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N 5620

Ministre charg de lenvironnement - DPPR / SEI / BARPI

L'accident de Seveso : rejet l'atmosphre


de dioxines dans une usine chimique
Le 10 juillet 1976
Meda [Lombardie]
Italie

Trichlorophnol
Emballement thermique
Disque de rupture
Chloracne
Crise
Peur
Dcontamination

LES INSTALLATIONS CONCERNES


Le site
Situe Meda 20 km au nord de Milan (Lombardie, Italie), l'usine qui appartient un
groupe chimique international, fabrique des parfums et des produits pharmaceutiques.
Le dpartement B de l'tablissement produit le 2,4,5-trichlorophnol (TCP) qui est ensuite
transport sur un autre site du groupe pour la fabrication dherbicides et dantiseptiques.
Lunit de production du TCP regroupe 3 racteurs de 10 000 l et divers plate-formes,
colonnes, condenseurs, pompesCes installations occupent une superficie de 230 m.

Procd de fabrication :
Le TCP est obtenu par hydrolyse du 1,2,4,5-tetrachlorobenzene (1,2,4,5 TCB) pression atmosphrique et une
temprature comprise entre 140 et 170C. Lthylne glycol est utilis comme solvant, du xylne permettant de former
un mlange azotropique avec l'eau forme lors de la raction.
Aprs la raction dhydrolyse, le solvant est distill puis le mlange est dilu avec de leau et acidifi avec de lacide
chlorhydrique.
Le produit final est alors lav leau et purifi par distillation sous vide.
La 2,3,7,8-ttrachlorodibenzodioxine (TCDD), co-produit de cette raction, peut se former en grande quantit sil y a une
lvation de la temprature.

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Lusine de Meda met en uvre un procd discontinu, en batch total, dans des racteurs de 10 m3 de capacit o sont
chargs en dbut d'opration :
 soude (solide) : 1050 kg
 1,2,4,5 TCB : 2 000 kg
 thylne glycol : 3 300 kg
 xylne : 600 kg
tape 1 :
Les ractifs et les solvants sont introduits dans le racteur agit et quip dun condenseur permettant d'liminer leau
de raction dans les condensats et assurant le retour du xylne dans le racteur. Dans les charges ralises, le rapport
molaire NaOH / 1,2,4,5 TCB est de 2,7, soit un excs de 0,7 quivalent de soude par rapport au 1,2,4,5 TCB.
Le choix du solvant semblait judicieux. En effet, la soude est soluble dans le glycol, le ractif et le produit de la raction
tant solubles dans le xylne. De plus, le xylne permettait d'liminer leau de raction par distillation azotropique. Cela
favorise la raction dhydrolyse alcaline du 1,2,4,5 TCB et lui permet datteindre un taux de conversion voisin de 100 %.
Le mlange ractionnel initial tait chauff 170 C par de la vapeur 12 bar dont la temprature de saturation est de
180 C. Ce mlange tait maintenu 170 C pendant 6 8 h tandis que lazotrope eau + xylne tait distill pour
liminer leau de raction au fur et mesure de sa formation. Tout le xylne et 1 650 kg de glycol taient ensuite distills
sous vide. Cela permettait une rcupration simple de solvants propres, utilisables la synthse suivante. A la fin de cette
tape, 3 000 l deau taient ajouts au milieu ractionnel pour ramener la temprature 50 - 60 C.
Ltape de production n1 se droule sur une dure de 11 14 heures :
 alimentation : 1 h
 raction : 6 8 h
 distillation du mlange : 3 4 h
 addition deau : 15 min
tape 2 :
Le contenu du racteur tait hydrolys par une solution aqueuse dacide chlorhydrique pour librer le trichlorophnol
partir du trichlorophnate de sodium.

Les racteurs sont en Cr-Mo-Ni et peuvent soit tre chauffs la vapeur, soit tre refroidis leau. Diffrents systmes
de scurit sont en place :
-

Les racteurs sont chauffs par de la vapeur 12 bars (temprature de saturation 180C). Les racte ur ne sont
ainsi jamais chauffs plus de 180 C. Dautre par t, une commutation rapide en mode de refroidissement permet
de rattraper sans retard des lvations de temprature ventuelles.

Un rfrigrant surdimensionn permet un refroidissement efficace.

Un rserve de 3 000 L deau est disponible pour noyer ventuellement le contenu du racteur.

Un disque de rupture tar 3,8 bars protge le racteur lors de la premire phase de lopration, ou lors de la
dernire phase durant le transfert du mlange sous air comprim.

Nanmoins, il nexiste pas d'alarme lie la temprature du racteur et le refroidissement ne peut tre mis en uvre
que manuellement.

