique e allr
scritli di eL'onomia. ed. it. e lntrollucdn de M. Ridolfi, Miln. 19"/3.
56 Esto lo ha subrayado, por ejemplo, C. Napoiconi (Sulla teoria della produtivne co
me processo circolfzre. Uiorllale dcgli ceonomisti, XX, 1961, pgs. lOf:d07} y P. Sylm
Labini (Premesse concrete (! ipotesj teoriche nef!'analisi economica, Giornale degli eeo
nOllli5th), XX. 1961, pgs. 369-384). Ni siquiera por el tituto es posible encontrar alguna
justificacin a la cJiUca dirigida a Sraffa pur G. CaTandini (I.UVOfQ e capitule nella teorirz
di Marx, ('Mua, 1971, pg. 25): ~(No obstante, la teora de Sraffa no parece :apartarse
completamente de la influencia neoclsica en lo que se rebere a la naturaleza esr,ccfka
que atribuye al capitalismo. Como el ttulo del ensayo expresa claramente (cursiva
nuestra), somcle a anlisis un simple procesa dc prodt:.ccin e mercancas o, mejor llicho,
de productos del trabajo (trigo, carbn, hierro por medio de trigo. carbn e hierro, por
ejemplo). No se supera as el lmite neoclsico de concebir el proceso capitalista deproduc
cin como produccin inmediata de valores de uso destinados all:onsulllo.
Si Cfr., por ejemplo, E. J. Ndl lT(eories oI Growlh and 7heories oI Va{ue, ~(Econo
mic Devclopment and Cultural Change, XVI, 1967 (trad. it. en Economisti moeflli, pre
parada por F. Caffc, Dari. 1971 2, pg. 15l)}: ((En la leora walrasiana, precios y eantida
\.k; 50n ueterllllladu:; pOi la uferta )' la demanda, que operan conjlilltan1ellte; en la teoria
ricardiana, los precio1i son determinados enteramente par las eondidones de 1a ofcrta; la
demanda ~l(l es importante <l efc.dos de la dcterminaciln de las cantidades. Nell tiene
presente, sobre todo, el modelo de Sraffa, que considera el mejor ejemplo de un modelo
moderno de tipo rkardiatlo}) (ibdem, pago J49, Ilota 6); y antes del pasaje cilado habia
subrayado que ~<cn un sistema ricardiarlo los coeficientes de produccin son fijos
(ibdem, pg. 150).
ss Suhre este pllnLo, dI. ms adelante, C.tplUlo 5, apartauo 7

48

,1;

....,,:

Sraf{a y la teora de los precios

equilibrio y de la teora marginalista dell:onsLlmo y de los niveles de pro


duccin. Tambin por estos motivos cs importante subrayar que en el
esquema de Sraffa el problema de los precios es aislado del problema de
los niveles de produccin y de la absorcin de las cantidades producidas.
A stos se les aade otro motivo de fundamental importancia: la hi
ptesis de niveles dados de produccin es suficiente para asegurar la
compatibilidad del esquema sraffiano con situaciones de equilibrio key
nesiano (infrautilizacin de la capacidad productiva y de la fuerza
trabajo). Nada asegura, en efecto, que la fuerza-trabajo utili:l..ada en
correspondencia con los niveles daqos de produccin sea igual a la
fuerza-trabajo disponible en el sistema econmico considerado. Tene
mos aqu un elemento de diferenciacin entre el anlisis sraffiano y el de
los economistas clsicos; como veremos en el captulo 7, la infravalora
cin de tal elemento ha llevado a algunos crticos marxistas a una err
nea interpretacin del ricardismo de Sraffa, es decir, a atribuirle a su
anlisis esa visin armnica del capitalismo que procede, en gran par
te del anlisis clsico, de la aceptacin explcita o implcita de la ley
de Say.

;;,:
::)

13. Examinemos ahora otro problema: si el anlisis de los precios


de produccin se refiere implcitamente a las tcnicas ms modernas cn
uso, o a la tecnologa media predominante en los diversos sectores. Este
problema, evidentemente, slo tiene significado si entendemos el anli
sis de Sraffa como un intento de interpretar mecanismos reales, tenden
cias de fondo en el obrar de un sistema econmico; si, por el contrario,
slo le atribuimos el significado de solucin de un problema terico pu"
ramente formal (determinar los precios que garantizan un tipo de bene
ficio uniforme en las diferentc-s industrias), pierde toda importancia la
relacin entre la teora yel mundo que intenta interpretar, o mejor,
dicha relacin deja de existir completamente.
Tampoco da Sraffa indicacin alguna a propsito de la tecnologa.
De todos modos, dada la constante referencia a los clsicos, parece
oportuno referirse a las tcnicas socialmente necesarias, en el mismo
sentido en que Marx habla de trabajo socialmente necesaricJ)} para la
produccin de una determinada mercanca 59. Es decir, hay que referirse a
59 Tiempo de trabajo socialmente necesario es el tiempo de trabajo que se requl:re
para representar cualquier valor de IlSO en las existentes condiciones de produccin, sodal
mente normales, y COll el grado social medio de habHidad ~ ill(ensiuad de trabajo
(K. Marx, JI Capitale, libro 1, trad. it. de D. Cantimor, Roma, 1967 6, pg. 7I), Cfr. tamo
bin el pasaje citado en la flola siguiente.

Sraff<-J y la teora de los precios

49

las tcnicas dominantes en un perodo dado. slas no corresponden


necesariamente a la media entre las tcnicas adoptadas por los distintos
productores de la mercanca considerada. Los dos conceptos coinciden
si la industria est compuesta de muchas pequeas empresas y, por tan
to, cada una de ellas es dominanle y dominada del mismo modo
que todas las dems 60 ; pero la distincin se hace importante si en la in
dustria considerada existen algunas empresas de mayores dimensiones
que desempean las funciones de price leaders: la tecnologa relevante
para la determinacin de los precios de produccin ser aquella a la que
hacen referencia estas empresas. En el casO en que existan contempor
m:arnen1e varios productores con tcnicas diversas, la socialmente ne
cesaria depender tambin, entre otras cosas, de la estructura de la in
dustria considerada. Por eso debemos asumir tambin la estructura de
la industria entre los datos del problema.
Cuando se quieran obtener eslmacioncs empricas de los coeficientes
tcnicos en los que basar un esquema sraffiano de determinacin de los
precios na ser, pues, suficiente dirigirse a los ingenieros (o basarse en
tablas de las interdependencias sectoriales, que indican las tcnkas me
dias})): ser necesario un estudio a fondo de factores especficamente
econmicos. Tambin ser necesario considerar, adems, fadores
poltico-sociales el sentido lato, por la inDuencia que ejercen sobre los
coeficientes tcnicos relativos al trabajo necesario en las distintas in
dust,fias: pinsese en problemas tales como la duracin de la jornada la
boral media, los ritmos de trabajo, el absentismo. Mas en general, la
tecnologa en uso en el sector en el que se producen mercancas, es decir,
bienes para vender en el mercado, est influenciada por cuanto sucede
fuera del sector capitalista del sistema examinado: pinsese, por
ejemplo, en la importancia de servicios pblicos c0mo la educacin, la
administracin de justicia y la asistencia sanitaria al condicionar el mo
do en que se desarrol[a el proceso productivo. En resumidas cuentas,
60 A esta situacin se refiere Marx, evidentemente, cuando afirma: ~,E valor de mer
cado deber (... ) ser comil.ierado. por un lado, como el valor medio de las mercancas pro
ducidas en \Ina cierta esfera de prodw.;;in; por otro lado, como el valor individual de las
mercancas producidas en las condiciones medias de su rcspectiva esfera de produccin y
que constituyen la gran masa de sus productos. Verdaderamente, se precisan circunstan
cias extraDrdinarias para que las mercancas producidas en las condiciones ms desfavo
rables o en las condiciones ms favorabks dclertnineTl el valor de rncrcldo, que constitu
ye, a su vez, el centro de oscilacin para los precios de mcrcado (... )>> (K. Marx, Il Capita
le, libro m, ell. cit., pg. 221; inmediatamente despus -pg. 222-, Marx precisa que
cuanto se ha dicho aqu a propsito del valor de mercado ellCllcntra tambin aplicacin
para lo que se refiere al precD de produccin, en el mismo momento en que ste sustituya
al valor de mercado).

50

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Sraffa y la teurla de los precios

hay que tener muy presente que el grado de desarrollo social en sentido
amplio condiciona fuertemente el grado de desarrollo tecnolgico del
sector capitalista.
La dificultad de dominar todos estos factores, que escapan a todo
estudio parcial de la rcalidad, y la dificultad, pues, de determinar eIl
concreto, eOIl exactitud, la tecnologa de referencia, no constituyen, sin
embargo, una objecin al esquema sraffiano: en un determinado instan
te, los diferentes factores de produccin antes recordados se pueden
considerar dados y, al menos en lnea de principio, la tecnologa puede
ser puesta de relieve. Su obtencin es extremadamente compleja, y no
pucde ser ms que aproximada; pero una mayor o menor aproximacin
es un elemento comn a todas las aplicaciones de esquemas tericos pa
ra el estudio de situaciones reales.
Las tcnicas dominadas, pero todava en uso, correspondientes a
inversiones efectuadas en el pasado que ya no seran convenientes en la
situacin existente, pueden servir, segn una sugerencia propuesta por
el mismo Sraffa, para determinar el precio' del capital fijo relativo a las
mismas; el conjunto de los precios correspondientes a las tcnicas domi
nantes no es influencado por las tcnicas dominadas 61
De este modo, es posible resolver el problema del perodo de transi
cin tecnolgica: la situacin en que, por ejemplo, el telar mecnico,
aun constituyendo la tcnica dominante, no ha absorbido todava la
produccin artesanal. Por el contrario, en el caso en que una innovacin
acaba de ser introducida a escala limilada~ de forma que no constituye
todava tcnica dominante, la empresa innovadora obtendr un extra
beneficio determinable de modo anlogo a una cuasiwrenta. Ms
exactamente, dicho extra-beneficio ser igual a la diferencia entre el
precio descontado>} de los medios de produccin en que se concreta la
innovacin y su precio de produccin. El precio descontado se
calcula de forma subordinada a la determinacin de la totalidad de
los precios de produccin, resolviendo la ecuacin relativa a la nueva
tcnica despus de haber sustituido el precio del producto, el salario y el
tipo de beneficio por magnitudes ya determinadas; en la ecuacin consi
derada queda, pues, como nica incgnita, el precio total de los medios
(,l ((La c~asi renta que es percibida por aqucIlos elementos dc capital fijo que han cs
tado en uso normal en e[ pasado, pero que estan ya superados aun cuando valga la pena
emplearlos hasta que se consuman, se determina exactamente dcl mismo modo que la
renta de la tierra. Y como la tierra, tales instrumentos anticuados tienen la propiedad de
las mercancas no bsicas y son cxcluidos de la cOlllposidn de la mercanca patrn
(P. Sraffa, op. cit., pg. 99).

Sraffa y la teora de los predos

51

de produccin, que se confronta finalmente, como se ha dicho antes,


con la suma de sus predos ue producdn. Hay que recordar, no obstan
te, que la tendencia a un tipu de beneficio uniforme conlleva una conti
nua tendencia a la reabsorcin de tales situaciones transitorias, a travs
de la difusin de la nueva leenologia.
Por ltimo, podemos recordar que la hiptesis de tipo de beneficio
uniforme se puede sustituir por la de un abanico>} dado de tipos de be
neficio, es decir, de un tipo de beneficio diferente para cada sector 62 ,
cuando se admita la existencia de diferencias estructurales entre las dife
rentes industrias: por ejemplo, cuando frente a sectores competenciales
haya sectores en los que prevalezcan situaciones oligopolistas basadas
en barreras legales o lecnolgicas a la entrada, o en coste de prepara
cin. En efecto, aun cuando no sea compatible con las teoras neoclsi
cas de la empresa, basadas en la confrontacin de costes marginales y
ganancias marginales, el esquema sraffiano de determinacin de los pre~
cios es totalmente compatible con una teora del oligopolio de proceden
cia clsica, es decir, basada en la existencia de barreras a la libertad de
ingreso en el sector considerado, como la formulada por Baio y Sylos
Labl 6l .
14. Examinemos ahora dos problemas menores, unidos entre s,
que pueden ayudarnos a precisar algunos parliculares del cuadro de re
ferencia trazado hasta ahora: el momento de pago de los salarios y la
duracin del perodo de produccin.
Sraffa supone que el salario se paga al final del proceso productivo;
tal hiptesis ha sido criticada desde diferentes sectores, ya por una pre
tendida falta de conformidad a la correspondiente hiptesis marxiana,
ya por el hecho -indiscutible- de que prcticamente en todas las
mercancas (excluidas aquellas con un perodo cortsimo de produccin)
es parte integrante del precio un beneficio sobre las anticipaciones sala
riales. En realidad, el salario no se paga al comienzo, sino al final de un
perodo laboral preestablecido (por ejemplo, una semana, un mes), y es
te hecho es subrayado cuidadosamente por Marx: el capitalista paga la
62 Sobre este punto, cfr. P. Sylos Labini, Iniroduzione diforme di merca(a non con
carrenziali nello schema di Sraffa e passaggio olla riproduzione su scala allargata, a
ciclostil, Roma, 1969. Cae, pues, la eriLica hecha contra Sraffa por B. Sehmitt (Mon
naie, sa{aires el proflls, Pars, 1966); segn l, hay que rCc\la7.ar el cSQuema de Produ
zione di merci porque es incompatible con la existencia, en la rcalidad, de un ((abanico
de tipos de beneficio,
6J J. Bain, Barrif!rs (o New Competitian, Harvard, 1956, y 1', Sylos Labini, Oligopo
lio e progresso tecnico, dr.

52

Sraffa y la teor/a de los precios

fuerza-trabajo post faclum, es decir, despu.\' de haberla utilizado M Al


mismo tiempo, Marx, siguiendo la fradidn de los economistas cl~icos,
recuerda que al calcular los precios de las mercancas hay que tener tam
bin en cuenta un benefido sobre el capital variahle, es decir, sohre las
anticipaciones salarialcs 65
Los clsicos, a veces, lIegahan a suponer que el capital anticipado
por el empresario se reduca nicamente al monto de salarios, y muy
difcilmente ponan de relieve, junto a esto, el otro hecho antes recorda
do, esto es, que los salarios se pagan generalmente al final de un perodo
laboral establecido de antemano. Esto es debido a que su atencin se
centraba exclusivamente en el estudio del cambio de las mercancas
(comprendida esa mercanca especial que es la fuerza-trabajo y, por tan
to, estudio del salario y, como resduo, del beneficio), mientras que tc
nema:.; que esperar a Marx para tener un anlisis de las relaciones so
ciales, entre hombres, que se ocultan delrs de las relaciones materiales,
entre mercancas. Marx, al distinguir cntre la mercanca fucrza-trabajo
y el trabajo efectivamente prestado, hizo ver cmo los trabajadores son
obligados a trabajar por un perodo de tiempo superior al necesario pa
ra producir los propios bienes de subsistencia y para reintegrar los me
dios de produccin necesarios a tal actividad. Tal obligacin de prestar
un trabajo que excede del necesario, es decir, un plustrabajo, se debe a
que trabajadores y propietarios dc los medios de produccin son dos
grupos distintos de personas; los trabajadores se ven as obligados a tra
hajar bajo la dependencia de los capitalistas para rcproducir sus propias
subsistencias. En tal situacin, el trabajador cede al capitalista su
fuerza trabajo a cambio de un salario, y el capitalista es el legtimo pro
pietario de los bienes producidos; de entre los bicnes producidos ad
quirir luego el trabajador los necesarios para su subsistencia, sirvin
dose del salario que ha obtenido a cambio de su prestacin laboral. Al
pago aplazada del salario se le puede atribuir, pues, en la ptica mar
xiana, una doble funcin: instrumento de control del capitalista sobre el
proceso productiva, puesto que el paga se subordina de ese modo a la
efectiva prestacin del trabajo; y elemento de mixtificacin de la rela
cin de explotacin que se da entre el capitalista y el trabajador, en
cuanto el pago aplazado parece recompensar al trabajador por la cesin
64 Cfr., por ejemplo, K, Marx, Storia de/fe teorie economiche, cit., vol. 1, pgi
nas 118 y ss.; vanse tambin las crticas de Marx a J. S Mili expueslas ms adelanle,
captulo 4,
65 Cfr., por ejemplo, K. Marx, Ji Capitule, libro m, ed. ct., pgs. 193, 204. 205,
741-743.

Sl'a/fa y la rear/a de IO~i precios

53

de una determinada cantidad de trabajo, mientras que en realidad la


mercanca que el trabajador cede a su valar (segn la ley de mercado del
cambio de equivalentes) es su propia fuerza-trabajo por UIl Lielerminado
perodo de tiempo.
Las dos hiptesis, ambas presentes en Marx, sobre el momento de
pago de los salarios son. pues, recanducibles a la existencia de dos
problemas distintos: por un lado, el estudio de las relaciones sociales
que en un sistema capitalista se establecen entre trabajador y propietario
de los medios de produccin; por otro lado, el csludio de las rclaciones
dc cambio entre las mercanCas.
Parece, pues, posible, justificar la hiptcsis de salaria pagado al tr
mino dd perodo dc produccin, cuando se examina la relacin entre ti
po de beneficio y salario, en cuanto que tal hiptesis es ms conforme a
la rcalidad de las relaciones sociales que subyacen en la relacin entre las
dos variables distributivas. La hiptesis de salario pagado post factum,
en un esquema utilizado na slo para el cstudio de la relacin distributi
va, sino tambin para el dc los precios relativos, implica la existencia de
un perodo de produccin uniforme para todas las industrias e igual al
periodo de pago dc los salarios. Pero este hecho no plantea problemas,
porque la definicin del perodo de produccin unitario es completa
mente arbitraria. Sraffa supone que es igual a un ao; su hiptesis es
una obvia consecuencia de la referencia inicial, tpica de la tradicin cl
sica, a los procesos productivos agrcolas 66 ; pero no existe ningn moti
va de principio, intrnseco a su esquema, que haga esencial la hiptesis
del periodo anual.
En efecto, como es sabido, los perodos de produccin relativos a
procesos productivos diversos tiencn, en general, duraciones diferentes.
Para determinar los precios hay entonces que cunstruir un sistema de
ecuaciones referido al mximo comn denominador de los diferentes
perodos de produccin; en dicho sistema, cada industria se subdivide
en muchos procesos productivas paralelos, cada uno de los cllaks
corresponde a un estadio de la elaboracin: los bienes semielaborados
que se obtienen en el primer estadio aparecern como medios de produc
cin en el segundo, y as sucesivamente hasta obtener el producto acaba
66 Las mercancas (...) SI: inlercambian en el mercado que se celebra Iras la cosecha
(P. Sraffa, op, cit" pg, 3). Cfr., por ejemplo. el ,(tableau conomiquc <1e Quesnay
(op, cit,. pgs, 17-26). Tambin mas explidto es James Mili (h'lements 01 Poltical Ec()
nomy, Londrcs, 1821, pg. 185): En la economa poltica se toma el ao como el
perodo que comprende un ciclo completo de produccin y consumo; este prrafo es ci
tado por Sraffa en su ntroduccin a los Works de Ricardo (IHid. it. cit., pag. 223).

54

Sraffa y /a teora de los precios

do. En teora, el maxlmo comn denominador de los diferentes


perodos de produccin podra ser tambin un infinitesimal, o de modo
ms realista la jornada laboral; en la prctica, puesto que el perodo de
pago ms relevante es el de los salarios, y los desembolsos para mate
rias e instrumentos de produccin se pueden reagrupar en perodos
iguales, o mltiples, al de pago de salarios, conviene hat:cr referencia a
este ltimo para establecer convencionalmente la durat:n uel p~rodo
de produccin. De ese modo, adems. se justifica ulteriormente la hip
tesis de los salarios pagados post factum. Al mismo tiempo, en los pre
cios de los productos acabados que requieran un perodo de produccin
ms largo que el del pago de los salarios. entrar un demento de benefi
cio sobre los salarios anticipados; se tendr en cuenta que el capitalista,
si bien paga la fuerza-trabajo despus de haberla utilizado, generalmen
te la paga, no obstante, antes de haber convertido la mercanca en
dinero.
No hay contradiccin entre estos dos hechos. y e~ errneo remitirse
al segundo de ellos para criticar la hiptesis sraffiana de salarios paga
dos post factum. Tal hiptesis cs esendal para establecer una relacin li
neal entre salario y tipo de benefido, pero, como hemos visto, {lS correc
ta precisamente en el mbito del estudio de la relacin entre las dos va
riables distributivas. Cuando se estudian, en cambio. las relaciones
entre variable distributiva dada cxgcnamcnte y los precios relativos,
hay poca diferencia, en lnea de principio, en suponer que los salarios se
pagan 'al comienzo o al final del perodo de produccin, una vez que se
suponga que el capitalista anticipa los diferentes medios de produccin:
instalaciones, maquinaria, utensilios de trabajo, materias primas. El es
quema de determinacin de los precios relativos, y de sus relaciones al
variar la distribucin, no cambia de carcter si se supone que el salario
se paga ante en vez de post factwn.

15. Conclusin. El problema afrontado por Sraffa, el de las rela


ciones entre variables distributivas y precios relativos, est claramente
separado, en Produccin de mercancas, de los problemas con l liga
dos: determinacin de los niveles de produccin, realizacin de las
mercancas producidas, individuacin de las tcnicas dominantes. Pero
precisamente porque en la realidad estos diferentes problemas estn ca"
nectados entre s, una interpretacin de la obra de Sraffa no puede pres
cindir de las relaciones lgicas que se pueden establecer entre el proble
ma afrontado en ella y los arriba sealados; al hacerlo, se puede confiar
en algunos elementos esparcidos por las obras de Sraffa, pero la in

Smffa y la teora de los precios

55

terpretacin sigue siendo subjetiva, de todos modos. El punto de vista


desde el que se ha afrontado este trabajo ha sido el de verificar si el mo
do en que Sraffa resuelve su problema puede ser compatible con el que,
al menos a nuestro parecer, es el modo ms fructfero de hacer frente a
los dems.
Como hemos visto, tal lnea de interpretacin sugiere para las dife
rentes cuestiones examinadas un abandono del planteamiento margina
lista y una vuelta al clsico; pero es un retorno que hay que entender de
mouo cualificado, no simplista, tenicndo muy claro el hecho de que
Sraffa escribe despus de Marx y despus de Keynes, y que su esquema
para el estudio de los precios relativos es compatible con sus indica
cioncs sobre cl modo de enfrentarse a los dems problemas 67 Hay que
subrayar, adems, que el cambio dc planteamiento no slo afccta al mo
do de resolver los problemas, sino tambin -yen primer lugar- al mo
do mismo de definirlos. Produccin de mercancfas sugiere. as, un cam
bio radical en el modo hoy predominante de afrontar los problemas de
la teora econmica en general.

67 Para lo que se refiere a las acusaciones de incompatibilidad eDil el anlisis mar


xiauo dirigidas a la teora de Sraffa desde varios sectores, vase el capitulo 7, que est
dedicado a este problema.

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2:
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Bienes bsicos y bienes no bsicos

1. Algunos problemas afrontados y resueltos en Produccin de


mercancas, contribuyen tambin a darnos una medida del distan.
ciamiento entre la tcora sraffiana de los precios y la teora marginalisti:i
del valor y de la distribucin. En est.e captulo y en el siguiente examina~
remos dos de tajes prQblcmas: la distincin entre bienes bsicos y no
bsicos, es decir ~ entre bienes directa o indirectamente necesarios a to~
dos los procesos productivos y bienes cuyo empIco como medios ue pro
duccin es nulo o limitado, tambin indirectamente, a pocos procesos
productivos; y la cunstrucdn de la rnctcanda patrn, una mercanca
compuesta dotada de propiedades particulares como mereauca
medida. Sin embargo, mientras que su separacin del sistema conccp~
tual de los tericos marginalistas es evidente, se necesita prestar mayor
atencin para caracterizar con exactitud otro hecho que a primera vista
parecera obvio: la derivacln de la problemtica sraffiana de las teoras
de los economistas clsicos ingleses y de Marx.
Sraffa l en efecto, al enfrentarse a los problemas que los economistas
clsicos slo haban planteado, y adems de modo un tanto cunfuso, no
slo ofrece la solucin sino que, al mismo tiempo, implcitamente, acla
ra los limiles de aplicabilidad de tales soluciones y contribuye de ese
modo a definir con precisin los problemas mismos. Esto es vlido
especialmente para el segundo prob1ema~ la bsqueda de una <~mcdida
invariable del valor que Sraffa identifica en la mercanca patrn, como
veremos en el capitulo siguiente.
Por otra parte, la remisin a los economistas clasicos permite en~
cuadrar mejor los problemas antes recordados dentro de la teora de los
precios de produccin, ":J proporciona algunas sugerencias interesantes

60

'~:i:
"
~I[

.,.d",

.;:

,;
~~

::

5raffa y /;l ('oda de los precios

sobre la posibilidad de utilizacin de las ~olllcione$ propuestas por Sraf


fa; esto es aplicable, sobre fodo, para el primer problema~ en la distin
cin entre bienes bsicos y no bsicos, examinada en este captulo.
La diferencia ms llamativa entre el anlisis sraffianD y el de los eco
nomistas clsicos, en relacin con las dos cuestiones en examen, est en
el tratamiento de los bienes salariales. Tales bienes, que constituyen el
ndeo central dc los esquemas clsicos de determinacin de los precios,
se encuentran relegados en el anlisis sraffiano al papel secundario de
bienes no bsicos, si bien con importanles cualificaciones. Sin embargo,
como'veremos con mayor detalle en el captulo 4, este hecho no depende
de una diferencia sustancial en el planteamiento mismo del anlisis de
los precios~ sino que ms simplemente es la consecuencia de hiptesis di.

versas sobre la determinacin de las variables distribulivas, que no apor


tan modificaciones ele relieve a la teora de los precios de produccin:
por un lado, la hiptesis clsica de salario fijado a nivel de subsislencia
y, por tanto, considerado dado en trminos fsicos; por otro lado, la hi

ptesis sraffiana de una posible participacin de los trabajadores en la

distribucin del excedente, y la tendenca a considerar dado desde el ex


terior del sistema no el salario, sino el tipo de beneficio!. Las implica
ciones analticas de tal diferencia, como veremos, podrn afectar en to
do caso a algunas cuestiones colaterales ms propiamente pertenecientes
al campo de la poltica econmica, pero puesto que en este campo es
obligatoria una notahle dosis de cautela, bien estar examinar Jos
ejemplos relativos a cuestiones prcticas, contemplados en las pginas
que siguen, como privados de un significado autnomo, y tiles sola
mente con finalidad ejemplar para iluminar mejor las consecuencias de
las diferentes hiptesis sobre el modo de determinacin de los salarios.
2. La distndn entre bienes necesarios~~ y bienes de lujo (se
gn la terminologia entonces wmda) fue introducida por los ecollomsI La r<izn por III que el salario fIle adoptado inicialmente corno variable indeJJen
diente es que se haba SUpuesto que cOllsistil en lo meramente necesario para la subsisten
l:a, determinado por condiciones fisiolgicas Osociales independientes de los precios y del
tipo de bcneficio. Pero desde el momento en que se admile la jJosibilidad de variaciones en
el reparto de la renta nacional, este argumento pierde gran parte de su fuerza. y cuando el
salario se toma como "dato" el] terminos de llna unidad de medida ms o mCllo.~ abstrac
ta, y no redbe una definicin COllcreta hasta que no se determinan los precios de las
mercancas, se invierte la posicin. El tipo de beneficio, al ser UnJ relacin, tiene un conte
nido que es independiente del conocimiento de los precios y muy bien puede ser "dado"
antes que se fijcn los precios. Es, pues, susceptible de ser determinado por influenci<ts
extraas al sistema de la produccin, y especialmente por d nivel de los tipos de inters
monetario) (P. Sraffa, Pmduzione di merd, cit., pg. 43).

Sra/la y la (eora (fe los precios

6'j

faS clsicos ingleses como distincin entre aquellos bienes cuya.'; condi
ciones de produccin influyen, sobre todo, el sistema de los precios rela
tivos y aquellos que no tienen esa importancia general. En el esquema
comnmente usado por los economistas clsicos, en el que el salario se
nja en trminos fsicos como una determinada cantidad de una cierta
mercanca, este bien salarial es el nico bien necesario del sistema si es
producido nicamente por trabajo, o por {abajo ms una cantidad
dada de :-; mismo l.
La distincin entre bienes <(Decesarios y bienes no necesarios se
presenta, pues, en los economistas clsicos, como distincin entre los
bienes salariales y los bienes de lujo. En esta forma hace su aparicin en
La riqueza de las naciOflf!S, donde Smith distingue entre las tasas sobre
bienes de primera necesidad y las tasas sobre bienes de lujo; las primeras
conduciran a un aument.o genemJ de los precios, mientras que las se
gundas slo elevaran el precio de las mercancas tasadas 3 Ricardo, al
criticar la teora de los precios de Smith 4 , llega a aceptar la segunda de
las dos proposiciones, pero rechaza la primera: si es verdad que una tasa
sobre un bien de lujo no provoca variaciones generales en el sistema dc
los precios, tambin lo es que el efecto de una tasa sobre un bien salarial
no consiste en un aumento general de los precios, sino en una disminu
cin del tipo de beneficio. El bien elegido como unidad de medida, en
efecto, no puede aumentar de precio con respecto a s mismo; el aumcn~
to del coste del trabajo, es decir, del salario al bruto de la tasa, necesario
para mantener invariado el salario real recibido por el trabajador al neto
de la lasa, produce por tanto una disminucin del beneficio.
El razonamiento de Ricardo es analticamente indiscutible; los
crtcos se volvieron, pues, hacia las premisas, lamentando su excesiva
simplificacin respecto a la realidad. Malthus, en su correspondencia
con Ricardo~, observ varias veces que los trabajadores no consuman
solamente grano, y que los medios de produccin eran variados, fre
1 En cl modelo prnpucsto por Ricardo, en el Saggio su! busso pre"(.Zo de' gral/O (1815)
(D. Ricardo, Works, ciL, vol. IV, pgs. 9-41), el trigo era el nico bicn (ll1ccesuio del sis
tema, al ser producido por el Lrigo que haca falta para la siembra Ills el que haca falta
rara mantener el trabajo exigido por el cultivo.
3 A. Smith, La ricchl'Zza delle nazioni, cit., pgs. 862 y ss.

'1 Vase supra, captulo 1, apartado 4.

5 Vase, por ejemplo, las cartas JcJ 5 de agosto de JiH4 y dc112 Y 14 dc mHZO de 1815,

en D. Ricardo, Works, cit., vol VI. pgs. ]17-118, 185-1R7. Sobre la importancia de estas
crticas para el desarrollo de la teoria del valor dc Ricardo, vcase la introdllccin de Sraffa
a los Worh de Ricardo, cit., vol.!, pgs. XXXJ.XXXltl. Ntcse qU~ todas las eomplejida
dcs de la teora del valor surgen en cl momento en que se abandona la hiptesis de un
sistema con uu solo bien bsico.

62

Sraffa y la teorla de los precios

Smffo y 10 leuda de fos precios

cuen(emenle heterogneos respecto al producto. En el esquema de


6
Torrens , que en este aspecto puee ser considerado como una respuesta
a las objeciones de Malthus, se distinguen dos mercancas ~~necesarias}),
cada una de ellas es indispensable para su propia produccn y para la
de la olra mercanca, ya directamente COmo medio de produccin, ya in
directamente Como bien salariaL Torrens, en efecto, distingue dos
bienes, cada uno de los cuales es, en realidad, un agregado de bienes he
terogneos: por un lado, el producto dcl scctor industrial (mquinas,
utensilios y bienes elaborados de consumo), y por el otro, el producto
del sector agrcola (alimentos y materias primas).
Torrens tambin propone utilizar la distincin entre bienes <<necesa.
rios y bienes de lujo en el anlisis del modo de delerminaCn de los
precios en presencia de formas de mercado no competenciales. Si, por
cualquier motivo, nos encontramos frente a una forma de monopolio
(<<por ejemplo, si naturalmente la cantidad de terreno necesaria para la
producdn de un determinado tipo de vino es limitada)l tenemos una
excepcin en el principio de proporcionalidad de los precios al valor de
los medios de produccin empleados, porque el capital puede rendir
mucho ms en una actividad que en otra. El precio de las mercancas
producidas en rgimen dc monopolio estar determinado por el nme
ro y por la riqueza de aquellos que desean obtcnerlas)); pero -yen cste
punto interviene la distincin entre bienes ~~ncccsarios)~ y bienes <;<no ne~
cesario.'il~- si ste es el nico lmite al aumento del precio de los bienes
de lujol para los bienes de primera necesidad hay otro lmite, impuesto
por la tecnologa: Un monopolio que abarque tales bienes jams puede
hacer subir su valor durante largos periodos, hasta el punto de que el
producto de un da de trabajo, o de un capital suficiente para poner en
actividad un da de trabajo, no pueda ser intercambiado con los medos
de subsistencia para un da)), y eslo aunque, en un plazo breve, el precio
de [os bienes de primera necesidad cuya demanda es rgida, puede
aumentar ms rpidamente que el precio de los bienes de lujo, cuya de
manda es elstca 7.
Un razonamiento anlogo al desarrollado por Torrens para mostrar
los diversos efectos de una situacin monopolista en el caso de un bien ne
1

6 R. Torrells, Saggio SI/l/a produzione della ricchezza, cito El esquema de determina


cin de los precios propucstos par TorrcllS puede ser considerado un tosco precursor de
los esquernas sraffianos m~ acabados (sobre este PUllto, efr. A. Roncaglja, lntroduzione
a R. Torrens, op. cit., pgs. XVIII XXJJI).
7 Las citas estn sacadas de Toncns, op. cit. pg. 3 L El prrafo est sacado dc lo.
Intfvduzione, cit.. pg. xxv.

63

cesario y en el caso de un bien de lujo, puede hacerse con referencia a la


tcora de los rendimientos decrecientes de La tierra y a la tendencia a un
estado estacionario. Recordemos brevemente el anlisis de Ricardo 8; en
auseIlcia de progreso tcnico, la expansin dc la produccin de bienes
agrcolas (quc sigue a un aumento dc la poblacin) requiere la puesta en
cultivo de nuevas tierras cada vez menos frtiles, o la cultura con mto
dos cada vez ms intensivos y menos aprovechables de las tierras ya en
uso. Puesto que el salario en lrminos de productos agrcolas dcbe se
guir constante a nivel de subsistencia, el aumento del coste dc produc
cin provoca una disminucin del tipo de beneficio. El proceso se para
cuando el tipo de beneficio ha cado hasta cero (o, ms precisamente,
hasta el nivel mnimo necesario para inducir a los capitalistas a in~
vertir): si interrumpe la acumulacin de capital, cesa el aumento de
ta produccin, y tambin la poblacin debe permanecer estacionaria.
A partir de este momento, siempre suponiendo ausencia de progreso
tcnic0 9, el sistema econmico no hace ms que reproducirsc inalterado
en el tiempo; justamente tal situacin es la que los economistas cl:iicos
indicaron con el nombre de estado estacionarim>lo, Pues bien, pode
rnos distiuguir do~ casos. Si es un bien de lujo el que sc produce en con
diciones de rendimientos decrecientes, no se tienen los efectos generales
descritos por Ricardo, porque el cambio en el mtodo ele produccin del
bien de lujo influye solamente sobre el precio relativo de dicho bien,
mientras que el tipo de beneficio y el salario en trminos de bienes nece
sarios, continan inalterados. En cambio, si es el coste de produccin de
un bien necesario el que aumenta, y el salario permanece inalterado en
trminos de tal bien (o de una cesta de bienes de la que tal bien forma
parteL el tipo de beneficio debe disminur ll : slo en este caso, pues, se
da la tendencia al esla~o estacionario.
8 Cfr. D. Ricardo, Works, cit., vol. 1, pg. 120.
9 Ricardo subraya que el ucscenso de los beneficios est continuamente cOlltrastado
por mejoras en las mquinas destinadas a la produccin de bienes necesarios y por los
uescuhrimentos cientficos en agricultura, que nos pcrmlcn prescindir, de una parte, del
trabajo anteriormente necesario y, por tanto, reducir el precio de los bienes de primera ne
cesidad para el trabajador) (ibdem).
10 En erecto, Ricardo no habla de estado estacionariOl> (hasta el punto que esta voz
no aparece en el ndice analtico general de sus obras preparado por Sraffa: cfr. D. Ricar
do, WIJrk...-, vol XI, Genera/Index, Camoridge, 1973). Sobre el argumento se explaya, en
cambio, J. S. MilI en el libro IV de sus Principies oJPoli/teal Economy (Londres, J848 1).
II En efecto. inmediatamente antes de analizar la tendencia a lIna disminucin del tipo
de beneficio originada por los rendimientos decrecientes en agricultura, Ricardo observa
que un aumento del coste de producci&n de un bien de lujo y de su precio, por tanto, no
provoca una diSminucin del tipo de beneficio, contrariamente a cuanto sucede para los
bienes necesarios (cfr. D. Ricardo, Works, cit., VD\. 1, pg. U8).

