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Nathalie Heinich, Grand rsum de De la Visibilit.

Excellence et singularit en
rgime mdiatique, Paris, ditions Gallimard, 2012

Longtemps, dans lhistoire de lhumanit, la clbrit ne passa pas ou exceptionnellement par la


visibilit la diffusion du visage et du nom dans lespace public mais par la renomme la
diffusion du nom et des rcits associs au grand homme. Avant que ninterviennent, il y a un
sicle et demi, les moyens modernes de reproduction de limage, la visibilit du grand homme se
limitait son nom et sa biographie, ses effigies sculptes, peintes ou graves et,
ventuellement, sa prsence, pour ceux qui avaient loccasion de se trouver sur son passage.
2Linvention puis lexpansion grande chelle du portrait photographique ont profondment
boulevers les modalits traditionnelles de la clbrit : celle-ci prend dsormais la forme dune
reproduction relativement prcise des traits du visage, en nombre indfini. partir du milieu
du XIXe sicle, des foules innombrables peuvent reconnatre un individu, sur le papier, en mettant
un visage sur un nom connu. Ainsi se forment conjointement des communauts dadmiration
potentiellement immenses et des objets dadmiration dautant plus singulariss et valoriss quils
sont largement reconnus. Cest grce cette nouvelle mise en visibilit de la clbrit que se
crera au dbut du XXe sicle le culte des vedettes .
3Linvention de la photographie, puis du cinma, de la tlvision et enfin dInternet, a ouvert une
nouvelle re dans lhistoire de notre rapport au monde, en tendant dmesurment, dans
lespace et dans le temps, les possibilits de prsentification des tres par la mdiation dimages
hautement fidles loriginal. Cette fabrication technique de lubiquit grande chelle nous est
devenue tellement familire que nous nen percevons plus gure le caractre proprement
renversant, qui aurait frapp de stupeur nos anctres, ni non plus les innombrables
consquences sur notre rapport au monde et autrui : au premier rang desquelles
lextraordinaire assomption de la valeur de clbrit, qui modifie en profondeur la vie sociale
dans ses dimensions tant hirarchiques que professionnelles, conomiques, juridiques,
psychologiques, politiques ou morales.
4Lextension du domaine de la clbrit grce aux techniques de mise en visibilit ne sinscrit
pas dans une continuit linaire par rapport aux formes traditionnelles de la renomme : elle
saccompagne au contraire dune double rupture, hirarchique et axiologique, dans le rapport
entretenu avec le secret et la publicit. la renomme dans le temps, qui faisait la postrit des
grands hommes bien au-del de leur vie terrestre, sest substitue en quelques gnrations la
visibilit dans lespace, qui fait la mdiatisation des vedettes bien au-del du lieu de leur
prsence. Corrlativement, ce basculement conjoint du temps lespace et de lancien au
nouveau se double dun renversement hirarchique entre le bas et le haut, le vulgaire et le
noble, en matire de valeur affecte la reprsentation publique. Loin de reprsenter, comme
jadis, une dchance dans la dignit, lexposition publique de sa propre image est donc devenue,
mme pour des catgories qui y taient traditionnellement rfractaires, une faon de se grandir.