64

Srijffa y la teoda (fr.' Jos precios

Sraffa y la teora de Jos precios

La distincin entre bienes de primera necesidad y bienes de lujo la


volvieron a hacer, sucesivamente, Dmitriev l2 y Bortkiewcz 13 Ellos, pre
sentando una formulacin matemtica del modeio de Ricardo, mostra
ron rigurosamente cmo entre los bienes de primera necesidad haba
que incluir tamhin, adems de los bienes salariales, los bienes directa o
indirectamente necesarios para su produccin.
El anlisis de Bortkicwicz permite, adems, \:orregir un error en el
que incurri Marx. ste, al determinar el tipo medo de beneficio como
relacin entre la plusvala total del sistema y el valor total del capital an
ticipado, se vio inducido a concluir que para la determinacin del tipo
de beneficio son relevantes las condiciones de produccin de todos los
bienes, incluidos los bienes de lujo. En realidad, como muestra Bort
kiewicz, dado el tipo de salario en trminos reales, slo las condiciones
de produccin de los bienes salariales (y de los directa o indirectamente
necesarios para su produccin) concurren a determinar el tipo dc
beneficio 14. El error de Marx es difcil de explicar desde el momento en
que l mismo, en otros pasajes de sus obras, acepta la distincin tradi
cional entre bienes necesarios y bienes de lujo, observando que un cam
bio en las condiciones de produccin causa efecto sobre el tipo de'
plusvala slo si tal cambio tiene lugar en un sector que produzca un
bien necesario; mientras que el aumento de productividad en un sector
que produzca bienes de lujo slo provoca una disminucin del valor del
bien produddo 15
Tambin, respecto a las formulaciones ms acabadas de Dmitriev y
Bortkiewicz, presenta el estudio de Sraffa, de todos modos, corno vere
mos, diferencias sustanciales, reducibles al abandono de la hiptesis de
salario especificado mcrcolgicamente. A esta diferencia se debe pro
bablemente el abandono de la terminologa clsica, que sugera una dis
tincin basada en el uso directo de cada bien en el consumo final
(<<bienes de primera necesidad y bienes de lujO), si hien este ltimo
trmino es utilizado a veces en Produccin de mercancas), y su sustitu
cin por una terminologa ms directamente ligada al aspeclo tecnolgi
12 v. Dmitricv, Suggi economiu (1904)/ trad. il_ de M. De Ceceo, Tudn, 1972 (vase la
p<lrte primera, La teora de! valore di D, Ricardo).
13 L. \'on Bortkiewicz, La teoria econumica di Marx, preparada por L. Mcldolesi,
Turn, 1971 (vcanse Jos dos primeros ensayos de la prmera parte).
14 Sobre Cl;lc punto, eh. L. Meldolesi, Introdllone a L. von Hortkiewiez, ojJ. dt ..
pgs. XXXVII-XLIIJ; o tambin F. Vianndlo, Valore prez e distribuzione del reddifo, Ro
ma, 1970, pags. 131-139.
15 Cfr., por ejemplo, K. Marx, Storia delle teorie economiche, cit., vol. 1, pginas
307-308.

65

co (<<bienes bsicos y bienes no hskos). En los dos apartados que


siguen, examinaremos el tratamiento sraffiano del problema, conclu
yendo con una confrontacin cntre sus implicaciones y las dcl trata
miento ricardiano.
3. Segn la definicin de Srarra, el criterio de distincin (entre
mercancas bsicas y no bsicas) es si una mercanca entra (y no importa
si directa o indirectamente) en la produccin de !Odas la.s mercancas.
Llamaremos mercancas o productos bsicos a aquellos que satisfacen
tal distincin, y mercancas o productos no bsicos a aquellos que no In
satisfacenll. Evidentemente, esta distincin no coincide con aquella
otra entre bienes de consumo y bienes de produccin: no slo y no tanto
porque los bienes de consumo de Jos trabajadores (el consumo producti
vo, cn la terminologa tradicional) entran, segn los clsicos, entre los
bienes necesarios, sino, sobre todo, porque se pueden dar casos de
mercancas no bsicas utilizadas como medios de produccin, como re
cuerda el mismo Sraft'a 17.
La definicin sraffiana coincide \:00 la ricardiana y clsica en gene
ral (segn la cual los bienes bsicos son los bienes salariales, y aquellos
directa o indirectamente necesarios para su produccin) solamente en la
hiptesis de que el salario est fijado a nivel de subsistencia (o, en cual
quicr caso, que sea dado, y que sea dada la composicin elel consumo de
los trabajadores). En tal caso, en efecto, es posible snstituir en la repre
sentacin tecnolgica del sistema econmico las cantidades de trabajo
necesario' en los diferentes pro\:csos productivos por las \:antidadcs
correspondientes de bienes salariales; y, puesto que se supone que el tra
bajo es direeta o indirectamente necesario a todo proceso productivo, lo
sern tambin los bienes salariales que van a sustituir a tal trabajo, y los
bienes directa o indirectamente necesarios para su produccin. En este
sentido se puede interpretar el primer esquema de produccin con exce
dente presenlado por Sraffa l~.
No obstante, inmediatamcntc despus, Sraffa abandona la hiptesis
de salario real dado: Adems del elemento de subsistencia, que no
puede faltar, es posible que (el salario) comprenda tambin una parte
16 P.

J7

$raffa, Produzione di merci, de, pg.

(O.

Vase el ejemplo del apndice B (ibidem. Jgs.

115-118). t\ pesar de la claridad del

anlisis sraffiano, hay quien ha confundido las dos distinciones (A. Macehioro, SIudi di
storia del pensiero ecollomico, Miln, 1970, pg. 756).
JS Ibdem, pgs. 7-8. L. Spavcnta sigue explcitamente esa lnea, Appunti di ecullomi(l
politica, Roma, 1971, caps. IJ-HI.

66

"

l'

Sraffa y la teora de los precios

del excedente producido. Entonces sera posible mantener separadas


las dos partes componentes del salario y considerar como variable slo
la parte del "excedente", en tant.o que los bienes necesarios para la sub
sistencia de los trabajadores continuarian figurando, junto con el petr
leo, etc., entre los medios dc produccinl9. De ese modo, variaciones
en los mtodos de produccin de bienes salariales (o dc bienes necesarios
para su produccin) continuaran provocando variaciones en el tipo de
beneficio (para un determinado salario de excedente) y en los precios
relativos, del mismo modo que variaciones en los mtodos de produc~
cin de bienes tecnolgicamente bsicos 20 .
Sraffa, en cualquier caso, prefiere seguir el uso normal de tratar to
do el salario como variable; de este modo, sin embargo. los bienes ne
cesarios para la subsistencia son relegados ipso [acto al limbo de los pro
ductos no bsicos. Esto es un inconveniente, puesto que los bienes de
subsistencia son por su naturaleza productos bsicos21. Efectivamente,
Sraffa supone que el trabajo es necesario en todo proceso productivo
(en otras palabras, que ningn proceso productivo est completamente
automatizado) y, por consiguiente, los bienes salariales necesarios para
el mantenimiento de los trabajadores entran, indirectamente, en todo
proceso productivo. No obstante, contrariamente a lo previsto por la
propiedad fundamental de los bienes bsicos, ahora puede suceder que
cambios en las condiciones de produccin de un bien salario no influyan
sobre la relacin salario-tipo de beneficio y sobre los precios relativos de
todos los bienes. Supongamos que a los trabajadores se les paga en tr
minos de un bien bsico, tomado corno unidad de medida; y que la
estructura de su consumo vare al hacerlo el salario, no slo en relacin
a la cantidad consumida de cada bien, sino tambin en relacin al nme
ro y a la clase de bienes que entran en la cesta de la compra 22 , Para
P. Sraffa, op. cit., pg. 12.
Esto sucede, pur ejemplo, en d caso de un mecanismo a escala mvil apHcado slo a
la parte del salario correspondiente a una cesta de consumo considerada indispensable.
(Hay qlle advertir, no obstante, que la escala mvil est referida a variaciones de los pre
cios monetarios. mientras que el anlisis se efecta aqu en trminos reales, de precios rela
tivos; la analoga exacta sera lIna escala mvil <lplicada a todo el salario y basada en las
variaciones del precio monetario del bien elegido como unidad de medida, l.:orrcgidil por
lo que respecta a la parte del salario destinada a los consumos necesarios en base a las va
riaciones en el precio relativo de tales bienes respecto al bien elegido como unidad de me
dida.)
21 P. Sraffa, op. cit., pg. 12.
22 Esta ltima hiptesis no es, en realidad, necesaria para el razonamiento que sigue.
Sin embargo, junto con las dos que preceden, pone en evidencia -daJa su plausibilidad
la dificultad de definir mercolgicamente un salario de subsistencia, una vez superado el
nivel de pura subsistencia fsica.
1':1

2lJ

Sraffa y la teora de los precios

67

aquellos bienes salariales que no son bienes <<tecnolgicamente bsi


un cambio en sus condiciones de produccin no tendr repercu
siones generales, si las variaciones que provoca en sus precios no llevan
a variaciones del salario; en ese caso, en efecto, permanecern inalte
radas tanto el tipo de beneficio como los precios de los bienes bsicos.
En el apartado 5 veremos cmo Sraffa, no obstante. puede tener en
cuenta la particulnr naturaleza de los bienes salariales.
COS,

4. Al considerar el salario entero como variable, Sraffa puede po


ner el acento sobre el conDicto de intereses entre capitalistas y trabaja
dores para [a distribucin del excedente: un aumento del salario lleva
consigo necesariamente (salvo excepciones de escasa importancia) una
disminucin dcl tipo de benefici02~. Con la publicacin dcllibro de Sraf
fa, la curva que expresa la relacin entre salario y tipo de beneficio (re
bautizada por los ncoclsico:.:; como curva de los precios de los facto
res, COn la implk.ita intencin de colocar sobre un mismo plano la
contribucin de! capital y el trabajo al proceso productivo) volvi a
ocupar un puesto de primer plano en la teora econmica. La relacin
inversa existente entre salario y tipo de beneficio tambin era conocida,
naturalmente, por los economistas marginalistas; pero, puesto que sus
teoras permitan establecer valores de equilibriO) para las dos va
riables distributivas, se poda afirmar que el contraste de intereses era
slo aparcnte, dada la existencia de una solucin natural, a la que fre
cuentemente se le atribuan caractersticas inmejorables. El rechazo de
una solucin del problema distributivo en el ambito de la tcora de los
precios le permite a Sraffa, en cambio. volver a plantear en primer pla
no el conflicto entre capitalistas y trabajadores en el terreno de la distri
bucin del excedente.
La relacin inversa entre salario y tipo de beneficio, como vimos en
el captulo 1, ocupa el centro de la teora de Ricardo y de las crticas de
Smith. Pero en Ricardo y en sus ms inmediatos seguidores era utilzada
para atacar a los propietarios de tierras y a la renta, y no para poner de
manifiesto el contraste 'de intereses entre capitalistas y trabajadores; se
estimaba el salario fijado al nivel de subsi.'5tencia y no era, pues, de los
23 La relacin inversa entre salarlo y tipo de beneficio no tiene excepciones en el caso
de un sistema a produccin simple, es decir, aquel en que cada industria produce un solo
bien; para la demostracin. cfr. P. Sraffa, op. cit. pgs. 50-52. En el caso de un sistema
de produccin conjunta, en cambio, puede suceder que el salario, medido en trminos de
algunos productos conjuntos especiales, se mueva en la misma direccin que el tipo de be
neficio (efr. P. Sraffa. op. cit., pgs. 77-79).

68

,,

Sraffa y /8 teora de los precios

trabajadores de donde poda llegar una amenaza a los rendimientos de


los capitalistas; tal amenaza proceda ms bien de un aumento de las
rentas, que corresponda a un aumento de los costes de produccin de
los bienes salariales y comportaba por ello, en ausencia de progreso tc~
nico, una disminucin de los beneficios. Puesto que los economistas cl
siL:os suponan que los beneficios estaban ntegramente destinados a la
acumulacin y, por tanto, a expandir la demanda de trabajo, se verfica
ha una fusin de intereses entre capitalistas y trabajadores frente al ene
migo comn representado por los propietarios de tierras. Fueron los so
cialistas ricardianos, algunos aos despus, los que pusieron de relieve
que entre los capitalistas y los trabajadores existia tambin un contraste
de intereses para el reparto de la renta nacional. Este hecho ocupa un
puesto de relieve en el anlisis de Marx, aun cuando el papel central lo
desempea la crtica del sistema capitalista en su totalidad; es decir, no
tanto el problema del nivel de salario y tipo de beneficio cuanto el
problema de su misma existencia y naturaleza. La postura de Sraffa no
implica un rechazo de este aspecto del anlisis rnarxiano, pero slo tien~
de a recuperar un elemento, el conflicto disl:ributivo entre salarios y be
neficios cuyo significado haba sido desnaturalizado en las teoras mar
ginalistas y que es de fundamental importancia para la comprensin de
la realidad capitalista.

s. Hemos visto, sin embargo, que al considerar el salario entero


como variable se perda de vista el carcter esencial de los bienes de sub
sistencia. Para tener en cuenta la posicin particular de tales bienes,
Sraffa sugiere calcular un lmite mnimo al tipo de salario, determinado
por el precio de la cesta de los bienes de subsistencia. Los cambios en las
condiciones de produccin de los bienes de subsistencia ejercen as su
influencia sobre dicho lmite mnimo: cuando por tal va influyan sobre
la distribucin, se tendr tambin una influencia indirecta, inmediata,
sobre el conjunto de los precios relativos. Pero si el bien salarial, cuyas
condiciones de produccin cambian, es un bien tecnolgicamente no b
sico, no variar de todos modos la curva quc expresa la relacin entre
salario medido en trminos de un bien tecnolgicamente bsico y tipo de
beneficio; la eventual repercusin del eambio tecnolgico sobre la distri
bucin consistir simplemente en un desplazamiento a lo largo de tal
curva, y si no cambia el tipo de beneficio, tampoco lo harn los precios
relativos de los bienes bsicos. Slo se dar un desplazamiento propor~
cionalmente uniforme de la curva salariot po de be'neficio en caso de
que el salario se mida en trminos del bien no bsico cuyo mtodo de

Sraffa y la tl:!ora de los precios

69

produccin vari (o de una cesta de bienes de la que tal bien forme


parte); tambin los precios relativos en trminos de tal bien variarn
todos en la misma proporcin. Los bienes que entran en el consumo
de excedente)} de los trabajadores, como los hienes de lujo consumi
dos por los capitalistas, ni siquiera tienen esta influencia indirecta
sobre los precios, porque no provocan variaciones en el lmite mnimo
del salario.
En realidad) es difcil distinguir absolutamente entre los bienes que
entraran en el consumo de subsistencia y los que entraran en el
consumo de excedente de los trabajadores; pero el anlisis arriba des
arrollado nos jndica que es posible uua mayor flexibilidad en la clasifi
cadn. Las variaciones del coste de produccin de un ben no bsico
consumido por los trabajadores llevarn, en. efecto, a variaciones del sa
lario en diversa medida segn que los trabajadores atribuyan mayor o
menor importancia al bien en cuestin; y por otra parte, tambin ser
relevante, al determinar la medida en quc variar el salario (y principal
mente), la situacin general -econmica y social- en que se verifica el
cambio en cuestin.
En cualquier caso, afirma Sraffa, no exste Jiferencia alguna para
los resultados alcanzados en Produccin de mercancas entre este modo
de considerar el salario y aquel otro, ms correcto desde un punto de
vista terico, de dividirlo en una parle fjja de subsistencia y una parte
variable de participacin en el excedente. Se dedicar el captulo 4 a la
demostracin de este hecho, despus de que examinemos en el captulo 3
la mercanca patrn y el sistema palrn, para verificar tambin respecto a
tales construcciones analticas lo asegurado por Sraffa. Mientras tanto,
hemos podido ver que en el esquema de Sraffala distincin entre bienes
bsicos y no bsicos es enteramente tecnolgica, prescindiendo total~
mente de las costumbres de consumo de los trabajadores, a diferencia de
la distincin tradicional de los economistas clsicos.
6. Para comprender mejor la definicin sraffiana de las
mercancas bsicas, especialmente en lo referente al problema de los
bienes salariales examinado en el apartado precedente, quiz sea opor
tuna una comparacin con el esquc.ma de van Neumann 24
Produccin de mercanCas tiene por objelo el estudio de la relacin
24 J. van Neumann, A Model of General Ecol/omlc l:'quilibrlum. Rcview of Econo
me Studies, XIIl, 1947. pgs. 19 (trad, it. Un modello de equilibrio economico genera
le, L'lndustria)), nm. 1, 1952).

70

Sraffa y la teora de los precios

Sraffa y la teora de los precios

71

entre las dos variables distributivas, y entre ellas y los precios relativos;
la distincin entre bienes bsicos y no bsicos va dirigida. pues, a la
identificacin de las mercancas que influyen de modo general sobre ta
les relacones. En cambio, el esquema de van Neumann se propone
describir las caractersticas esenciales de un sistema econmico, en la hi
ptesis de tecnologa dada y rendimientos constantes a escala; la solu~
dn proporciona taro bin las condiciones de mximo desarrollo del sis
tema econmico considerado, dadas las hiptesis arriba registradas. En
el esquema de von Neumann, como es sabido, el sistema se expande uni
formemente con un tipo de excedente nico para todos los bienes,

ra de los precios relativos (qlientras que son posibles repercusiones indi


rectas, a travs de variaciones inducidas en la distribucin).
Volviendo al sistema planificado centralmente con el objetivo de un
desarrollo uniforme en todos los sectores, digamos que la planificacin
de las cantidades a producir no puede descuidar los bienes salariales (ni,
en general, los bienes de consumo) ni siquiera en un primer momento,
porque, como hemos visto, la cantidad de trabajo utilizada dcbe crecer
al mismo tipo que los dems medios de produccin; y siendo constantf
por hiptesis cl salario real, esto implica una expansin de los consurnm

comprendidos tambin los bienes salariales. En efecto, en igualdad de


tcnicas y a rendimientos constantes, una determinada expansin de la

Abandonando el objetivo de desarrollo uniforme en todos los secto


res. limitmonos al problema de determinar los niveles de produccin
correspondientes a un producto neto dado de los diferentes bienes. Para

produccin requiere una expansin proporcional dc la cantidad de tra


bajo empleada y, por tanto, en igualdad de tipo de salario real, una ex
pansin proporcional del fonc.lo de consumo, es decir, de la masa de
bienes salariales. Sin embargo, stos, como hemos visto, no entran en
cuanto tales entre los bienes bsicos del esquema de Sraffa.
Examinemos algunas implicaciones posibles de esta diferencia. Refi
rmonos como ejemplo a un sistema con las caractersticas indicadas
(tecnologa lineal, es decir, rendimientos constantes a escala), en el que
se quiere planificar centralmente un desarrollo proporcional, es decir,
que siga el sendero de van Neumann2S, con precios tales que el tipo de
beneficio resulte uniforme en todos los seclores.
El esquema de Sraffa puede sugerirnos que para la planificacin
centralizada de los precios nos podemos referir en un primer momento
nicamente a los bienes bsicos, que hay que considcrar conjuntamente
debido a las interdepcndencias que subsisten entre sus procesos produc
tivos; mientras que los bienes no bsicos, comprendidos los bienes sala
riales, sc pueden fijar en un segundo momento, de manera subordinada
a los ya fijados para los bienes bsicos. Aadamos que si por cualquier
motivo se cree oportuno fijar el precio de un bien a un nivel distinto al
dc su precio de produccin, estc hecho influir directa o indirecta
mente sobre el coste de produccin de tolios los bienes si el bien en cues
tin es un bien bsico, mientras que si se trata de un bien no bsico las
repercusiones sern extremadamente limitadas. Por el mismo motivo,
tasas y subvenciones sobre bienes no bsicos en un sistema descentrali
zado no deberan. de por s, tencr repercusiones sobre la estructura ente
2S Suponemos que el !.stcma econmico se encuentra ya sobre tal sendero, en el mo
mento considerado.

a un tipo igual al general de desarrollo del sistema.

la planificacin de las cantidades, como es sabido, es vlida una regla


paralela a la aplicable para la formacin de los precios: los niveles de ac~
tividad de las industrias no bsicas, necesarios para obtener un determi
nado producto neto de tales bienes,se pueden dcterminar con anteriori
dad a los niveles de actividad de las industrias bsicas, mientras que es
tos ltimos se dcterminan subordinados a los prmeros ZG Pues bien, 10
que interesa aqu resaltar es que en la planificacin de las cantidades los
bienes salariales se comportan como bienes bsicos, al ser necesario el
trabajo para todos los procesos productivos. Es decir, los niveles de ac
tividad de las industrias productoras de bienes salariales se determinan
junto con los de las industrias tecnolgicamente bsicas, subordinados a
los de las industrias productoras de bienes de lujo.

Este mismo ejemplo puede ayudarnos a comprender los lmites de


aplicabilidad de la distincin entre bienes bsicos y bienes no bsicos.
La hiptesis crucial es la de tcnicas dadas: si las tcnicas adoptadas en
una o ms industrias cambian, la totalidad de los bienes bsicos puede
cambiar; los bicnes que eran bsicos se pueden convertir en no bsicos
en la nueva situacin, y viceversa. Pinsese, por ejemplo, en un sistema
en el que se producen dos bienes, grano y carbn, y cada uno de ellos
entra como medio de produccin en ambas industrias; si interviene una
mutacin tcnica en la industria del grano, que permita producir este
bien sin q\Ie sea necesario el carbn, el grano queda como el nico bien
bsico del sistema y el carbll, que lo era en la situacin precedente, deja
de serlo y se convierte en no bsico. Si el camhio tcnico se produce en
26 Cfr.,

ehrifl

rr

por ejemplo,

E.

zaghini, On NOll-Basic Commodities, Schweizerische Zeits

Volkswirtsehaft und Statislib>,

cm,

1967, pgs. 262263.

72

Sraffa y la teora de los precios

sentido inverso al descrito, pasamos de un sistema con un solo bien bsi


co (el grano) a un sistema con dos bienes bsicos (grano y carbn).
Tambin puede suceder que la t.cnica de produccin de un bien bsi~
co cambie por la introduccin de una mquina nueva, no producida an
tes en el sistema considerado. En tal caso, se convierte en bsico un bien
no presente antes en el sistema, mientras que en el ejemplo precedente
era un bien no bsico el que perda tal caracterstica y asuma la de bien
base.
La distincin entre bienes bsicos y no bsicos tienc, pues, una vali
dez limitada al caso de tcnicas inalteradas. Se hace as evidente la
cautela necesaria para utilizar tal distincin en el contexto de un proble
ma dinmico, como es, por ejemplo, el problema de planificacin
centralizada de los precios y cantidades arriba considerado. Una utiliza
cin rigurosa de la distincin sraffiana entre bienes bsicos y no bsicos
slo es posible, en efecto, en el contexto del problema terico afrontado
por Sraffa: la determinacin de los precios de produccin y de la
influencia sobre ellos de las variables distributivas.
7. En conclusin, la concepcin sraffiana de los bienes bsicos,
aun teniendo sus races en la problemtica original de los economistas
clsicos ingleses, es una modificacin sustancial de su concepcin, para
la que los bienes bsicos eran los bienes salariales. Para tal modifica
cin le sirvieron de mediacin los anlisis de autores intermedios entre
los clsicos y Sraffa, como Dmitriev y Bortkiewicz, que construyen es~
quemas en los que los bienes bsicos comprenden, junto a los bienes sa~
lariales, todos los bienes directa o indirectamente necesarios para su
produccin (bienes que eran olvidados en la concepcin simpli ficada de
los clsicos),es decir, tambin todos los bienes tecnolgicamente bsi~
COSo La definicin sraffiana, mientras parece comprender tambin los
bienes salariales, slo responde a su contenido operativo (especificacin
de los bienes que tienen una influencia generalizada sobre los precios re~
lativos) cuando los bienes consumidos por los trabajadores son
excluidos. Se puede ilustrar esta modificacin examinando los efectos
de una tasa sobre un bien particular, que es uno de los principales
problemas en cuyo mbito utilizaron los economistas clsicos la distin
cin entre bienes bsicos y no bsicos. Una tasa sobre un bien bsico
desplaza hacia el interior la curva salario~tipo de beneficio y, si el bien
en cuestin es utilizado en proporciones diversas en las diferentes in
dustrias, provoca una variacin de los precios relativos de todos los
bienes. Una tasa sobre un bien no bsico, por el contrario, deja inaItera-

Sraffa y la tcoria de los precios

73

da la curva salario~tipo de beneficio (siempre que el bien no bsico no


:;:ntre, directa o indirectamente, en la unidad de medida), y si no influye
sobre la distribucin deja inalterado el sistema de los precios relativos
(aparte, evidentemente, el cambio del precio relativo del bien tasado -y
el de cualquier otro bien no bsico para cuya produccin el bien tasado
sea necesario- respecto a lodos los dems bienes).
Cules son, entonces, los efectos de una tasa sobre un bien salarial?
En el esquema dc Ricardo, en cl que el salario es fijado a nivel de subsis~
tencia, una tasa sobre bienes salariales no puede provocar una disminu
cin del salario real, y es transferida, pues, sobre el beneficio, traducin~
dase en una disminucin del tipo de beneficio. En base a este esquema,
precisamente, atacaba Ricardo el impuesto sobre el grano, bien~salario
por excelencia, y dcfenda la oportunidad de gravar la renta, directa o
indirectamente, a travs de la '&asacin de los bienes de lujo; al ser los sa
larios incomprimibles, toda tasa que atacaba los bienes salariales, y por
tanto los beneficios, reduca el fondo de acumulacim>, y por tanto el
tipo de dcsarrollo dcl sistema (una defensa del beneficio basada en la
funcin histrica de la burguesa, la acumulacin). En cambio, en el
mbito del esquema de Sraffa, una tasa sobre un bien salarial ataca en
primera instancia a los trabajadores (el tipo de beneficio, determinado
por las condiciones de produccin de los bienes bsicos y por el nivel del
tipo de salario, no vara); slo como segunda aproximacin, con un tipo
diverso de anlisis, se podrn tener en cuenta las posibles reacciones de
los trabajadores ante una disminucin de su poder adquisitivo: los resul
tados finales son idnticos a los del esquema ricardiano slo si los traba
jadores reintegran completamente su poder adquisitivo.
8. La categora de los bienes no bsicos adquiere, evidentemente,
una consistencia notable llna vez establecido que en ella se incluyen los
bienes salariales, como consccuencia de considerar el salario entero co~
mo variable. Sin embargo, es frecuente entre los economistas la hipte~
sis simplificadora de ausencia de productos no bsicos en los esquemas
considerados; tal hiptesis es evidentemente til si permite establecer en
una primera aproximacin resultados luego verificados tambin por es~
quemas en los que estn presentes bienes no bsicos, pero es por lo menos
discutible si con ella se pretende superar dificultades analticas, insupe
rables de otra forma, planteadas por la existencia de bienes no bsicos.
y sin embargo, se crey necesario tal modo de proceder en una cues
tin analtica decisiva para la validez de la teora sraffiana, la demostra
cin de la existencia de los precios positivos para un sistema en condi~

74

"

Sraffa y la teora de los precios

ciones de producir un exccdente 27 Newman, en !.lna exposicin matem


tica de la primera parte dcllibro de Sraffa, demostr que en algunos ca~
sos el precio dc los bienes no bsicos puede ser negativo; y, no logrando
encontrar un significado econmico a la condicin matemtica necesa
ria para excluir tales casos, crey preferible sugerir la adopcin generali
zada dc la hiptesis de ausencia dc productos no bsicoS 28 En realidad,
el problema habia sido tratado ya por Sraffa cn un Apndice de su libro:
el caso de precio negativo slo se puede dar para los bienes no bsicos
utilizados en su propia produccin cuando la relacin entre cantidad
producida menos cantidad utilizada y cantidad ulilizada (es decir, el ti
po de beneficio de la industria no bsica considerada, en la hiptesis dc
precios nulos de todos los medios de produccin distintos del bien pro
ducido) es inferior al t.ipo de beneficio en el sistema compuesto por las
indust.rias bsicas; en el ejemplo de Sraffa, cuando se necesitan 100 ha
bas, adems del trabajo y dems medios de produccin, para producir
J 10 Yel tipo dc beneficio cn el sistema compucsto por las industrias bsi
cas es superior al 10 por 10029 El significado econmico de esta condi
cin es fcil de comprender, yes totalmente plausible. Como ha explica
do con mucha claridad Zaghini en un art.culo sobre este problema,
desde el momento en que el tipo de beneficio es uniforme por hiptesis
en todo el sistema, las industrias no bsicas estn obligadas a aceptar el
tipo de beneficio qlie se determin de modo independiente en el grupo
de las industrias bsicas. No obstante, el hecho dc que se vean obligadas
a aceptarlo no implica que puedan hacerlo. Pueden aceptarlo si, y slo
si, su estructura satisface la condicin (antes indicada)>>30.
El problema fuc tratado tambin en un intercambio epistolar entre
Sraffa y Ncwman. En estas cartas Sraffa, adcms de recordar el signifi
cado ceonmico de la condicin, muestra cmO es atendible:

27 Naturalmente, no surge ningn problema para un 5istema en estado reintc:grativo


simple, es decir, apenas en condicin de reproducirse, pero no en condicin de producir un
~xcedentc. En tal sistema, t:n efecto, no pueden existir mercancas no bsicas en cuanto
que su produccin requiere la utilizacin de una cuota del excedente de algunos bienes b
sicos.
28 P. Newman, Production 01 Commodilies by mealls 01 Commodilies, Sehwcize
rische Zeitschrift [Uf Volkswittschaft und Statistib>, XCVIII, 1962, pags, 58-72 (especial
mente pgs. 66-67).
29 P. Sraffa, op. cit., pgs. 115-118.
lO E. Zaghin], 011 NOII-BasiC Cornmodities, cit.. pag. 261. Zaghini examina lambin el
caso de bienes no bsicos relacionados entre s, en el que algunos bienes no bsicos son uti
Iizados en la produccin de otros no bsicos (ibidcm, pgs. 263266).

Sraffa y la rfIorla de los precos

75

Los biene~ bsicos por su naturaleza (o, si se quiere, por de


finicin) estn relacionados entre s y forman un sistema. Por
otro lado, una peculiaridad de los bienes no bsicos es el IlO es
tar concctados unos con otros y el no poder formar un sistema
independiente. Todo lo ms, es posible tratar formalmente a
cada uno de ellos como si constituyera un sistema separado de
una sola mercanca, con su tipo de beneficio; dicho tipo (para
cada bien no bsico en s) se puede confrontar con el tipo dcl
sist.ema bsico. A priori, es extremadamente improbable quc
cualquier tipo individual sea inferior al dcl sistema bsico~ des
de el momento en que este ltimo est compuesto por muchos
productos, todos eUos utilizados directa o indirectamente en la
produccin de unoS con otros 31
La existencia de los bienes no bsicos, pues, no plantea ningn
problema a la teora sraffiana de los precios de produccin; es ms,
constituye, como hemos visto en este captulo, un elemento de notable
inters. Entre otras cosas, la posibilidad de utilizar la distincin entre
bienes bsicos y bienes no bsicos en algunos problemas de imposicin
fiscal induce a pensar que tal distincin es quiz el aspecto de la teora
sraffiana de mayor inters directo para la poltica econmica.

]1 P. Sraffa, carta a Newman del 19 de junio de 1962, publicada en apndice a K. Bha


radwaj, On the Maximllll NumiJer 01 Switches lJetweell Two Production Sy::llems, Sch
wcizerische Zcirschrift fir Volkswirtschaft und Statistik. CVI, 1970, pago 428. Lo que
Srarfa dice se puede expresar en trminos malematicos como sigue: el tipo mximo de be
neficio (y el tipo de beneficio para un alado dado) es fundn inversa del autovalor de la
matriz de los coeficientes lcnit:Osj y el autovaior, a su vez, es funcin positiva de cada uno
de los elementos de la motriz, puesto que OO lodos no negativos. El autovalor, pues, ten
der a aUOlentar al hacerlo el rango de la matriz, esto es, cuando de una matriz compuesta
por un solo elemento positivo (cual es la relativa a un sistema de un solo bien) se pase a
una matriz COll ms lineas y ms columnas no linealmente independientes, es decir, COIl
ms elementos positivos (matriz correspondiente a un sistema inten.:onexo de bienes utili
zados en la produccin de unos con otros). Por tanto, es improbable que el autovalor de
una matriz de rango 1 sea superior al de una matriz de rango 11, con 11 bastante elevado.
Por consiguiente, es improbable que el tipo de beneficio (individuab~ de un sistema for
mado por lln solo bien no bsico (atribuyendo precio nulo a todos los medios de prod'Je
cin distinros del bien producido) sea inferior al tipo de beneficio del sistema bsico, for
mado por muchas industrias interconexas.

Mercanca patrn y sistema patrn:


el problema de la unidad invariable
de medida

1. En contra de lo que muchos han credo y de lo que, en efecto,


puede parecer por el espacio dedicado al argumento, la mercanca
patrn y el sistema patrn no representan el I~cleo central y el objeto
principal de Produccin de mercancia, sino slo un aspecto particular
del problema afrontado por Sraffa, el de la relacin eIltre precios de
produccin y variables distributivas. Efectivamente, Sraffa advierte en
el Prlogo qne {(mientras que las proposiciones principales estaban for
muladas antes de 1930. aspectos particulares -como "la mercanca
patrn", la produccin conjunta y el L:~pitll fijo- fueron desarrollados
en el curso de los aos siguientes l. Los aspectos particulares no son,
evidentemente, simples accesorios, en cllanto necesarios para el perfec
cionamiento del argumento; pero, por otra parte, no modifican de foro
ma sustancial las ideas que es posible formarse sobre el sistema de los
precios (las proposiciones principales) en base a un esquema analtico
menos complejo, cual es el presentado por Sraffa en los tres primeros
captulos de su libro.
Seguidamente, examinaremos la relacin entre la mercanca patrn y
el problema clsico de la medida, intentando especificar las funciones
que la mercanca patrn desempea en el esquema de Sraffa y su lmite
de aplic.:abilidad en el mbito de otras cuestiones.
2. En este apartado y cn el siguicnte, examinando' los casos dcl
trabajo ordenado dc Smith y del trabajo contenido de Ricardo, in
tentaremos mostrar cmo est conectada la eleccin de la unidad de me
dida con el problema afrontado y la cIase de anlisis utilizado.
1

P. Sraffa, Produccin de mercancas, cit., pgs.

V/.VIl.

Sra/fa y la /I!ora de los precios

77

Como se sabe, la riqueza de las naciones, es objelo de la obra de


Smith, la cual depende principalmente de dos factores: (ecnologa (divi
sin del mercado, favorecida por la ampliacin de los mismos) y pro
porcin entre trabajo productivo e improductivo, es decir, entre ocupa
cin en el sector capitalista y fuera dd mism0 2. Est claro que la medida
del capital o del excedente ms li! para 10:-; fines del anlisis smithiano
viene dada por la cantdad de trabajo con que se pueden intercambiar
capital o excedente, que pueden poner en movimiento, (<ordenan): es
decir, el trabajo ordenado. ste es igual al precio de mercado de los
bienes dividido por el tipo de salario predominante. Si expresamos en tal
unidad de medida las magnitudes consideradas en el anlisis, el capital
es igual a la ocupaCin total a que pueda dar lugar, y el excedente coin
cide con la cantidad de nuevos puestos de trabajo potencialmente dispo~
nib1cs en el ao. La relacin entre los dos da la tasa ele desarrollo de la
ocupacin productiva potenciaP.
Observamos que tambin Keynes, al estudiar el problema del nivel
de ocupacin a breve plazo, crey til adoptar esta unidad de medida)
gracias a la cual la dcmanda efectiva vena a coincidir con la demanda
de trabaj o 4.
3. Las crticas de Ricardo a esta unidad de medida proceden, en rc
sumidas cuentas) de que su problema es distinto: las leyes que regulan
la distribucin del producto ncto entre las clases de la sociedad~. El tra
2 A. Smith, Ricc}ezza )el!('llU<Jni, cilo,libro 1, caps. 1-3, y libro TI, cap. 3. En dec
to, como jllstamenL~ obs:rvR Marx, ~<ellcontralTlos (en Smilh) dos determinaciones yuxta
puestas de lo que l llama IrahaJo productivo. Son, por decirlo con las palabras de Marx,
a) Definicin del trabajo productivo \.:UnJO Lrabajo productivo de capita], o sea, en olras
palabras, tr~bajo productivo. en cl sClllido de la produccin capitalisla, es el trabajo asa
lariado Que, en el t;lUnbio con la parle variable de! capilal (= W!I t:l salario), no slo repro
duce esta parl!.: dd capital (... ), sino que produce tambin una plusvala para el capitalis
ta; y b) Definicin del trabajo productivo como trabajo productivo dt: mercancas, o
$ca, en otras palabras, es trabajo ]lWUllClivo aqud que produce mercancas, micntras
que es trabajo improductivo aquel que produce ;.ervidos personales (K. Marx, S/oriu
d('{{e teorie economic)e, cit., vol. 1, pgs. 248-249, 255, 271). En el texto hemos adopta
do, con Marx, la primen.l de las dos defiuiciones.
J Sobre este nexo entre la medida elegida por $mith y la finalidad dc su ;n;li~is, cfr. P.
GaregnaIli, l! capifole ne(f{' teorie delfa distribuzione. Miln, 1970, pgs. 189-195. Coma
observa Garegnani, el uso dc lal medida en la teora del excedente encuentra, sin embar
go, una dificultad muy seria. El valor de llna mercanca () agreg,HJo de mercancas, as me
dido, vtlra alll<ICerlo la proporcin de esc valor constituida por rentas y beneficios (op.
cit., pg. 294).
4 Cfr. 1. M. Keynes, General Theory al Hmployment, nterest and Money, cit., pa
ginas 41-44.
5 Determinar las leycs que regulan la distribucin es el problema principal de la
Economa Poltica (D. Ricardo, Works, cit., vol. 1, pg. 5).

78 Sraffa y la teorfa de los precios

bajo ordenado no se presta al anlisis de tal problema; las magnitudes


expresada, en tal unidad de medida dependen de los precios y del sala
rio, con la consecuencia. por ejemplo, de que la renta nacional, dato del
que habra que estudiar su distribucin entre las tres clases sociales, va
riar al hacerlo la distribucin 6 Ricardo I.:rey, pues, preferible, medir
las mercancas en trminos del trabajo necesario, directa o indirecta
mente, para su produccin, es c)ecir, del trabajo contenidO) en ellas;
una medida que tiene precisamente la ventaja de no variar frente a cam
bios en la distribucin.
Sin embargo, la propiedad del trabajo contenido sobre la que Ri
cardo insisti ms es que constituye una medida invariable respecto a
cambios en las tcnicas de produccin y es, por tanto, significativo en el
anlisis de los progresos tecnolgicos; expresa, en efecto, el valor de una
mercanca cn trminos de su coste para el hombre, del sacrificio de tra
bajo necesario para obtenerla. ste era el motivo de la slida tradicin
de que podia jactarse tal medida, ya anles de Ricardo, entre los esta
diosos de fenmenos econmicos como Pctty, 'y especialmente entre los
defensores, como Locke 7, del crit.erio iusnaturalista, segn el cual el
trabajo da derecho a la propiedad de la cosa producida. Ricardo parece
aproximarse a la concepcin de Lockc, especialmente en un pasaje dc su
ltimo escrito, el ensayo sobre Valor absoluto y valor de cambio:
Se me podra preguntar qu entiendo eon la palabra valor, y
con Qu criterio puedo juzgar si UBa mercanca ha cambiado o
no de valor. Respondo que no poseo ningn otro criterio para
determinar si una cosa es cara o est a buen precio que no sea el
sacrificio de trabajo soportado para obtenerla8.