Le capital de visibilit
5 nouveau phnomne, nouvelle terminologie : pour penser vritablement la spcificit des
formes modernes de la clbrit, il faut prendre au srieux sa dimension de visibilit , au
sens le plus littral du terme (dailleurs prsente dans ltymologie du terme mme de
vedette ) : cest le seul terme qui convienne ds lors quon na plus affaire au monde
intemporel de la clbrit, o ctaient les noms qui comptaient avant tout, mais ce nouveau
monde o les visages importent au moins autant sinon plus que les noms mme si ceux-ci
demeurent indispensables.
6Sil est important dinsister, avec la notion de visibilit , sur la reproductibilit des images,
cest que celles-ci, parce que reproduites, suscitent une attente de mise en prsence avec lici
et le maintenant de loriginal , pour reprendre la dfinition de l authenticit selon Walter
Benjamin. La dimension mdiatise de la reproduction technique creuse un cart fondamental
entre le rfrent et le signe, le modle et limage, le rel et la reprsentation do nat le dsir
dtre mis en prsence de loriginal lorsquon nen connat que la copie. Cette attente engendre
un considrable investissement motionnel : celui-l mme qui, du temps o lauthenticit
ntait pas encore devenue le substitut de la valeur cultuelle , sappliquait aux apparitions et,
dfaut, aux reliques ces substituts de la prsence du saint.
7Chamfort dfinissait la clbrit comme lavantage dtre connu de ceux que vous ne
connaissez pas . Voil qui ouvre deux notions fondamentales autant quindissociables : dune
part, la connaissance, ou plutt la reconnaissance , par laquelle on met un nom sur un
visage ; dautre part, la dissymtrie, autrement dit lingalit numrique entre
reconnaisseurs et reconnus . Avec la visibilit, limage multiplie fait la grandeur et
appelle la reconnaissance-identification, laquelle permet son tour, lorsque la situation le
permet, la reconnaissance-confirmation et la reconnaissance-dfrence, voire la reconnaissancegratitude lorsque lidole en personne fait don de sa prsence. Le propre des vedettes en rgime
mdiatique, cest le nouage troit de tous les sens du mot reconnaissance : cognitive,
interactionnelle, hirarchique, motionnelle. Il suffit dtre reconnu pour tre triplement
reconnu , lidentification devenant confirmation, dfrence et gratitude.
8Le deuxime grand critre de la visibilit, aprs la diffusion grande chelle de limage du
sujet, cest la dissymtrie : dissymtrie entre celui qui est vu et ceux qui voient, celui qui est
identifi et ceux qui identifient, celui qui est reconnu et ceux qui reconnaissent, celui dont la
prsence, au-del de ses images, est appele comme une grce par ceux qui, en retour, le
gratifient de leur admiration. la multiplication des images premier critre fait cho la
multiplicit des sujets capables didentifier ces images dune unique personne deuxime critre.
La dissymtrie dans lidentification signale et opre un cart de grandeur : une grandeur qui,
avant de tenir des proprits personnelles, tient avant tout au nombre de personnes capables
de rapporter un nom un visage, de sorte que lcart entre la multiplicit des sujets qui
reconnaissent et lunicit de lobjet reconnu tire le lien qui les unit la dimension dune
admiration collective. Bref, lingalit dans linterconnaissance est lune des formes les plus
simples et les plus fondamentales dingalit trop simple peut-tre pour avoir t remarque ?
9Pourquoi donc est-il si important de prendre au srieux cette question, apparemment triviale et
vidente, de la dissymtrie ? Cest quelle cre un diffrentiel de ressources entre gens connus et

inconnus, qui peut sassimiler un vritable capital. Celui-ci confre son dtenteur du prestige,
du pouvoir, des relations et de largent ; mais il nest rductible aucune des autres formes de
capital, pas mme au capital social puisque celui-ci mesure simplement ltendue et la
qualit des connaissances ou des relations, non le degr de rciprocit. preuve quon a
bien affaire un vritable capital au sens littral du terme, le capital de visibilit possde
toutes les caractristiques dun capital au sens classique (conomique) du terme : il constitue en
effet une ressource mesurable, accumulable, transmissible, rapportant des intrts et
convertible.
10Le capital de visibilit a bel et bien opr une transformation majeure de la hirarchie, en
crant une nouvelle catgorie sociale. Apparue dans le courant du XXe sicle, elle na encore gure
t repre comme telle. La visibilit se transmet comme un hritage, se ngocie comme une
dot et sutilise comme un parrainage : on est bien l non seulement dans la protection de la
frontire entre la catgorie des gens clbres et les gens ordinaires, mais aussi dans la
conservation dun privilge. Cette troite association entre lexistence dune catgorie sociale
part entire et sa position privilgie amne ajouter, aux trois premiers critres dfinissant le
phnomne de la visibilit la reproduction technique de limage, la dissymtrie, la catgorie
sociale le critre hirarchique, qui fait de cette catgorie une nouvelle lite.
11Par bien des aspects en effet, la visibilit apparat aujourdhui comme une forme daristocratie,
mais non identifie comme telle en dpit de lomniprsence de ses membres dans lespace
public : cest, paradoxalement, laristocratie cache des personnalits en vue. En associant une
position minente une rupture avec les formes classiques de domination (pouvoir, naissance,
patrimoines), cette nouvelle lite permet, sinon de rsoudre, du moins dattnuer la tension
entre, dune part, lexigence dgalit propre aux socits dmocratiques et, dautre part,
laspiration un ordonnancement des grandeurs qui permette doprer un partage consensuel
entre petits et grands, offrant aux premiers des modles imiter ou, du moins, admirer. De
mme quau XIXe sicle la nouvelle lite artiste, par son assignation marginalit, permettait de
conjoindre le rejet dmocratique des valeurs aristocratiques avec laspiration litiste une
excellence reconnue, de mme au XXe sicle la nouvelle lite de la visibilit noue la singularit
la popularit, lencontre des formes traditionnelles de lexcellence autant que de la valeur du
mrite.
12Reproductibilit technique grande chelle des images, dissymtrie entre objets et sujets du
regard creusant dnormes diffrences dans le capital de visibilit et instaurant parmi ses
dtenteurs une catgorie sociale spcifique, situe au sommet dune hirarchie la structure
profondment renouvele par lirruption de cette nouvelle lite : voil donc les quatre critres
qui dfinissent la visibilit lpoque mdiatique. Les auteurs qui sy sont intresss ont peru
lun ou lautre de ces critres, mais jamais les quatre en mme temps ; or cest leur articulation
qui, seule, permet de donner toute sa mesure un phnomne aussi spectaculaire et
profondment novateur que peu observ et compris dans toutes ses dimensions, recouvert quil
est par le double voile de la familiarit et du mpris de classe.

Culte ou culture de la clbrit ?


13Le culte des clbrits nest-il pas quune nouvelle forme de religion, ou bien un substitut de
la religion , selon une formule dj bien galvaude, donc un culte et non pas seulement une

culture ? Pour donner tout son sens sociologique la notion de religion , il faut,
premirement, considrer que la religion nest pas une matrice originelle, mais une configuration
contextuelle (la configuration chrtienne ntant que la forme la plus familire aux socits
occidentales) ; et deuximement, quelle est une notion indigne et non pas un outil de la
pense savante. Ainsi devient-il enfin possible de parler non plus seulement de culture de la
clbrit mais de culte des clbrits, sans sastreindre aux guillemets ; car lon nest plus dans
la mtaphore, mais dans la littralit dune conduite dont la rduction au religieux interdirait
de comprendre les spcificits.
14Lon peut alors affirmer quil existe, entre le phnomne familier mais encore bien mal
dfini des conduites qualifies de religieuses et ce phnomne moderne tout aussi familier et
aussi peu dfini quest la culture des clbrits, des similitudes et des diffrences, plus ou
moins centrales ou marginales. Il apparat ds lors que lessor de la visibilit en rgime
mdiatique nest pas seulement la consquence dune srie dinnovations techniques dans la
reproductibilit de limage, mais provient aussi de la propension construire des communauts
dadmiration par des conduites cultuelles et culturelles appliques des personnalits
charismatiques dont limage est abondamment figure conduites associes, dans dautres
configurations, ce quon nomme, dans la culture occidentale, la religion .
15Dans le bouleversement de lconomie motionnelle de tout un chacun produit par les moyens
modernes de reproductibilit technique du visage et de la voix, il y a bien continuit avec des
formes antrieures et bien connues de cultes. Et seul, probablement, le mpris des lettrs
envers la culture populaire a pu nous dissimuler cette vidence alors mme quelle nous crve
les yeux.