Sraffa y la teora de los precios

79

4. No obstante, sabido es que el trabajo contenido no es una medi


da rigurosa para el anlisis de los problemas de la distribucin. Como
Garcgnani ha puesto de relieve, el capital debe ser medido en trminos
de cantidades: a) independientes de variaciones en la distribucin, de
modo que se puedan tornar como parte de los datos determinantes del ti
po de beneficio; b) para las que sea posible postular una relacin conoci
da con el valor del capital medido por ellas; en efecto, para que los re
sultados de la teora puedan ser significativos ... , las mercancas expresa
das en trminos de la unidad de medida comn deben estar la una res
pecto a la otra segn la relacin en que se cambiarn en la situacin es
tudiadalo.
El trabajo contenido no satisface la segunda condicin: cuando el ti
po de beneficio es positivo, los precios relativos difieren de las rela
ciones entrc las cantidades de trabajo contenido en las mercancas, a no
ser que las diferentes industrias tengn idntica composicin orgnica
del capital, es decir, una misma proporcin entre trabajo y medios de
produccin ll La dificultad surge en Ricardo por su intento de utilizar
una nica medida en relacin con dos problemas diversos: por un lado,
el establecer cules son las mercancas que cambian de valor cuando los
predos relativos varan como consecuencia de un cambio en los mto
dos de produecin; por otro lado, el problema de distinguir ese tipo de
cambio en los precios relativos de aquel otro derivado de una mutacin
en la produccin. Para el primer problema, es oportuno el recurso a un
valor absoluto, como es el trabajo contenido; pero, observa Sraffa,

El anlisis de Ricardo, por otra parte, se presta muy bien a ser des
arrollado en senldo iusnaturalista, como demostraron los socialistas
ricardianos 9

en su intento de extender la aplicacin del concepto de valor


absoluto al segundo problema (el de la distincin entre los dos
tipos de variacin en los valores de cambio), Ricardo se en
contr frente a este dilema: mientras que la primera aplicacin
requiere una exacta proporcionalidad entre el valor relafivo y el
valor absoluto, la segunda aplicacin requiere que para cada

(; En rcalidad, Ricardo critica la lllcdida de Smi(h no sobre esto, sino demostrando c


mo es fuente de confusin en el anlisis de ulla situacin en la que S~ producen cambios
tecnolgicos (Works, cit., vol. 1, pgs. 16-20).
7 De W. PcUy efr., por ejemplo, el Trealise 01/ laxes and COnlribulions, Londres,
1662, pg. 66; de J. Locke, Two Treallses on Civil Govemment (1668), Cambridge, 1960,
pginas 314-316. Sobre su anlisis, va.s:c K. Marx, Stara delle tcarie econamiche, cit.,
volumen J, pgs. 15-30.
8 D. Ricardo, Works, cit., vol. IV, pg. 397; citado en la Introduccin de Sraffa al
volumen 1 de los Works, pg. XLVI (trad. ir. cit., pgs. 226-227).
y Sobre los socialistas ricardianos. cfl. ms adelante, captulo 7, apartado 6.

JO P. Garcgnani, ll capitale l/elle (earie della dislribuzone, tt., pg. 19 Y pg. 7.


II Cfr. P. Sraffa. Produziane di merd, dt., pg. 16. Sraffa ailadc en nota que si bien
para calcular estas proporciones es necesario el conocimiento de los valores, purquc hay
que agregar en una sola magnitud los diferentes medios de prouuccin, ({en relacin con el
establecimiento de la igualdad o desigualdad de las proporciones (. .. ), todas las series po
sibles dc valares dan el mismo resultado. En efecto (... ), si las proporciones son iguales en
todas las industrias, los valores, y, por tanto, las proporciones, no varan con el salario: y
de esto se ueduce que si las proporciones son desiguales a la serie de valores correspondien
tes a un salario dado, no pueden ser guales a cualquier otro, de modo Que son desiguales a
todos los valores posibles.

Sraffa y la teora de los precios 81

80 Sraffa v la leorla de los precios

mercanca haya una desviacin diversa del valor de cambio res


pecto al valor absoluto. Ricardo nunca logr resolver comple
tamente esta contradiccin, corno se demuestra por su ltimo
escrito 12

dad de exprcsar con precisin lo que sentimos, y podemos de


cir. por ejemplo, que una unidad de A es, scgn nuestra valora~
cin. igual a dos unidades de 3 14
y de nuevo Bailcy:

Ricardo haba querido, pues, atribuir demasiadas funciones a su


unidad de medida; de aqu las dificultades, y no por ser irresolubles ca~
da uno de los problemas. Como veremos, Sraffa muestra en su libro que
el segundo de ellos es resoluble cuando se adopta como unidad de medi
da, esto es, como punto de referencia, una mercanca compuesta: la
mercanca patrn. Sin embargo, la confusin resultante del intento de
Ricardo de afrontar conjuntamente los dos problemas, y de su acen
tuacin del primero de ellos, condujo a interpretaciones erradas (o por
lo menos imprecisas) de sus intenciones, que podran reflejarse en una
interpretacin equivocada del significado de la mercanca patrn de
Sraffa. En el apartado que sigue veremos, precisamente, las crticas diri
gidas por Bailey a Ricardo sobre este argumento, intentando valorarla:-i
con ayuda de las observaciones de Marx al respecto. Esto nos ayudar a
comprender con mayor exactitud la posicin de Sraffa: el problema que
intent resolver y los tmites de su solucin en relacin con otros pro
blemas.

No se puede hahlar (de valor) a propsito de llna cosa coo


i>idcrada aisladamente, sin referirse a ninguna otra. Si el valor
de un objeto es su poder de adquisidn, debe haber algo que
adquirir. Por eso, el valor no indica nada de positivo o
intrnseco, sino simplemente la relacin que se da entre dos ob~
jetos considerados como mercancas de cambio J :5.

Mientras consideramos una cosa individualmente, podre


mos tener una gran admiracin o un gran deseo por ella, pero
no podemos expresar nuestras emociones de modo muy defini
do. Sin embargo, parece que cuando consideramos dos cosas
como objetos de eleccin o de cambio, adquirimos la t.:apaci

No tiene sentido, pues, la bsqueda de una especfica unidad de me


dida invariable: por un lado, toda unidad de medida es invariable res
pecto a s misma; por otro lado, si lo que cuenta es solamente la relacin
entre mercancas, no tiene sentido decir que una mercanca constituye
una unidad de medida invariable cuando vara su razn de cambio con
las dems mcrcancasJ(,. La bsqueda slo tendra sentido si pudiera re
ferirse a un valor absoluto, del que la mercanca elegida como unidad de
medida contuviera en cualquier caso una misma cantidad 17. Pero, para
Bai1cy, el concepto de valor absoluto es una complicacin intil: efect.i
vamente, no es de ninguna ayuda en el anlisis de las relaciones de
cambio 18, ni en el estudio del origen del valor de una mercanca 19. Como
hemos visto, segn Bailey, el valor de cada bien viene dado por el mayor
o mcnor aprecio en que lo tiene el propietario o los posibles comprado
res; y puesto que ste es un hecho subjetivo, no se puede hablar dl: valor
absoluto, ni de un bien que contenga en cualquier circunstancia una de
terminada cantidad.
Marx, en la Historia de las teoras econmicas, contina las crticas
de 13ailcy al intento de Ricardo de encontrar una unidad de medida inva
riable; pero se diferencia netamente de Bailey en los motivos que estn en

12 P. Sml'l'a, Introduccin a D. Ricardo, Works, cit., vol. 1, pg. XI.Vll (trad. t. Cil.,
pg. 227). Sobre este punto, CfL 1.. Meldolcsi, La derivaolle ricardiana di produ7.iolle
di mercj), Fcol1omia Internazionale, XIX, 1966, pgs. 612-635.
13 S. Oaiky, Critica/ Diuerfatiofl cm fhe Na/un', Measures (/1/(1 Causes ol Va/l/e,
Londres, llQS, pg. l. Sobre Bailey, vase R. R;lUner, SamuellJailey (/nd {he Classico/
Theory 01 Value, l.uJldres, 1961 (Rauner comparLe la posicin de Bailcy, a quien conside
ra llll precursor de 1m marginalis!fls; pero su libro es til como resumen de I<lS discusiones
sobre el valor durante el seglllloo cuarto de! siglo XIX).

14 S. Bailey, op. cif., pg. 3.

J5 lhdcrn, pgs. 4-S.

16 Cfr. ibdem, pgs. 56.

Ji Segn Bailcy (ibdem, p;:ig. 8), Ricardo pensaba que la cantidad de lrabajo cla la

m.usa del valor.


\8 efr. ibdem, pgs. 910.
19 En efecto, de ese modo, segn Bai!eYJ se descuidaba c<ia mitad de las causas relati
vas a la delerminacin del v<l\om (ibdem, pg. 17).

s. Bailey abre su libro de crtica a Ricardo, manteniendo que el Va


lor es la estima que se tiene a un objetol1. Se trata, en cualquier caso,
de un hecho esencialmente relativo, no cuantificable fuera de la
confrontacin entre dos mercancas:

82

Sraffa y la teora de los precios

la base de tales crticas. En efecto, Marx distingue el problema de la me


dida del valor dcl de su naturaleza; Baley tiene razn cuando dice que no
tiene sentido buscar una medida invariable del valor, pero al hacerlo no
se da cuenta de que tal bsqueda expresaba una exigencia, oscura en Ri~
cardo, pero no por ello menos imperiosa, de definir el concepto mismo
de valor, su naturaleza. En cuanto al problema de la medida, Marx ob~
serva:

t;
~.:
l'

Para medir los valores de las mercancas -para una medi


da extrnseca de los valores- no es necesario que el valor de la
rnercancia, en la que se miden las dems, sea invariable. Ms
bien (... ) debe ser variable, porque la medida de los valores es
tambin ella una mercanca y debe ser tal, pues de otro modo
no tendra ninguna medida inmanente comn con las dems
mercancas (... ). Con esto queda eliminado el problema de en
contrar una medida invariable de los valores 2:::1.
No obstante, Marx va ms all de las crticas de BaHey para de
mostrar que, en Ricardo, detrs del planteamiento errado del problema
de la medida se encuentra la intuicin -correcta- de la existencia del
problema de definir el concepto mismo de valor; problema que Bailey
crey resolver recurriendo al elemento subjetivo de la estima, o
aprecio de las mercancas por parte de los inJividuos 21
El problema de la bsqueda de una medida invariable del
valor no era pues, en realidad, ms que una expresin inexac~
ta para significar la bsqueda del concepto, de la naturaleza
misma del valor, cuya misma determinacin no podra ser a su
vez un valor, ni estar, en consecuencia, sujeta a variaciones en
cuanto valor 22
Sera demasiado largo exponer aqui la solucin que da Marx a tal
problema, tambin porquc dc su teora se han dado varias interprcta~
cinnes. Sin embargo, podemos tomar algunos pasajes de las pginas de
dicadas a Uailey, para ver en qu sentido piensa Marx que el valor viene

20 K. IMarx, Storiu delle (evrie ec:ollomiche, cit., vol. lII, pgf>. 148-149.
21 Para la crtica del planteamiento subjctivif>ta, cfr. ms adelante el capitulo 5.
22 K. Marx, op. cit., pg. 150.

Sraffa y la teorfa de los precios

83

dado por el trabajo contenido en las mercancas, en una sociedad ca


pitalista:
Donde el trabajo es en comn, las relaciones entre (os
hombres cn la produccin social no se representan como va
lor de cosas. El intercambio de productos como mercancas
es un determinado mtodo del intercambio de trabajo, de la de~
pendencia del trabajo de uno respecto al trabajo de otro, una
determinada especie de trabajo social o produccin sociaFJ.
Para Marx, pues, el valor no es una propiedad natural de las cosaS l
sino la expresin, histricamente relativa, de una determinada forma de
organizacin social de la produccin, aunque aparentemente sea lo
contrario (y muchos crlicos de Ricardo, entre ellos el autor annimo de
las Observations on Certain Verbal Disputes in Poli/ieal Economy,
atacado por Marx en el pasaje que sigue, se han quedado en esta apa~
riencia).
Lo caracterstico del trabajo basado en el intercambio pri
vado es que el carcter social del trabajo se representa como
propiedad de las cosas y, por el contrario, que una felacin
social aparece como relacin de las cosas entre s (de los pro
ductos, valores de uso, mercancas). Nuestro adorador de fe
tiches toma esta apariencia como algo real y cree en rcalidad
que el valor de cambio de las cosas est determinado por sus
propiedades como cosas, que es en general una propiedad na
tural de las mismas. Hasta ahora ningn cientfico ha descu
bierto en base a qu propiedades naturales son equivalentes
entre s, en una determinada proporcin, tabaeo, rap y cuadro.
l, el sabihondo, transforma, pues, el valor en algo absoluto,
en una propiedad de las cosas, en vez de ver en l algo relati
VO, la relacin de las cosas con el trabajo social, con el trabajo
social basado en el intercambio privado, en el que las cosas no
se determinan como algo independiente, sino como simples
exprcsiones de la produccin sociaP'1,

23 Ibdem, pg. 144.

24 Ibdem, pgs. 144-145.

84

Srulfa y Id teora de lus precios

Sraffa y fa teora de los precios

6. Qu significado tiene, pues, la solucin sraffiana del problema


ricardiano, a la luz de las crticas de Bailcy y de las observacione:-; de
Marx? Iniciamos este apartado exponiendo la construccin sraffiana de
la mercanca patrn y sus propiedades, para terminarlo despus inten
tando responder a esta pregunta.
Sraffa define la mercanca patrn como aquella que, para cualquier
tipo de beneficio, se encuentra en posicin de equilibrio, sobre la diviso
ria entre mercancas producidas por industrias que, como consecuencia
de varia(;ioncs en la distribucin, se encontraran en dficit si no va
riaran los precios, y las que se encontraran en supervit. Est claro que
el precio relativo de tales mercancas en trminos de otras variara, al
hacerlo la distribucin, Y desde este punto de vista pareceran vlidas las
objeciones de Bailey expuestas cn el apartado anterior. Pero el problema
que Sraffa resuelve con la mereancia patrn es distinto:
.. ' cada vez que se verificaran variaciones en su precio respecto

a otras mercancas, podramos estar seguros de que tales

va~

riaciones tendran su origen exdusivamcnte en las peculiarida


des de produccin de las mercancas con que es comparada y
no en las de su propia produccin. Si pudiramos descubrir
una mercanca as, nos encontraramos en posesin de una me
dida de los valores capaz de aislar las variaciones de prcdo de
cualquiera otra mercanca, de modo que pudieran ser observa
dos como en un vaco 2S
M

Es decir, para la mercanca patrn, una variacin de los salarios es


compensada exactamente por una variacin de los beneficios igual en
valor absoluto, pero de signo opuesto. No debe variar, pues, de precio
respecto a la totalidad de sus medios de produccin; y esto slo es po
sible cuando los medios de produccin, en la industria que la produce,
son fsicamente homogneos a la mercanca producida; en todos los de
ms casos, como recuerda Sraffa, los precios relativos varan al hacerlo
la distribucin 26 ,
Pues bien, aparte el caso de un sistema con un solo bien bsico (es
P. Sraffa, op. cit., pgs. 23-24.
Cfr. P. Sraffa, op. cit., pg. 16. Es excepcin. evidentemenLe, el C<lSO dI.: igual CQl\I~
posicin orgnica del capital en todas las industrias, cUiltldo los precil)s rdativos no varan
al hacerlo la distribucin porque son propordonalt:~a la relacin entre las cantidades de
trabajo contenidas en las diferentes mercancas. tambin para tipos positivos de beneficio.
En lo que sigue supondremos que la composicin orgnica del capital eS diversa en las di
ferentes industrias.
25

26

85

decir, en el que existe una industria que utitiza en el proceso productivo


n<:amente la misma mercanca que es proc1udda, adems de trabajo, y
cuyo producto es utilizado en todas las dems industrias), no puede exis
tir una mercanca singular dotada de las propiedades exigidas para si
tuaria sobre la divisoria de que habla Sraffa. En efecto, por la hiptesis
de varios bienes bsicos, en cada industria sern necesarios tambin pa
ra la produccin bienes hetcrogneos respecto al product.o; por la hip
tesis de diversa composicin orgnica dcl capital en las diferentes in
dustrias productoras de medios de produccin, el producto deber va
riar dc precio, respecto a la totalidad de sus mcdios de produccin,
cuando cambia la distribucin.
No es, pues, aceptable la solucin frecuente, y errneamente, atri
buida a Ricardo y Marx)1 segn la cual la mercanca divisoria
(mercancia media) sera la producida por tina industria en la que la
proporcin entre trabajo y medios de produccin fuera igual a la media
sociapl>. En efecto, la proporcin entre trabajo y medios de produccin
en una industria que para un determinado tipo de beneficio fuera igual
a la media social, dejara de serlo cunndo cambiara la distribucin,
puesto que el agregado de los medios de produccin de tal industria
variara dc precio rcspeelo al agregado de los medios de produccin ele
todo el sistema. Esta dificultad slo desaparece en el caso de que los dos'
agregados sean fsicamente homogncos, esto es, compuestos de los
mismos bienes en las mismas proporciones. Pero en este caso, se
obtendra el bien producido en la industria considerada en base a Llna
tcnica equivalent.e a aquella mediante la cllal se obtiene todo el produc
to neto; es decir, sera tcnicamente indistinguible de l, y se volvera,
pues, al caso de un sistema con un solo bien bsico.
Es necesario, pues, recurrir a una mercanca compuesta, de manera
que en el sistema 2 ,) que da como producto neto esta mercanca patrn,
27 Errneamente, porque los do:> autores er<ln conscientes (sobre todo Ricardo) de los
limites de !<JI ~l)lllcill, y pmque le atribuan (sobrc todo Marx) un signifkado diverso del
de la mercanca patr6n :.raITiana. Este [mnto ser desarrollado ms adelante, en el apar
tado 8.
n Yen la que tambin sea igual a la media sodal el periodo de produccin; cosa que
en el esquema de Sraffa se verifiu\ por hiptesis, dado que se Sil pone IllJ perodo de pro
dm:dn igual para tot!<lS l,ls industrias (sobre tal hiptesis, vase supra, cap. 1, apar
tado 14).
29 Llamado por Sraffa sistema patrn: IIna ,,;ollstruccin imaginaria, derivada dd sis
tema real modificando opoflunaml.:nlc los niveles de actividad de las diferenles industrias.
El sistema patrn, del que se recort!,r mas adelante la semejanza co'n el sistema de cre
cimiento proporcional de VOJl NClllTlanll, es en el esquema de Sraffa slo una construc
cin auxiliar, deducida de las propiedades atribuidas a la mercanca patrn.

86

Sraff<J y la teorf} de los precios

Slaffa y la teora de los precias

las diferentes mercancas estn representadas en el conjunto de sus me


dios de produccin en las mismas proporciones en que lo cstn entrc sus
productos3o.
Sraffa demuestra adems, que si adoptamos la mercanca patrn co
mo unidad de medida del salario, entre ste y el tipo de beneficio existe
una relacin lineal, tanto en el sistema patrn como en el sistema real.
Para el sistema patrn, no se trata ms que de otro aspecto de la pro~
piedad atribuida por definicin a la industria divisoria; en efecto, si
ponemos igual a uno el precio del producto total de la industria diviso
ria, e indicamos con K el precio del conjunto de sus medios de
produccin 3l , podemos escribir

K + rK + wI,
y, por tanto,
t
1"

11 (rK)
)

11 (wL)

= -

y de aqu, recordando que, por definicin, en la industria divisoria K


no vara al hacerlo la distribucin, mientras que L es un dato, obtene
mos
K I1r

- LI1 w

es decir,
L

I1r=---l1w
K
es decir, las variaciones del tipo de beneficio son proporcionales a las del
salario.
Para el sistema real, Sraffa recuerda que consiste en las mismas
ecuaciones bsicas de que consta el sistema patrn, slo que tomadas en
proporciones diversas; de modo que, cuando se d el salario, el tipo de
beneficio es determinado por ambos sistemas, independientemente de
las proporciones en que se tomen las ecuaciones en uno o en otro 32.

P. Sraffa, op. cit., pg. 24.

31 Los dems smbolos son lo.'> usuales tlc Slaffa: r es el tipo de beneficio,
salario, L la cantidad de trabajo utili/.ada en la industria divisoria.
32 p, Sraffa, op. cit., pg. 29.
10

wel tipo de

87

Cuando se adopta como unidad de medida del salario la mercanCa


patrn se tiene tambin una relacin lineal entre salario y tipo de benefi~
cio en el sistema real del que ha salido el sistema patrn. Sraffa conclu
ye, pues, cliciendo que proporciones particulares, como las del sistema
palrn, pueden conferir transparencia a un sistema y hacer visible lo que
estaha es,:"ondido, pero no pueden modificar sus propiedades matemti
cas3.1.
Volvamos ahora a las crticas de Bailey a Ricardo. Distinguiendo
entre los dos problemas afrontado!> conjuntamente por Ricardo, el de
una medida invarable respecto a cambios de tecnologa y el de una me
dida invariable respeclo a cambios en la distribucin, Sraffa individa
simplemente en la mercanca patrn un punto de rcferencia para estu
diar la naturaleza de la variacin en los precios relativos al hacerlo la
distribucin. Tales variaciones, en efecto, se originan ~<en la desigualdad
de las proporciones con que sc emplean trabajo y medios de produccin
en las diferentes industrias H; las particulares proporciones dc la
mercanda patrn, y las propiedadcs que presenta y que hemos examina
do antes, ayudan a comprender el nexo entre variaciones de la distribu
cin y del sistema de los precios relativos. Una vez limitadas ele ese mo
do sus fundones, la mercanCa patrn no est ya sometida a las crticas
de Bailey.
Respecto a Marx, la mercanca patrn representa una contribucin
ms sutil, pero tambin ms interesante. Como hemos visto en el aparta
do 4, Ricardo andaba a la bsqueda de una unidad de medida que
reuniera en s las dos funciones de ser invariable respecto a variaciones
en la distribucin y respecto a variaciones en las tcnicas de produccin
de bienes. Sraffa demuestra que el problema slo se puede resolver dis
tinguiendo entre las dos funciones y abandonando la segunda: la
mercanca patrn no vara (en el particular sentido que hemos visto) res
pecto a la distribucin, para una tecnologa dada; pero cambia cada vez
que vara la tecnologa. Se resuelve as un problema relativo a las rela
ciones de cambio, y al resolverlo se pone rigurosamente en daro que es
diverso del de la naturaleza del valor. La contribucin de Sraffa en este
aspecto est preci~amente en haber aclarado la colocacin exacta, la na
turaleza y los lmites del problema ricardiano, distinguindolo del
afrontado por Marx 35 .
33

lbidem, pg.

34

Ibdem, pg. 16.

30.

35 El primero en observar quc la concepcin sraffiana de las funciones de la unidad de


medida es notablemente redUCliva respecto a la concepcin ricarJiana original fue C. Napo

88

Sraffa y fa teora de fos precios

7. Otro problema relativo a la mercanca palrn es un curiosurn de


la historia del pensamiento, puesto ele relieve por el mismo Sraffa en la
Nota sobre l<:ls fuente.'):

.
'

I~

,
I.,

tt
t"

l,

... y es sorprcndente que la mercanca patrm), introducida


aqu como desarrollo de la teoria ricardiana, equivalga precisa
mente a algo lIluy cercano a la medida general propuesta por
Smith, a saber, el trabajo ordenado, al que el propio Ricar
do era tan decididamente contrario 36
Lo sorprendent.e no es el hecho analtico en s; la demostracin que
da Sraffa es extremadamcnlc sencilla. Podemos sustituir como unidad
de medida, dice Sraffa, el product.o neto patrn por la cantidad de tra
bajo que se puede comprar con el producto neto patrn; se trata de
una magnitud que vara inversamente al salario patrn (... ) y directa
mente con el tipo de beneficio, pero segn una norllla que es indepen
diente de los precios. Esta medida, siendo equivalente por definicin al
producto neto patrn, ticne, evidentemente, sus mismas propiedades:
en primer lugar, la de hacer lineal la relacin entre salario y tipo de
benefici0 37
Sorprendente es ms bien el hecho de que buscando solucin a un
problema ricardiano relativo al estudio dc las relaciones de cambio, se
llegue a una medida anloga a la que haba sido propuesta por Smith,
por funcional, en el estudio de un problema diverso, el de la acumula
cin. Quiz podamos considerar tal hecho como un ndice de los
vnculos que se dan entre los diferentes problemas, aunque sea oportuno
mantenerlos separados al afrontarlos.
La analoga entre las dos unidades de medida, la mercanca patrn
de Sraffa y el trabajo ordenado) de Smith, tiene por otra parte un pa
leoni (Sulfa teorLadellapruduzionecomeprowssa circolare) , cit., pgs. 109-112, que, sin em
bargo, ha dado de tal bcchn (juzgado Ile.gativamente) una explicacin distinta de la aqu pre
sentadn. Una explicacin anloga a la arriba expuesta ha sido dada despus por L. Meldo
lesi, La derivazione ricardiallu, ciL l.a nccesidad de especificar el problema ricardiano, se
alada por Sraffa en su Introduccin a los Works d.e Ricardo, habia sido ya profundizada
en el plano analtico, como hemos visto arriba. por P. Garcgnani, oj). cit. Mas adelante
(apartado 8) veremos lllcjl1r la diferencia entre la meft:anda patrn y la ((lnercancia me
dia de Ricardo y de Marx; y en el capitulo 7 veremos la difercnda cntre el planteamiento
d<tdD por M~rx ll problema de! valor yel iusnaturalista recogido, despus dI.: Rit:nlo, por
los socialistas ricardianos.
36 P. Sraffa, op. cit., pg. 122.
37 Ibidem, pgs. 41-42. Cfr. tambin la demostraci6n de G. Giliberl (Lavoro coman~
dato, lavoro contenuto e mace tipo, a ciclostil, Amiens, ]973).

Sraffa y fi) teor<J de fos pl/nJas

89

ralelo en la analoga entre el sistema patrn de Sraffa y el esquema de


crecimiento proporcional al que llega van Neumann 3H En ambos casos,
el producto y los medios de produccin estn compuestos de las mismas
mercancas en las mismas proporciones. Sin embargo, la analoga entre
el sistema patrn de Sraffa y el sistema de crecimiento proporcional aso
ciado al nombre de van Neumann esconde una diferencia sustancial, la
finalidad de las dos construcciones tericas. La primera es parte de la
bsqueda de una unidad medida dotada de propiedades particulares, la
segunda va unida a la bsqueda de un sendero de crecimiento equilibra
do a lo largo del cual se busca el mximo valor del tipo de crecimiento .
La primera est ligada al estudio ele los precios relativos, la segunda,
principalmente, al estudio de los niveles de actividad 39 El punto en que
los dos sistemas se diferencian atae al tratamiento de los bienes sala
riales, cuya produccin debe dilatarse en el sistema de von Neumann a
un tipo igual al de cualquier otro bien y que, en cambio, aparecen en la
mercanca patrn de Sraffa slo s, y en la medida en que, son bienes
tecnolgicamente bsicos, esto es, en un modo que no refleja su impor
tancia relativa como bienes salariales 40
8. Por ltimo, otro aspecto interesante (que Sraffa, sin embargo,
no pone de relieve) es la semejanza de la mercanca p(llrn con la
mercanca media de Ricardo y de Marx, a la que hemo:- aludido
antes 4J Puede ser til terminar este captulo con una comparacin de las
tres posciones para subrayar mejor la transformacin operada por
Sraffa respecto al planteamiento ricanliano original del problema de la
38 Este es qui el ms importallte de 1m casos a que alude Sraffa cn el Pr6logo:
Otros han adoptado de vez en cuando, e independielltemcnte, puntos de vista que .~on si
milares aUllO 11 otro de Jos adoptados en este trabajo, 'j los han desarrollado en mayor me
dida o en direcciones diferentes a las aqu seguidas (P. Sraffa, op. cit., pg. Vil).
El olro caso de mayor relieve es el representado por el esq\lema de las intcrdcpellden
cias sectoriales de l.colltier, de cuya analoga con el esquema de Sralla nos ocuparemos
brevemente en el captulo siguiente.
39 Desde el punto de vista del anlisis de los precios relativos. d esquema de von
Neumann equivale al primero de los esquemas con excedente de Sr,ltTa, oqud en el que el
S,tlario no aparece como variable; y. con:iecuentemente. no se puede cOllsidenll sino como
lln primer paso hacia el problema afrontado por Sraffa, el de la influencia de variaciones
en la distribllcin sobre la estructura de 1m precios relativos.
4U Sobre el problema deltratamicnl0 de los bjcne~ .,,-llariales, vase supra, el captulo 2
y ms adelante el captulo 4.
,j En la Nota sobre las fuentes)), Sraffa adviertt: scncil1anlt:nte quc ,<In concepcin dt:
una medida general de los valores como una mt:dia entre dos posiciones extremas pertene
ce (. ..) a RicardOl) (P. Sraffa, op. cit., pg. 122), pero no afronta los problemas de distin
ci6n conceptual examinados en este captulo.

90

Sraffa y la teora de/os precios

unidad de medida, y la diferencia de fines entre Marx y Sraffa. Tal


confrontacin puede servir, adems, para poner en guardia contra la
tentacin de extender el campo de aplicacin de la mercanca patrn a
problemas que presentan solamente una analoga formal con el afronta
do por Sraffa.
Examinemos en primcr lugar la mercanca media de Ricardo. Hemos
visto cmo el planteamiento ricardiano, es decir, la bsqueda de una
unidad de medida que pudiera constituir un punt.o de referencia frente a
variaciones tanto de la distribucin como de la tecnologa, haba condu
cido a un callejn sin salida. De esto se haba dado cuenta el mismo Ri
cardo, que lleg a admitirlo abiertamente hacia el final de su vida: Por
eso, hay que reconocer que no existe en la naturaleza nada que sea una
medida perfecta del valoD>".
Ricardo renuncia, pues, conscientementc, a una solucin precisa del
problema; y a la mercanca media, que propone adoptar como unidad
de medida, no lc atribuye otro significado que. el dc una mejor aproxi
macin a la realidad que si se adoptaran los casos extremos:
Me parece clarsimo que tendremos que elegir como medida
una mercanca, que sea producida por el trabajo en un cierto
perodo de tiempo y que, por tanto, supone siempre una antici
pacin de capital; yen efecto: (...) 3) una mercanca producida
por el trabajo empleado durante un ao constituye un trmino
medio entre los extremos, constituidos, por un lado, por las
mercancas producidas por trabajo y por anticipaciones de ca
pital durante perodos mucho ms largos que el ao, y por otro
lado, por aquellas mercancias que son producto del trabajo de
un da sin ninguna anticipacin de capital. Este trmino medio,
en la mayora de los casos, dar lugar a desviaciones de la ver
dad bastante menos pronunciadas que las que se produciran si
se usara como medida uno de los extremos4.~.
En segundo lugar, debemos demostrar que el problema de Marx
es distinto del afrontado por Sraffa. En la segunda seccin del lIbro III
de El capital, en la que examina las propiedades de la esfera de produc~

42 D. Ricardo, Absolute Valueand Exchangeable Value. en Works, ciL, vol. IV, p


gina 404 (trad. it., Valore assoluto e valore di scambio, La Rivista Trimestrale, nme
ros 19-20, 1966, pg. 615,
43 Ibdem, pg. 405 (trad. it. cit., pg. 615).

Sraffa y la teora de los precios

91

cin con composicin orgnica del capital igual a la media social, Marx
est afrontando la cuestin de la relacin que se da entre valores y pre~
cios, intentando demostrar que los resultados alcanzados cuando se su
pone que los cambios acaecen en base a los valores no varan si se pasa a
razonar en trminos de precios. En efecto, segn Marx, tal variacin en
los presupestos del anlisis no conlleva ms que una redistribucin de
la plusvala entre los capitalistas de los diferentes sectores: en el primer
caso, era repartido entre los diferentes sectores en proporcin al trabajo
directamente empleado; en el segundo, en cambio, en proporcin al ca
pital anticipado. Pero el precio del producto total permanecera igual al
valor total producido y, siempre segn Marx, la plusvala total seguira
siendo igual al beneficio total. Estas mismas propiedades se
encontraran en la esfera de produccin con composicin orgnica me
dia: para ella, el precio de produccin sera igual al valor, yel beneficio
igual a la plusvala.
Ahora bien, la masa de beneficios puede ser igual a la masa de
plusvala si elegimos tal igualdad como condicin para fijar la unidad de
medidCl~~, Pero no se puede imponer contemporneamcnte la otra callo
dicin de igualdad entre valor y precio del producto total, porque de ese
modo el sistema se encontrara sobredcterminado, Las dos condiciones
5610.50n compatibles en caso de que el sistema considerado responda al
sistema patrn de Sraffa. En tal caso, en efecto, medios de produccin,
producto y excedente son simplemente cantidades diversas de una nica
mercanca compuesta. Slo en este caso, adems, est garantizada la
existencia de una mercancia (compuesta) con composicin orgnica del
capital igual a la media social y para la que valen contemporncamente
las dos condiciones; pero se trata, una vez ms, simplemente, de una
cantdad distinta de la misma mercanca que constituyen el producto
y los medios de produccin para el sistema en su totalidad, Sin embar
go, el caso de un sistema real que corresponda al sistema patrn hay que
considerarlo cspccialsimo, y no puede constituir, pues, la solucin del
intento marxiano de demostrar en general la contempornea igualdad
entre valor del producto y su precio de produccin, y entre plusvalia y
beneficios, para el sistema en su totalidad y para una mercanca que
4<1 Que es cuanto hace Sraffa, cuando considera el salario de subsistencia ya incluido
entre los medios de producci6n o igual a cero. y pone iguales a la unidad tanto la cantidad
lolal de 1rabajo empleada en el sislema (fijando dc ese modo una unidad fsica)~ de medi
da pnra el tiempo de trabajo) como el precio de produccin del conjunto de bienes que
constituye el excedente (fijando as la unidad de medida en valor para los precios). Cfr.
P. Sraffa, op. cit., pgs. 1314.

92 Sraffa y la teora de los predos

:11:

I:
",
~.

ti
!
I

sea, desde este punto de vista, representativa de cuanto sucede en el


sistema.
De todos modos, aparte la validez de algunas tesis defendidas por
Marx, parece evidente que el objcfivo perseguido por l con la bsqueda
de la mercanca media es distinto del de Ricardo. En el caso de Marx, la
importancia de la mercanca media esf subordinada a una propiedad
que l crea vlida para tal mercanca, as como para el sistema en su to
talidad, y las relaciones analticas estudiadas constituyen parte del inten
to de encontrar un puente entre el sistema de los valores-trabajo y el
sistema de los precios de produccin. En el caso de Ricardo, la
mercanca media es una simple aproximacin a esa medida terica que
constituira un puniD de referencia perfecto para el estudio de las va
riaciones de los precios relativos al variar la distrhucin y la
tecnologa'1s. Con la mercancia patrn resuelve Sraffa el problema ricar
diana; o mejor, como hemos visto, la primera mitad del mismo, en

cuanto que la mercanca patrn cambia si vara la tecnologa.

Una confusin entre los diferentes proble~as puede llevar a atribuir

a la mercanca patrn de Sraffa un significado particular en cl mbito


dcl problema de Marx. Por ejemplo, Eatwe1l 46 ha demostrado que entre
tipo de explotacin y tipo de beneficio se da una relacin lineal cuando
se adopta la men.:ancia patrn como unidad de medida y los salarios se
pagan o se consumen en mercanca patrn. Pero, como recuerda el mis
mo Eatwell, esta ltima hiptesis est en contradiccin con uno u otro
de los dos puntos funuamentales de la teora marxiana: a) La hiptesis
de que los salarios se paguen en mercanca patrn contradice la teora
marxiana del dinero, que es una mercanca elegida a travs de un proce~
so histrico y no por las especiales caractersticas de su proceso
productivo'17; b) La hiptesis de que los salarios se consuman en
mercanca patr,n contradice la dstincin cualitativa trazada por Marx
entre bienes salariales y bienes capitales.
'1S Sin embargo, MarK afirma ,utlbin, a propsito de la mercanca de composicin
media, que un aumenlo o una disminucin de los salarios no influye sobre k + P ("pre
do de costo" ms "benefido"), como no influira sobre el valor de la mercanca, y provo
ca nicamente un movimiento en sentido opuesto, uisminucin o aumentD del tipo de be
Ilcficim> (K. Marx, 11 Capitule, libro lU, cit., pgs. 253-254). Pcro es evidente que Marx
quiere mantener separauos IOli dos problemas, y que considera el ricardiano de imporlan.
da secundaria (sobre esto cfe tambin Storia tielfe leorie economiC'he, cit., vol. Il, pgi.
nas 29-30).
46 J. Eatwell, VaJue, Price and the Rate 01 ExploifutiulI, a ciclostil, Cambridge, 1973.
47 En lodu caso son relevantes las particulares caracteristtcas cualitativas (el valnr lIe
uso) de la mercaneia preelegida: divisibilidad, com:ervabilidad, etc,

Sraffa y la teoria de los precios

93

Medio 4g ofrece otro ejemplo, que demuestra que para la industria


que produce la mercanca patr!l de Sraffa la igualdad entre precio y va
lor del producto implica tambin la igualdad entre beneficio y plusvalia;
pero no puede demostrar que lo mismo valga para el sistema real,
mientras sera preCsamente este el que atribuyera a la mercanca media
el significado deseado por Marx, permitindole considerar tal mercanca
como representativa del sistema. La mercanca patrn de Sraffa slo es
una media en relacin con el sistema patrn, pero no eDil el sislema
real. A Marx le interesaba una media que fuera representativa de este
ltimo, aquella para la que la relacin entre capital constante y capital
variable fuera la misma que para el sistema en su totalidad. De ese mo
do, la igualdad entre valor y precio, y entre plusvala y beneficio, para la
mercanca de composicin media reflejara una situacin vlida a nivel
general, para el sistema econmico en su totalidad; pero para Marx no
era relevante lo que pudiera acaecer en un sistema imaginario l diverso
por proporciones del real.
Los dos ejemplos examinados deberan ponernos en guardia frente a
la atribucin de importancia decisiva a analogas formales, sin reparar
en [as diferencias sustancalt:s de los problemas afrontados; una trans
posicin mecnica del aspecto matemtico de una teora para una cues
tin distinta de la originalmente afrontada puede esconder problemas
conceptuales importantes, si no irresolubles, y, sobre todo, puede modi~
ficar el significado mismo de la nueva cuestin afrontada.

4H A. Medio, Profits and Surplus- Valut!: IIppearallce and Reality in Capilalisf Pro
d'Actian, en A Critique 01 ECOflomc Tfeory, preparado por E. Hunt y J. Schwatz. cit.,
pgjna5 312-346.

Salario de subsistencia y tipo de salario

1. En los dos captulos precedentes hemos visto cmo la distincin


sraffiana entre bienes bsicos y no bsicos se diferencia de la clsica
entre bienes necesarios y bienes de lujo en lo que:iC refiere al tratamien
to de los bienes salariales; y cmo el diverso objetivo del anlisis implica
una posicin diversa ele los bienes salariales en el sistema patrn de Sraf
fa y en el sistema de desarrollo proporcional de von Neumann. Se
podra pensar que tales diferencias derivan de que Sraffa considera co
mo variable el salario entero y no slo la parte de excedente, y ms cuan
do l mismo reconoce que esta ltima seria la hiptesis ms correcta. PeA
ro como l aade, y como comprobaremos en este captulo, desde el
punto de vista de su anlisis no hay diferencia sustancial entre las dos hi
ptesis.
El elemento fundamental de distincin respecto al anlisis clsico y
al de van Neumann es, en realidad, el haber considerado el salario como
variable; y no importa si en todo o en parte. De este modo, Sraffa recha~
za la teora clsica del salario fijado a nivel de subsistencia, y propone
implcitamente un acercamiento distinto (keynesiano?) al problema de
la distribucin. Indicativa en este sentido es la alusin (recordada ante
riormente, captulo 2, nota 1) a los factores monetarios que influyen di
rectamente sobre el tipo de beneficio.
El mismo origen tiene la ausencia en el anlisis sraffiano del concep~
to de fuerza-trabajo, que constituye una de las principales aportaciones
de Marx a la teora econmica. La fuerLa-trabajo es una mercanca, y su
valor de cambio lo determinan, como para todas las dems mercancas,
los costes de produccin, mientras que su valor de uso consiste en la po
sibilidad de proporcionar una cantidad de trabajo y, por tanto, dc va-

Sraffa y la teora de los precios

95

lar, mayor que la contenida en ella. Por eso se encuentra la distincin


entrc trabajo y fuczatrabajo en la base de la teora marxiana de la
explotacin.
Sraffa no se plantea el objetivo de volver a demostrar la existencia e
la explotacin; por esa razn, no es necesario el concepto de fuerza
trabajo en su anlsis. Comprobaremos este hecho en las pginas que si
guen, mostrando que la inclusin del concepto dc fucrza-trabajo en el
contexto del anlisis sraffiano no conlleva modificaciones en los resulta
dos a los que llega en cl estudio de las relaciones entre precios de produc
cin y variables distributivas.
Quiz sea oportuno advertir que la verificacin de las hiptesis ex
puestas en este apartado (inutilidad para el anlisis sra[[jano de la dis
tincin entrc salario de subsistencia y salario de excedente, y cntre traba
jo y fuerza-trabajo) lleva consigo un nivel de anlisis diverso del de los
otros captulos; y mientras que para un tratamiento exdusivamente ma
temtico del problema se remite al apndice, hemos credo necesario, a
efectos de claridad tambin, afrontar directamente el examen del siste
ma dc ecuaciones presentado por Sraffa para la determinacin de los
precios relativos, integrado de manera que se tenga en cuenta
cxplcitainente la reproduccin de la fuerza-trabajo Y la distincin en
dos partes, una de subsistencia y una de excedente, del tipo de salario.
2. Definamos como precio de la fuerzatrabajo el precio de la cesta
de los biencg de subsistencia, que corresponde al tipo mnimo de salario.
El precio de la fuerza-trabajo, como cualquicr otro precio, vara al ha
cerio la distribucin J ; pero, como veremos, podemos tener en cuenta cs
te hecho.
Definamos el excedente como la parte de las mercancas producidas
que supera la reintegracin de los medios de produccin utilizados y de
la subsistencia de los trabajadores empleados. Entonces, cuando el tipo
de salario t.otal est a un nivel intermedio entre cl mnimo de subsisten
cia y el mximo que corresponde a beneficios nulos, podemos decir que
los trabajadores participan, junto con los capitalistas, en la distribucin
del ext:cdente.
Supongamos, para mayor sencillez, que la fuerza-trabajo es produ
l Recordemos, una vez mas, que las variacioncs en la distribucin son solamente no
chmales, yen cuanto tales no implican variaciones en los niveles de actividad. Para ahan
donar este alhbito, habra que suponer coeficientes fijos de produccin y ausencia de tc
nicas alternativas. Esta ltima hiptesis es adoptada en todo este capitulo.

96 Sraffa y la teoriu

,
[,

dI} los precIOs

cida en el mismo perodo en que es utilizada 2, y que lo es solamente du


rante dicho perodo"l. En consecuencia, el precio de la fuerza-trabajo de
pende nicamente del precio de los medios de subsistencia necesarios
para mantener al t.rabajador en el perodo estimado. La distribucin
entre los asalariados de su eventual cuota de excedente se efecta en ba
se al tiempo trabajado.
Podemos distinguir t.res hiptes"is alternativas sobre el momento de
pago de los salarios: comienzo del perodo de produccin; final del
perodo; comienzo del perodo para la parte de subsistencia y final para
la parte de excedente. No hay ninguna diferencia sustancial entre las di
ferentes hiptesis: slo variarn las anticipaciones de Jos capitalistas,
sobre las que se calcula e.l tipo de beneficio.
En el caso de salarios pagados postfactum (la hiptesis de Sraffa ya
examinada anteriormente {captulo 1, apartado 14], a la que nos
atendremos tambin en este captulo), los trabajadores anticipan sus
propios medios de subsistencia. J. S. MiIl defendi que en este caso, en
cierta medida, los 1rabajadores seran capitalistas, y sus salarios
incluiran un elemento de beneficio sobre el coste de los bienes de subsis
tencia anticipados por ellos 4 Esta concepcin fue violentamente critica
da por Marx:

2 En consecuencia, si la fuerza trabajo producida r;:s igual a la fuerza-trabajo utili


zada, habra pleno emp1co. Si la primera es mayor que la segunda, la diferencia representa
r el nivel de desempleo. En cambio, cuando todos los medios de produccin son utiliza
dos en el perodo sucesivo a aqul en quc han sido producidos, el esquema utilizado para
ddcnllinar los precios de produccin no puede decirnos nada sobre la realizacin en el
mercado de las cantidades producidas, porque tendremos que considcrar en tal ca~o el per
fil temporal de los nive1cs de actividad
Si para produciD> fuerza-trabajo son nccesarios 11 perodos, podemos representm
simplemente la produccin de fuef/a-trabajo con n prOl.:esos paralelos. Cada uno de es
to.~ procesos incluye entre sus medios dc produccin fuerza-trabajo todava no dispuesta
para su utilizacin, y produce fuerza-trabajo todava no displleS!<L Dicha fuerzatrabajo
entra como medio de ptodllCcill en el perodo siguientc, y asi sueesivamcntc; hasta qlle
del ltimo proceso emerge fuerza-trabajo dispuesta para scr utilizada cnla produccin de
mcrcancias. El procedimiento es totalmente anlogo al cxaminado en el captulo 1, aparla
do 14, para las mercancas cuya produccin requiere varios perodos; J, por otra parle, la
fuerza-trabajo tambin es una mercancia.
3 Excluimos aqu todo~ lo~ casos de produccin conjullta, incluidos los bienes capita
les fijos. y el hecho de que la fuerza-trabajo sc puede utilizar para varios perodos (del mis
mo modo que una mquina, necesitando combustiblc) y gastos dc manutencin du
rante toda su vida productiva). Sobre los problemas que surgen en el caso de produccin
conjunta, cfr. ms adelante las notas 10 y 14.
,
4 J. S. Mili, PrincipIes 01 Political Ecoflomy, Longams, Londres. 1865 6 , pgi
nas 252-253.