La distribution du capital de visibilit


16Dans quelle mesure la visibilit est-elle motive par des capacits propres la personne
concerne, ou bien due au hasard, ou encore fabrique par les instruments mmes de la
visibilit, rendant celle-ci, si lon peut dire, auto-ralisatrice ? Dans le premier cas, la visibilit
est pleinement justifie, car elle nest quune valeur ajoute une valeur qui la prcde et la
motive (par exemple, le talent) ; dans le second cas, elle nest pas justifie mais nest imputable
quau hasard (par exemple, un accident) et ne peut donc tre reproche quiconque ; dans le
troisime cas, elle nest justifie par aucun acte extrieur et antrieur la mise en visibilit et
na donc dautre cause quelle-mme (par exemple, les prsentateurs de la tlvision), la vedette
tant alors connue essentiellement pour sa notorit , selon la formule fameuse de Daniel
Boorstin. La visibilit est alors une valeur que lon peut dire endogne ou auto-engendre :
ce sont les moyens techniques de mise en visibilit qui, la fois, fabriquent et entretiennent le
capital de visibilit, par un mouvement circulaire ou, plus exactement, spiral.
17Entre valeur ajoute une autre valeur et valeur endogne, auto-produite, la visibilit des
diffrentes catgories de clbrits se dplace dun ple un autre, sur un axe videmment
hirarchis allant du plus au moins justifi selon les normes de la morale ordinaire ou, en
dautres termes, du plus au moins lgitime en mme temps que de la ressource la plus
ancienne la plus actuelle. Ainsi la tlvision et les nouveaux mdias produisent des
parvenus de la clbrit, ne bnficiant que dune visibilit endogne dfaut dtre adosse
des valeurs plus solides.

18Lon rencontre ainsi, tout dabord, la visibilit comme valeur ajoute la naissance, avec les
souverains et membres des familles royales ; puis la visibilit comme valeur ajoute la
performance, avec les hommes politiques et les sportifs ; puis la visibilit comme valeur ajoute
au talent, avec les penseurs et crateurs ; puis la visibilit comme mixte de valeur ajoute au
talent et de valeur endogne, avec les chanteurs et acteurs, ainsi que les mannequins ; puis la
visibilit comme mixte de valeur ajoute au charisme et de valeur endogne, avec les
personnalits de la tlvision, professionnelles ou amateurs ; enfin, la visibilit comme valeur
accidentelle, avec les hros ou anti-hros de faits-divers.
19Il existe une hirarchie non dite entre clbrits, dont le principe est la dure. Lon peut mme
dresser un tableau double entre de la hirarchie de la visibilit croisant, dun ct, laxe
spatial (du local linternational, en passant par le rgional et le national) et, de lautre, laxe
temporel (de un jour toujours , en passant par une semaine , un an , une
gnration ). Car la ranon de la gloire, pour le nouveau monde des people , rside avant
tout dans son caractre phmre, qui fait subir lintress de spectaculaires carts de
grandeur, dont il risque fort davoir du mal se remettre. Il importe en effet de noter la
concomitance de la modernisation technique, de la dmultiplication des publics, de la
dmocratisation des prtendants la visibilit, de la d-moralisation de leurs qualits, ainsi que
du raccourcissement des liens spatiaux et temporels entre les personnalits et leurs
admirateurs lensemble de ces phnomnes caractrisant la peopolisation des clbrits.
Ces mutations spectaculaires dans la distribution du capital de visibilit, qui lui-mme constitue
une mutation tout aussi spectaculaire de la notion dlite, rejoignent un niveau plus gnral
une mutation historique de lexcellence, de ses dfinitions et de ses attributions.

conomie et droit de la visibilit


20Lassomption de la visibilit a entran la cration ou lextension de toute une srie de
mtiers : photographes et paparazzis, maquilleurs, agents, coachs, gardes du corps, voire
sosies Elle a galement suscit une vritable industrie, faite de tourisme et de produits drivs
centrs sur les clbrits, presse et dition spcialises Elle a permis le dveloppement dune
conomie spcifique : une conomie en rgime de singularit , o le vedettariat engendre
dnormes profits travers la consommation intensive de limage des vedettes, la pratique des
promotions publicitaires, les rmunrations hors du commun attribues aux stars du cinma, de
la musique ou du sport, les prix fabuleux atteints par leurs reliques en salles des ventes, ou
encore les indemnits rgulirement accordes par les tribunaux pour atteinte la vie prive.
21Cette pratique, fortement dveloppe depuis au moins une gnration, indique aussi limpact
de la visibilit sur le droit : le droit au nom, le droit limage et le droit de la vie prive ont t
profondment remodels, au niveau international, par les actions intentes par les clbrits
pour dfendre leurs intrts. Ainsi, de mme que la visibilit a modifi la hirarchie sociale,
engendr de nouveaux mtiers, donn lieu une conomie spcifique, de mme elle a contribu
crer ou, du moins, transformer les rgles de droit qui la concernent.