Sraffa y la t/Jor/a de los precIOs

97

En realidad, el obrero anticipa gratuitamente al capilalista


su propio trabajo durante una semana, etc., para recibir al fi
nal de la semana, etc., el precio de mercado ele su trabajo~.
Corno veremos ms adelante (apartado 6), si nos adherimos a la hi
ptesis marxiana, no hay ninguna diferencia, en el mbito dc un cs~
quema sraffiano, entre el considerar como variable el tipo de salario to
tal con un lmite mnimo dado por el coste de los bienes de subsistencia,
o solamente aquella parte del msrno que representa la participacin de
los trabajadores en el excedente. Aun considerando la hiptesis mar
xi ana ms apropiada para el estudio de las relaciones entre salario y tipo
de beneficio, tambin examinaremos con detalle la hiptesis de MilI, pa
ra mostrar que tampoco en este caso requiere el anlisis de Sraffa modi
ficacin sustancial alguna.
3. En lo que sigue, utilizaremos la simbologia de Sraffa, con las ex
tensiones necesarias. IJJ L j son la cantidad de la mercanca i y de fuerza
trabajo necesaria para producir una cantidad J de la mercanca j; JI?
L I son la cantidad de la mercanCa i y de fuerza-trabajo necesaria para
producir una cantidad L dc fucrza-trabajo; p y PI son el precio de la
mercanca i y el precio dc la fuerza-trabajo; w es el tipo dc salario de ex
cedente, r es el tipo de beneficio (i, j ~ a, ... , k).
Suponiendo que haya que calcular un beneficio en la industria! (al
tipo predominante) sobre los medios de subsistencia ant.icipados por los
trabajadores, las ecuaciones que determinan los precios de produccin
son 6 :
s K. Marx, j( Cupitule, libro l. cit., pg. 566; cfr. tambin pgs. 20 y 564-566.
Tambin podemos escribir el salario de excedente como Una proporcin del precio de
la fl1~rza-trahajo, de modo ana!ogo al usado para el tipo de b~neficjo [e~ decir,
L,P,(l 1- IV)]. Las relaciones entre w y todas las dems variables cambiarn, pero aqullas
entre el tipo de sala'rio total y todas las dems vuriables permanecern inalteradas.
Las ecuaciones son vlidas cn la hiptcsis de mm jornada laboral dc duracin delermi
nada y constante. Mientras L indica los hornbrcsao llevados al mercado en el periodo
considerado, losL(i := a, .. b, 1,), indicunlos hombres-arlO leCesarios en la indusLria i en
la hiptcsis de un nmero dado de horas trabajadas al arlO. Indicamos con ( (ticmpo de
trabajo) la razn enlre el nmero de horas efectivamente trabajadas en un allO y la dura
cin en horas del ao laboral usado para identificar las L: si suponemos que cuando cam
bia la jornada laboral. slo cambia, en proporcin inversa, el numero de hombres-ao ne
cesarios en las diferentes industrias, tenemos
(i

~~~}.", :l: ....... ~.- .~ . ~.k~.~~


{ (A.p"
K.p,) (l
-1- -1-

~.? .~. '!:.'. ~ .~~~. ~~~~~ .~. ~.~..

1 r) -1- (P,

w) L./!

:=

Kp.

(ApuI- ... -t- Kp,) (1 -1- r) -1- (P, -1- w) Ljl = Lp

98

Sraffa y la teora de las precios

$raffa y la teorla de los precios

1~:.: :::..:.:.:..::.::~. ~.:.,:.:: ..:..:: .~:.::..:;.::::

(A, Po

+ ... + K,

p,) (l

r)

L, (p,

w) ~ Lp,

Dadas una de las variables distributivas y una unidad de medida, es


te sistema determina los precios relativos (incluido el tie la fucrza~
trabajo) y la segunda variable distributiva.
La existencia dc solucioncs no-negativas para un sistema en estado
reintcgrativ (es decir, cuando para cada mercanca la cantidad produci
da es al menos igual a la cantidad utilizada cn todos los procesos pro
ductivos, incluido aquel que produce fuerza-trabajo) es fcilmente
demostrable.
Si consideramos PI + W como una sola variable, las primeras k
ecuaciones constituyen un sistema idntico al examinado por Sraffa en
su libro~ y ~s suficienle referirno.<i a demostraciones ya dadas para aquel
sistcma 7 Puesto que p~, ... p~ son positivos y r y PI + w no negativos,
8
de la ltima ecuacin se deduce inmediatamente que PI es positivo
Adems, ent.re el tipo de beneficio y el tipo de salario total (PI + w) exis
tir una relacin montona decreciente en el sistema de industrias a pro
duccin simple aqu considerado.
Para el sistema de indust.rias a produccin simple. Sraffa demost.r
que si como consecuencia de una elevacin en el tipo de bencfido, el
precio de un producto desciende, su ritmo de descenso no puede exceder
del ritmo de descenso del salariQ)9. Esta proposicin implica la existen
cia de una relacin montona decreciente entre el tipo de beneficio yel
tipo de salario de excedente. Cuando el tipo de beneficio sube, el tipo de
salario total (PI + w) baja ms rpidamente que cualquier precio, PI
incluido, de modo que w dbminuir necesariamente/o.
donde la ocupacin efectiva en las diferentes industrias, en hombres-ao, viene dada por
L,It(i ==. a, ..., b, 1). Slo podemos considerar como (lila primera aproximacin la hipte
sis de que los coeficientes tcnicos permanezcan invariados cUClndo cambia la jornada la
boral. Tambin asi, sin embargo, los precios relativos y la curva salario-tipo de beneficio
cambiarn al variar de t. r ser lIna nueva va dable exgena, junto al lipa de salario lotal o
al tipo tic beneficio.
7 Cfr. P. Sraffa, uJ}. cit., pg. 13. Para la demostracin, cfr., por ejemplo, P. New
man, Production!J1 CommodWes by Means o/ Commodities, cit.
E Si el sistema econmico considerado no fuera lo bastante productivo como para
reintegrar los medios de sbsistencia, una ve/. reintegrados los medios de produccin, el ti
po mximo dc salario total sera inferior a p, y w seda negativo.
9 P. Sraffa, op. cit., pg. SO.
10 En el sistema a produccin conjunta, estas relaciones montonas entre el tipo de be
neficio y el!ipo de salario total y de excedente pueden que no sean ya validas para algunas

99

4. La identificacin del sistema patrn y de la mercanca patrn en


nuestro sistema con fuerza~trabajo producida es menos inmediata.
Contrariamente a cuanto se podra pensar intuitivamente, en el sistema
patrn deber haber un excedente uniformc (en la razn patrn R) para
todas las mercancas bsicas (incluidos los bienes de susbsistencia), pero
ningn excedente de fuerza-trabajo. Esto depende de que la fuerza
trabajo no est incluida entre los medios de produccin anticipados,
desde el momento en que los salarios se pagan post jaclum. (Los bienes
de subsistencia estn incluidos cntre los medios de produccin, y sobre
ellos se calcula un bencficio.) El tipo mximo de beneficio viene dado
por la rar-n entre el producto neto y los medios de produccin anticipa
dos; en el sistema patrn esta razn se da entre mercancas (compuestas)
homogneas, y debe ser igual al tipo uniforme de excedente R. As, en el
producto neto no puede ir incluida ninguna mercanca que no est
incluida entre los medios de produccin anticipados.
Puesto que la razn entre producto neto y medios de produccin es,
en el sistema patrn, una razn entre dos cantidades fskas de la misma
mercanca (patrn) compuesta, seguira siendo la misma cualesquiera
que fueran las variaciones registradas en el 'reparto del producto neto
entre salario y beneficio y cualesquiera que fueran las consiguientes va
riaciones de precjosll. Partiendo de estas premisas, Sraffa ha
mostradol2 que tanto en el sistema patrn, como en el sistema econmi
co real del que el sistema patrn est sacado, existe una relacin lineal
entre el tipo de beneficio y el tipo de salario si tomamos como unidad
de medida la mercanca patrn. En nuestro esquema con fuerza
trabajo producida, y con un beneficio sobre los medios de subsisten
cia, esta relacin lineal subsiste entre el tipo de beneficio y el tipo de
salario de excedente, y el tipo mximo de beneficio es igual a la razn
patrn (para una prueba de esta proposicin, vase el Apndice a este
capitulo).
5. Tambin resulta perfectamente vlido el mtodo con que Sraffa
tiene en cuenta la existencia de un lmite inferior en el tipo de salario
total:

1lIIiua{k~ de Jnciua particulares., cuyo precio en trminos de otras unidades aumenta o


disminuye ms rpidamente que el tipO de salario lotal (efr. P. Sraffa, op. cit., pginas

77-79).
JI Ibdem, pg. 27.
J2 Ibdem, pgs. 27-30.

100

Sraffa y lu tl~Orin (fe Jvs precios

Sraffa y la teor de Ivs precos

Los bienes de subsistencia son, por su naturaleza, produc


tos hsicos, y si se impide que ejer7<1n su influencia sobre los
precios y beneficios hajo ese ttulo, lo harn por caminos tor
tllOSOS (por ejemplo, establecienclo un lmite por debajo del
cual no puede descender el salario; limite que descendera con
cualquier mejora l:n los medios de produccin de los bienes de
primera necesidad, llevando consigo un alza en el tipo de bene~
ficio y una variacin en el pn:cio de los dems productos) n.
El lmite inferior lo da el precio de la fuerza-trabajo calculado para
aquella situacin en la que el excedente entero va a los beneficios (pon"
gamos PI + W = J, y resolvamos simultneamente las k + I ecuaciones
de precio). Este lmite vale, para una tecnologa dada, cualquiera que sea
la distribuci6n de la renta: corno hemos visto, si el tipo de beneficio ba
ja, PI no puede aumentar ms rpidamente que d tipo de salario totaJl4.
Como observa Sraffa, este lmite se modifica :-;i, y slo si, cambian las
tcnicas de produccin de las mercancas bsicas (bienes de subsisteneia
incluidos). En efecto, los bienes de subsistencia, al ser necesarios para la
produccim~ de fuerza-trabajo, que es utilizada a su vez en todo proce
so productivo, son por definicin mercancas bsicas. Pero para ellos no
valen algunas de las propicdades demostradas por Sraffa para los bienes
bsicos en el :squema sin fuerza-trabajo producida. Como hemos visto
en la nota 13, si un hien de subsistencia no es un bien bsico en el es~
quema sin fuerza-trabajo producida, sus condiciones de produccin no
influirn .sobre el conjunto de los precios relativos y sobre el tipo de sa
lario total para un tipo dado de heneficio, pero tendrn lIna influencia
indirecta, contribuyendo a determnar un lmite mnimo al tipo de sala
rio total.
13 Ibdem, pg. 12. Qllini sea oportuno, en este l}lOmellto. recordar algunas de las Db
servaciones hechas ~n el capitulo 2 respecto a la espc(;i:::ll posiLill de los bienes de subsis
tencia: a) Midamos el salario en trminos de la cesta de l()~ hienes de subsistencia. Entonces,
con una mejora en los m{;lOdos de produccin de los bienes de primera ncc(;sidud, el tipo
de beneficio aumenta si mantenemos constante el tipo de salario; pero tambin podemos
tener Ull aumento del tipo de salario acornp<lJ1ado pO! un tipo de bcm:ficin collstante, o un
CaSO intermedio (;on un aumento de ambas variables distributivas. b) Supongamos ahora
que el tipo de beneficio permanece COlls\;nlC, y midamos precios y salario en trminos de
cualquier bien basico que no sea de subsislcncia. Si los bienes de subsistencia son no bsi
cos desde el punlo de vista de la ma!liz de los coeficientes tcnicos, una mejora en sus m
todos de produccin IlO inl1uir sobre el tipo de salario lo tal y sobre los precios relativo~
de las mereancias tecnolgicamente bsicas.
14 Esto puede no ser verdad p<:\ra el sistema a produccin conjunta, si el prccio de la
cesta de subsistenda aumenta o disminuye mas rpidamente que el tipo de salario tolal
(cfr. nota lO).

101

Hemos visto que cuando cambia la di:'ilribucin, el tipo de salario de


excedente vara en la misma direccin que cll.ipo de salario total: y cual
quiera que sea la cesta de bienes quc el 1rabajador compra despus de
haber satisfecho sus nece!:iidadc!:i de subsistencia, los precios relativos dc
estos bienes en conjunto no aumentarn (o disminuirn) ms rpida
mente que el tipo dc salario. La unidad de medida correcta del saJario
real estara dada por una mercanca compuesta correspondiente a la
composicin del consumo de lo~ trabajadorc~, pero, puesto que no po
demos decir nada a priori, en ausencia de una teora que explique la
estructura del consumo, sobre aquella parte del consumo de los trabaja
dores que supera el minimo de subsislem;ia, podremos replegarnos
sobre el precio de la fuerza-trabajo, suponiendo que sea ms fcil
conocer la estructura del consumo de subsislencia!), Las variaciones del
tipo de salario tolal medido en trminos de tal unidad no sern influen
ciadas por variaciones en el precio de los bienes de subsstencia debidas
al cambio en la distribucin. Sin embargo, no podemos dar una medida
precisa de las variaciones del salario real de los trabajadores, en cuanto
que depende de las variaciones de los precios de los bienes que no son de
primera necesidad consumidos por los t.rabajadores en trminos de
nucstra unidad de medida.

6. En el caso marxiano>~ (discutido en el apartado 2), en el que no


se calcula un beneficio sobre los medios de subsistencia anticipados por
los trabajadores, las ecuaciones que determinan los precios dc produc
cin (presentadas en el apartado 3) no se altcrn, excepto la ltima:

(~"P" + .':
(A,p"

(A,p"

+ K"p,) (J + r)

+
+

+
+

+[.,.ej!,

f w) = Ap"

+ r) + L, (p,1 W)
+ L,(p, + w) = Lp,

K,p,) (l
K,p.)

Kp,

Pucsto que la ltima ecuacin slo se usa para determinar, dc mane


ra subordinada las primeras k, las subdivisiones dcl tipo de salario to
tal en una parte necesaria y en una parte ele excedente, para determi
15 Por ejemplo, cuando se calcula el ndil;e del coste de la VIda ligado al mecanismo de
escala mvil (1(: los ~,l1arios, se supone ilflplh.:ilarlll:nle que se conoce la estructura de los
consumos necesarios, que: proporciona el sist.cma de ponderacin. El mecanismo de escala
mvil liende <l manlener inallerado el poder <lLlquisilivo de los trahaj,l<i()res frent.e a va
riaciones de los precios de los bienes de primera necesidad; tiene. pues, el efecto de trans
mitir sobre el tipo de beneficio (y por este camino, sobre el sistellla de los precios relativos)
las coml;cucncias de cada variadll ell lo~ mtodos de produccin (le los bienes salal iaJes.

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[_,I ..:;

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F-rnr~nl.;IA

102

Sraffa y la teorfa de los precios

$raffo y (a teora de los precios

nadas tcnicas y para un valor dado de r obtenemos el mismo valor


en los dos casos para Po, ... , P. y para el tipo dc saJario total. Sin
embargo, en este Caso obtendremos un valor inferior para P, y supe
rior para w respecto a los que se obtendran adoptando la hiptesis de
Mili. Sigue siendo vlido lo dicho en el apartado 3 sobre la existencia y
valor significativo de las soluciones para un sistema en estado reintcgra
Uvo. Lo mismo vale para lo dicho en el apartado 5 a propsito del lmite
minimo en el tipo de salario total.
En cambio, son necesarias algunas modificaciones en lo que se re
fiere al sistema patrn. En el caso considerado en este apartado, desapa
recen las diferencias que surgan con la consideracin explcita de la
produccin de fuerza-trabajo respecto al sistema patrn de Sraffa. El
tipo mximo dc beneficio ya no ser igual a la razn patrn R (la dife
rcncia dcpende del vnculo del salario de subsistencia). Pero los multipli
cadores y el sistema patrn se determinarn mediante un sistema de
ecuaciones equivalente al presentado por Sraffa. Adems, como en el
sistema sraffiano, la relacin lineal cntre tipo de beneficio y tipo de sala~
rio (medido en trminos de producto neto patrn) se refiere al tipo de
salario total, mientras que bajo la hiptesis de MilI se refiere al tipo
de salario de excedente (para una demostracin, vase el Apndice a este
captulo). Resumiendo:
J.

Caso de MilI:

r = R (1 - w);
2.

'ma:<

= R

Caso de Marx:
r

R [/- (Pi + w)l; r"fu

R ( / - Pi)'

R -

'mb

103

ltimo es definido aqu como un mnimo por debajo del cual HO puede
descender normalmente el tipo de salario durante un largo perodo.
Cuando los trabajadores participan en el excedente, las dos variables
son distintas y la primera es mayor que la segunda. Dc ese modo, la
distribudn es exgena y no endgenamente determinada por los coefi
cicntes tcnicos de produccin y por los coeficientes del consumo dc
subsistencia.
Esta caracterstica es, a nuestro parecer, uno de los principales ele
mentos de superioridad del modelo sraffiano respecto a esquemas de de
terminacin de los precios de procedencia leontieviana, como el cons
truid.o por J. Schwartz l6 En tales esquemas, el vector de los consumos
se confunde (y a veces se identifiL:a) <;on el vec{or de las subsisten
cias: dados los coeficientes de consumo de los trabajadores, el mo
delo es <.:errao y el tipo de salario -se afirma- se determina
enctgenamcnte 17 A propsito de esto hay dos interpretaciones po
sibles: o el vector considerado es el de subsistcncia, y en ese caso el sala
rio se ha fijado a su nivel mnimo, frecuentemente sin ninguna explica
cin ad hoc, o bien el vector considerado es el del consumo efectivo, y
en ese caso debemos recordar quc no es el consumo el que determina el
{ipo desalario,sino, ms bicn, el tipo de salario efectivo el que determi
na una particular estructura de los consumos, de modo que la distribu
cin vuelve una vez ms a ser cxgena.
Una posible va de salida consistira en sostener que el vec{or de con
sumo y el vector de subsistencia coinciden por definicin, porque las ne
cesidades se adccan sin tardanza a nuevos niveles de salario. Esta in
terpretacin extensiva del com.:cpto de subsistencia -que no es la de los
clsicos, aunque stos incluian en las necesidades de subsistencia un ele
mento hislrico-sociaI 18- no sirve de ayuda en el estudio del problema

PI

Para una tecnologa dada, en el casO aqu considerado, los multipli~


cadorcs son dversos y la razn patrn ms alta que en el caso de MilI,
en el que se calcula un beneficio sobre los medios de subsistencia. Al no
ser ya tratados como medios de produccin anticipados, no aparecen ya
en la mercanca patrn s son no bsicos desde el punto de vista de la
matril. de la tecnologa.
7. El esquema que hemos estudiado est basado en la distinCn
entre tipo de salario y precio de produccin de la fuerza-trabajo. Estc

16 .f. Schwatz, Lecfure.~ on fhe Mafhemafica( A1erhod in Allalytical Economics, Gar


uan and Brcach, Nucva York, 1961.
17 Para ccrrar nuestro modelo, debemos introducir el trabajo como medio de pro
duccin y como producto. Indiquemos con "Jo la cantidad dc trabajo (medido, por
ejemplo, en horas de trabajo) necesaria para la produccin de ej' e indiquemos con nO] la
talllidad de e] que es "consumida para producir una hora de trabajo", es decir, el salario
real medio pagado por hora dc trabajo. Con la introduccin de estos elementos de matriz
hemos cerrado el modelo del sistema econmiCO (ibdem. pg. 8). Ms adelante, sin em
bargo, Schwartz tambin determina los precios relativos por lo que llama un ((modelo
abierto de Lconticf (ibidem, pgs. 29 y ss.), pero nunca aclara explcitamente la distin
cin cOllceptual entre salario efectivo}' salario de subsistencia.
18 Para un rpido estudio del concepto de subsistencia, va.~c la primera parte de la po
nencia Je la que se ha sacado este captulo (A. Roncaglia, Labour-Power, Subsistence
Wage and lhe Rate of Wages, A\lstralian Economic Papersn, XIII, 1974, pgs. 133-136).

104

Sraffa y la teoria de los precios

de la distribucin de la renta (no se puede defender que los salarios tien


den a un nivel de subsistencia, o que tienen en l un lmite mnimo, si tal
nivel vara junto con el salario), ni en el estudio del problema de la
estructura de los consumos (que una interpretacin ms correcta del
concepto de subsistencia, indicando los factores que determinan parle
del consumo, puede ayudarnos a explicar).

APNDICE
Los sistemas patrn

Simbologa

Llamamos a:
A : Matriz de la tccIlologia, DA = lA, al.
a: Vector del consumo de subsistencia.
1: Vector de los trabajos necesarios en la produccin de mercancas.
L/: Trabajo necesario en la produccin de fuerza-trabajo, 0/ = [l'~ L,)'.
B : Matriz diagonal dc las cantidades producidas de mercanCas.
L: Cantidad producida de fuerza-trabajo, 'B ~ diag. [B, l.].
q : Vector de los multiplicadores de las mercancas.

q,: Multiplicador de la fuerza-trabajo, 'q ~ [q', q,J'.

p : Vector de los precios de las mercanCas.

PI: Precio de la fuerza-trabajo, 0p '- [p', pa'.

r, R, w: Tipo de beneficio, razn patrn, tipo de salario de excedente.

Caso de Mil" (apartado 4)

Para una tecnologa dacia, 0q y R queclan determinados por las si


guientes condidon<;s: para rada mercanca, fuerza-trabajo excluida, la
~:antidad producida supera la cantidad utilizada en la proporcin R; la
cantidad de fucrza-trabajo producida es igual a la cantidad utilizada.
Estu determina las propordoncs relativas de las diferentes indusfrias en
el sistema patrn; para determinar la escala, aadamos la condicin de
que la fuerza-trabajo empleada es igual a la unidad.
"/1 'q(l + R) ~ Bq
{ll' (lq = Lq
o!, 0q = 1

(1)
(2)
(3)

106

S,affa y la teora de los precios

Sraffa y la teora de fos precios

Agregando las ecuaciones de precio del sistema patrn, obtenemos


que el precio de los medios de produccin mli los beneficios ms los sa
larios totales es igual al precio del producto bruto:
p'OAOq(1 + r) + o!'{)q(P + w)

up'olJuq

La ecuacin (2) determina q, de forma subordinada a la (l') y a la


(3'), que determinan q y R Y son idnticas a las usadas por Sraffa.
J ""

(4)

(S)

p'Aq(l + R) + l'q(p, + w) =p'Bq

(4')

p'Bq-p'Aq=l

(5' )

R _ p'Bq-p'Aq

Como unidad de medida dc los precios tomamos el producto neto del


sistema patrn:
p'Bq-p'OA"q = 1

107

- ----;Aq-- =

(6')

p'Aq

J
p' Bq~p'Aq _ (p, I~
w) . - , - =R[l p'Aq
P Aq

(p, + w)J

(7')

Podernos obtener R de (1), multiplicando previamente por p':

R ~p'Bq~_p'OA "q
p'A'C -

p'UAOr

(6)

Veamos ahora que entre r y w se da una relacin lineal. De la


ecuacin (4), teniendo en cuenta la (3), tenemos
r -

0p'OBOq_p'OA 0q_p
--~-~-----

p'OAOq

--

w
--
p'oA 0q

De la (6), y puesto que


"p'OBOq

= p'Bq
r

~I p,Lq, = P'Bq
R (l - w)

+ p,

(7)

Caso de Marx (aparlado 6)


Los medios de subsistencia no estn ya incluidos entre los medios de
produccin sobre los que debemos calcular un beneficio, y para los que
debemos tener un tipo de excedente uniforme R. Entonces:
Aq(l + R) = Bq
o/, 0q = Lq,

I'q

=I

(1')
(2')
(3')

I .

La obra de Sraffa y la crtica

de la teora marginalista

1. En el Prlogo a Produccin de mercancfas, Sraffa advierte que


(da serie de proposiciones ahora publicadas (...), aunque no entran en
una discusin de la teora marginalista del valor y de la distribucin, han
sido elaboradas, sin embargo, para servir de base a una crtica de tal
teoral.
1\ continuacin, examinaremos las diferentes crticas hechas por
Sraffa a la teora marginalista: el rechazo de la estructura misma de tal
teora, nsito en la separacin entre teora de los precios y teora de las
cantidades producidas (apartados 2 y 3); las crticas implcitas en Pro
duccin de mercancfas contra el concepto neoclsico de capital, como
entidad mensurable indcpendicnteinentc de la distribucin (apartado 4),
y en especial contra el intento bohm-bawcrkiano de encontrar en el
perodo medio de produccin una medida de la intensidad capitalista
de los procesos productivos (apartado 5). Examinaremos luego los iil
tentos de responder a tales crticas: el intento de reducir el alcance de ta
les objeciones nicamente a la [uncin agregada dc produccin y de
considerarlas paradojas dc escasa importancia (apartado 6), y el de pro
poner como esencia de la tcoria margina lista el modelo desagregado de
equilibrio econmico general a breve plazo (apartado 7), A propsito
de este ltimo, intentaremos mostrar que una de sus bases esenciales,
la teora marginalista de la demanda, no puede ser utilizada para expli
car los precios sin caer en un razonamiento circular (apartados 8-10).

P. Srarra, J'roduccin de mercancas,

ciL, pflg VII.

112

Sraffa y 1<1 teora de los precios

2. f-{emos hecho alusin a que el mismo planteamiento de Produc


cin de mercancas representa una crtica de fondo a la teora margina
lista del valor, en cuanto que los precios relativos se determinan sin con
siderar variacin marginal>} alguna, es decir, para niveles dados de
produccin y proporciones dada~ entre los factores de producein>}.
Con esto, evidentemente, no se pretende decr que los precios no de
pendan tambin de los niveles de produccin, en la medida en que estos
ltimos influyen sobre los cocfidentes tcnicos. El problema no se plan
tea porque, como advierte Sraffa en el Prlogo, su libro tiene por objeto
aquellas propiedades de un sistema econmico que no dependen de va
riaciones en el volumen de produccin o en las proporciones de los "fac
tores" empIcados2-. Precisamente, en tales condiciones, resulta posible
determinar el conjunto de los precios relativos en funcin de una va
riable distributiva (salario o tipo de beneficio); vemos as que existen al
gunas propiedades de un sistema econmico para cuyo estudio produc
to marginal no tienen nnguna funcin analtica 3 . Pero, como Sraffa
ha puesto de relieve, la teora marginal exige que la atencin se centre
cn la variacin, porque sin variacin, bien en las dimensiones de llna in
dustria, bien en "las proporciones de los factores de produccin", no
puede hahcr producto marginal ni coste marginal4.
Nos detuvimos ya, en el captulo l (apartado 8), sobre el hecho de
que el anlisis desarrollado por Sraffa prescinde de forma absoluta del
problema de los rendimientos. En aquctta ocasin subrayamos la impor
tancia de tal hecho para cualquier intento de delinear un cuadro de refe
rencia en el que colocar el anlisis sraffiano de los precios. Yel resulta
do al que llegamos fue, precisamente, el rechazo de los principale~ ele
mentos conceptuales de! planteamiento marginalista, siendo el primero
entre todos ellos el concepto de precio de equilibrio)} como resultado
de la amortiguacin de los impulsos t:ontrapuestos de demanda y oferta.
En otras pulabras, se vio que subrayando la ausencia en su anlisis de
variaciones en los niveles de produccin, Sraffa rechaza implcitamente
2 Ibdem, pg. Y.
3 En efecto. producto rnargml1 y cosle IllC1rginaln no p\lcdcn tener ninguna fUn
cin, ni siquiera en ambltos diferentes de anlhis: en el CSU dc la teora de l empresa POI

q\(C, como hemos visto anteriormente (captulo 1, apanado 6), valen las criticas formula
das por Sraffa en 1925 y 1926 contra el anlisis nmrshaIJiano de {os equilibrios
parciales; en el caso de la teora de la distribucin (y de la funcin agregada de produc
cin) porquc, como veremos ms <ldelantc, (cosle marginal y ((producto ffi<lrginal
no pucdcn ser defindos independicnLCmcnte del fenmeno que deberan explcar, la
dis(rihucin precisamente.
4

P. Sraffa, op_ cit., pg. v.

Sraffa y la reora de los mn:ios

113

el int.ento marginali;;;la de determinar conjuntameue precios y niveles de


actividad de equilibrio.
Desde este punto de vista, se puede hablar de una crtica externa,
ba;;;ada no tanto en la demostracin de las incoherencias internas reco
nocibles en las teoras marginalistus cuanto, sobre todo, en la exposicin
de una teora alternativa dotada de coherencia lgica y situada en UD
mbito conceptual complet.amente diverso, que le asegura un buen po
der interprclativo de la realidad capitalista, en cuanto le permite sacar a
la luz las caractersticas esenciales de la determinacin (y de los movi
mientas) de los precios relativos sobre la base de un tipo de beneficio
uniforme en las diferentes indust.rias (y de sus variaciones).

3. La crtica externa implcita en Produccin de mercancas


contra la teora rnarginalista, de la que hemos hablado en el apartado
precedente. ha pasado prcticamente inohservada. Evidentemente, no
la han credo esencial cuantos, en el curso del debate sobre la tcora del
capital que sigui a la publicacin del libro de Sraffa, se centraron sobre
las crticas ({internas, de incoherencia lgica, a las teoras marginalis
taso
Se trata de un punto de vista bastante comprensible, si se le conside
ra como sigue. Muchos, desde Marx y Bortkiewicz a Morishima y Se
ton, haban reconocido quc dada la tecnologa relativa a un determina
do conjunto de niveles de producdn, y considerando dado a nivel de
subsistencia el salario real, era posible determnar el correspondiente
conjuIlto de precios relativos.
Este hecho haba sido olvidado, o al menos descuidado, por los te
ricos margina/istas en sus intentos de constru~r un sistema que explica
se contemporneamente precios, cantidades demandadas y producidas y
distribucin de la renta. Pero aunque se pona el acento sobre el carc
ter unificador del modelo, nada haba en l que hciera imposible una
descomposicin del mismo en esquemas, cada uno de ellos relativo a un
fenmeno especfico. Avanzando por este camino, se lleg a consiuerar
la teora de Sraffa como un aspecto parlicular del modelo neoclsico
genera! (efr. ms adelante el apartado 6).
Pues bien, es obvio que en la medida en que la teora de Sraffa sirve
de base a las crticas de incoherencia intcrna contra las teoras margina
listas, debe tener un demento comn con stas. Tal elemento resulta ser
el aspecto formal del modelo: los precios de equilibrio l. largo plazo de
las teoras rnarginalistas, y los precios de produccin de Sraffa deben
asegurar, ambos, la igualdad del tipo de beneficio en los diferentes sec

114 Sraffa y la teorla de los precios

tores. Pero dctrs de este clemento comn hay profundas diferencias


conceptuales: ha cambiado el l:uadro de referencia, y la teora sraffiana
de los precios est estrechamente unida a teoras no marginalistas, de
nspiracin clsica y marxiana o keynesiana, dc la distribucin Yde los
niveles de aclividad. Asi, el hecho de que la crtica externa de la que
hemos hablado haya pasado inobservada es un indicio de la incompren
sin. o del desconocimiento, de (a aportacin terkapositiva que repre
senta Produccin de mercanca.
4. Naturalmente, las crticas de incoherencia interna tienen un
efecto fulminante que ninguna crHica externa puede tener: se combate al
adversario en su propio terreno, Jugando con sus reglas. De aqu la im
portancia, desconocida por algunos marxistas, dcl debate sobre la teora
dcl capilal.
El punto ms dbil de la construccin analtica rnarginalista lo
constitua el intento de estudiar la distribucin de la renta entre salarios
y beneficios como un paso particular de la teoria del precio, presentan~
do el tipo de beneficio como precio del factor capital. Para hacer
esto era necesario concebir el ~(capital como una magnitud singular,
claramente definible; y precisamente de tal requisito derivan las dificul
tades decisivas de las teoras marginalistas 5
El concepto agregado dc capital haba sido ya atacado por Robinson
en 1953 6; en 1960, Garegnani, independientemente de Sraffa, mostraba
5 Cfr. Uaregnani, JI cl1ptla{e nel/e. (eorie del/a distribuzione, cit., parte lI. En 1(1 Intro
duccin, resumiendo los resultados dI: su anlisis, G<lregnani recuerda que, afilO en la
teora cJiska de \a dislribucin como en la marginalista, se ha tle medir el capital ((cn tr
minos que sean indepcntlientes de variaciones en la distribucin y estn, al mismo tiempo,
en una relacin definible con el valor del capitah); perO, aflade Garegnani, las teoras de
la produclividad marginal imponen a tal medicin lln requisito aclicional: el capital se debe
medir en trminos de una sola Jll"dgntud; este requisito adicional tiene ulla importancia de
cisiva en la posibilidad o no de una solucin del problema por aquellas teoras (op. cit.,
pgs. VJl.VIll).
6 1. Robinson, The Productiull Punetioll ([ml tl1e Theory uf Capital, (Rcview of Eco
namc Studies)}, XXI, 1953, pgs. 81-106. Los problemus nsitos en la utilizacin del con
apto de productividad marginal del capital para explicar el tipo de beneficio no escaparon
tampoco anteriormente a los ms atemas tericos: cfe, por ejemplo, K. WickseH (Lezioni
di ECOllomia polirica [1901], trad. it., de P. jannacconc, Turn, 1950), L Metzler (The
Rate. of /nterest and the Marginal Product of Capi(al, Journal of poliLical Econrny)},
LVlII, 195U, pags. 289-306), D. Champcrnowne (The Producliol1 FUl/cUoll afld lhe The
ory ofCapUal: A Crmnellt, Review of Economic Studies ll , XXI, 1953, pgs. lI2-l35),
los cuales eran conscientes dc que la productividad marginal, expresada en trminos de va
lar, depende de los precios relativos, que dependcn a su vez de la variable que sc quera
explicar, cl tipo de beneficio. Pero esta conciencia no les haba llevado, antes de Robin
son, a un rechazo global de las teoras marginalistas. (Sobre la actitud de Wicksell, cfr.

Sraffa y la teoria de los precios 115

cmo cn el mbito dc la teora de la productividad marginal, no parece


posible resolver cl problema de la medicin del capital con independen
cia de la distribucin 7. Justamente en aquellos aos, Solow y otros 8, re
mitindose a veces a la autoridad de CJark 9, intentaban formalizar la
teora neoclsica del desarrollo y la distribucin en trminos de una
funcin agregada de produccin. Y en los primeros aos del debate,
muchos pensaron que las crticas al concePto de capital se referan ni
camente a es(c ltimo filn de la teora neoclsica. En realidad, como
ha demostrado Garegnani en su libro, el concepto agregado de capi
tal es necesario para todas las teoras marginalislas que prefenden
explkar situaciones de equilibrio a largo plazo 10.
El papel de Sraffa en la crtica de este aspecto de la teora marginalis
ta, aunque no exclusivo, es, sin embargo, central: el anlisis de Sraffa
destruyc por su base la concepcin del capital como entidad homognea
independiente dc la distribucin. Efectivamentc, en Produccin de
mercancas, en el captulo sobre variacin de los mtodos de pro
duccilm, Sraffa hace ver cmo Una misma tccnica puede ser la mejor
para dos tipos de beneficio diferentes, si bien para tipos intermedios de
beneficio puede ser preferible ot.ra tcnica; este fenmeno hace impo
sible construir una medida del capital tal que al aumentar el tipo de bep. Garegnani. JI capitale ne/le teorie del/a distribuzione, cit., pgs. 123-185). Y la misma
Robinson ha reconocido poslcriormcllle que la oposicin adoptada por ella le fue inspi
rada por Sraffa (cfr. J. Robinson, Capital Theory up-(o-date, (Canadian Journal of
Econolllics, IlI, 1970, pgs. 309-317).
7 P. Garegnani, op. cit., pago Vil/. El aulor advlerte en el Prlogo que una primera
versin de este trabajo fue presentada (en 1959) como disertacin de Ph. O. por la Univer
sidad de Cambridge.
8 Cfr., en especial, R. Solow, A Contribuliorl to lhe Theory of E'conomic Growth,
(Quarterly Journal of Economics, LXX, 1956, pgs. 65-94; T. Swan, Economic Growth
olld Capital Accumulatiofl, Economic ReconJ), XXXII, 1956, pgs. 334-361; J. Meade,
A Neoclassical Theory of i::conomic Growth, Londres, 1961. Para una resea, cfr.
F. JIann-R. Mathews, The Theory ofEconomic Growth: A Survey, Economic 10urnal,
LXXIV, 1964, pgs. 779-902.
9 J. B. Clark, The Possibility of a Scientific Law o/ Wages, Publieations of the
/\merican Economic Association, IV, l R89, pgs. 39-63; y Distribution as Determined by
a f.aw o/ Rent, Quarterly Journal of Economics}), V, 1891, pgs. 289-318.
10 p, Garcgnani, op. cit., parte U. Este hecho es ya generalmente reconocido: cfr.
C. J. Bliss, Commenl on Garegnani, Revicw of Economic Studics, XXXVII, 1970, p
ginas 437-438; y p, Garegnani, A Reply, ibdem, pg. 439. Sin embargo, hay una fuerte
tendcncia a pasar por encima Lie esto, como cuando se habla de versin gene
ral de la teora marginalista a propsito dc esquemas tericos slo vlidos a breve
plazo (cfr. ms adelante, aparlado 7, Y la nota 24); y es necesario, pues, recordar conti
nuamente los lmites de estas versiones generales; cfr., por ejemplo, la iOlervencin de
P" Garegll<l.ni en la discusin final de la Conferencia de la lEA en Jerusaln, en Models of
1::conomic Growth, preparada por J. A. MirrIees y N. H. Stern, Londres, 1973, pg. 365.

116

Sraffa y la leor/il de los plecios

neficio (el precio del <.:apital), las tcnicas de produccin elegidas de


antemano presenten poco a poco una menor intensidad capitalista}), es
decir, una menor cantidad de capital por trabajador lJ
El primer intento, dcspns de la publicacin del libro de Sraffa, de
mostrar que la teora neoclsica lid capital poda prescindir del concep
to agregado de capital es de Samuelson. Intenta demostrar que un siste
ma con varios bienes capitales heterogneos se comporta sustancialmen
te, al variar el tipo de beneficio y, por tanto, la tecnologa adoptada, del
mismo modo que un sistema con un solo bien capital. Sin embargo, Sa
muelson no tuvo suficient.emente presente los resultados obtenidos por
Sraffa; su objetivo era probablemente. sobre todo, el de responder a las
primeras crticas de la Robinson 12 . Los resultados de Sraffa, como se
puede intuir fcilmente, eran destructivos tambin para el intento de Sa
muelson; y se lo hizo advertir, ya antes de la publicacin del artculo,
Garegnani 13.
La segunda lnea de defensa deba consistir. pues. necesariamente en
una refutacin de los resultados de Sraffa. A sugerencia de Samuelson,
y siguiendo sus consejos, prob suerte Levhari, dcfemlit:ndo que los re
sultados de Sraffa slo eran vlidos si se referan a la eleccin de las tc
nicas en una sola industria, pero nO valan para el sistema en su

11 En el curso dcl dcbale sobre las teoras marginalistas ;e subray tambin la pDsibili
dad de la (dnversin de capital, por la que cuando se consideran dos lipos de beneficio
alternativos puede corresponder allipo de beneficio menor Llna tcnica eon menOr capital
asignado: se trata ctelllamado Rulh Cahen curiosum, conocido tambin como ({Ilegati
ve real Wicksell effecL. Adems, tambin independientemente del cambio de tcnicas,
puede suceder que el valor de un conjunto de bienes capitales fsical.ncnte delerminados
crezca al hacerlo ellipo de beneficio (<<lIcgalive price Wicksel1 crfccl>l). Para la historia dd
debate sobre la Icaria marginalista de la distribucin, y para las diferentes cucstiones de
teora del capital cn cono.,:xin con este debate, cfr. G. C. Han.:ourl, Some Cambridge
Conrrowrsies in the Theory ofCapita/, Cambridgc, 1972; 0, para un cuadro ms general y
menos jgaclo al tratamiento de los problemas analticos especificas, M. Tiberi, l.a dislri
buZione de/ TeddilO /lei morlelti di svifuPl)fI t' di equilibrio eWflornico genera/e. Miln,

196'::1.
12 P. A. Samuelson, Parable un,} Realism in Capital Theory: Tile Surrogate Prv
r!uc!io!l Function, <d{cvicw of Economic Studies, XXJX, 1962, pgs. 193-206. El
artculo est dedicado a J. Robinsoll con o<.:asin de Sil memorable visita a MIT en
19Gb}.
13 El hecho es reconocido por el msmo Samuelson en una nota (ibidem, pg. 202), pe
ro, evidentemente, no cumprendi plenamente el alcance de las criticas dc Garegnani. Ta
les crticas fueron desarrolladas luego en P. Garegnanl, lJeterogeneus Capitol, the Pro
dllction FUl/cj()fJ (lnd the Theory 01 Distrihution, cit., e, illl.kpendientemente, en L. Spa
venta, Reo/ism Wi/hOllt Parables in Capital Theory, (Recher<:hes rcentes sur la fonction
de production, Centre (}'tudes et de recherches universitaire de Namur, 1968, p
ginas 15-45.

Sraffa y la teoria (le los jm:os

117

totalidad 1.1. La demostracin de Levhari era, sin embargo, errnea, co


mo hicieron ver rpidamente Pasinetli y otrosl 5
Las crticas a la concepcin de! capital como entidad homognea in
dependiente de la distribucin son hoy generalmente a<.:cptadas 16; las
otras lneas de defen.sa de los marginalistas, como veremos ms adelan
te, slo conciernen al alcance de tales crtkas.
S. Otro aspecto de la crtica sraffiana a la teora marginalista es la
demostracin. dada en el captulo sobre reduccin a cantidades de tra
bajo fechadas)}, de la imposibilidad de comhinar los "perodos"
correspondientes a las diferentes prestaciones de trabajo en una sola
magnitud que se puediera tomar como representativa de la cantidad
de capital 17, Esta crtica atae al concepto de perodo medio de pro
duccin)) desarrollado por la escuela austraca, particularmenle por
Bhm-Rawerk, como medida del <.:apital independiente de la distribu
cin y, por tanto, idnea para consttuir la base sobre la que edificar
una leora marginalista 18.
14 D. Lcvhari, A Nonsubslitutiofl Theorem ({nd SwNching oI 'Ii?c/miques, Quartcrly
Jourmd of Economics, LXXIX, 1965, pags. 98-105.
15 Pasjnetti present un contra-ejemplo, que demostraba la posibilidad de un retorno
de las tcnicas para el sistema en slllotafidad, en el congreso de la Eeonometric Society ce
lebrado en Roma en septiembre de 1%5. La generalidad del reSIl1tado de Pasineui no fue
inmcdiatamente reconocida, en cuanto que su contra-ejemplo est.aba basado en lIlla
matriz reducible}} de la tecnologa; en olras palabras, se le atribuy excesiva importancia
a la presencia dc bienes no bsicos (cfr. M. Bruno, E. fiurmcistcr. E. SIH:shimky, The Na
ture and lmplicatiolls 01 the Reswilclzing of Techniques, Quanerly Ioumal of Econo
mies, LXXX, 1966, p~gs. 526-52'1). Pero ya en la ponencia de Pasindti, en Roma, estaba
implcifa la demostracin del hecho de que la hiptesis de reduetibilidad no era necesaria
(cfr. L. Pasinetti, Chunges in the Rote of Prolil (lfld Swilches of 'l'echniques, Quarterly
Journal ofEconornlcs}}, LXXX, 1966, pg. 5U4, nola 4), y la generalidad del rcsultado de
Pasinerti fue comprobada por distintos caminos por los participantes a un Simposio sobre
Paradoxes in Capital Theory publicado en el Quartcrly Journal of Eeonomics (LXXX,
196G, pgs. 503-581), quc comprende, <-ldcms de los dos articulos citados en esta not,
escritos de D. Levhar y P. Samuclson (Tlle Nonswitching Theorem is Fa/se), dc M. Mo
risllima (Re)iJtation oI rhe Nonnvilching Theorem), de P. Gmegnani (Switching al Tech
lIiques), y de P. S<unue[son (A Swnmingup).
J6 Son indicativas al respecto las discusiones habidas <.:on ocasin del fI Congreso
Mundial de la F.conomet ric Socicty, celebrado en Cambridge en seplicmbre de 1970 (sobre
tales discusiones, c1"r, M. Ar(.;clli, La controversia su! capitale e fu rlfor/a neoclassica. Nota
in marginea/ conveg!lo economelrico di Cambridge, L' lnduslrj<\)}, 1970, pgs. 299-303).
J7 P. Sraffa, op. cit., pg. 50.
IS Cfr. E. von Bdhm-llawerk, Kupital und Kapita/dlls, 2 vals., Illnbruek, 1884 1 Ade
ms de B()hm-Bawerk, un intento del mismo gnero fue efectuado por K. Wickscll, ber
Wert, Kapita! und Rellt. lena, 1893; en un segundo momento, sin embargo, Wicksell, re
conociendo sus imperfecciones, abandon el concepto bohm-bawerkiano de capital.
Crticas anlogas a las de Sraffa hizo, independientemente, P. Garegnani, 1/ capita!e nelle
tearie del/a distribuzione, cit., con referencia directa a los autores que hicl:run lISO de este

118

I ~
1:
1

"

Su,{/a y

fiJ

teorfa de los precios

Tampoco se comprendi inicalmcnte el alcance de esta crt1ca: en


una recensin del libro de Sraffa, Harrod intent una defensa del
perodo meda de produccim), recordando que, dado el tipo de bene
ficio, siempre poda ser calculado 19 Harrod no se daba cuenta de que de
ese modo no poda utilizarse ya el perodo medio de produccin para
explicar la distribucin de la renla, en cuanto iba a depender de modo
crucial del tipo de beneficio, como puso de relieve Sraffa en una breve
respuesta 20; y de que en tal hecho resida la importancia de la crtica a es~
te modo de medir el capitah.
Se puede subrayar, como inciso, que el reciente pretendido redes
cubrimientm> de la escuela austraca]'1 no afecta a la teora de la distribu
cin propia de esta escuela, sino simplemente a una partkular tcnica de
anlisis conocida ya por los economistas clsicos y recogida tambin por
Sraffa en el capitulo sobre reduccin a cantidades de trabajo fecha
das. Tal tcnica consiste en representar el proceso productivo que ter~
mina en una mercanca sin indicar explcitamente los bienes necesarios
como medios de produccin, sino reducindolos a las cantidades de tra
bajo necesarias para su produccin, y para la produccin de sus medios
de produccin, y as su<.:esivamentc, remontndose cada vez ms en el
tiempo (en otras palabras, se trata de lo que se ha llamado aproxima
cin de trabajO) en contraposicn a aproximacin de mercancasn),
Esta tcnica de anlisis no constituye una caracterstica original, y
mudlO menos exclusiva, de la escuela austraca; y de ningn modo cons
tituye una teora: en erecto, nadie, hasta ahora, ha encontrado el modo
de re:spunder a las crticas de Sruffa al perodo medio de produccifi).
6. En los aos sesenta el debate terico se concentr, como acaba
mos de ver, sobre la crJtica al <.:oncepto agregado de capital. A esta
crtica, los marginalistas han dado dos tipos de respuestas. Por un lado,
se ha defendido quc las ertcas al conceplO agregado de capital se basan
com::cpto en Sll intento dc consfruir una lcora de la distribucin. Las crticas al pcrodo
medio !>on generalmente aceptadas hoy por hoy: cfr., por ejemplo, P. Samuelson, A
Summiflgup, Quartcrly Journal of E;ollomics, l,..XXX, 1966, pgs. 568-583.
19 R. Harrad, Review Df P. Sraffa, Productiuf/ 01 Commodities by means 01 Com
moditiesn, Economic Journal}), LXX[, 1961, pgs. 783-787.
20 P. Sraffa, Prodw.:tfon 01 CommodiJies: A Commenf. Economic Journal,
LXXII, 1962, pgs. 477-479.
21 Cfr. J. Hicks, A Neo-Austrian Growrh Theory, Economic Journab>, LXXX,
1970, pgs. 257-281; y del mismo autor, Capital and Time. A Neo-Auslrian Theory, OK~
ford, 1973. Lo dicho ell el texto slo prctcnde poner en guardia antc una posible confusin
terminolgica. y no mplica una <.:ritica al anlisis de Hicks_ Si tal anlisis es <:orrecto, no
obstante, debe ser posible traducirlo en trminos de un acercamiento de mercancas}).

Sra/fa y la teDra de fos precios 119

en paradojas>! de escasa importancia prctica, a las que el terico no


tiene que hacer caso. Por otro lado, se ha mantenido que la verdadera
teora neoclsica no tiene necesidad de ningn concepto agregado de ca
pital. Examinaremos esta tesis en los apartados siguientes.
Consideramos que la primera tesis, implcitamente aceptada por
cuantos continan elaborando parbolas)) al estudiar un sistema eco
nmico imaginario en el que existe (o se comporta como si existiera) un
solo bien capital, se desinteresa de la realidad para dedicarse a intiles
ejercicios matemticos 22 Fergusoll dio una justificacin explcita de esta
posicin, que desarroll en vario:) trabajos2J. Segn Ferguson, la crtica
al concepto neoclsico de capital, por muy vlida que sea en lnea de
principio, se basa en una paradoja cuya importancia prctica habra
que verificar con mtodos eeonomtricos; si la paradoja resultara
improbable, el recurso al concepto agregado de capital estara justifica
do al menos como una primera aproximacin al estu.dio de la realidad.
Esta ltima tesis es errnea, porque implica un basilar error de
N
mtodo . Naturalmente es verdad que cualquier tcora tiene sus lmiles
de validez; la tcora clsica (y sraffiana) de los precios de produccin,
por ejemplo, no se aplka a los cuadros de aufOr o bienes anlogos, COR
mo vimos anteriormente (captulo 1, apartado 3). Pero hay que distin~
guir entre limites ~(externos y lmites internos)). Dentro de su campo
de aplicacin, la teora debe ser rigurosamente exacta, y no puede haber
ningn dernr:lllO esencial a la eslructura que a veces sea vlido y a veces
22 Los fIlolletas a Ull biem> cOllstituyen t<ld~va parte notable de la literatura econ
mica, y no es casualidad que desde el principio. tambin por parte de la Robinson, se
hablara de curiOSUffi {Ruth Cahen curosunl)}j y de ({paradojas}) (el ttulo del Simposio
en el Quarterly laurnal of Ecopomics es, precisam<.:ntc, Paradoxes in Capital Theory) a
propsito de aquellos <.:asos que ponan en dificultad la leoria marginalista dd capital.
23 Clr. C. Fergllson, TfJe Neodassicat Theory 01 /'roductio!l a!ld Disrribuliofl,
Cambridge, 1969, introduc<:in y pgs. 251)-266; C. Ferguson y R. 11 Allen, Factor Prices,
Cornmodity Price~' lUId he Switches of rechnique, (cWcstern Ecollomic Jommllll, VIII,
1970. pgs. 95-109; C. Ferguson, The Current State 01 Capital Theory: A Tale ofTwo Pa
radigms, Sollthern hconomic Journall). XXXIX, 1972, pags. 160-176.
201 J. Robl1S01l (Lapital "l1eory up-io-date, cit.) ha defendido tambin quc sera impo~
sible resolver la cuestin, porque los cconmetras no poseen las informaciones necesarias
para lal comprQbadn, no pueden conot;er 18s lcnicas <lltefll:div:o!s di.~pol1ibJes y Jm lipo.<
esperados de beneficio que estaban en la mcnt<.: de los empresarios cuando stos tomaron
sus decisiones; slo ex posr conocen las lcnkas efectivamente elegidas de antemano y los
tipos de beneficio cfcl.:tivarncllte obtenidos. Esta critica. aunque discutible, es de todos
modos secundara; hay quc rechazar la cuestin no porque sea irresoluble, sino porque es
irrelevante respecto al problema lerico de la va!irJez del concepto agregadD de capital.
Tambin D. M. Nuti (<<Vulgar Economy in the Theory ol/ncDme lJistribuliDTl, De
Economisb}, CXVlII. 1970. pg. 336) mantiene errneamente que <da respuesta quiz
pneda venir de los ingenieros, es decir, dc un anlisis detallado de los aspectos especficos
del estado de la lecnologa.

120

SraffiJ y la teora de los Plecios

Sraffa y la teora ele los precios

no, sin que este hecho dcjc de tcner consecuencias destructivas para la
aceptabilidad misma dc la teora. El problema de la medicin del capital
es decisivo para las teoras marginalistas de los precios, basadas en el
concepto agregado de capital precisamente porque es dedsivo no para
establecer el campo de aplicacin de tales teoras, sino para establecer su
coherencia interna.
Tampoco se puede hablar de una primera aproximacin al estudio
de la realidad, para la que sera apropiada incluso una medida imper
fecta del capital. Como Sraffa tuvo ocasin de poner de relieve en la
conferencia de Corf2\ el problema de medir el capital en el mbito de
una teora de la distribucin no es un prohlema prclico de nmerOs
ndices, que se pueda resolver con un mtodo slo vlido exactamente
en condiciones especiales, ms o menos improbables a priori, y ms o
menos aproximado en otras condiciones:
Hay que subrayar la diferencia enlre dos lipos e meicin.

En primer lugar, aquella en la que esln particularmente interc~


sados los estadsticos. En segundo lugar, la medicin enlt:::ora.
Las medidas de los estadsticos slo son aproximadas y consti
tuyen un buen campo de trabajo para la solucin de los proble
mas de Jos nmeros ndices. Las medidas tericas requieren
una precisin absoluta. Cualquier imprecisin en estas medidas
tericas no slo es sencillamente fastidiosa, sino que destruye
los cimientos de todo el edificio terico.
M

Inmediatamente despus, Sraffa aade en lIna intervencin que los


tericos no pueden escaparse (de una crtica terica) diciendo simple
mente que esperan que su teoria no resulte con demasiada frecuencia
errnea. No es lcito hablar, pues, de un mundo neoc1sicQ}), en el
que seguiran con vida las teoras marginalistas basadas en el concepto
agregado de capital, a pesar de la posible existencia de un mtmdo no
neoclsico .
7. Otro intento de responder a las crlicas hacia el concepto agrega
do de capital consisti en afirmar que tal concepto no es necesario para
25 La conferencia sobre la teora del capital, organizada por la fnternational Econo
mic Association, se celcbr en Corf del 4 al 11 de septiembrc de 1968. Las ponencias y los
reslmenes de los debates fueron rceogidos y publicados por F. A. Lutz y D. C. Hague
(The Theory o/Capital, Nueva York, 1961; las citas traducidas en este aparWdo estn sa
cadas de las pgs. 305,306).

121

el modelo neoclsico en su plena generalidadl. Con tal expresin se


hace referencia a los modelos de equilibrio econmico general a breve
plazo (temporary equilibrium mode/s) desarrollados con inclusin de las
preferencias intertemporales para determinar los tjpos de inters sin
errores de coherencia lgica 27 Refirindose a estos modelos, muchos
(tambin en el campo IlO neoclsico) han defendido que las crticas sraf
fianas al concepto agregado de capital slo afectan a la versin agregada
de la leora marginalista. En la versin general, se afirma, el concepto
agregado de capital no tiene ya ninguna funcin; por eso la crtica de
Sraffa slo ira contra una versin simplificada de la teora maf!~,inalis,
ta, pero no contra la teora en su versin ms general y rigurosa 2R
Respecto a tal versin, la teora sraffiana de los precios aparecera
como lln caso particular: cuando se introduce la hiptesis de rendimicn
tos constantes, para cada valor dado de las variables distributivas, se es
t ante un caso particular del modelo neoclsico general en el que vale
el teorema de no sustitucin y cs posible determinar los precios indepen
dientemente de la dcmanda 2'J. En realidad, como hemos visto anterior
26 Cfl., por ejl;lllplo, R. SololV, On (he Rale 01 Refurf/: Reply lO Pasillelti, <ciiconomic
Journal, LXXX, 1970, pg. 424; P. Samuelson, Parable (lf/l1 Ri'lllism II Capital Tlleory,
cit., p~g 193; c. Doughcrty, 011 (he Rafe 01 Refurn a1ld (he Rafe 01 Profit, Economic
Journa]), LXXXII, 1972, pgs. 13241350.
27 Cfr., por ejemplo, (J. Dcbrcll, Theory vI Value, Nueva York, 1959; K. Arrow-F.
Hann, General Compefifive A!lalysl~'\, Edimburgu, 1971. El origcn de tales modelos hay
que buscarlo, ms que en Waltas (cuyo analisis no se limitaba al breve [Jla;ro~ cfr. P. Ga
regnani, JI capirale> nelle (eorie della dislribllzione, cit., pgs. 91-121), en J. IJicks, Va/ue
and Capilal, Oxford, 1939.
28 Afirmaciones de esta especie son muy comunes en el campo neoclsico: entre los
neoclsicos, cfr., por ejemplo, D. M. Nuti, 011 [he Rafes o/ Retum OlJ fnveSlme1lt,
Kyklos, xX VIl. 1974, rg~. 345-369; y A. Medio, Ne.oc/assici, l/eorimrdiani (' Marx, en
Marxismo e cririca delte (eorie ecorlOmiche, preparada por S. Veca, Miln, 1974, pgs.
lO7, 167. Samllelson y Solow aaden que la versin simpJjficad~ de la teoria marginalis
ta no ha sido jams usada en trabajos de teora seri<m, o, dicen otros, no ha sido usada
jams por tericos ScrjosH; advirwmos, sin embargo, qlle lt:oria seria y (dericos se
rios son dcfinidos ex post. Hay que tccordar, adems, que la valide. de l<el versin ms
general y rigurosa;, de la teora margina lista se limita a los equilibrios a breve plazo (efe
supra, aparlado 4 y la nota lO).
29 Esto fue defendido, por ejemplo, por F. Hahn, Notes 011 (he PrincipIes 01 Ec01l0,
mic'\, a ciclostil, Cambridge, 197273, parle IV, pg. 4; Ypor D. M. NUli, IlltroduCfiona
V. K. Dmitriev, t:conomic E:~SUYS 0/1 Vulue, Competitiol/ aud Utility, Cambridge, 1974,
pg. 13. para el teorema dc no sw,titllci6n, de P. Samuelsoll, Collecli,d Scien!ijic Papers,
vol. r, Cambridge (Mass.), 1967, pgs. 513-536, Rlllas Notas hisl6ricas~1 que concluyen
esta seccin, Samuelson observa: El reciente libro de P. Sra/la (. .. ) presenta resultados
alcanzados en los aos veinte que son importantcs para nuestra discusin. Si bien este
"Preludio a \lna crtjea de la teora econmica" presenta resultados compatibles con la
teoria marginalis!<l., o con algunas gcnerahzaciones modernas de tal teora, dcl tpo de la
programacin linea!, no tenemos ningn deredlO de acusar a Sraffa de ser Uf] rnargimllis
La (ibdem, pg. 5]5),

122

Sraffa y la teora de los precios

Srafta

y la teora de los precios 123

mente (apartado 2, y captulo 1, apartado 8), Sraffa prescinde de la hi


ptesis de rendimientos constantes; adems, la aproximacin formal
entre los dos esquemas tericos, el marginalista y el sraffiano, oscurece
diferencias conceptuales de sustancial importancia: el objeto mismo del
anlisis, que en un caso lo constituyen los precios de equilibrio a breve
plazo, en el marco de la tendencia a un equilibrio entre demanda yofer
ta, y en el otro los precios de produccin y sus relaciones con la distribu
cin de la renta, en el marco de la tendencia a un tipo de beneficio uni
forme; las diversas leoras de la distribucin y de los niveles de produc
cin y la diversa nocin de competencia, implcitas, como vimos
(captulo 1), en el cuadro de referencia de los dos esquemas tericos.

unidad de oferta de un bien o scrVICIO disminuye al aumentar la


. oferta 30. Esta tesis est considerada como ley psicolgica autntica
y, por tanto, como un dato de hecho para el economista; segn la clasi
ficacin de Wicksteed, las curvas de demanda derivadas de la tesis de
utilidad decreciente seran curvas funcionales, las nicas, como vere
mos, que Wicksted considera bases aptas para la l:onstruccin de una
teora 31 ,
Sraffa, en su artculo de 1925, Sulle re{azioni tra costo e quantita
prodotta, se haba ocupado de esta tesis de Wickstccd. En esa ocasin,
resumi COmo sigue la distincin de Wicksteed entre curvas descriptivas
y curvas funcionales:

8. Pero no slo es errneo considerar la teora de Sraffa un caso


particular del modelo neoclsico gcncrah>; tambin lo es mantener que
el abandono de las teoras de la distribucin basada en el concepto agre
gado de capital es completamente indolora para los marginalistas. Es
as, tanto porque como consecuencia de este hecho tienen que renunciar
a afrontar (os problemas a largo plazo, como por la escasa solidez de
uno de los pilares de tal modelo generah>: la teora marginalista de la
demanda. Una crtica a este aspecto de la construccin marginalista se
encontraba ya implcita, como vcremos, en los primeros escritos de
Sraffa; y tal crtica vuelve a tener fundamental importancia una vez lm
pio el campo de los modelos a un bien (como la funcin agregada de
produccin, Con la que haba llegado a lmites extremos el uso del con
cepto agregado de capital), en los que, evidentemente, no se planteaba
ningn problema de demanda, al brillar por su ausencia toda posibili
dad de eleccin.
Por el contrario, las funciones de demanda son un componente esen
cial del modelo neoclsco general. En las pginas que siguen intenta
remos mostrar que tales funciones, en las diferentes formas cn que han
sido utilizadas en las tcarias marginalistas, jams han recibido una justi
ficacin histrica adecuada, o proceden de (os mapas de utilidad, y la
existencia de estos ltimos es simplemente postulada, como un hecho
natural del que no es necesario dar una demostracin; o se pretendi de
ducirlas de las manifestaciones dc los consumidores (preferencias reve
ladas), es decir, de los mismos fenmenos que se pretendan explicar con
ellas.
La teora marginalista de la demanda en su forma tradicional est
basada en la tesis de la utilidad marginal decrcente: con palabras de
Wickstced, para cada individuo, el significado diferencial de una

La base de la distincin est, pues, en esto: en la forma


descriptiva, el orden que cada dosis ocupa est determinado
por su productividad, la cual por eso es independiente del n
mero de dosis utilizadas. En cambio, en la forma funcional, el
lugar ocupado por cada dosis es el que determina la productivi
dad, por lo que sta depende estrechamente del nmero de do
sis ulilizadas, En otras palabras, en la primera forma se supone
que todas las dosis consideradas son diferentes entre s y, por
tanto, tendrn productividades distintas, aunque se utilicen en
circtlstancias idnticas; en la segunda, se supone que todas las
dosis son iguales por su naturaleza y que poseen productivida,
des diferentes por la diversidad de circullstallcias l2 ,
Wickstecd rechaza las l:urvas descriptivas, que no ilustran ni
prueban nada, excepto que la mercanca mejor recibe el precio mayor,
y con las que se asocia un uso ambiguo del trmino "margen"33;
sobre estas curvas descriptivas se basaria, por ejemplo, la teora ricar
diana de la rcnta 34 .
Despus dc haber expuesto las opiniones de Wicksteed, Sraffa de
muestra que tambin la curva de productividad marginal que representa
30 P. Wicksteed, The Scope anrJ Mprhod 01 Po/itico{ Economy, cit., pg. 775.
31 A propsito de la curva de d~manda, Wicksteed dice con nfasis: sta es una cur
va que representa una funcifl) (Scope af/(i Me/hod, cit., pg. 775).
37 P. Sraffa, Sulle rda;ioni Ira coslo e quantit prodotta, cit., pgs. 292-293.
33 P. Wickstced, The Common Se/lse of Poltical Economy, ciL, vol. 11, pg, 572 (ci
tado IIor Sraffa, O[J. dt., pg, 293), Wicks!ced ll~a cxprc~ioncs anlogas en Scope and
Method. cit., pgs, 790-791.
3~ P. Wicksleed, The Common Sense 01 Polrical Economy, cit., pgs. 550574; Scope
and Me/hod, ciL, pgs. 790-791.

Sraffa y la reora de jos precios

124 Sratfa y la Muria di.' Jos precios

las variaciones del producto al variar la cantidad de capital y trabajo


aplicados a una cantidad de tierra determinada, considerada fun
cional por Wick~teed, sera, en realidad, descriptiva, si se admitiera
esta distincin. Tal curva, en efecto, <<TIa hace ms que desplazar la "di
versidad de naturaleza", y, por tanto, la disposicin "arhitraria" de las
dosis mismas a sus empleos; pero la relacin que une el nmero de dosis
con la productividad marginal es, en uno y 01 ro caso, del mismo tipo3~.
Del mismo modo, sera descriptiva tamhin la curva de utilidad mar
ginal de'treciente:
Aadamos que lo mismo se puede repetir pmu la utilidad
decrcdente (y, por tanto, para las curvas de demanda de ella
derivadas) que entra como caso part.icular en la productividad
decreciente cuando se considera ia utilidad como el producto,
la mercanca consumida como el factor de la produccin va
riable y el organismo sensible como radar constante. No es
una supuesta ley psicofsica la que da carcter de generalidad a
la utilidad decreciente, sino la posibilidad de emplear diferen
tes dosis de un bien para satisfacer necesidades diversas y la vo
lUIltad de emplear las primeras dosis para satisfacer las necesi
dades ms urgentes 36
Srarra, sin embargo, no est de acuerdo con Wicksteed en rechazar
las curvas descriptivas:
Naturalmente (y esto se puede decir en tos dos casos [es de
cir, tanto para las que Wicksteed llama curvas descriptivas co
rno para las que llama curvas funcionales}) el arbitrio (en la dis
posicin de las dosis) no es, como parece pensar Wicksteed, del
observador, que dispondra la tierra en orden decreciente igual
que podra disponer por orden de estatura una fila de hombres,
sino del productor (o consumidor) mismo, que en verdad no
usa su (irbitrio si no es para comportarse en el modo que le dic
ta su conveniencia'7.
Es decir. ambas curvas son (lescriptivas en el sentido de que repre
sentan una norma de comportamiento radonal, del productor en un ca
,5 P. Sraffa, Sulle relazioni fra costo e quantitd prC'dotta, cit., pg. 294.

36 Ibdem, pg. 2Y5.

rJ Ibdem, n~s. 294295.

so, del consumidor en otro. El

problcm~

125

del terico, que quiera explcar

y prever el comportamiento de los sujetos econmicos, es el de en


contrar una base objetiva que le permita establecer un orden, entre las

diferentes alternativas, correspondiente al que establecera el sujeto eco


nmico; tal base, evdenterncntc, no puede ser indivduada en la simple
observacin del comportamiento de los sujetos econmicos, que es el fe
nmeno que hay que explicar.
En el caso de la teora rcardiana de la renta extcnsiv:l., por ejemplo,
la base viene dada por las caractersticas diversas de las diferentes parce
las de terreno. (Wkkstced ticne razn, sin embargo, al considerar esto
un caso de margen espurio distinguindolo de las dems curvas mar
ginales genuinas: aqu las dfercntes tierras coexisten una junto a
otra, de modo que la teora ricardiana de la renta extensiva no requiere
la consideracin de variaciones rnarginalcs~8. En este sentido cita
Sraffa, en el Prlogo a Produccin de mercancas, la distincin de
Wicksteed entre mrgenes espurios y mrgenes genuinos}), para re
cordarle al lector que el caso del producto de la "tierra marginal" en la
agricultura, cuando se cultivan simultneamente tierras de calidades di
ferentes no es un caso de produccin ffi:l.rginal 39.)
Parece difcil, en cambio, encontrar un criterio anlogo para la
tearia de la demanda. Los primeros marginalistas pensaban que las cur
vas de demanda eran derivables de mapas de utilidad presentes en ca
da individuo: anlogamente al caso de la renta, para el que de [as dife
rentes tierras se obtenan cosechas diferentes, en el caso de la demanda
se podra hablar de diferentes cosechas de utilidad que d consumidor
extraera de los diferentes biencs 40 En este sentido, el comportamiento
38 Tampoco en el caso de la renla inll~n$jv<l. es necesario considerar cambios cilios ni
veles de actividad: cfr. P. Srafla, Pror!uzione di merei. cit.. pgs. 9697.
39 P. Sraffa, 01'. dt., pg. Vl. La distncin entre curvas descriptivas y curvas fun
cionales haba sido hecha ya por Wickstc.x:(\ en 711e Commofl SenSf! (Jf PoWicallJconomy
(l. a cel., 19to), cit . vol. II, pags. 550-574; se equivoc, por tanto, Samllelson cuando CIl
Sll reCensin dd libro de Sraffa intenta disminuir la importancia que tenia para Wicksteed
esta distincin, manteniendo que el articulo de 1914. al reproducir el texto de una confe
rencia, no constitua la expresin (le opiniones cicmificas seriamente meditadas (P. Sarnu
clson, Sraffa's Retums and Post-Ricardian Analysis, cit.. pg. 27, nota, y pg. 18). Pode
nos afladir que la misma tesis del artculo de 1914 haba SIdo resumida por Wickstccd en el
artculo sobre Final Utility, (Palgravc's Diclionary of PoliticaJ EconomYl). Lon
tires, 1894. vol. 1I, pgs. R57-859 (reimpreso en P. Wicksteed. T!ze Common Sense 01 oli
tical Econorny, cit., vol. II. pgs. 797-800).
40 Recordemos. para evitar peligrosas confusiones. quc la utildad en el sentido de los
margina listas es llna cosa distinla del valor de uso de los clsicos. Para stos, el valor
de uso no es una magnitud, sino simplemente una cualidad necesaria de cualquier biel!
que L~nga un vator de cambio que no sea nulo.

126

Sraffa y la teorla de los precios

Sraffa y la teora de los precios

determinadas en base a la teora, utilizando los datos indicados. Una


comprobacin tal no es posible para la teora marginalista de la deman~
da basada en los mapas de utilidad, en cuanto que estos ltimos, como
hemos visto, se han de deducir de los mismos datos (sobre el comporta
miento del consumidor) que deberan explicar.
La teora utilitarista del consumo no puede constituir, pues, una ba
se adecuada para explicar la formacin de los precios. Efectivamente,
no podemos construir una teora de los precios en base a la simple afir
macin de una ley de la utilidad marginal decreciente. Si la teora uti
litarista est constituida solamente por esta tesis, la nica afirmacin
sobre la realidad nsita en ella es que los consumidores obran racional
mente, como hemos visto antes examinando con Sraffa la distincin de
Wicksteed entre curvas funcionales y curvas descriptivas. Pero el com
portarniento racional de los consumidores desde el punto de vista de la
teora econmica es un simple presupuesto, no una teora, exactamente
como lo es el hecho de que los productores obran racionalmente. Para
construir una teora de la demanda no basta con afirmar que los
hombres consumirn en primer lugar aquellos bienes (o mejor dicho,
aquellas dosis de bienes) que consideran ms tiles; hay qne dar un crite
rio de explicacin del orden en que se prefieren las dosis de los diferentes
bienes. La teora utilitarista de la demanda puede ser incluida en la
categora de las pseudo-explicaciones, junto a la respuesta del candidato
de Moliere a su examinador: Quare opium fadt dormire? -Quia est in
ea virt.us dormitiva cuius est nat.ura assopire42.

del consumidor seria anlogo al del productor (aparte dc que, cosa que
se pierde de vista en la analogia, a un criterio objetivo en el caso del pro
ductor se le contrapone uno subjetivo en el casa del consumidor).
41
A diferencia de lo que pensaban los primeros marginalistas , sin em~
bargo, la referencia a la introspeccin no se puede considerar una de
mostracin cientfica de la existencia de los mapas de utilidad, dcl mis
mo modo que no se puede considerar una demostracin cientfica de la
existencia del alma. Parece imposible, pues, demostrar que los mapas de
utilidad son algo ms que simplcs construcciones mentales, ideadas por
los marginalistas para suministr.ar una base a la teora subjetivista del
valor. Pcro a este punto, decir que la utilidad es la causa de la demanda
es una simple definicin, y no es ms que una tautologa el afirmar
lucgo que la dcmanda dcpcnde de la utilidad.
Que los mapas de utilidad son simplemente una construccin ideal se
comprueba por el hecho de que no pueden ser identificados indepen
dientemente dc la observacin del comportamie9-to del consumidor. Y si
los mapas de utilidad proceden dc la demanda del consumidor, sacar
despus las curvas de demanda de tales mapas constituira un razona
miento circular. Esto no significa estimar intiles, en su mbito, los es
tudios empr'icos sobre las reacciones de los consumidores frente a va
riaciones de los precios o de los rendimientos. Tales estudios, como gran
parte dc los trabajos de economa aplicada, no pueden ser clasificados
en clsicos o neoclsicos de por s, en cuanto que no hacen ms que
describir o constatar una situacin de hecho. No obstante, hay que tener
presente que los estudios empricos no pueden constituir una base vlida
para la construccin de una teora general de los precios y de los nive
les de produccin como la marginalista. Efectivamente, para un tcrico
el nico uso legtimo de los estudios empricos cs el de verificar con da
tos por ellos proporcionados la conformidad con la realidad de un es
quema de nexos causales entre algunas variables o grupos de variables.
Por ejemplo, la obtencin de datos sobre las tcnicas de cultivo posibles
en diferentes parcelas de terreno, Ysobre la cantidad demandada de pro
ductos agrcolas podran consentirnos un intento de comprobacin de la
teora clsica de la renta; porque permitiran una confrontacin entre
las rentas efectivamente obtenidas de las diferentes parcelas y las rentas
41 Jevons, Mcnger y Walras, <dodos ellos trataron la utilidad (o la satisfaccin de las
necesidades) como un hecho psicolgico que nos es conocido por introspeccin, y como la
"causa" del valor>} (1. Schumpetcr, Storia dell'ana/isi economica, cit., vol. III,
pg. 1293).

127

9. Frente a este problema no resuelto (y, a nuestro parecer, irreso


luble) las posiciones ms comunes han sido tres: la reformulacin de la
teora de la demanda en trminos dc preferencias reveladas, la refor
mulac~n en trminos de demanda de caractersticas y, finalmente, el
puro y simple formalismo, basado en el acantonamiento del problema.

.,.,

42 Citado por J. Schumpeter, en Business Cycies, Londres, 1939, vol. 1, pg. 140.
Schumpeter cita el pasaje de Moliere en el contexl() de una crtica contra las expectati
vas)) COIllO base para una teoria del ciclo econmico. Ms cercana a nuestro problema es la
crtica dirigida por Marx contra el principio de lo tib) de Bentham: Por ejemplo, si se
quiere saber qu es til a un perro, hay que estudiar a fondo la naturaleza canina. Pero es
ta misma naturaleza nO se puede deducir del "principio de lo til" (K. Marx, JI Capitale,
libro 1, cit., pg. 667, nota 63). Como se deduce del contexto, Marx critica a Bentham en
especial porque basndose en un abstracto principio de lo ti!>, prescinda, en el estudio
del comportamiento humano, del contexto social en que el individuo est situado (modo
de produccin y clase social); con tal crtica, pues, Marx pone en evidencia que el princi
pio de lo ti( carece de bases objetivas.

128

Sraffa y la teorfa de Jos precios

SriJffa y la (eolia de los precios

La primera posicin (<<preferencias reveladas) fue desarrollada ~s


pecialmente por Samuelson 43 Sin que sea nCl:csario ningIl recurso a
imaginarios ~(mapas de utilidad, las funcione!'> de demanda de cada in
dividuo se construiran observando su comportamiento: con palabras de
Samuelson, el animal-cobayo, con su comportamiento en el mercado,
revela su esquema de preferencias -admitiendo que tal esquema exis
ta}) 44. La nota de cautela con que concluye el pasaje citado es una
llamada a lo que Samuelson considera el nico postulado necesario
para la construccin de una teora de la demanda: Que ei individuo
se comporte siempre de modo coherente, en el sentido de que no "pre_
fiera" nunca una primera cesta de bienes a una segunda al mismo
tiempo que "prefiere" la segunda a la primera4-~.
Sin embargo, no parece que las cosas hayan mejorado sustancial
mente respecto a la teora utilitarista origina1 4 Es ms, el abandono del
presupuesto utilitarista 47 , que en la teora de las preferencias revcladas
es llevado a sus extn.:mas consecuencias, permite captar ms claramente
el carcter tautolgico de las teorias subjetivistas de la demanda. En
efecto, una funcin dc demanda, construida observando el comporta
miento del consumidor no nos proporciona ningn criterio para explicar
tal comportamient0 48 En otras palabras, no se tiene una teora, sino la
43 P. Samuelson, A Note (m !he pure Theory of CmlSluner 's Behaviour, Econorni
ca, V, 1938, pgs. 61-71; An Addendum, ibidem pgs. 351-354; [o'()undafions oI }'cono
mies Ana/ysis, Cambridge (Mass,), 1947, caps. V y VI.
44 P. Samuelson, Consump!ionllleory in 'j"emls ofReveu!ed Preference, EconolTli
ca, XV, 1948, pg. 243.
45 P. Samuelson, All Addendum, cil., pg. 353.
46 ((/!..sL'ribir simplemelllc las fUIIciones dc demanda nc) llene gran importancia, si no se
logran imponer lc~triccioncs significativas}); pero para hacer esto es intil el ({paso por
~\ concepto de utilidad. Tampoco se mejoran la~ cosas ((redcfil1iendo las bases de la
teora del consumidor en sentido puramente comportamcntislm (las ({preferencias revela
das); en eft:cto, en trminos de informaciones adicionales acerca de las funciones dI,; de
manda, la aportacin de esla obra dt:: depuracin de la teora econmica ha sido nula (L.
Spaventa, j,u fum.ione di una leoria de! consumo nel!'utJa!isi economia, en Cml!ributi in
omaggio di Ciuseppe Ugo Papi, Miln, 1964, pags. 610-611).
ti? Ese abandono se da ya cuando, con R. G. Allen y J. Hicks (A Reconsidera!ion 01
!he J'heoiy 01 Value, ,EcollolOica, XlV, 1934, pgs. 52-76 y 1%-219), se sustituye el con
cepto de utilidad marginal por el de tipo marginal de sustitucin. Sobre la historia de la
teora subjetivista de la demanda (sobre el paso de utldad cardinal a utilidad ordinal, y fi
na(munte a las prd"crcncias reveladas), e[. J, Schumpetcr, op. eil., pgs. 1290-1310.
48 La idea impHcila en {odas las versioncs de la teora marginaJisla de la demanda cs
que la explicacin del comportamiento del consumidor es externu al campo de la
economia. Slo as, en efeCtO, seria posible incluir entre los datos del problema las run
ciulIes de demanda, independientemente de la ob~ervacin del comportamiento del consu
midor. Pero mientras que la teoria lItiltarista original y la basada en la demanda de
caracterslkas afrontan explcitamente este problema, remitiendo a Jos mapas de utili

129

simple descripcin de un estado de cosas; no se hace ms que registrar


un fenmeno, para despus afirmar que si el individuo C~ racional y no
cambia sus preferencias durante nuestro perodo de observat:jn, las
elecciones observadas corrcspondenin a sus preferendas.
Somos asi enviados nuevamente a la existencia, COmo hecho natural,
de un conjunto de preferencias que el individuo revelara con sus ac
ciones. E~ decir, no se ha hecho ms que sustituir utilidad por prefe
rencias para indicar la causa, siempre desconocida, del comportamien
to de los consumidores; pero se deduce tal causa del fenmeno que
debera explicar. Todo esto nos lleva a concluir que no se puede hablar
de preferencias reveladas)~ o de utilidad como de factores que deter
minan la demanda de la misma forma que se habla de tecnologa o de
distribucin de la renta como determinantes de los precios relativos.
Samuelson ha defendido, no obstante, que la teora de las preferen
cias reveladas es operatvamente significativa, en Cli(1nto que se puede
confrontar con la realidad y refutar eventualmente:
1.(1 moderna teora de la utilidad con todas SllS cualifica
ciones no carece de signiji"carJo en sentido tcnico. Es una hi
ptesis que impone determinadas restricciones a las funciones
de demanda y a los datos precio-cantidad; cosas que pueden ser
refutadas o comprobadas en condiciones ideales de
observacin 49

'1

i
,

.i

La hiptesis a que se refiere Samuclson es la recordada antes sobre


comportamiento coherente e1el consumidor; y puesto que, en lnea de
principio, siempre podremos constatar en la realidad casos de compor
tamiento incohcrentes dcl consumidor, la teora de las preferencias reve"
ladas puede ser, siempre en lnea de principio, refutada. Sin embargo, la
posibilidad afirmada de una comprobacin emprica de la hiptesis de
comportamiento coherente del consumidor puede ser sometida a dos
crticas, distintas entre si, pero ambas destructivas.
La primera crtica fue hecha por Hicks, el cual observa que el objeto
de la teora de la demanda no debe estar constituido por el comporta
miento del consumidor individual sino por el del consumidor medio
(o consumidor represcntativo>}), si no queremos perdernos en el estu~
dad o a caractersticas objetivas de los bienes y n un ordenamiento fisiolgico de las necc
sidades, la teora de las preferelldas revelada~ lo evade.
49 P. Samudson, FoundaUolls of Economie Anulysis, cit., pg. 92,

130

Sraffa y la teora de los precios

dio de las acciones de cada uno de nosotros y s dedicarnos al anlisis del


comportamiento de grupos dc consumidorcs suficientemente amplios
para suscitar nuestro inters~O; y demuestra que si el grupo considerado
no es absolutamente homogneo por gustos y renta, la tcora de las pre
fcrencias reveladas no puede ser sometida a comprobacin emprica 51 ;
de ese modo llega a concluir que no hay en la prctica ningn test di
recto de la hiptesis de las preferencias ~J.
Pero tambin la naturaleza esttica de la teora de las preferencias
reveladas impide la confrontacin con la realidad: en ella, como en gran
parte de la teora marginalista, el tiempo est totalmente ausente,
mientras que en la realidad es un elemento ineliminable. La nica va
abierta para prcsdndir del tiempo es la dc referirse a un instante particu
lar (un punto en el continuum temporaf), que es lo que hace Samuel
son cuando enuncia la hiptesis de coherencia del consumidor diciendo
4ue ste no puede preferir B a A al mismo tiempo que prefiere A a B. Pe
rO puesto que entre una accin y otra del consumidor transcurre siempre
un cierto perodo de tiempo, ya no es posible rechazar con seguridad la
hiptesis de comportamiento racional del consumidor ni siquiera frente
a un comportamiento aparentemente irracional, porque no podemos
excluir que haya intervenido un cambio de gustos para hacer el Con
junto de preferencias que ha generado la primera accin dist.into del que
ha generado la segunda. De ese modo no disponemos ya, ni siquiera en
lnea de principio, de un criterio de comprobacin para la hiptesis de
comportamiento racional 5J
J. Hicks, A Revision 01 Demand Theory, Oxford, 1959 2 , pg. 55.
Ibdem, pgs. 55-58.
52 Ibdem, pg. 58. Hieks eree Que el gozne de la teora subjelivista de la demanda est
eOmitituido no tanto por el axioma dc comportamiento coherente del consumidor, cuanto
por la ley de la demanda)}, esto es, por la inclinacin negativa de las curvas de demanda,
porque la ley de la demanda se aplica con plena fuerza tanto al comportamiento de gru
pos como al componamiento de individuos) (ibdem, pg. 191). Pero ya hemus visto anle
riormente (apartado R). al examinar la distincin de Wickslecd entre curvas funcionales y
descriptivas, que la inclinacin negativa de las curvas de demanda no tiene, de por s, nin
gn poder explicativo.
53 Ni parece <:orrecto sostener, como hace lIahn. que el contenido empirico de la
teora de las preferencias es que stas son relativamente estables (F. Hahn, l'he Wincer of
Our Disconten!, {(Eeonomica, XL, 1973, pg. 326, cursiva aadida), La estabilidad de
las preferencias, en efecto, slo es verificable si se acepta la hiptesis de comportamiento
racional, y ms en general todo el cuadro de referencia de la teora marginalista de la de
manda.
A propsito de la estabildad de las preferencias, es interesante el contexto de la afir
lI1acin de Hahn. Rcspondiendo a J. Kornai (Anti~Equilibrium, Amsterdam, J971), que
defenda que los gustos de lo.~ couliumidores son muy inestables, Hahn afirmaba que las
cosas van mucho mejor si se refornlUla la teoria del equilibrio econm\.;o general de modo
50
51

Sraffa y la teora de los precios

131

La segunda posicin fue desarrollada especialmente por Lancaster54,


segn el"cuallos bienes no son demandados en cuanto tales, sino por las
caractersticas que presentan (por ejemplo, vitaminas, caloras, etc.)
y que Son los medios para satisfacer particulares necesidades presentes
en el hombre. De tal modo, con las referencias a las necesidades se cree
poder justificar la tesis de un conjunto de preferencias existente como
hecho natural; y al mismo tiempo se evita el razonamiento circular
de las preferencias reveladas), cn cuanto que las necesidades seran in
dividua bIes (y ordenables), al menos en lnea de prindpio, independien
temente de la manifestacin de la misma demanda: de las necesidades,
tomadas como datos, seran derivables las funcioncs de demanda.
En rcalidad, esta reformulacin de la teora de la demanda parece
ms un retorno a las posiciones utilitaristas que un desarrollo innova
dor; para que no fuera ase los bienes tendran que ser siempre demanda
dos slo en cuanto portadores de ciertas caractersticas y no por s mis
mos)}ss. Luego, para ir ms alf de la posicin utilitarista, habra que su
pOller que la atribucin de las diferentes caractersticas a los diferentes
bienes es un hecho objetivo y no subjetivo: la validez general de esta
proposicin (no slo para la cantidad de caloras contenida en un ali
mento, sino tambin para la cantidad de bel1eza~~ de un cuadro) parece
indemostrable. Observamos, por ltimo, que tambin aqu, en cual.
quier caso, queda sin explicar el orden establccido por el consumidor
entre las diversas necesidades, al igual que el de los diferentes bienes se
gn su utilidad. Si se exceptan niveles muy generales de agregacin, tal
ordenacin no es una ley nalund externa al consumidor, sino una norma
de comportamiento racional seguida por el mismo, que satisface en pri
mer lugar aquellas nccesidades que considera ms urgentes; pero no nos
explka por qu ciertas necesidades son (o mejor, son l:onsideradas) ms
urgentes que las dems.
10. De la tercera posicin, la simple negacin a considerar el
problema, no merecera la pena hablar si no fuese la ms difundida.
Frente a la multiplicacin de vacas ejercitaciones formales bajo el
que se refiera a un cspado de calidad, en vez de a un espacio de mercancas; se trata
de la reformulacin de la leora del consumo en trminos de demanda de caractersticas~),
de la que nos ocuparemos ms adelante en este apartado.
S~ Cf!. K. Lancaster, A New Approm:h lo Consumer Theory, <dournal of Politkal
Econorny}), LXXl V, 1966, pgs. 132-157; y Consumer Demond: A New Approach, Nueva
York, 1971.
S5 Pinsese, por ejemplo, en un especial disco de msica clsica o en una comida de
gusto especial.

1,'

132

Sraffa y la reora de los precios

nombre de modelos de equilibrio econmico general, de mayor inters


para el matemticu que para el economista, ha sido difcil para stos
juzgar desde fuera -como habra sido necesario-o la sitlladn en es
te campo de investigaci6n 56
A estas alturas quiz haya que hacer una precisin. No se pretende
negar que algunos de los conceptos elaborados por Jos tericos neoclsi
cos en el mbito de la teoria de la demanda puedan tener su utilidad pa
ra problemas particulares: por ejemplo, en problemas prcticos como la
previsin del nivel de consumo de los bienes frente a una cierta tasa pre
vista de aumento de la renta o frente a determinadas intervenciones de
poltica econmica (por ejemplo, introduccin de impuestos que provo
can aumentos de los precios), nociones como la elasticidad de la deman
da respecto a la renta y respecto al precio pueden tener .,;u funcin. Del
mismo modo, se pueden utilizar ventajosamente varios de los instru
mentos elaborados por los tericos marginalislas: por ejemplo, la
programacin lineal, extremadament.e til pam resolver algunos proble~
mas prcticos (planes de transporte Ysimilares). Lo que se quiere hacer
notar es que el modelo neoclsico general no proporciona una expli
cacin efectiva de las cantidades demandadas por los consumidores en
el mercado; por consiguiente, carece de una base terica satisfactoria
para la elaboracin de una teora de los precios, dc los niveles de activi
dad y de la distribucin. Por eso, no tiene fundamento alguno la preten
sin de generalidad y aplicabilidad a cualquier problema (<<con las opor
tunas extensiones matctnticas, como se suele decir) del modelo neo
clsico general. Por otra parte, no parece posible construir una teora
de la demanda si no se acepta el postulado dc fondo de los utilitaristas:
la existencia, en todo individuo, de una definida funcin de utilidad con
fuerza de ley psicolgica, es decir, de hecho natural.

S6 T. Kuhn (J,a struttura de/le riv()luztOfI scientifiche, trad. it. de A. Carugo. Tu


rn, 1969, cap. IV, pigs. 56-64) describe tal situacin con la frmula la ciencia normal co
mo soluci6n de rompecabezas: los ad~critos, es decir, los que ~in poner en discusin
los asuntos de fondo admitdos por la {(comunidad cientificu, se dedican exclusivamente
a la deduccin axiomtica de tales asuntos fundamentales.

Produccin de mercancas por medio


de mercancas como crtica y superacin
de la metodologa marginalista

1. Produccin de mercanCas, como se ha visto, es esencialmente


un examen del sistema de los precios de produccin, y de las influencias
sobre ellos de variaciones en las variables dstributivas, tipo de beneficio
y salario. No se examinan, pues, problemas como el de los niveles de
produccin y de ocupacin, de distribucin de la renta y de desarrollo.
El motivo de esta limitacin en el objeto del anlisis hay que bus
carlo en el declarado intento de Sraffa de centrarse sobre aquellas pro
piedades de un sistema econmico que no dependen de variaciones en el
volumen de produccin o en las proporciones de los "factores" emplea
dosl, que son las propiedades hasilares de un sistma econmico 2
Adems, anlogamente a cuanto sucede con el problema del crecimiento
proporcional de van Ncumann y con el de las relaciones intersectoriales
de Leontief, la cuidada limitacin del objeto del anlisis hace que sea
susceptible de tratamiento exacto. en el sentido en que son exactas las
ciencias matemticas.
Con esto no queremos decir, evidentemente, que si la economa
quiere ser una ciencia se tenga que limitar a este objeto de estudio; la
economa es una ciencia social, y como a tal, le est vedada esa precisin
en todo sector de estudio que es propia de las ciencias naturales. Los
1 P. Sraffa, Produzione di merci, cit., pg. v.
2 J>fClpiedades ba~i[ares)} no es 10 mismo que caracteri!'>tkas fundamentales de 1m
stema econmico en el sentido marxiano: el anli!'>s del sistema de los precios concierne
siempre a la apariencia fcnornenica de una sociedad capitalista. Pero la relacin entre
precios y distribuci6n, para una tecnologa determinada, atae a lo que podemos llamar el
esqueleto de un sistema econmico; hist6ricamcnte cste problema ha estado en el centro
de la teora econmica, y constituye, lgicamcllIe, el neleo en torno al cual se des
arrolla el anlisis de otrOS problemas, tambin cuando se elaboran teoras que carecen de
un nexo formal directo con l

134

Sraffa y la reora de los precios

modclos tericos elaborados por los economistas, en efecto, pueden in


dividuar las relaciones que se dan entre algunas variables slci en cuanto
ignoran los cfectos que otros factores descuidados en el anlisis (como
consecuencia de las hiptesis simplificadoras, necesarias en toda teoria)