Psycho-physiologie de la visibilit

22Lattachement aux clbrits a ceci de spcifique quil se fait dans la non-familiarit, la nonrciprocit et ladmiration. Il partage cependant avec lattachement aux gens ordinaires, dune
part, lattachement par identification la personne admire et, dautre part, lattachement par
dsir de possession de cette personne. Dans la vie courante, il nest pas considr comme
anormal de faire dune personne un objet didentification, pas plus que den faire un objet
damour ou de dsir, quil soit sexuel ou, simplement, prsentiel. Considrons donc que dans le
monde rgi par la visibilit, il ny a pas stonner que des fans admirent une vedette et sy
identifient, ni mme quils prouvent son gard des sentiments amoureux : la seule chose qui
peut nous interroger est le caractre extrme des motions prouves.
23En sapprochant de son idole, ne serait-ce que par lintermdiaire de ses traces, ladmirateur
ou ladmiratrice ne se contente pas de se couler dans les standards de la relation amoureuse,
mme sous la forme particulire dun attachement forcment dissymtrique, non rciproque et,
pour lessentiel, fantasmatique : il ou elle opre aussi, ce faisant, une sortie hors de lanonymat
du grand public, hors de la foule des autres fans, en tchant dinstaurer une relation unique. Une
telle dualit entre objet et sujet de ladmiration demeure toutefois imaginaire : le sujet sait bien
quil nest pas le seul aimer mais quand mme, il peut se leurrer lui-mme en se racontant
lhistoire romantique dune proximit, voire dune intimit, sinon dune relation exclusive avec
lobjet de son admiration. Bien loin dtre seul face la vedette, il est entour dune foule
dautres fans, auxquels il peut sidentifier en partageant un mme sentiment pour leur objet
commun. La relation nest pas duelle mais multiple et mme multiplie quasiment linfini. La
relation avec lidole engage dautres admirateurs, et mme des collectifs dadmirateurs, soit dj
institus, comme les fan-clubs, soit constitus ponctuellement pour une occasion, comme les
publics rassembls lors dune crmonie funraire, dun vnement, dune reprsentation.
24Quant la rencontre avec une star, ses effets peuvent aller dun extrme lautre sur lchelle
des degrs dadmiration : renforcement ou confirmation de sa grandeur, normalisation par sa
rduction lordinaire, dsillusion lorsquelle doit les attentes, voire dissonance cognitive
lorsque laspect ou le comportement de la vedette entrent en trop violente contradiction avec
son image publique. Mais quelle que soit lissue de lvnement, celui-ci a toutes chances
dexercer un notable effet disruptif dans la vie de celui qui la vcu, ainsi dot dune
exprience motionnelle spcifique quil aura cur de partager avec des tiers. On nest jamais,
dcidment, tout seul avec une clbrit, mme et surtout lors dune rencontre en face--face.
25Mais la mise en prsence elle-mme ne crerait aucune motion sil ny avait, la prcdant,
limage, ou plutt les images ; et celles-ci possdent une charge motionnelle dautant plus
puissante quil y a toujours, mme de faon lointaine, lventualit de la prsence, ou sa ralit
passe. En mme temps que la fascination prend sa source dans le va-et-vient entre singularit
de ladmir et multiplicit des admirateurs, elle prend consistance dans le va-et-vient entre
prsence et absence, proximit et distance : cest l effet rfrentiel . Inaccessible en
personne en mme temps quindfiniment disponible en ses images : tel est donc, par principe,
le dtenteur dun capital de visibilit.
26Enfin, du ct des dtenteurs dun fort capital de visibilit, celle-ci est la fois un atout et un
handicap : elle peut offrir les formes les plus extrmes de gratification tout autant que de
drliction, y compris pour une mme personne. Admir, observ, lhomme clbre est en mme
temps, comme le notait Paul Valry, un homme surveill et qui se sent tel . Instrument hors

pair de sduction rotique, la clbrit est aussi facteur de vice et de dchance morale, puis
sociale : lambigut est le lot de lubiquit.