pueden tener sobre las variables consideradas Y las modificaciones a que
estn sujetas en el tiempo las relaciones tomadas en examen J.
A continuacin, intentaremos especificar el cuadro metodolgico en
el que se puede inserir el anlisis sraffiano de los precios de produccin.
Comenzaremos mostrando, en el apartado 2, la inaplicabilidad de las
distinciones analticas marginalistas al modelo expuesto en Produccin
de mercancfas; examinaremos despus los fundamentos metodolgicos
de la teora marginalista del valor y de la distribucin (apartado 3), utili
zando una rpida exposicin de la teora del primer Wittgcnstcin (el del
Tractatus) para aclarar mejor los presupuestos de la posicin margina
lista (apartado 4); veremos, por tanto, las dificultades con que tropieza
tal planteamiento, con la ayuda de las crticas implcitamente dirigidas
por Wittgenstein en las Investigaciones a su posicin precedente (aparta
dos 5 y 6). Hecha una llamada a la interpretacin, desarrollada siguien
do la obra de Kuhn, segn la cual la tcora sraffiana propone un (cam~
bio de paradigma, examinaremos la posibilidad de una coexistencia
pacfica)} entre un planteamiento de tipo subjetivo como el margina
lista y uno de tipo objetivo como el clsico y sraffiano (apartado '1).
Descartada tambin tal posibilidad, intentaremos extraer las conclu
siones del anlisis realizado en el captulo, aludiendo brevemente al
problema dc la relacin entre el anlisis de Sraffa y el de Marx Y
mostrando algunas diferencias conceptuales, deducibles de\ diverso
planteamiento metodolgico, que se ocultan tras algunas diferencias de
terminologa reconocibles en el anlisis sraffiano y marxiano respect.o al
marginali,ta (apartado 8).
2, La delimitacin del objeto del anlisis de Produccin de
mercancas, como uecamos anteriormente, dio lugar a algunos
equvocos interpretativos, cuando se intent caracterizarlo utilizando
categoras marginalistas.
Se ha observado con tono crtico, por ejemplo, que Produccin de
1 Este segundo elemento se puedc considerar parte del primero, en el sentido de que
los difercntes factores tendrn diversa importancia segn el momento histrico a que se re
fiere el anlisis. Sobre este punlo, cfr. J. M. Kcynes, Col/ecled Writings, vol. X~V,
Cambrldge, 1973, pgs. 286-288, 296"291, 306310; P. S)'los Labini, Trade Unions, Prv
duclivify and nJlafian, de prxima publicad611, Apndice l.

Sraffa V la teora de los precios

135

mercancas presenta un sistema de equilibrio econmico general in


completo, porque al hablar de la produccin (la oferta) olvida el con
sumo (la dcmanda)4. La referencia a un sistema de equilibrio econmico
general es, sin embargo, impropia: como vimos en el capt.ulo 1, Sraffa
examina en su libro los precios de produccin, determinados en base a la
hiptesis de un tipo de beneficio uniforme en los diferentes sectores, y
afronta, pues, un problema distinto del marginalista de los precios de
equilibrio que aseguran la igualdad entre demanda y oferta. Como no
se puede hablar de {(sistema de equilibrio en el sentido tradicional -es
decir, marginalista- de la expresin, tambin sera incorrecto hablar de
sistema genera!: Sraffa slo considera en su esquema aquellos facto
res que son necesarios para resolver s problema, excluyendo todo ele
mento que por definicin no influya sobre los precios de produccin, o
cuya influencia se explique a travs de la distribucin, la tecnologa y los
niveles de produccin, elementos todos ellos que en su esquema son asu
midas como datos. Por otra parte, tampoco se puede hablar de anlisis
parcial en sentido neoclsico, porque no se centra sobre una parte de un
sistema econmico, para dar una solucin aproximada a un problema
que slo puede hallar solucin acabada en el mbito de un anlisis ms
genera}, sino que se consideran todos los elementos necesarios para la
solucin del problema considerado.
Lo mismo vale para la distincin, tpicamente neoclsica, entre an
lisis esttico y dinmico. Segn la definicin tradicional, el anlisis din
mico se caracteriza por el hecho de entrar en l de manera determinante
variables relativas a diferentes momentos de tiempo. Segn Harrod, el
anlisis dinmico se refiere a proposiciones en las que aparece corno
variable incgnita un tipo de desarrollo5, mientras que segn Hicks
hay anlisis dinmico cuando toda magnitud debe ser fechada6. El es
ttico podra definirse por diferencia como todo anlisis econmico que
no sea dinmico; el anlisis sraffiano de los precios entrara entonces en
el esttco.
Pero si miramos a las (cteoras estticas de los neoclsicos para una
definicin en positivo, vemos que se caracterizan por el hecho de estar
4 Cfr., por ejemplo, H. G. Johnson, Review 01 Produclioll 01 Commodities 1)y
means 01 Commodities, Canadian lourna[ of Economics and Political Scicncc,
XXVIlf, 1962, pgs. 464-465; perO tambin J. Robinson se deja escapar que se nos da s
lo la mitad de un sistema de equilibrio (Prelude lo a Critique 01 Economic Tlteory. en
1. Robinson, Collecled Economic Papers, voL m, Oxford, 1965, pg. 9).
5 R. Harrod, An &say in Dynamic 1'heory. Economic Journai, XLIX, 1938,
pg. 18.
6 J. Hicks, Value and Capital, Oxford, 1946 2 , pg. liS.

136

Sraffa y Ja teora de Jos precius

colocadas en un contexto atemporal, como consecuencia del intento de


identificar para las variables estudiadas valores interpretables como so
luciones de equilibrio para el sistema econmico considerado. Desde es
te punto de vista, parece ms correcto deci! que Sraffa no efecta un
anlisis esttico, sino que fotografa}) un momento del desarrollo, lo
cual es algo muy distinto; no hace ahstraccin del tiempo, porque el mo
mento considerado es determinado por la historia, precedenle, y slo ge
nera el momento sucesivo en el tiempo 'l.
3. La inaplicabilidad de las categoras metodolgicas margnalistas
al anlisis de Sraffa nos hace suponer que existe una diferencia funda
mental entre el planteamiento metOdolgico marginalista y sraffiano. Se
puede identificar tal diferencia fundamental en la bsqueda, por parte
de la escuela marginalista, de una teora genera! -a saber, en la identifi
cacin de la economa poltica con un nico problema, respecto al cual
los diferentes problemas que se pueden presentar en la realidad no
seran ms que articulaciones particulares; en la propuesta de un mto
do para la solucin del problema central, que por eso mismo permitira
resolver los diferentes problemas particulares; tal planteamiento, como
intentaremos demostrar, es incompatible con el implcito en el anlisis
sraffiano.
Hacia la hiptesis acabada de enunciar conducen ya las consi
deraciones desarrolladas en el apartado precedente. Ambas distin
ciones ya examinadas -cntre anlisis parcial y general, entre esttico y
dinmico- implican, efectivamente, la referencia a Uf mtodo que
puede ser utilizado para analizar todos los aspectos de la realidad: la cla
sificacin de los diversos tipos de anlisis se basa en lo que se excluye del
anlisis, en el supuesto de que esta exclusin constituya un lmite (es de
cir, conduzca a errores) respecto a la solucin del problema considera
do, y de que esle lmite pueda, .')in embargo, ser superado, cuando se re
curra a la t.eora general, omnicomprensiva por definicin de todo lo
que entra en el campo de la teOf}a econmica.
La conviccin de que tal teora genera1J} puede existir, y de que una
vez identificados sus principios fundamentales es posible deducir de los

Sraffa y /iJ teorfl de Jos plecos

137

mismos la solucin de todo problema, es evidente en la cita con que Sa


muelson abre sus Foulldations: La existencia de analogas entre
caractersticas centrales de teoras diversas, implica la existencia de una
teora general que se encuentra en la base de las teorias particulares y las
unifica en lo que concierne a tales caractersticas centraJesll. Y SamLtel
son contina: La finalidad de las pginas que siguen es la de de
sarrollar las implicaciones (de este principio fundamental de generaliza
cin por abstraccin) para la economia terica y aplicada. Scgn el pa
recer de Samuelson, la analoga entre la~ diferentes teoras est en que
san todas reducibles a solucin de problemas de mximo (o mnimot:
este elemento general proporciona los cmientos (j'oundations) de la
teora econmica.
Examinemos mejor lal planteamienlO, que es comn a todos los per
tenecientes a la escuela marginalista, considerano el cuadro que traza
Robbins en su Ensayo sobre la naturaleza y el significado de la ciencia
econmica. Segn la definicin de Robbins, la economa es la denda
que estudia la conduela humana como una relacin entre fines y medios
escasos aplicahles a usos allcrnativos)IO. (La definicin tal como est es
incompleta: hay que aadir existiendo una jerarqua de fineslI.)
Para los marginalislas, el problema econmico es, pues, el de la ob
tencin de la mxima utilidad (o bicncstan por los sujetos econ
micos. Los datos del problema son los gustos dc los consumidores Oa
jerarqua dc fines alternativos de que habla Robbins), la tecnologa J2
y la dotacin inicial de lag recursos (los medios escasos dc Robbins).
Si reflexionarnm; sobre estos datos, vemos inmediatamente que la pre
tendida generalidad de las teoras marginulistas se reduce a bien poca
cosa: los gustos de los consumidores, como hemos visto anteriormente
(captulo 5, apartados 8 y 9), no son identificables con independencia
8 p, SamudsOll, FmmdatiOlls of I:collomic Ana/y.<,is cit., pg, 3. El pasHje citltiO e,
del matemtico amelicano E. H. Moorc.
? Cfe. ibid, lX\;g. 5. Evidentemente, por (/coras sc entienden <l<u no las concep
ciones generales (teorl:l margindisa, koria d~c~) sino modelos rdativos a problemas
parlicul.ues en el mbito dc una misma cOllcepcin (tcoria del consumo, de)a plOduccin,
del comercio intcrnacional ... ).
10 L. Robbns, AIl h\say 0/1 !he No/tlre alld Significance of Ecollomic Scic!!lce,
Londres, 19'35 (lI cd. 1 ed. 19'32), pg,. 16 (trad. t. Nalflrct e importanzu delJa scienza eco

7 1:1 problema de la distincin cntre anlisis eslri<;o y anlisis dinmico es. en efecto,
muy complejo, porque va unido tambin a la relacin entre tiempo histric())) y tiempo
lgicOJ>; 'las indicaciones proporcionadas en el texto a pronsito de esto se han de conside
rlH, por eso, como hiptesis de trabajo que requieren ulterior profundizacin. A propsi
to del anlisis sraffiano como fotografall de un sistema econmico en un momen.to datln
de su dcsarrollo, cfr. supra, cap. J, apartado 10.

nomica, Turn, 1953, pg. 20).


II llJidem, pg. 14, Ilota 1 (trad. it cit., pg. 17 nnJa 2). bsto es tan obvio para Rob
bim que no lo indica explcitamente en lu primera edin de Sil 1mbajo.
12 (d.<lS <lrtes tcnicas de la pmducci6n deben ser ~irnplemcnte reagrupadas entre
aquellos factores dudns que intluyct\ 50bre la n~laliva eSC(\SCL de los diferente." bi.erl.l.% ceo
nmicos (L. RobhillS, op. cit., pg. 43; rild. il. dI., pg. 41).

138

Srafla y fa /Joria de los precios

Smffa y la teorfl de los precos

del fenmeno que ellos deberan explicar; la tecnologa no viene dada


~<por Dios y por los ingenieros, sino que es el resultado de complejos
fenmenos sodales, por lo que no se la puede considerar independiente
de los fenmenos econmcos que los marginalistas asumen como objc~
to de.'ill anlisis l3 ; y en cuanto a la inclusin entre los datos de los recur
sos disponibles, hemos podido constatar, siguiendo la crtica del con
cepto agregado de capital, que reduce el modelo neoclsico general a
un modelu de equilibrio temporal (temporary equilibrium modcf),
cuando se est en prescncia de bienes reproducibles l4
Quiz sca oportuno precisar que con las observaciones que preceden
!lO pretendemos tanto criticar el problema marginalista en s mismo
(explicar el comportamiento de los sujetos econmicos y la formacin
de los precios, dados los gustos de los consumidores y la tecnologa), co
mo, ms bien, la identificacin llevada a cabo por los marginalistas de la
dencia cconmic<1 con dicho problema; identificacin que lleva a una
concepcin extremadamc!1te reductiva del objeto dc anlisis dc los eco

Sobre esta base se defenda la pos:bilidad de una construccin lgi.


ca, axiomtica, de proposiciones, cada una de las cuales describira un
hecho. y en conjunto describiran el mundo, 0, mejor, si no todo el
mundo, todo 10 que del mundo es describible en forma racional; del res
to, de todo [o que no es posible dar una descripcin racional, se debe
callan>.
4
4.00
4.01

4.2]
4.25
4.26

nomistas.

4. La metodologa marginalista, como hemos mencionado antes,


presenta un gran paralelismo con la propuesta por el filsofo austraco
Ludwig Wittgenstein en su primera obra, Tracla/us logico
philosophicus, publicada al final de la primera guerra mundial.
Simplificando drsticamente, prescindendo tambin de elementos
en absoluto secundarios en 01 ros aspectos del pensamiento de Wittgens
tein, podemos comentar su posicin en Jos siguientes trminos. El Trae
tatus sostena la existencia de una correspondencia entre el mundo y sus
elementos constitutivos (los hechos) por un lado, y la imagen del
mundo que nosotros hacemos (cuyos elementos constitutivos son los
pensamientos, expresados en las proposiciones) por otro:
1
1.2

3
3.01

El mundo es todo lo que sucede (...).


El mundo se divide en hechos (...).

La imagen lgica de Jos hechos es el pensamiento


La totalidad de pensamientos verdaderos es una imagen del mundol5;

e.. ).

l3 Podemos considerar como dato el estado de los cOllocimientos t~eJlolgicos en lllla


sociedad ~lJ un determinado momento histrico; pero tOll esto no hemm determinado la
tecnologa, que dependen\., entre otras cosas, de la relacin entre obreros y capitalistas en
las fbricas (intcnsidad del Irabajo), sobre la que puede influir por ejemplo, si bien 110 eOll
importancia primaria, la distribucin.
14 Cfr. supra, cap. V, nota 10 y apartado 7.
15 L. Wittgenstein, Traclalus logico-philosophiclls, (rad. iI. de A. Cante, Tmn, 1964,
pgs. 5 y 11.

139

El pensamiento es la proposicin provista de sentido.


La totalidad de proposiciones es el lenguaje C..).
La proposicin es una imagen de la realidad (...).
La proposicin m~ simple, la proposicin elemental, afirma el subsistir
de un estauo de cosas C..).
Si la proposidn elemental es verdadera, subsiste el estado de cosas; si la
proposicin demental es falsa, el cstado de cosas no subsiste.
La indicacin de todas las proposiciones elementales verdaderas describe
el mundo completamente. El Inundo es descrito completamente por las
indicaciones de todas las proposiciones elementales ms la indicacin de
cules de ellas son verdaderas y cules falsas (. ..).
Sobre lo que no se pueda hablar, se debe callar16.

La teora marginal de valor y de la di~tribucin se construy, se


puede decir, sobre posiciones filosficas (fueran implcitas o explcitas,
conscientes o inconscientes) anlogas a las del primer Wittgenstein: la
base atomista de la realidad y de la teora (los sujctos econmicos y
los biencs), una correspondencia entre los hechos dcl mundo y los ele
mentos del lenguaje (es decir. de la teora, en cuanto descripcin ra
cional de la realidad), la pretensin /;: una descripcin completa segn
reglas generales de todo lo que es describiblc del mundo (las teoras ge
nerales tan queridas de los ncoclsico~).
5. Sin embargo, cstas ideas fueron abandonadas por Wittgenstein
en un segundo moment.o. Como dice un alumno suyo, ~~ms que ningu
na otra cosa, fue la crtica aguda y vigorosa de Sraffa la que oblig a
Wittgenstein a abandonar SllS opiniones originales y a avanzar por ca
minos nuevos. Wittgenstein deca que sus discusiones con Sraffa le
hacan sentirse como un rbol al que le han podado todas las ramas17,
y Wittgenstein afirma en el Prlogo a las Investigaciones jilos/icas
)(, L. Wittgenstein, op. cit., pitgs. 20, 21, 33, 3435, 82.
G. van Wright, /Jiogr()fJhical Sketch, en N. Ma!com, Ludwig Wittgenstein: A Me
moir, Londres, 1958, na}';s. 15-16.
17

140 Sraffa y la teora de 10$ precios

(obra pstuma publicada en 1953) que dicha obra eslaba fuertemente


influenciada por sns discusiones con Sraffa l8
Para intentar individuar la influenda que, a decir dc Wittgenstein,
tuvo Sraffa sobre su pensamiento, conviene confrontar las ideas defen
didas en el Trac/a/us, y expuestas en el apartado precedente, con las
propuestas por el filsofo austraco en su ltimo trabajo. En las Investi
gaciones filosficas Wittgensten abandon la idea del lenguaje como
representacin axiomtica uelmundo, y la idca de lo indecible)}. Segn
una ancdota referida por Matcom, otro alumno de Wittgenstein, fue un
ejemplo de Sraffa el que 10 convenci de lo errneo de sus teoras:
Sraffa hizo un gesto, familiar a los napolitanos, que indica algo as co
rno disgusto o desprecio, consistente en rozar la parte inferior de la bar~
billa con un rpido movimiento hacia el exterior de la punta de los dedos
de una manoJ'J. Tal gesto slo puede encontrar un significado definido
en el contexto en el que se efecta; no poda concordar con la idea de
Wittgenstein segn la cual toda proposicin deba poder encontrar un
puesto preciso en el orden axiomtico del lenguaje racional, indepen
dientemente del contexto en que era usada cada vez.
Partiendo de esta crtica, Wittgenstein elabora en las Investigaciones
Jilosficas una nueva tcoria del lenguaje, y de las relaciones entre el len
guaje y el mundo que debla describir. No existe un solo lipo de lenguaje,
dice Wittgcn:;tein, sino imnumerables: imnumcrables tipos diferentes
de empleo de todo lo que llamarnos "signo", "palabra", "proposi~
ciones". Y esta multiplicidad no es algo fijo, dado una vez por todas, si
no que nuevos tipos de lenguaje, nuevos juegos lingsticos, como
podramos decir, surgen, y otros envejecen y son olvidados})20. En gene
ral, dice todava Wittgenstein, el significado de una palabra es su uso
en el lenguaje)21; pero la palabra no concuerda con los elementos
simples de la realidad, que no es posible definir 22 No es posible dar

18 Despus de haber dado la:; gracias a F. Ramsey pOr SIlS crilil'ils, Witlgenstein dice:
An ms que H esta critica (. .. ) mi gratitud se dirige a la que un profesor de esta Universi
dad. P. Sraffa, ha ejercido incesantemente durante aos sobre mi pensamiento. A este
estmulo le debo las ms fecundas Ideas contenidas en el presente escritm (L. Wittgens
tein, RiCf'rche filosofiche, ed. it. prep~T<lda por M. 'rrinchero, 'l'urin, 1967, pg. 4).
19 N. Malcom, op. cit., pg, 69. Segn Makom, objeto de la discusin era la idea de
Wittgenstein de que (<una proposicin y ID quc ella describe deben tcner la misma "forma
lgica", la misma "multiplicidad lgica"; segn van Wright, como refiere Mah.:om eJl
una nota, se trataba de la idea de que tuda proposicin deba tener tina gramIl.:a.
20 Ricerche filoso)'iche cit., pg. 21.
21 Ibdem, pg. 33.
22 Ibdem, pgs, 34 y ss. crr. tambin N. Ma!com, op. cit., pg. 86.

Sraffa y la teora de los precios

141

una teora general del lenguaje: en efeclo, ~~en vez de mostrar todo lo
que es comn a lo que llamamos lenguaje, yo digo que estos elementos
no tienen absolutamente nada en comn en base a lo cual emplear para
todos la misma palabra, -estn emparentados unos con otros de
muchas maneras diferentes)2J.
Wittgenstein demuestra estas tesis con una sere de ejemplos de
juegos lingsticos), modelos ideales que centran la atencin sobre as
pectos particulares del lenguaje real, presentndolos como lenguaje ge
neral de un grupo de personas. La conclusin que se puede extraer dc
esa serie dc cjemplos es la siguiente:
No existe (...) un nico anlisis de las proposiciones en sus
elementos no analizables intrnsecamente. Depende de las cir
cunst.ancias, del problema especfico relativo a las proposi
ciones en examen, el lipo dc anlisis que ser til y aportar
una aclaracin dcfinitiva 24
6. Mientras que, como hemos visto, la escuela marginalista parece
seguir una epistemologa anloga a la propuesta por Wittgenstein en el
Trac/atus, el anlisis de Sraffa conecta ms bien con la metodologa a la
que llega dicho autor en sus Investigaciones jilosjicas. Aparte de la
aportacin de Sraffa a la evolucin de las ideas de Wittgenstein, de la
que no se conocen ms que esos elementos antes citados, tal conclusin
es sugerida por el modo en que se desarrolla el anlisis de Produccin de
mercancas: como vimos (captulo 1), planteado el problema (la influen
cia directa de la distribucin de la renta sobre los precios relativos), se
consideran tOd05 los elementos necesarios para su solucin y se constru
ye una teora que, resolviendo definitivamente ese problema, no tiene
ninguna pretensin de agotar el mbito de la investigacin econmi~
ca; es ms, por su misma manera de delimitar sus propios confines,
pone de relieve la existencia de una serie de problemas externos a su
mbito: distribucin, niveles de actividad, tecnologa.
Otros modelos utilizados para hacer frente a problema;, diversos, co
mo el de Leontief para el estudio de las interdepencias 5cctoriales, o el
de von Neumann para el estudio de las condiciones de mxima tasa de

23 Ricf!rc/e fi/(I.rofiche cit . pg. 46.


24 A. Quintol1, The Later Philosophy oJ Wittgenstein. en Witlgenstein. A Collection
of Crilica! h\suys, preparada por G. Pitcher. Londres. 1%8, pgs. 12-23.

142 Sraff:l V la teoria de los precr'os

crecimiento en un sistcma a rendimientos constantes 25 , presentan no


tables analogas formales con el de Sraffa, tanto que se ha hecho comn
el reagruparlos bajo la etiqueta de modelos lineales. Pero las
analogas formales entre los tratamientos de [os diferentes problemas,
aunque cxistcn 26 , no nos permiten hablar, siguiendo los pasos de Sa~
muclson en las Foufldaliolls, de una base metodolgica general que
abarcara las soluciones de todos los problemas econmicos como casos
particulares. Pinsese, en efccto. en teoras como la keynesiana de la de
manda cfcctiva 27 , o la del oligopolio dc Bain-Sylos Labini-ModigIiani28,
que estn basadas en esquemas tericos no formalizados matemtica
mente; es ms, como se ha visto especialmente en el caso de Keynes 29 ,
todo intento de formalizar t.ales teoras aproximndolas a modelos mar
ginalistas tradicionales no puede conducir ms que a forzamicntos y a
un vaciamiento de su contenido caracterstico. El deseo de lograr una
precisin matemtica, es decir. la pretensin de la economia de situarse
en el mismo plano cientfico que las disciplinas. fsicas o matemticas,
lleva en estos casos a olvidar las' caractersticas peculiares dc una dis
ciplina social como la economa y, por tanto, a un alejamiento intil
y daoso de la realidad. Algunos problemas fundamentales de la teora
econmica, el desarrollo 30 y la distribucin, no parecen susceptibles
de un tratamiento matemtico, que les priva precisamente de sus aspec
tos caractersticos. Pero esto no quicre dccir que tales problemas no
puedan ser objeto de est.udio; sin embargo, parecen exigir una me
25 W. Leonticf, The Slruclure 01 American Economy, 1919"1939, Nucva York, 19512;
J. van Neumann, A Model 01 General Economic F.'qui/ibrium, cit. Sobre LCI)l\[lef. cfr.
supra, cap. 4, apartado 7; sobre van Neumann, c1"r. cap. 2, apartado 6.
26 Para una exposicin de las semejanzas formales, y de las diferencias sustanciales de
intentos y premisas entre Leonticf y Sraffa, cfr. L. Pasinctti, Lezioni di Ecollometria, Par
le r, Miln, 1966, Cfr. tambin E. Pezzoli, Ji modello di Sralla di produzione circolare e il
sislema mtersettoriale di Leontie/, Statislican, XXV, 1965, pgs. 681-696.
27 J. M. Keynes, General Theory 01Employmenl, /nterest and Money cit.; o para una
exposicin ms sintr.ica y m{s clara de los puntos esenciales, Tlle General Theory DI
Employment, ciI.
28 J. Bain, Harriers lo New Competilion, cilo; P. Sylos ,abini, Oligopolio e pro~resso
lecnico, d.; F. Modigliani, New Developmefll in the OligofJo/y Frvnt. (<1ournal of PoJili
cal Economy, LXVI, 1958, pgs. 215-232.
29 Se hace aqu referencia al modelo diagramtico IS-LM de J. Hicks (Mr Keynes and
lhe {(Cfassics: A Sur:gested Interpretation. Econometrica, V, 1937, pgs. 147-159); pa
ra una crtica de tal planteamiento, cfr., por ejemplo, A. Leijonhufvud. 011 Keynesian
Ecollomics and (he Economics uf Keynes, Nueva York, 1968.
JO El estudio del desarrollo (developmenl) de un sistema econmico no se ha dc con
fundir con el del crecimiento (growth), simple expansi6n en equilibrio de un sistema eco
nmico a tccnicas inalleradas y con rendimienlos conslantcs, o con progreso tcnico
((JJculrall>.

Sra!fa V la teora de los precios

143

todologa ms flexible que la matemtica. con caractersticas espec


ficas, cada vez, en relacin con el problema tomado en examen 31.
7. Sin embargo, no hay que avanzar demasiado por este camino
hasta llegar a la posicin pragmatista (que hoy eonoee una notable difu
sin) de cuantos. comprobada la coexistencia posible de modelos diver
sos y teoras d~versas para afrontar diferentes problemas, consideran las
distintas teoras como compartimentos estancos perfectamente indepen
dientes, y creen poder elegir cada vez la teora adccuada para el fenme
no particular que examinan sin ningn problema de coherencia
gencraP2.
En este sentido se ha desarrollado la interpretacin --de por s sufi
cientemente fundada- de las crticas sraffianas a la teora marginalista
como propuesta, en trminos kuhnis.nos, de un cambio de paradigma 33 ;
y se ha llegado ti considerar la tcora sraffiana y la marginalista como
dos paradigmas aiternativos 3.1. Detengmonos en este punto, buscando

Jl En otras palabras. no parece posible una hase formal unificadora para el tratamien
to de todo:-; los problemas econmicos anloga a la propucsta por Samuelson (efr. supra
apartado ~). Fl pllnlo cxtrcmo ell esta direccin parece habcrlo alcanzado L. PasineHi (pa
ra quien quiera interpretar en ese sentirJu, creo que con las mismas intenciones que el
autor, su 11 New Theoretical Ilppruucll, t.), que (madc}) a una teora de los precios de
tipo sraffiano una teora de l(Js niveles de produccin basada en las curvas de Engcls
y una (cora ncokeym:siana de la distribucin; sin embargo, la suma de los tres elemen
los no ilumina mas los fenmenos examinados que los tres considcrados aisladamentc.
II El problema es extrcmadamcnte complejo; y en estas pginas no pretendemos expo
ner una posicin metodolgica perfectamente articulada, sino simplemente indicar algu
nos elementos tiles para el estudio dc la cuestin. En este sentido quiz se oportuno re
cordar~ a) que entre las diferentes teoras relativas a fenmenos distintos se pueden dar ne
xos !ogicos, aunque lIO sea posible -o til-- un tratamiento furmal unificado de los dife
rentes problemas (cfr. tambiel1, mas adelante, la nola 38); lJ) que, como hemos recordado
(efr. supra. not<l 2), el prublt;:m<l de los prcdos de produccin desempea un papel central
en la teoria cconmica: e) que las diferelltcs teoras son encuadradas siemprc, implidta o
explcitamente, en una concepcin de fondo de la realidad a que sc refieren; y que de ese
modo se aclara el significado de los conceptos utilizados. Como veremos ms adelante
(apart<ldo 8 y callo 7) en este sentido es cornu se afronta el problema de la relacin entre el
anlisis de Srafl'a y el (le Marx.
J) El libro de T. Kuhn (f,a struttura dcllc rivoluzioni scielltifiche, trad. iI. de A. Caru
go, Tlldn, 19(9) se refiere a las dencias fsicas, pero ha suscitado notable inters entre los
cultivadores de las ciencias sociales. La interpretacin del anlisis de Sraffa como pro
puesta de un ({paradigma diverso del dc los marginalistas es una tesis bastante popular
cntre un grupo de profesores de Cambridgc, aunque en estadio de tradicin oral ms que
en el de afirmaciones explicitas por escrito.
34 M. Arcelli (Analisi a livello soggeuivo e a livel/o oggetiivo nella delermirzo
zione di un sistema di prezzi re/alivi, {{L' (ildustria, 1964, pgs. 287-318) parece sostener
precisamente la oportunidad y la ncccsidad de una coexistencia entre teoras clsicas y
neoclsicas. El ohjetivo final, no obstante, seguira siendo el de una sntesis, que debera

144 Sraffa y lu tcoria de 10$ precios

una distincin entre las dos posiciones; no slo para poner en claro el
posible malentendido representado por la segunda, sino tambin porque
la primera posicin, la interpretacin kuhniana de las crticas de Sraf
fa a los marginalistas, es til para subrayar la neta contraposicin entle
el anlisis sraffiano (y de la escuela clsica, a la que Sraffa se remite) y el
de la escuela marginalista. Por lo que respecla a las cuestiones de roto"
do arriba examinadas, la interpretacin parecera avalada por el hecho
de que el mismo Kuhn J' reconoce la exslcncia de un paralelismo entre
sus ideas y las expuestas en las lnvestigaL'iones fil()s(~ficas de Wittgens
tein.
Comencemos por exponer las ideas de Kuhn. Segn el historiador
americano de la ciencia, el desarrollo de sla no es lineal, sino subdivi
sible en una serie de perodos, cada uno de los cuales tiene
caractersticas netamente distintas. En cada perodo se adopta un punto
de vista particular (un paradigma) como base de la investigacin
cientfica, y sobre tal base se construye un sistema cada vez ms comple
jo, encuadrando Ul1l1merO cada vez maYDr de fenmenos, hasla el mo
mento en que se tropieza con fenmenos que resultan inexplicables; en
ese momento, despus de un perodo de crisis, se pasa a construir un
nuevo sistema en hase a un nuevo paradigma. De por s, todo punlo de
vista tanto como el otro, en cuanto que ninguno de ellos puede abarcar
todo el universo, con lodos SIlS particulares. Tan inexacto es decir que la
tierra gira en torno al sol como decir que es el sol el que gira en torno a
la tierra: la de Tolomeo y la de Coprnico no son ms que dos sistemati
zaciones alternativas que tienen el mrito de explicar de modo ms o me
nOs simple un mayor o mcnor nmero de fenmenos ms o menos im
portantes, y que slo pueden ser valorados sobre esta base, pcro no juz
gando -como de hecho ha succdido- de su perfeccin en sentido abso
lulo.
Pues bien, el principal elemento de diferenciacin entre el anlisis de
Sraffa y el dc los economistas clsicos por un lado, y el de los economis
tas marginalistas por el olro, se ha individuado en el hecho de poner los
primeros en el centro de su anlisis los bienes producidos, dejando a un
lado los bienes cuya oferta es por algn motivo inaumentable, mientras
que precisamente sobre esta segunda categora) COmo vimos anterior

ser hecha posible por las analogas forma!cs, bajo ciert(ls condicioncs, dclmodclo walra
shtllo con el sraffiano (M. Arcell, /,(l controversia su! capilale e la teoria neoc((ls~'ica,
L'lndustria, 1970, pgs. 299-314).
3) T. Kuhn, op. cit., pgs. 67 y ss.

Sraffa y la teora de los prcc;os

145

mente (captulo 1, apartado 3) se concentr la atencin de los economi.s


tas marginalistas.
En base a esta diferencia de fondo entre escuela clsica y escuela
marginalsta, se ha hablado de una contraposicin entre dos enfoques,
el del anlisis a nivel objetivo~~ (l! ptica de la reproducibilidad) y el
del anlisis a nivel subjetivo (u ({ptica de la escasez)36; se tratara de
dos puntos de vista alternativos, cada uno de los cuales capta un aspecto
particular de la realidad y cuyos respectivos meritos habra que juzgar
en base al poder explicativo de cada uno de ellos. Especialmente despus
dc la publicacin del libro de Sraffa, el punto de vista clsico resulta ne
tamente superior al marginalista segn el criterio del poder explicativo;
hay que volver, pues, a las vas de anlisis seguidas por los clsicos, es
decir, segn la terminologa de Kuhn, un cambio de paradigma.
Pues, bien, algunos tienden a defender que, estando as las cosas, el
punto de vista subjetivo y el objetivo pueden coexistir. El primero,
al centrar el anlisis sobre la escasez, permite el estudio de los fenme
nos a breve plazo, es dccir, de los precios de mercado determinados en
base a la igualdad entre demanda y oferta, dados los gustos de los con
sumidorcs y las cantidades de bicnes disponibles para satisfacerlos; el se
gundo permite el estudio de los fenmenos a largo plazo, es dedr, de los
precios de produccin 17.
Pero esta tesis est sometida a dos objeciones. En primer lugar, des~
pus de cuanto se ha dicho anteriormente (captulo 5), parece lgico du
dar de que el enfoque marginalista haya dado lugar a un sistema terico
til para la interpretacin de la realidad, aunque slo sea en su aspecto
particular. En segundo lugar, los dos puntos de vista hacen referencia a
dos concepciones diversas del obrar de un sistema capitalista 3l;; en espe
cial, los precios de mercado de los economistas clsicos no correspon
den a los precios a breve plazo de los economistas marginalistas: los
primeros son los precios efectivos predominantes en el mercado, y pre
sent.an, por tanto, desviaciones de los precios de produccin influcn
3& La lcrmiflologa es la usada por Arcclli (Anafisi a vdlo mggettivo e (( five/lo
oggettiw})), cit.) que recoge de L. Pasinetti (;1 New Theorcticu! Appruuch, ci!.) la tesis de
la collcrapmidn cntre la~ dos aproximaciones. (La publicacin de Pasinctti es de 1965;
An.:ell cila cn nota el texto ciclostilado, difundido en 1961.)
37 M. Arcclli. op. cit.; ArcelJ identifica e.'{plit:itamenlc (ibdem, rg. 318) los precios
de mcrcado con (dos precius de la lgic.. de la escascz.
38 En el apDrtado prcccdcnte se ha defendido que no es necesario reducir a una base
furmal nica las teoras relativas ti problemas diferentes; pero para poder referir las dife
rentes tcoras l una misma realidad es preciso que no sean ncompatbles, como stlcede
cuando se basan en concepciones diversa~ de tal rcalidad.

146

Sraffa y la teoria de los precios

,ciadas por la demanda y la oferta, pero tambin por otras causas contin
gentes; los segundos son precios tericos, que en condiciones particula
res (correspondientes a las hiptesis a breve plazo) aseguran la igualdad
entre demanda y oferta,
8. Todava ms engaosa podra ser la interpretacin del modelo
de Sraffa y dc la teora de Marx como modelos alternativos.
Marx, en El capital, da una inlcpretacin general dc la sociedad ca
pitalista y de sus leyes de desarrollo: desde un punto de vista tan amplio,
no ser posible examinar todos los aspectos de la realidad, pero en los
lmites dentro de los cuales la teora es correcta, iluminar las
caractersticas fundamentales. Refirindonos a tal teora, podremos
comprender la parcialidad de los resultados obtenidos con mtodos par~
ticulares, la naturaleza de las premisas que han sido necesarias, los
lmites y el significado misllJo del particular problema estudiado. En es
ta direccin hay que buscar la relacin que existe entre Sraffa y Marx: a
quien acepte la interpretacin marxiana de la sociedad capitalista, no le
es necesario rechazar el modelo sraffiano, en cuanto que las diferencias
entre las dos teoras, que dcrivan de diferencias en el objetivo del anli
sis, no constituycn motivo suficiente de inconciliabilidad, si entre las
dos tcoras no resultan sustanciales elementos de contradiccin. Si esto
no sucede, podemos utilizar la teora marxiana, que proporciona una in
terpretacin bs;ca de la socicdad capitalista, para comprender el signi
ficado de los conceptos usados por Sraffa, como mercanca, precio, sao
lario y beneficio; concepto.'; de los que, de ese modo, podremos captar la
dimensin histrica (en cuanto que su validez est limitada a una
economia capitalista) y los nexos internos que, como Marx nos ha
mostrado, los unen unos a otros por debajo de su apariencia como fen
menos de mercado. Podemos comprender as el motivo de algunas difc
rencias entre la terminologa marginalista, la sraffiana y la marxiana.
El primer caso es el de las relaciones de cambio (o precios [out
cour!) de los marginalistas, que se convierten en precios de produc
cifi para Sraffa y para Marx (y vimos al principio, en cl captulo 1, la
importancia de tal distincin terminolgica). Tales trminos reflejan
muy bien cl diverso planteamiento metodolgico de las tres teoras: las
relaciones de cambio marginalistas son expresin evidente de una
teora considerada vlida en toda poca histrica en la que subsis
ta I..:ualquier forma de divisin dcl trabajo: la teora asume las ca
ractersticas de una ley natural, y se ponen como anttesis a la con
cepcin de las teoras econmicas como leyes histricamente determina-

Sraffa y la teorla de los precios

147

das, relativas a una configuracin social dada (como esclavitud, feuda


lismo, capitalismo, socialismo). En neta contraposicin con el plantca~
miento inarginalista. los precios de produccin de Marx y Sraffa se
refieren a un contexto histrico capitalista, en el que predomina la pro
ducci6n de mercancas para el mercado y la competencia entre las dife
rcntes empresas, como est claro por el mecanismo mismo de determi
nacin de los precios: tipo de beneficio nico en las diferentes in
dustrias, necesidad de los precios para cfectuar los intercambios con
los que cada industria repone sus propios medios de produccin.
Del mismo modo podemos explicar la diferencia entre el concepto
marginalista de ~~bien econmico y el concepto sraffiano (y marxiano)
de mercanca: el primero, una vez ms, tiende a indicar llna relacin
entre el hombre y la naturaleza que es independiente de la realizacin de
esta o aquella configuracin social, mientras que el segundo es histrica
mente determinado. Por otra parte, tampoco es casual que Sraffa hable
de excedente, mientras que Marx usa el trmino plusvala: el pri~
mer trmino indica la totalidad de mercancas obtenida por diferencia
enlre la totalidad de productos y totalidad de medios de produccin, en
un contexto en el que no se afronta el problema de por qu las
mercancas producidas superan a las utilizadas en la produccin,
mientras que el segundo es parte de una explicacin (histricamente de
terminada, es decir, vlida solamente para una determinada poca his
trica) de la existencia misma del excedente.
Para concluir, podemos decir que de estas breves observaciones re
sulta, una vcz ms, que cntre el planteamiento sraffiano y marxiano por
un lado, y el marginalista por otro, hay una insalvable ruptura de fon
do, mientras que por otra parte, las diferencias entre la teora de Sraffa
y la de Marx, aun existiendo, no parecen ser incompatibles. No hay que
olvidar, adems, que Sraffa ha escrito despus de Marx y poda presu
poner, pues, el anlisis marxiano de la sociedad capitalista sin necesidad
alguna de reclaborarla ex novo como premisa de su anlisis; y que la ta
rca fundamental que Sraffa se habia fijado era la de destruir por su base
una teora que haba nacido y se presentaba como una conl..:cpcin de la
realidad alternativa a la rnarxiana.
k

Sobre algunos problemas relativos a la


relacin entre produccin de mercancas
por medio de mercancas y el marxismo

1. Al final del captulo precedente hem()s hecho alusin a que, para


quienes aceptan la intepretacin marxiana de la sociedad capitalista 1, no
es necesario rechazar como inconciliable con ella la teora sraffiana, que
ms bien contribuye a resolver o corregir algunos problemas analticos
dejados abiertos o planteados de modo errado por Marx.
A continuacin, examinaremos primero las crticas que le han hecho
a Sraffa los ultramarxistas, para mostrar que el anlisis de Sraffa y el
de Marx no son incompatibles. Veremos despus la contribucin crtica
aportada por Sraffa a la teora marxiana, intentando distinguir entre los
problemas analticos que Sraffa resuelve y los problemas interpretativos
que tales soluciones ponen en claro. Examinaremos, por ltimo, las po
siciones de los ultra-sraffianos (una denominacin equivoca quiz para
un grupo cuyo principal exponente es Samuelson!) que sostienen la
inutilidad de la teora del valor-trabajo una vez resuelto, con Sraffa, el
problema de los precios de produccin.

2. El anlisis desarrollado en Produccin de mercancas slo


podra constituir un repudio del marxismo si algn elemento esencial
para l estuviera en contradiccin con algn elemento esencial del anli
sis de Marx. Se ha defendido esta tesis afirmando que la teora sraffiana
pecara, desde un punto de vista marxista, de los mismos defectos que el
anlisis de Ricardo. De aqu el epteto de neoricardiano para el anlisis

1 En lo posible. evitaremos afrontar tanto el problema de la interpretacin de Marx,


como el de la validez de SlI anlisis. Sin embargo, no est de ms advertir que para quien
rechace in toto tal anlisis, este captulo puede presentar escaso inters.

Srilffa y la teO{/~7 de los prcdos

149

de Produccin de mercancias y de neo-ricarJianos para aquellos que


han tocado estos ternas; tal apelativo, que estara suficientemente justi
ficado si sirviera .slo para circunscribir el objeto y el mtodo de anlisis
de Produccin de mercancas 2, es usado errneamente para contraponer
dicho anlisis al marxiano, corno si constituyeran dos alternativas
incompatibles 3
Los ultra-marxistas recuerdan que Sraffa emplea, pero no explica,
categoras fundamentales para el anlisis econmico como salario, be
neficio. competencia, precios; en una palabra, como Ricardo, asume y
no explica la exislencia del capitalismo. Esta crtica a Ricardo, y a
toda la economa poltica burguesa, es la base y el punto de partida
de las investigaciones de Marx sobre el modo de produccin capi
talista:
La economa poltica parte del hecho de la propiedad priva
da. Pero no la explica. Capta el proceso material de la pro~
piedad privada tal y como se revela en la realidad, pero lo capta
en frmulas generales, abstraclas, que tienen para ella el valor
de leyes. No comprende estas leyes, es decir, no reflexiona
sobre de qu modo derivan de la esencia de la propiedad priva
da. La economa poltica no nos da ninguna explicacin sobre
el fundamento de la divisin de capital y trabajo. de capital y
tierra. Cuando, por ejemplo, determina la relacin del salario
con el beneficio del capital, la razn suprema es para ella el in
ters del capitalista; es decir, presupone lo que debe explicar 4
Esta crtica de Marx a los lmites de la economia burguesa hay que
tenerla siempre presente para juzgar la produccin cientfica de una es
cuela en su conjunt0 5, o para jU7gar los diferentes intentos, entre ellos el
de Ricardo, de exponer los Principios de la economa poltica. Sin em
bargo, no es aplicable a quien, como Sraffa, escribiendo despus de
2 En este sentido, por ejemplo, se mueve 1 . :V1e1dolcsi (1,1/ derivaZlOne ricardiafla di
(l mezw di merci), dt.).
J Cfr., por ejemplo, R. Rowthorn, Neoelassicol Fr.'onomlC\' ami its Crities -- A Mllr
xiSI Vkw, <l ddo,,[il, C<lmbridge, [973.
4 K. Marx, Mallwx:ritti ecunomico-fiosuJici del 1844, trad. i1. de N. Bobbio, TII
rin, 1968, pgs. 69-70.
5 Y, por tanlo, de la escucla sraffianal>, si tal escuela existiera como entidad autno
ma de la ms ampli<l escuc!<l marxiana. Para los individuos. hay que aJmitir la oportuni
dad de Ull divisin del Irahajo, y la legitimidad de una especializacin .sobr~ ciertos proble
mas o argumentos.

Produzio/le di merci

150 Sraffa V la Cf.!ara de las precios


Marx, se ha ocupado de problemas particulares, aunque fundamentales,
utilizando conceptos (como salario, beneficio, precios) que 'si no en
cuentran una explicacin explicita dentro de su anlisis, pueden ser defi
nidos de forma no contradictoria en base al anlisis desarrollado por
Marx.
3. La tesis de la inconciliabilidad ha sido defendida con diversos
argumentos, repetidos frecuentemente y combinados entre s, de los que
intentaremos examinar los ms comunes.
En primer lugar se sugiere, sin dClriostracin alguna, que Sraffa, al
no usar en su anlisis el concepto marxiano de valor, es asimilable al
neo-ricardiano Bortkiewicz que no considera esencial la teora del valor
de Marx, y que, por tanto, interpreta a Marx como un simple ricardiano
de izquicrda 6 . Para que esta teora se mantuviera en pie sera necesario
atribuir a Sraffa la confusin que Bortkiewiez hace entfe teora del valor
y teora de los precios, interpretando la teora del valor-trabajo COmo
una simple primera aproximacin a una teora de los precios relativos 1.
Sin embargo, no hay en absoluto ningn elemento, explcito o im
plcito, que permita atribuir a Sraffa esta tesis: Colletti, que parece
tener en mente tal crtica, est todava buscando un lugar apropiadO
desde el que demostrar cmo Sraffa ha hecho una hoguera con el an
lisis de Marx)8. Es ms, como veremos ms adelante, Sraffa aporta al
problema de la relacin -o dc la distincin- entre precios y valores
una contribucin positiva de notable relieve.
En segundo lugar, Sraffa es criticado por no haber utilizado en su
anlisis el concepto marxiano de fuerza-trabajo, con el inconveniente,
recordado por l mismo, dc quc los bienes salariales se convierten en
bienes no bsicos 9 Sin embargo, como Sraffa mismo seala y como es
6 Por ejemplo, A. Medio. al recordar la actitud de Rortkiewicz hada la teora del valor
de Marx, afirma: Estas mismas premisas estn en la base del trabajo dc Sraffa y de su es
cuela, si bien no tan explcilalllellIC) (Profits alld Surplus- Value: Appearance (]IIII Reality
in Capilalisl i'roduclioll ciL).
1 La teoria del valOf-trabaju habla sido cOllsiderada como una teora de las precios re
lativos por Bohm-Bawcrk en su.~ ataqucs a Marx. Esta interpretacin errnea (como obser
va L. Collctti cn su Introduccin a E. Bcrnstein, Socialismo e socialdemocrazia, Bari, 1968,
reimpresa en L. Colletti, Ide%gia e societe, Bari, 1970, pgs. 103 y ss.) no fue criticada
bastante a fondo en las diferentes respuestas a Bhm-Bawcrk, entre ellas la de Borl
kcwicz; y precisamenle a ella, perpetuada hasta hoy, se puede remontar la causa de gran
parte de la confusin que rodea all\amado problema de la transformacin.
8 L. Colletti, 1/ marxismo ed Hegel, Bar, 1968, pg. 431.
? Cfr., por ejcmplo, A. Medio, op. cil., partc 1I, seco 6; G. Rodana, Cansideraone
su! sistema dei prezzi di produzione. 1. Una ripresa critica della so/uzione di Piero Sraffa,
Quaderni della Rivista Trimcslra!c, mayo 1972, pgs. 92-97.

Sraffa y la teora de los precios

151

fcilmente demost.rable lO , la inclusin explcita en el anlisis sraffiano


del concepto del fuerza-trabajo no modifica de modo alguno sus resul
tados; tampoco aqu parece ser objeto de crtica la exclusin de un ele
mento innecesario para el razonamiento.
Diversa es la crtica dc Marx a Ricardo. Lo que Marx ataca, en efec
to, es la confusin entre trabajo y fuerza-trabajm)1l implcita en la
h,.'ora ricardiana del valor: si el valor dc las mercancas es determinado
por el trabaj{) contenido en cllas, cmo es que las mercancas {<orde.
nan ms trabajo del que contienen? Si no se quiere hablar de cambio
desigual, se debe determinar el valor del trabajo vivo en base altfabajo
contcnido cnlos bienes saladales; pero, como observa Bailey, si el valor
viene dado por el trabajo, es contradictorio hablar despus de valor del
trabajo. Marx resuelve la paradoja distinguiendo entre el trabajo, o
explicacin cfcctiva de una actividad productiva, que es la sustancia del
valor, y la fuerza-trabajo o potencialidad de ejercitar tal actividad pro
ductiva, que es una mercanca corno todas las dems y cuyo valor dc
pende, pues, del trabajo necesario para su reproduccin, Es decir, Marx
habla de confusin entre dos conceptos, no de ausencia de uno de los
conceptos; por tanto, es errneo referir a Sraffa la crtica que hace Marx
a Ricardo.
En tercer lugar, se observa que en Producc;n de mercancas las con
diciones de produccin (tecnologa y duracin de la jornada laboral) se
tornan como datos, mientras que para Marx son uno de los objetos prin.
cpales de su anlisis y uno de los principales campus de choque entre ca
pitalistas y trabajadores l2 La crtica, esta vez, es pcrfcctamente anloga
a la que Marx dirige a Ricardo:
La duracin de la jornada laboral total (... ) se presupone
errneamente fija, y de ah se derivan directamente falsas con
sCl.:ucm:ias. El alimento o disminucin de la plusvala no se
puede explicar, pues, ms que con la creciente o decrcciente
productividad del trabajo sodal que produce los medios dc
subsistencia. Es decir, slo comprende la plusvala relativa 13.

10 Cfr. snpra, cap. 4.

11 K. Marx, Storia del/e [('orie economiche, cit., vol. JI, pg. 116.

12 Cfr., por ejemplo, R. Ruwthorn, op. cit., que se refiere. sin embargu, a los neo

ricardianos en gcneral y no a Sraffa en particular.


13 K. Marx, op. cit., pg. 118.

152

Sraffa y lu te:ora de los precos

Centrando el anlisis sobre la plusvala relativa, aade Marx, se pier


de de vista la causa misma de la existencia de la plusvala:
Adems, es evidente que, si es necesario presuponer un cier
to desarrollo de la productividad del trabajo para que pueda
existir plusvala, la simple posibilidad de esta plusvala, la exis
tencia por tanto de ese mnimo necesario de productividad del
trabajo, no la crea an efectivamente. Para este fin hay que
obligar primero al obrero a trabajar en mayor medida, y es el
capital el que ejerce ese constreimiento. Esto falta en Ricardo,
y de aqu nace, sin embargo, toda la lucha para la determina
cin de la jornada laborall1ormaP4.
La observacin es justa, pero no se ve cmo puede ser una crtica en
relacin con Sraffa, dado que el fin de su anlisis es ms limitado que el
de Ricardo, autor de un texto de Pr;,u:ipios de economa poltica. El
anlisis de Sraffa parte de una fotografa de un sistema econmico en
un momento dado para examinar los efectos sobre los precios relativos
de variaciones hipotticas en ta distribucin, y no implica ningn juicio
sobre los factores que determinan la tecnologa. No se ve cmo se puede
atribuir a Sraffa la concepcin tecnocrtica para la que los desarrollos
de las tcnicas de produccin estn determinados por desarrollos de
la ciencia, por Dios y por los ingenieros 15~ con independencia del
desarrollo histrico de la sociedad, en especial de las luchas sociales
entre capitalistas y trabajadores, que contribuyen a determinar la tecno
loga lO, y de las luchas dentro de las fbricas sohre los ritmos de trahajo
que para una tecnologa determinada contribuyen a determinar las
cantidades de los diferentes medios de produccin necesarias para
obtener un producto dado, es decir ~ los coeficientes tcnicos.
Una justificacin anloga vale para la hiptesis, implcita c.:n el an
lisis sraffiano, de jornada laboral de duracin determinada: en todo
momento la jornada laboral es un Jato dado, corno la tecnologia, la
J4 IbidellJ, pg. l19.
l.~ LCl fr<\!>:c es de J. Robinson; expresiones
h:cnologa~) son usadas, por ejemplo, pOI K.

amilogas (\(el mundo fku, inhumano, de la


Hharac!waj (Vulue (!lrouh Exogenous Distri
bufion cit., en Capital and Grol/(h dL, pg. 189), pero no seriawrrecto atribuir exccsiva
importancia a c!>:tas d<.:safort\ln<tdas alusiones, que brillan por su ausencia en los escritos de

Sraffa.
K. Marx da algullos ejemplos de esta influencia en Ef capifal, libfO [, cap. 13: l:.is
luchas que provocan cambios en la regulacin de la jornada laboral, y del trabajo de muje
res y nios, influyen sobre la organi7acin misma del proceso productivo.
16

S'mffiJ y la teora de los precios

153

distribucin y los precios; Se trata de elegir las variables sobre las que
centrar el anlisis, y Sraffa, estudiando los efectos sobre los precios de
variaciones en la distribucin, considera variable el nivel de los salarios.
Se puede observar, de todos modos, que las variaciones en la duracin
de la jornada laboral, si no influyen sobre la tecnologa, pueden ser
expresadas por variaciones dcl salario horario, mientras que los coefi
cientes de trabajo siguen constantes, si con ellos indicamos las horas
de trabajo necesarias en un proceso productivo dado 17.
4. Para el marxismo, en cambio, Produccin de mercancfas reprc~
senta una doble aportacin: en primer lugar, como critica de una con
cepcin, la marginalista, que haba sido desarrollada como antte~is a la
interpretacin marxiana de las economas capitaIistas 1ll; en segundo lu
gar, porque las teoras en ella presentadas sirven de ayuda al afrontar al
gunos problemas de teoria marxista, en especial la determinacin de los
predo.s de produccin y el problema conexo de la transformacin de 10$
valores-trabajo en precios de produccin.
La importancia de la primera aportacin ha sido infravalorada por
cuantos han captado un solo aspecto de la critica sraffiana a la concep
cin marginalista: a saber, la crtica al concepto agregado de capital;
mientras que, como vimos (captulo 1), en la teora sraffiana se en
cuentra insita la propuesta de un concepto de precio (y de equilibrio)
diverso del marginalista y afn al dc los economistas clsicos y de Marx.
La falta de comprensin de este hecho puede llevar a atribuir a Sraffa
una visin armnica del capitalismo: visin connatural al concepto
marginalista de precio, resultante dcl equilibrio entre demanda y oferta,
pero presente en los escritos de los economistas clsicos, como vefcmos~
solamente como consecuencia de su adhesin a la ley de Say. La vi
sin armnica del capitalismo, propia de los economistas ricardianos,
fue speramente criticada por Marx; en este apartado se intentar
mostrar que sus crticas no se pueden extender al anlisis sraffiano.
Vimos anteriormente (captulo 1, apartado 12) que la tcorla sraf
riana de los precios es compatible con el anlisis keynesiano de la posibi~
lidad de equilibrios de subempleo. Tal posibilidad procede tambin, en
un sistema capitalista, adcms de la separacin entre decisiones de pro
17 Variar, en camhio, la ocupacin (otal, para un nivel dado de actividad, cn propor
cin inversa a la variacin en la duracin de la jornad::llaboral. Cfr., supra, cap. 4, nota 7,
1& Lit anttesis con Marx estaba clara espccialmente para la escuela austraca. Sobre cs
tc punto, ;fr. M. Dobb, T}eories 01 Value and Disfribufion cit., pgs. 166 y ss.

154

Sraffa y la teoda de los precios

Sraffa y la teoda de los precius

duccin y decisiones de compra, dc la existencia dc las actividades finan


cieras, del dinero en primer lugar, quc cumplen la funcin de reserva
de valor, permitiendo desplazar hasta un futuro impreciso las decisiones
de compra. Esta posibilidad no la haban tenido en cuenta los economis
tas cisicos, para los que las decisiones de ahorro coincidan con las de
inversin, una premisa implcita, contrariamente a cuanto muchos creen,
incluso en el anlisis de Malthus lO. stc afirmaba la posibilidad de
crisis provocadas por una insuficiencia de la demanda agregada basn
dose en la conviccin de que el beneficio procede de la venta de las
mercancas por encima de su valor; cosa que si es posible para un empre
sario que se aprovecha en perjuicio de algn colega suyo, no es posible
para los empresarios en su totalidad si no existe una tercera clase, distin
ta dc la de los capitalistas y la de los trabajadores, de consumidores
improductivos. Sin embargo, Malthus habia olvidado, como despus
observ Marx, quc dicha clase de consumidores improductivos deba sao
car su poder adquisitivo de la apropiacin de parte del excedente produ
cido en el sistema, y que, por tanto, en el momento en que 10 gastaba no
haca ms que restituir a los capitalistas cuanto le haba quitado 20 ,
Los cabecillas del rechazo de la posibilidad de crisis por insuficiencia
de demanda fueron Say y J. Mili": a ellos se debe la teora, conocida co
mo (<ley de Say, segn la cual <da oferta crea su propia demanda. Esta
teora ha sido interpretada de diversas maneras: en la formulacin origi
nal, segn Schumpeter, consista simplemente en la afirmacin del
hecho de que la demanda "de productos de cualquier industria (o
empresa o persona) deriva de las ofertas de todas las dems industrias (o
empresas o personas)" y por eso en la mayor parte de los casos aumen
tar (en trminos rcales) si estas ofertas aumentan, y disminuir si estas
R

19 Esto lo demostr G. Tucker (Review of The Keynesian RevolutiOlf hy L. Klein,


Economic Record, XXVI, 1950, pgs. 331-332) y R. Meck (Physiocracy and the Earfy
Theories of Under-Collsumption, Econornica, XVIII, 1951, pgs. 254-256; Thomfis
Joplin and Ihe Theory of Interest, Review of Economic Studies, XVllI, 1950-51,
pgs. 154-163). La opinin contraria fue aceptada por muchos acrticamente, siguiendo la
rehabilitacin dc Malthus intcntada por 1. M. Kcynes (The General Theory of l:.'mploy.
ment, lnterest and Money, cit., pgs. 362-364; Essays in Biography, Londres, 1933,
pgs. 95149). La distincin entre decisiones de abonar y decisiones de invertir hecha
posiblc por la existencia del dinero fue entrevista ya por R. Torrens (Saggio sulla
produzionf! della ricchezza, cit.. pgs. 183-194) y por J. S. Mill (Euays on Sorne
Unsettled Questions of Politieal Economy, Londres, 1844, pgs. 69-74).
20 Para una exposicin crtica de las teoras de Malthus, vase G. Tucker, Progress
unrJ profits in British Economic Thought, 16501850, Cambridge, 1960, pgs. 123156. De
Marx VLlSC, por ejemplo, Storia del/e leorieecoflomiche,cit., vol. m, pgs. 13-74.
2) J_ B. Say, Tmi( d'ec()/lOmie politique, Pars, 1803; 1. Mill, Cummerce Defended,
Londrcs, 1808.

155

ofertas disminuycn22. En el debate que sigui, sin embargo, fue co


mnmente interpretada de modo mucho ms rgido.
Presuponiendo la igualdad entre inversiones y ahorros, y entre estos
ltimos y los beneficios, los defensores de la ley de Say (identificados
luego con los ricardianos) sostenan que una expansin de la renta debe
traducirse necesariamente en una mayor demanda de los bienes de con ~
sumo o de inversin por el mismo volumen: a cada expansin de la pro
duccin, y de la renta por tanto, debe corresponder una expansin igual
de la demanda. Una vez aceptada la identificacin entre ahorros e inver
siones, este resultado es lgicamente indiscutible; tambin en la teora
keynesiana, demanda y oferta agregada coinciden ex post, como resul
tado de la identidad ex post entre ahorros e inversiones, que procede de
la inclusin en la inversin de las variaciones no deseadas de las provi
siones, provocadas por ventas inferiores () superiores a lo previsto. El
error de la <<ley de Say, en la formulacin que lleg a tomar en el deba
te, fue el de afirmar, ms all de una identidad ex post derivada de la
existencia en la contabilidad naconal de una voz residual como las pro
visiones, la imposibilidad en general de crisis de deficiencia de demanda
agregada. Esta tesis, expuesta por los mismos Say y MilI, fue recogida y
defendida con vigor por Ricardo, tanto en los Principios como en su
correspondencia 23 ; y, junto a su teora del valor y de la distribucin,
constituy el ncleo central de las tesis defendidas por la escuela ricar
diana24.
Como Schumpcter puso de relive, la ley de Say, en la acepcin an
tes indicada, se prestaba muy bien a ser explotada con fines prcticos de
propaganda ideolgica:
R

n.

21 J. Schumpeter, Storia del/'analisi e<:unomica, trad. it. cit., vol.


pg. 752. Las de
ms formulaciones estn expuestas de modo ejemplarmente claro por el mismo Schumpe
ter (op. cit., pg. 754-755).
13 D. Ricardo, Work.... cit., vol. I, pgs. 290 y ss.; vcanse adems las cartas de Ricardo
a Malthus del IS de diciembre de 1814 (Works cit., vol. VI, pgs. 161-165), dcl24 de enero
de 1817 (ibdem, vol. VllI, pgs. 255-259); a J. Mili del 8 de julio de 1821 (ibdem, vol. IX,
pgs. 1114).
24 Esto lo reconoce tanto quien piensa, con Keynes, que Ricardo conquist comple
tamente Inglatena, como la Santa [nqui:iicin conquist Espaa y que, consiguienle
mente, el gran rompecabezas de la demanda efectiva (...) desapareci de la literatura eco
nmica (1. M. Keynes, Tlle General Theory of Employment, Interest alld Money cit.,
pg. 32), como quien reconoce Que ya entre (os aos J820 y 1850 la ley de Say fue sometida
a numerosos ataques (por ejemplo, B. 1. Gor<!oll, Say's Law, Fjfective Demand and Ihe
Contemporary British Periodica/s, 1820/850, Economica, XXXII, 1965,
pgs. 438-446).

156

Sraffa y la teura de los precius

Sraffa y la teora de los precios

Pu<ieron a los lectores (de Say) frente a un cuadro del pro


ceso capitalista que mostraba nicamente la marcha triunfal de
la industria y en el que nada e~torbaba el constante avance ha~
cia el nivel de pleno empleo, salvo las perturbaciones locales y
las polticas restrictivas del estado. Todos los dems males que
opriman a la gente desaparecan al grito de batalla (da oferta
crea su propia demanda)~2).
Esta visin positiva del sistema capitalista, captado en su funcin
histrica -el desarrollo de las fuerzas productivas- es, no obstant.e,
unilateral: los ricardianos no recogen las contradicciones nsitas en el ca
pitalismo, y especialmente la (<ley de Say les impide reconocer la posi
bilidad de crisis de superproducein_
Algunos crticos 26 pretendieron atribuir tambin a Sraffa la visin
(armnica del capitalismo propia de los economistas clsicos que acep
taban la ley de Say y, ms tarde, de los economistas marginalistas.
Tal valoracin unilateralmente positiva del capitalismo ira unida nece
sariamente al modo en que se afronta el problema de los precios relati
vos: una teora de los precios de equilibrio es siempre una teoria arm
nica y de esto na escapan los precios de produccin de Sraffa. Es ms,
desde este punto de vista se dara analoga entre el anlisis de Sraffa y el
de los economistas tradicionales, los cuales "se entretienen" en elaborar
una concepcin armnica del mercado entendido como lugar en el que
todos los "sujetos econmicos" (...) buscan el mximo beneficio en
compatibilidad con los recursos disponibles, y, haciendo esto, determi
nan una posicin inmejorable (...) para todo el sistema econmico -lo
que equivale a decir que la sociedad burguesa (de la que el mercado es la
expresin econmica) es el mejor de los mundos posibles.
Pero hablando de una teora de los precios de equilibro en senti
do indiferenciado, estos crlicos confunden el concepto marginalista de
precio de equilibrio, que asegura la igualdad entre demanda y oferta y
que tiene indudablemente una fuerte carga apologtica, con el concepto
clsico, marxiano y sraffiano de precio de produccin, basado en la
igualdad del tipo de beneficio en los diferentes sectores. Un retorno a la
teora clsica del precio de produccin tiene sentido precisamente por
que no va necesariamente unida a la ley de Say; y sera realmente
u J. Schllmpeter, op. cil., pg. 753.
26 M. Bianchi-M. D' Antonio-C. Napalconi, Per la ,ipresa di una cri(ica dell'economia
polilicu, Rinascita, nm. 43, 2 noviembre 1973, pgs. 19~20.

157

muy extrao que Sra ITa. despus de haher seguido paso a paso el des
arrollo de la teora keynesiana. trabajando en Cambridge del 27 en
adelanten, hubiera aceptado la ley de Say en su formulacin ms
rgida! Pero hay ms: si cada teora de los precios de produccin fuera
necesariamente una teora armnica, debera ser tambin talla teora de
los precios de Marx, que cOmo sc ha dicho est basada -anlogamente
a la de Sraffa- sobre la uniformidad del tipo de beneficio en los dife
rentes sectores.
5.

Veamos ahora el segundo aspecto de la aportacin de Produc~

ci6n de mercancas a la teora marxista, representado por la solucin de

algunos problemas analiticos de importancia no desdeable.


Sabido es que el esquema propuesto por Marx en el capitulo 9 del
libro III de El capital para la determinacin de los precios de produccin
no es perfectamente riguroso, porque se calcula el precio de produccin
de las mercancas aadiendo un beneficio (al tipo medio predominante
en el sistema) al valor y no al precio del capital anticipado, y porque el
tipo medio de beneficio es calculado a su vez como relacin entre magni
tudes expresadas en valores (plusvala y valor del capital constante y va
riable anticipado) y no en precios. Este error fue inmediatamente indivi
duado; es ms, se olvida frecuentemente que fue ya apuntado
explcitamente por Marx:
Adems de que el precio del producto, por ejemplo, dcl ca~
pital B, difiere de su valor e11 cuanto que la plusvala producida
en B puede ser superior o inferior al beneficio aadido al precio
del producto de B, la misma condicin vale tambin para las
mercancas que constituyen la parte constante del capital B, e
indirectamente, en cuanto medios de subsistencia de los obrc
ros, tambin su parte variable. En lo que concierne a la parte
constante, es igual al precio de coste ms plusvala y, por tanto,
igual al precio de coste ms el beneficio, el cual puede ser a su
vez superior o inferior a la plusvalla cuyo sitio ocupa2~.

27 Se puede recordar, por ejemplo. que Sraffa file con R. Kuhn y Jo Robinson parte
activa del Cambridge Circu.~ quc, despus de la publicacin dcl Treatise on Money de
Kcyncs, se reuni durante algn tiempo para discutir las (corias propuestas en esta obra.
Tales discusiones ayudaron a Kcynes en su trabajo para la General Theory. Cfr. J. M.
Keynes, ColJected Writings. yol. XIII, Cambridge. 1973, pgs. 317-343.
z8 K. Marx. JI Capitale, libro 1II cit., cap. 9, pago 202.

158 Srafff1 y la teoria de los precios

Se propusieron muchas soluciones al problema de diversa proceden


cia, especialmente de Bortkicwicz (utilizando el anlisis de las teoras de
Ricardo hecho por Dmitriev) y 1 ms recientemente) de Winternitz y
otros. Pero slo con Produccin de mercancas se logr un esquema
acabado y riguroso para la determinacin de los precios de produccin.
No obstante, Sraffa no afronta explcitamente el problema de la rela
cin que se da entre stos y los valores de cambio, si bien los resultados
obtenidos por l son suficientes para aclarar definitivamente los aspec
tos tcnicos del problcma 29. En cfccto, Sraffa demuestra una vez
ms que, dada la tecnologa, siempre es posible determinar la cantidad
de trabajo contenida en una mercanca (con la reduccin a cantidad de
trabajo fechada, o poniendo igual a cero el tipo de beneficio, o mejor
todavia con el mtodo de los subsistemas Jo; y que es siempre posible de
terminar los precios de produccin, dada la tcnologa y una de las dos
variables distributivas, sin que sea necesario recurrir 2. las cantidadcs de
trabajo contenidas en las tliferentes mercancas.
Estos resultados anaUHcos son incontrovertibles: ningn marxista
los puede negar afirmando simplemente que de ellos se derivaran obje
ciones a la validez de las teorias marxianas. En realidad, si es verdad
-como afirma Colletti 31, por ejemplo- que el lmite del secular dcbate
sobre el problema de la transformacin est en haber confundido con
ceptualmente valores y precios, tenemos que reconocee,- a Sraffa el mri
to de haber demostrado que valores y precios son conceptos
analticamente independientes.
Evidentemente, valores y precios dependen del mismo conjunto de
causas (tecnologa) y es lgico, pues, que entre ellos exista un vinculo:
como se intuye, y como se ha demostrado en varas partcsJ<, es posible
calcular los precios partiendo de los valores-trabajo, cuando se conOzca
el salario y la composicin del consumo de los trabajadores, utilizando
29 En este sentido se puede tomar la afirmacin de Dobb, J. Robinson y otros, segn
la cual Sraffa ha resuelto el problema de la transformacin.

JO Cfr. P. Sraffa, Produzione di merci cit., pgs. 44-45, 51, J f3-114. Sraffa examina
tambin los problemas que surgen en el caso de produccion conjunta (op. cit., pags. 71 'j
ss.). Las obras ms rcdent~s, en las que se ha examinado d siHema de los valores de Marx
uc~ue un punto dc vista formal, nO han ido en cste aspccto ms all de lo cstab\ecido por
Sraffa; vase, por ejC'ntplo, M. Morishima (Marx 's Economcs, Cambridge, 1973) que rc
coge el mtodo sraffiano de los subsistemas (pgs. 11 y ss.) y la distindn entre bicnes b
sicOs y no b.~cos (pgs. 14 y ss.) sin citar a Sraffa una sola vez.
JI Cfr. L, Collelti, Introduccin a E. Bernstein, Socialismo e soda(democra)a cit,; 'f
cfr. adems. apartado 6.
32 Cfr., por ejemplo, M, Nuti, The Transformalion 01 Labour Vu(ue.s into Productio!l
Prices ond the Marxian Theory o/ Exploitalion, a cicloSlil, Cambridge, 1972.

Smrfa y I; tenda dB los preci(}s

159

en el paso la matriz de los coeficientes tcnicos; sin embargo. no est


muy daro la utilidad dc csta conexin solamente formal entre los dos
cQI1ceptos H, no suficientemente justificada, a nuestro parecer, por
cuantos 34 sostienen la necesidad de derivar matemticamente los precios
de los valores como consecuencia de una relacin ms profunda que
existira cntre los dos conceptos. Precisamente sobre el significado y el
alcance de tal relacin no se ha logrado todava un acuerdo entre'los
participantes en el debale sobre la transformacin; pero tratndose de
un problema relativo a la inteprctacin de la tcora marx.iana, no nos de
tendremos ms sobre el mismo.

6. El sistema analtico marxiano no sale completamente inuemne


de un nuevo examen a la luz de lo demostrado y deducible en Produc
cin de mercancas: hemos visto, en primer lugar, que resulta errado el
mtodo de determinacin de los precios de produccin propuesto en El
capital. Tambin es inaceptable, salvo casos particulares,la igualdad si
multnea entre plusvala total y beneficios totales, y entre producto to
tal medidQ en valor-trabajo y en los precios. con los que Marx pensaba
establecer un nexo entre el sistema de los valores y el de los precios, de
terminando el tipo medio de beneficio como relacin entre cantidades
medidas en trminos de valor 3s Entre otras cosas, a diferencia de lo que
crda Marx, los bienes de lujo no entran en la determinacin del tipo de
beuefid0 36 Finalment.e, es imposible establecer una relacin unvoca
(montona creciente) entre tipo de explotacin y tipo de beneficio, si no
es bajo hiptesis particulares (ausencia de produccin conjunta, campo.
sicin fija del consumo de los trabajadores 3).
33 Segn el ~arcstjco comentario de SlIffiuclson {Ul1dersfollding fhe Marxiall Nallan
of Exploitatioll: a Summary o/ the So-Cal1ed Tral1sjormation Prob!em between Marxian
Values and Competuive Prices, ~douma\ of Economjc Lite-raturel}, IX, 1971,
pgs . .399-431) los valorc$ son transrorrnadm en precios con el algoritmo del borrador,
es decir, borrando el sistema de valores y escribiendo en S,l lugar el dc los precios. Ms
apropiado parece un comentario oral de M. Lippi: Siempre es posible transformar el 3
cn 7, multiplicndolo pOr 7/3; pero e~to qu significa?)}
34 Como A. Medio, Ofl. t.; M. Nuli, op. eif.
3S Cfr. K. Marx, Il CapiTule, libro nI cit., cap. 9. Sobre este punto, de tambin
supra, Clip. 3, apartado ~.
36 Cfr. supra, cap. 2, apartado 2.
n Bajo tales condiciones, es po~ble demostrar que- el tipo de explotacin es positivo
si, y slo si, es positivo el tipo de beneficio; y que dada la tecnologa y la duracir, de la
jornada laboral el primero crece si, y slo si, crece el segundo. Cfr. N. Okishio, A Mathe
mal:ol Note on Marxlan Theorems, Weftwirts<:haftliches Archiv)~, XCI, 1963,
pgs. 287299 (especialmenle pgs. 296-297)~ L. Meldolesi, Introduccin a L. van Bort~
kicwicz, op. {;it., pgs. XL V/I-LU; M. MorishiOla, op. cit., pg.~. 53-55.

160 Sraffa y la teoda de Jos precios

En este punto surge otro problema (que es, vindolo bien, otro as
pecto dcl problema de la transformacin): si la no proporcionalidad
de los precios de produccin a los valores, y la autonoma analtica de
los primeros respecto a los segundos, implica el rechazo de la tcora
marxiana del valor~trabajo. Es lo que sostuvo BohmBawerk a su tiem~
po y es lo que ha defendido recientemente Samuelson. Este ltimo ha
aadido, en la controversia que sigui a su artculo, que ha partido des
de un punto de vista sraffiano y no neocIsic0 38 ; Y. en efecto, su posi
cin comienza a estar bastante difundida entre los que podramos lla
mar ultra-sraffianos 3'.1. La tesis que este grupo deficnde es que la tcora
del valor-trabajo es intil, en cuanto que todo lo que se puede demostrar
con ella puede ser demostrado ms rigurosamente con un sistema sraf
fiano de los precios de produccin. Esta tesis es tambin una conse
cuencia implcita de la interpretacin de la teora marxiana del valor
segn la cual los valores~trabajo no seran sino una primera aproxima
cin a los precios de produccin: en efecto, aceptando esta interpreta
dn, para cada resultado alcanzado en base al esquema de los valores
hay que demostrar que no est distorsionado por la aproximacifi), es
decir, hay que volver a demostrar el mismo resultado en cl mbito de un
esquema en que las relaciones de cambio estn dcterminadas correcta~
ment.e; un resultado que slo fuera alcanzable en base al esquema de va~
lores sera abandonado. Pero, dadas estas premisas, el esquema de valo
res es intil; mejor partir directamente con el esquema correcto de de
terminacin de las relaciones de cambio, hoy que est disponible. La
teoria del valor-trabajo no sera ms que una manifestacin del carcter
limitado de los instrumentos de anlisis de los economistas clsicos.
Siguiendo este criterio, se podra llegar, por ejemplo, a afirmar que
la explotacin es dcducible de la relacin inversa existente entre salarios
y beneficios, sin recurso a la teora del valor-trabajo. Pues bien, sin
entrar en el mrito de la validez de la tcora marxiana de la explotacin,
hay que observar que ]a relacin salarios-beneficios es una base insufi
ciente para recuperan) la teora marxiana dc la explotacin. Detenerse
en tal relacin querra decir identificar a Marx con los socialistas ricar~
38 P. Samuclson, Reply Of/ Marxian Mauers, Klaurnal of Economie Litcrature>l,
XI, 1973, pgs. 64-68 (especialmente pg. 64: My vantage llOint was nol neoclassical. 11
was Sratlian!).
39 Por ejemplo, L. Spavcnta ha repetido la tesis de Samuclson en la ponencia en un se
minario CNR, Roma, 1972; efr. tambin M. Lippi, Quesrioni re/urive al/a teoria marxiana
del capilale, en B. De Finetti (preparada pOI), Requisiti per un sistema economico accetta
bile, Miln, 1973; P. Potestio, Sul/a teoria del valore marxiana, a ciclostil, Roma, 1974.

Sraffa y la teor/n de los precios 161

dianos. Estos ltimos, remitindose a la teora rkardiana del valor


trabajo, afirman que siendo el trabajo la nica fuente del valor de cam
bio, el valor del produclo neto debe ir todo a los trabajadores; la explo
tacin consistira simplemente en que los trabajadores no reciben todo
el producto de su trabajo 40. La tcora del valor-trabajo volvera a ad~
quirir as el rasgo iusnaturalista que estaba presente en sus primeros ex
positores, como Locke; la atribucin a los trabajadores de todo el pro
ducto nacional neto sera un hecho de justicia -una justicia compren
dida, si no justificada, con referencia al mandamiento bblico: Gana~
rs el pan con el sudor de tu frente). Pero, cualquiera que sea la in
tcrpretacin que se quiera dar a la teora marxiana del valor, lo que es
cierto es que Marx no pretenda hablar de explotacin en sentido iusna
turalista. Para convencerse, basta leer de nuevo sus comentarios sobre
los socialistas ricardianos 41 y sobre Lasalle 42 o, ya en la primera fase de
desarrollo de su pensamiento, sobre Proudhom y sobre Bray 43.
A propsito dc los socialistas ricardianos, por ejemplo, dice, contra
ponindolos a los clsicos de la escuela ricarcliana:
... era natural que los espritus que se ponan de parte del prole
tariado aprovechasen la contradiccin que encontraban ya pre
parada tericamente. Vosotros decs que el trabajo es la nica
fuente del valor dc cambio y el nico creador activo del valor
de uso. Por otra parte, decis que el capital es todo y el obrero
nada o una simplc parte de los costes de produccin del capital.
Os habis refutado vosotros mismos. El capital no es ms que
una estafa al obrero. El trabajo lo es todo.
Esta es en rcalidad la ltima palabra de todos los escritos
que defienden los intereses proletarios desde el punto dc vista
ricardiano, sobre el terreno de sus mismas hiptesis. As como
Rcardo no comprende la identidad ele capital y trabajo en su
sistema, estos escritores no comprenden la contradicdn que

40 Cfr., por ejemplo, T. lIodgskin, Labollr Defended against the Claims of Capital,
Londres, 1825; J. Gray, Lec/ure ()J1 Human lIappiness, Londres, 1825; W. Thompson,
An lnquiry nto the PrincipIes of the lJisrribur(on of Ifealth most Conducive lO Human
lIappiness, Londres, 1824.
41 K, Marx, Storia delfe teorie economiche cit., vol. 111, pgs. 257-344.
42 K. Marx, Critica al programma di Co/ha, ed. it. preparaJa por A. 1llumimlti, Ro
ma, 1968, pgs. 31 y ss.
43 K. Marx, Miseria del/a filosofiu, traJo l. de F. Rodana, Roma, 1969 (especialmen
te, pgs. 6068).

Sraffa y la teora de los preos

162

representan, por la cual los ms importantes entre ellos, como


por ejemplo Hodgskin, aceptan todos los presupuestos econ
micos de la produccin capitalista misma como formas eter
nas, y solamente quieren cancelar el capital, que es al mismo
tiempo la base y la consecuencia necesaria44
Una crtica iusnaturalista al capitalismo, es decir, una crtica basada
simplemente en la constatacin de la existencia de rendimientos que no
son de trabajo, no es todava una crtica externa al modo mismo de pro
duccin capitalista, que pueda comprender su carcter histrico y que
pueda justificar, pues, su existencia al mismo tiempo que demuestra la
necesidad de su superacin.

7. En efecto, la teora del valor-trabajo es precisamente el instru


mento que Marx utiliza para mostrar el carcter histrico y no absoluto
del modo de produccin capitalista: es en tal modo de produccin don
de las mercancas (los bienes reproducibles) tienen valor en cuanto pro
ducidas por trabajo. Para Marx. la hiptesis de que las mercancas se in
tercambian en proporcin a sus valores (segn la cantidad de trabajo
contenido en eitas), no es un simple presupuesto del anlisis, sino un
modo de representar la realidad capitalista deducible del exmen dc tal
realidad:
El concepto de valor presupone el intercambim> de pro~
duetos. Donde el trabajo es en comn, las relaciones entre los
hombres en la produccin social no se representan como va
lor de cosas. El intercambio de productos como mercancas
es un determinado mtodo del intercambio de trabajo, de la de
pendencia del trabajo de uno respecto al trabajo de otro, una
determinada especie de trabajo social o produccin social (... ).
Lo caracterstico de! trabajo basado en el intercambio privado
es que el carcter sodal del trabajo se representa como pro
piedad de las cosas, y por el contrario una relacin social apa
rcce como relacin de las cosas entre s (de los productos, valo~
res de uso, mercancas) (. .. ). (Bailey) transforma (...) el valor
en algo absoluto, en una propiedad de las cosas, en vez de
ver en l algo relativo, la relacin de las cosas con el trabajo so~
cial, con el trabajo social basado en el intercambio, en el que
44

K. Marx, Storia deJle leorie ecoflomiche cit., vo!. llI, pgs. 281-282.

Sraffa y la reora de los precios

163

las cosas no se determinan c;:,mo algo independiente, sino


como simples expreslones de la produccin social 45.
La tcora del valor-trabajo de Marx no representa un intento de juz
gar el sistema capitalista refirindose a leyes naturales inmutables y eter
nas; por el contrario, representa el intento de explicar las caracteristicas
especficas dcl sistema capitalista y mostrar, ms bien, que este sis
tema tiene una justicia suya: el intercambio dc mercancas como
equivalentes.
La esfera de circulacin, o sea, del intercambio de
mercancias, dentro de cuyos lmites se mueven la compra y la
venta de la fuerza-trabajo, era en realidad un verdadero Edn
de los derechos Innatos del hombre. Aqu slo reinan la Liber
tad, la Igualdad, la Propiedad y Bentham. Libertad! Puesto
que comprador y vendcdor de una mercanca, por ejemplo, de
la fuerza-trabajo, slo estn determinados por su libre volun
tad. Estipulan sus contratos como personas libres,
jurdicamente iguales (...) Igualdad! Puesto que slo entran'
en relacin recproca como poseedores de mercancias. y cam~
bian equivalente por equivalente. Propiedad! Puesto que cada
uno dispone slo de lo suyo. Eentham! Puesto que cada uno
de los dos se basta a si mismo. El nico poder que los pone a
uno junto al otro, que los pone en relacin es el de la propia
utilidad, el de su provecho particular I el de sus intereses priva
dos. Y precisamente porque as cada uno se mueve slo para si
y ninguno se mueve para el otro, todos llevan a trmino, por
una armona preestablecida de {as cosas, o bajo los auspicios
de una providencia omnisapientc, solamente la obra de su
recproco provecho, de la utilidad comn. del inters generaI46.
Marx sabe muy bien, y frecuentemente se lo recucrda al Icctor,que el
capitalista determina los precios de produccin refirindose al capital
anticipado en conjunto, sin distinguir entre medios e instrumentos de
trabajo (las condiciones de trabajo") por un lado y trabajo vivo por
45 Ibdem, pgs. 144-145. En este sentido, la teora del valor-trabajo es necesaria para
mostrar las rc1aciones sociales. entre hombres, que se esconden tras las relaciones entre co
sas y, por tanto, al mismo tiempo, para mostrar el fetichismo de las mercanCas),
46 K. Marx, II Capitale, libro 1, cit., pgs. 208-209.
47 As las llama Marx, por ejemplo, en JI Capitale, libro 1, capitolo VI inedito, cd. it.
de n. Maffi, Florencia, 1969, pago 34.

164

Sraffa y la teoria de los pn:cios

el otro. Con su teora del valor-trabajo, pretende demostrar la justicia


eterna del sistema capitalista tambin hacia el obrero, el proletariado;
el trabajo ordenado por una cantidad dada de bienes salariales y el tra
bajo en ellos contenido son dos magnitudes distintas no porque sobre el
mercado de trabajo se verifique un intercambio desigual en provecho
del capitalista, sino porque se trata, respectivamente, del valor de cam
bio de la mercanca fuerza-trabajo y de su valor de uso. Sobre el merca
do de trabajo, la mercancia cambiada, la fuerza-trabajo, obtiene por
hiptesis 48 su valor de cambio: es decir, se produce un cambio entre
iguales.
El trabajo empleado, latente en la fuerza-trabajo. es decir.
los costes diarios de mantenimiento de la fuerza-trabajo y el
dispendio diario de sta son dos magnitudes completamente
distintas. La primera determina su valor de cambio, la otra
constituye su valor de uso (...) que es el de ser fuente de valor, y
de ms valor del que tiene ella misma. ste es el servicio espec
fico que el capitalista espera. Yen esto procede segn las eternas
leyes del intercambio de mercancas. De hecho, el vendedor
de la fuerzatrabajo obtiene su valor de cambio y aliena su va
lor de uso, como el vendedor de cualquier otra mercanca. No
puede obtener uno sin ceder el otro. El valor de uso de la
fuerza-trabajo. el trabajo mismo, no le pertenece en absoluto
al vendedor de la misma, como no le pertenece al comerciante
en aceites el valor de uso del aceite vendido por l. El poseedor
del dinero ha pagado el valor diario de la fuerza-trabajo; por
tanto. le pertenece el uso de la misma durante la jornada, el
trabajo de todo un dia. La circunstancia de que el manteni,
miento diario de la fuerza-trabajo cueste slo media jornada
laboral, aunque la fuerza-trabajo pueda obrar, es decir, traba
jar, durante toda la jornada, y que el valor creado durante una
jornada por el uso de la misma supere. pues, doblemente su
propio valor diario, es una suerte especial para el comprador,
pero no es en absoluto una injusticia hacia el vendedor 49 .
46 En una carta a Engels, en el pcrodo en que Ifabajaba en las teoras que
cncontraran su sistematizacin definitiva en el libro 1 de El capital, Marx advierte que en
el estudio dcl capilal en general (es decir, de las caracterlsticas fundamentales dcl modo
de produccin capitalista) se prcsupone quc el salario es siempre igual a su mnimo (K.
MarxF. Engels, Carleggio, trad. it. de A. Manacorda, vol. lll, Roma, 1951, pg. 198
-carta del 2 de abril de 1858).
49 K. Mant, II Copila/e, libro 1, cit.. pgs. 227-228.

Sraf/a y la teora de los prr.cio.\

165

El modo de produccin capitalista posee, pues, su justicia interna,


que, sin embargo. no es una ley natural absoluta, sino que tiene una va
lidez histricrncntc determinada. como el sistema capitalista mismo.
Tal justicia interna del sil:itema capitalista corresponde, sin embargo,
a una injusticia de este modo dc produccin, cuando se le jU7ga desde
el exterior, desde el punto de vista de una particular clase social, el pro
letariado, en cuanto que tal clase representa la potencialidad de un modo
ue produccin histricamente ms avanzado. La teora marxiuna del
valGr-lrabajo representa. pues. con rigor. sin concesin alguna al mora
lismo, el punto de vista de la clase obrera de la misma forma que Ricar
do, con sn esquema terico. representa el punto de vista de los capitalis
tas en su lucha contra los propietarios de tierras; ambas posturas son in
tentos de descripciones cientficas de la realidad. aunque renuncien a
una pretensin de neutralidad que es imposible en el campo de las cien
cias sociales.
8. Vemos. pues, que el esquema de los precios dc produccin de
Sraffa no puede sustitur al esquema de los valores-trabajo de Marx pa
ra 10~ fines que ste se propone. Pero puede y debe sustituir al mtodo
marxiano de determinacin de los precios. que es errneo. Y todava
hay que aclarar hasta qu punto la correccin de este error lleva con~igo
modificaciones en los resultados alcanzados por Marx, relativos a la na
turaleza del modo dc produccin capitalista; y todava queda por acla
rar el significado metodolgico y conceptual que la obra de Sraffa revis
te para el marxismo contemporneo. La relacin entre el anlisis de
Sraffa y el de Marx no se ha de estudiar, de todos modos, pretendiendo
establecer entre los dos esquemas vnculos mecnicos matemticos
quiz, sino teniendo presentes los objetivos direrentes de los dos estu
diosos. El anlisis de Sraffa tiene validez autnoma como anlisis de
un aspecto particular del sistema econmico; el anlisis marxiano. ms
general. puede ayudar a comprender el alcance y los limites de este an
lisis parcial. En las pginas que preceden nos hemos valido varias veces
de e!lte auxilio; en la medida en que ha demostrado ser eficaz, parece
lcito suponer que el punto de vista desde el que se sita Sraffa no es
muy diferente de aquel desde el que Marx afront la gran tarea que se
haba propuesto. El abandono, pues, de un planteamiento estril como
es el marginaJista no nos deja en absoluto perdidos en ~l vaco.

APNDICES BIBLIOGRFICOS
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la empresa n:prescntativa, que contiene el artculo de Sraffa, la prepar6
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La bibliografa que presentamos a continuacin no pretende ser completa,
traduccin it. parcial en "La Rivista Trimestrale. nm. 9, 1964, pgi
pero constituye una base suficiente para dar una idea de la acogida dispensada a
nas 214-229: est en preparacin una traduccin francesa, preparada por
Produccin de mercancas por medio de mercancfas y de su influencia en la lite
G. FaccareIto. La edicin entera de las obras de Ricardo ha sido traducida
ratura econmica contempornea. Quisiera subrayar, de todos modos, que las
obras citadas no constituyen una base ni suficiente ni necesaria para el estudio
al japons.
Uf/Jer

XXXVI, 1926, pgs. 535-550. Publicado en italiano con el ttulo Le leggi

170 Apndices bibliogrficos

de la obra de Sraffa, para cuya comprensin es mucho ms importante la lectura


de las obras de los economistas clsicos y de Marx, de algunos trabajos ms re
cientes como Il capitale nelle teorie della distribuzione de P. Garegnani
(GiuHr, Miln, 1960), y de los dems escritos del mismo Sraffa (en especial el
artculo de 1925 sobre las relaciones entre costes y cantidad producida, y la
Introduccin a las obras de Ricardo).

1.

Recensiones

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di men'i a mezzo di merci, Rinascita,
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FACULTAD DE ECONOMIA
y ADMINISTRACION

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