Axiologie de la visibilit
27La dimension morale nest pas le moindre des domaines de la vie sociale affects par la
visibilit. Mais la visibilit est aussi ambivalente sur le plan axiologique quelle lest sur le plan
psycho-affectif ; elle occupe une place particulire sur lchelle de publicit ou de lgitimit
des valeurs ; et, en posant de faon cruciale la question du mrite dans une socit
dmocratique, elle oblige relativiser celui-ci en le replaant dans un ventail plus large de
justifications de la grandeur , si lon entend par l ltat dun tre auquel a t affecte une
valeur positive. Voil qui fait de la visibilit le principe dune grandeur singulire en un
double sens : reposant par principe sur lexceptionnalit, elle occupe aussi une place atypique
dans la grammaire des justifications de la grandeur et, plus gnralement, dans le systme des
valeurs.
28Le succs de la phrase fameuse de Daniel Boorstin, partout ressasse, sur la circularit de la
clbrit un homme clbre tant une personne connue pour sa notorit est un
symptme de sa consonance avec une exigence axiologique profondment ancre dans nos
socits. Cest prcisment cette exigence qupingle la soulignant autant que la moquant la
phrase tout aussi clbre dAndy Warhol sur le quart dheure de clbrit bientt promis
tout un chacun ; car si nimporte qui peut devenir clbre, ft-ce pour peu de temps, nest-ce
pas quun rien que rien ne motive cet accs une grandeur qui, du mme coup, cesse den
tre une ? Mais la chose est bien sr un peu plus complexe que ne le suggre cette pirouette
dartiste, dont personne dailleurs ne doute quelle na dautre valeur que de plaisanterie. Car il
faudrait une profonde rvolution axiologique pour quune grandeur accorde tout un chacun
continue den tre une et pour quon cesse de chercher, tout diffrentiel de statut entre les
tres, des explications et, surtout, des justifications, fondes sur des valeurs.
29La critique de la clbrit a encore de beaux jours devant elle. Et pour peu quon gnralise la
question de la clbrit celle, plus gnrale, de lexposition aux regards, cest mme toute
dpendance lgard de lopinion dautrui qui se trouve stigmatise par une partie de la tradition
philosophique. Dans cette perspective la visibilit, non adosse un mrite et entache de la
superficialit des relations inauthentiques, apparat comme le contraire dune valeur : une antivaleur . Toutefois la perspective inverse existe aussi : diffrents arguments existent pour faire
lapologie de lexposition au regard dautrui, mettant en avant la visibilit comme un besoin
humain fondamental. Symtriquement, cest linvisibilit qui apparat dans cette perspective
comme une anti-valeur, une infraction lthique en tant quelle serait prjudiciable.
30Bref, la visibilit est axiologiquement ambivalente : elle oscille entre droit moral et privilge
indu et ce non seulement pour les penseurs mais aussi pour les gens ordinaires. Les diatribes
contre la pipolisation sont lgion, mais nempchent pas des millions de lecteurs dacheter
chaque semaine les magazines qui en ont fait leur fonds de commerce ; les fans eux-mmes
oscillent entre admiration et envie, dvotion et ressentiment, dsolation et jubilation lorsque
chute leur idole.

31La querelle de liconoclasme opposait ceux qui acceptent voire vnrent limage de lidole, en
tant quelle serait une mdiation positive donnant accs au divin et ceux qui refusent voire
dtruisent une telle image, en tant quelle serait une mdiation ngative, faisant cran la
prsence du divin. Derrire la contradiction entre une visibilit accepte voire dsire et une
visibilit refuse voire honnie se profile une mme logique, centre sur le rle ambigu attribu
la mdiation, selon quon y voit ce qui rapproche ou, au contraire, ce qui spare de lobjet
dadmiration, damour ou, simplement, de regard. Lambivalence de la mdiation apparat ainsi
homologue de lambivalence de la visibilit elle-mme, la fois dcrie pour son manque
dauthenticit (le spectacle ) et loue pour sa capacit dvoiler, sortir du secret, tout
dire (Loft story). Bref, ce nest pas la visibilit en tant que telle qui est inauthentique, donc
mauvaise, mais bien sa mdiation par la mdiatisation.
32La visibilit possde cette particularit dtre une qualit la fois minemment publique,
puisquelle nexiste que par lexposition dun tre dans lespace public mdiatis et une valeur
lorsquelle en est une essentiellement prive : lattachement aux vedettes tend sprouver et
se pratiquer plus qu se revendiquer. De ce point de vue, la visibilit est trs proche de la
beaut, laquelle est aussi une valeur tirant beaucoup plus du ct du ple priv que du ple
public . Nous retrouvons ainsi, par leur place homologue sur lchelle entre valeurs publiques
et valeurs prives, la proximit entre visibilit et beaut. La visibilit est dailleurs aussi une
valeur en phase avec la fminit : non seulement en ce quelle permet des femmes daccder
des positions minentes, mais aussi en ce que le type dadmiration pour les vedettes qui se
dcline sur le mode positif de lamour et de la reconnaissance est traditionnellement plus familier
la culture populaire et, en particulier, aux femmes.
33Il existe dans lhritage religieux de la culture occidentale une dualit marque entre deux
principes permettant de construire une axiologie de la juste rtribution : le mrite, que privilgie
la tradition axiologique et politique propre au rgime dmocratique et la grce, que privilgie
une certaine tradition religieuse. Si le premier est la fois dni par les formes actuelles du
prestige mdiatique et toujours raffirm par ses condamnations, ne reste-t-il pas la seconde
pour donner consistance morale la grandeur des gens clbres ? Car la grce, la vraie grce
que reconnaissent les gens simples ceux qui ne sembarrassent ni de rationalisations, ni de
justifications et qui prfrent ladmiration la critique la grce donc nexiste qu provenir
dune instance suprieure, ne relevant pas de laction humaine : quelle soit divine, pour les
croyants, astrologique, pour les crdules, ou alatoire, pour ceux qui prfrent invoquer le
hasard ou la chance. leurs yeux, lexcellence na pas tre mrite ni discute : elle doit tre,
simplement, clbre, vnre, adore, en tout cas reconnue, dans un mouvement collectif
dadmiration qui unit une communaut face la singularit dun tre hors du commun. Que la
grandeur puisse tre donne certains et pas dautres, cela ne choque ni noffense leur sens
de la justice : cela satisfait leur besoin dadmirer, tous ensemble, sans rserve, avec ferveur et
volupt. Et dire leur , parler d eux , nest pas couper la socit en deux catgories les
savants et les simples, les rationnels et les irrationnels mais plutt dsigner deux polarits
dont nous sommes tous habits et que nous savons tous investir, mme si lune ou lautre est
plus familire certains dentre nous qu dautres. La grce donc est le mode daccs la
grandeur des gens clbres aux yeux de ceux qui prennent dabord plaisir reconnatre, tous
les sens du terme (identifier et confirmer), plutt qu justifier.
34Cest dire que la critique des savants y trouve une cible rve : le monde du renom , pour
reprendre la terminologie de Luc Boltanski et Laurent Thvenot est, dans la culture occidentale

actuelle, particulirement vulnrable la critique. La visibilit, avec les phnomnes extrmes


auxquels elle donne lieu, ne peut quexacerber cette dfiance envers ce qui ne cesse dtre
stigmatis comme vulgarit, publicit, inauthenticit, marchandisation, alination, irrationalit.
La philosophie, le droit, la morale, la politique et le souci des carts hirarchiques se conjuguent
donc pour opposer, une consommation de la clbrit qui ne cesse de se dvelopper, les digues
dune condamnation par le monde savant de pratiques perues comme essentiellement
populaires, iconophiles et idoltres. Ainsi se rejoue, propos dune forme de rapport aux idoles
modernise par les moyens techniques de fabrication des icnes, la tension millnaire qui
habitait, ds la basse Antiquit, le culte des saints. Car ce qui a chang dans le rapport aux
grands singuliers , entre les premiers temps du christianisme et notre entre dans lre
mdiatique, cest que, comme lexpliquait Peter Brown, ces figures protectrices sont
maintenant des tres humains .

Un fait social total


35La visibilit est typiquement ce que Marcel Mauss, propos du don, appelait un fait social
total : elle touche tous les domaines de la vie collective et ne peut donc tre pleinement
apprhende quen prenant en compte cette globalit. Cest pourquoi il nous a fallu parcourir
tour tour lhistoire des techniques, les reprsentations mentales, la hirarchie, les religions, la
politique, le sport, le journalisme, lart, les professions, lconomie, le droit, la psychologie, la
morale... Cest pourquoi aussi nous avons d nous appuyer sur toute la gamme des disciplines
universitaires qui se sont intresses au phnomne : philosophie, histoire, communication,
droit, conomie, psychologie, anthropologie, politologie, sociologie et, lintrieur de cette
dernire, des spcialisations aussi diffrentes que la sociologie des professions, la sociologie de
lart, la sociologie des mdias, la sociologie des religions, la sociologie des valeurs, la sociopsychologie, linteractionnisme et mme la sociologie gnrale. Cest pourquoi enfin nous
navons pu nous limiter notre re gographique initiale la France mais avons d traverser
et re-traverser les frontires et particulirement locan Atlantique, pour voir comment se
dploie ce phnomne entre lancien et le nouveau continent.
36Plus souterrainement encore, nous avons d nous dplacer mentalement dun milieu social
un autre : utiliser les ressources du monde savant pour comprendre le monde populaire, mais
aussi utiliser cette comprhension pour mettre distance la vision propre au monde savant,
avec ses prjugs et ses angles morts. Car la culture de la visibilit, mme si elle imprgne
profondment les milieux populaires, npargne pas les milieux plus favoriss et en particulier
ceux qui ont les moyens de la penser les universitaires mme si leurs valeurs les inciteraient
plutt la dnigrer. Le lecteur aura donc compris que le moment axiologique (le dsir de
dfendre des valeurs) ne doit pas entraver le moment pistmique (le dsir de comprendre,
de dcrire, dexpliquer) : lun nest pas exclusif de lautre, condition de ne pas chercher les
pratiquer en mme temps, dans le mme contexte.
37Si le phnomne de la visibilit lge mdiatique est aussi nouveau que les techniques qui
lont rendu possible, lconomie hirarchique, motionnelle et axiologique dans laquelle il sinscrit
tout en la renouvelant est trs ancienne. Cest donc dans la longue dure quil faut, pour finir, le
considrer, en tant quil relaie des pratiques profondment ancres dans notre culture, grce
notamment aux formes religieuses quelles ont longtemps prises. Sous lAncien Rgime rgnait
llitisme aristocratique, fond sur une excellence sans singularit (car due lappartenance

familiale) mais avec une particularit laquelle renvoyait, justement, la particule


aristocratique : celle dune excellence collective taye par un rcit familial et rsume par un
nom. Aprs la Rvolution franaise sest install un litisme bourgeois, o lexcellence rimait
avec le mrite, la conformit aux conventions et le respect du standard de largent. Trs vite,
ds le deuxime tiers du XIXe sicle, sy est ajout llitisme artiste o, pour la premire fois,
lexcellence a pu reposer sur la singularit celle du talent et de loriginalit, mais aussi de la
marginalit sociale. Enfin, llitisme mdiatique apparu au XXe sicle a mis au premier plan la
singularit, mais une singularit dautant plus dissocie de lexcellence quelle repose sur la seule
visibilit.
38De lexcellence sans singularit la singularit sans excellence : ainsi oscillent les conceptions
de la grandeur et, avec elles, lconomie des relations entre des communauts et les singularits
autour desquelles elles se nouent, entre la multitude et ltre hors du commun, grandi par ses
exploits, ses souffrances, son gnie ou, simplement, lamour collectif quil inspire.