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Procd de Seveso. Schma du racteur (daprs Gustin, 2002 ; Marshall, 1987)

LACCIDENT, SON DROULEMENT ET SES CONSQUENCES


Laccident :
Le vendredi 9 juillet 1976, le cycle de production du 1,2,4,5 TCP est initi 16 h, avec 10 h de retard par rapport aux
conditions habituelles.
Le samedi matin, 5 h, le chauffage du racteur est arrt alors que seulement 15 % du solvant est distill. Lagitation
est stoppe 15 min plus tard et le racteur est ramen pression atmosphrique. Les oprateurs quittent leur poste 6
h, laissant le racteur sans surveillance pour le week-end. A 12h3, soit 6h30 plus tard, le disque de scurit du racteur,
tar 3,8 bars, se rompt la suite d'une augmentation de la temprature et de la pression dans le racteur. Un nuage
rougetre schappe latmosphre par la chemine du btiment, le panache slevant plusieurs mtres de hauteur.
Le rejet gazeux contenant de la dioxine (2,3,7,8 tetrachlorodibenzodioxine (TCDD)) perdure environ 1 h : lintervention
rapide du chef datelier se trouvant par hasard proximit de lusine lors de laccident a permis den limiter la dure.
Selon les diffrentes tudes, la quantit estime de dioxine rejete latmosphre est comprise entre 0,2 et 40 kg.

Les consquences :
Compte tenu de la hauteur du panache dmission et de la direction du vent soufflant 4 m/s, le nuage toxique se
rpand au sud-est de lusine, affectant une zone principalement agricole.
Le lendemain des faits, les premiers effets de l'accident sont constats : quelques enfants prsentant des troubles
intestinaux et de fortes fivres, vgtation brle, petits animaux atteints. Les responsables de lusine informent les
autorits quun nuage dherbicides pouvant crer des dommages lagriculture a t rejet latmosphre.
Les riverains proches de lusine seront avertis 2 jours aprs l'accident de ne pas consommer les produits de leur jardin.

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Quatre jours aprs laccident, les premiers symptmes de brlure apparaissent sur la peau denfants et de petits
animaux dcdent.
6 jours aprs, 15 enfants sont hospitaliss dont 4 dans un tat grave, mais les mdecins ignorent quelle thrapie
appliquer. Une grve est dcide, les habitants, angoisss, font pression sur les autorits pour tre informs.
Ce nest que 10 jours aprs laccident que le groupe chimique annonce publiquement la prsence de dioxine dans le
nuage toxique.
14 jours aprs, lvacuation de certaines zones pollues est dcide et linterdiction de consommer les produits des
zones atteintes est tendue. Depuis 2 semaines cependant, les gens ont consomm ces produits faute dinformation
prcise ; la population est rvolte.
Au fur et mesure, linquitude s'amplifie atteignant des zones situes plusieurs kilomtres de lusine. Dans ces
zones aussi, les petits animaux commencent prir. Les symptmes et la dangerosit de lintoxication par la dioxine
sont trs mal connus en 1976.
Finalement, 11 communes sont atteintes et les autorits dfinissent 3
zones de contamination :
-

"Zone A" couvrant 110 ha sur les communes de Meda et de


Seveso avec une concentration en dioxine suprieure 50
g/m. Les 736 personnes habitant cette zone sont vacues
la fin du mois de juillet.

"Zone B " couvrant 270 ha sur les communes de Cesano


Maderno et Desio avec une concentration en dioxine comprise
entre 5 et 50 g/m. Dbut aot, il est dcid que les enfants de
moins de 12 ans et les femmes enceintes doivent quitter cette
zone durant la journe. Les activits de culture, dlevage et de
production sont interdites.

"Zone R" (de respect ou de prudence) stendant sur 1 430


ha et dans laquelle la dioxine est dtectable ltat de traces.
Les cultures et sont interdits, les constructions sont limites.

Sur le plan environnemental, les consquences sont importantes :


-

environ 2 000 ha de sols sont contamins,

3 300 animaux (lapins, poulets, oiseaux) sont morts. Beaucoup dautres sont abattus. Au total, 81000 animaux
seront ainsi tus.

Les consquences sur la sant se traduisent essentiellement par des cas de brlures chimiques de la peau : 250 cas de
chloracne diagnostiqus concernant essentiellement des enfants et des adolescents.
Malgr une forte opposition des autorits morales et religieuses, lavortement est autoris titre exceptionnel face
lignorance et langoisse par crainte dventuelles malformations.
Sans doute attribuable lanxit engendre, un taux anormal de dcs dus des problmes cardio-vasculaires est
enregistr dans la population atteinte.
Un grand dsarroi atteint la population expose un problme qui dpasse les autorits et auquel la science napporte
pas de rponse claire. Pour cette population, lavenir est dsormais synonyme de nombreuses craintes : malformations,
cancers
Les consquences conomiques sont galement importantes : toute activit dans la "zone A" est interdite ; 2 entreprises
industrielles et 37 entreprises artisanales sont concernes, 61 exploitations agricoles et 4 000 jardins potagers familiaux
doivent tre abandonns.

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Echelle europenne des accidents industriels :


En utilisant les rgles de cotation des 18 paramtres de lchelle officialise en fvrier 1994 par le Comit des Autorits
Comptentes des Etats membres pour lapplication de la directive SEVESO, laccident peut tre caractris par les 4
indices suivants, compte-tenu des informations disponibles.
Les paramtres composant ces indices et le mode de cotation correspondant sont rappels en annexe au prsent
document et sont disponibles ladresse suivante : http://www.aria.ecologie.gouv.fr

Selon les diffrentes tudes, la quantit de dioxine rejete latmosphre est value entre 0,2 et 40 kg. Ces
estimations correspondent respectivement 20 % et 4 000 % du seuil Seveso (1 kg) : l'indice "matires dangereuses
relches" est donc au moins gal 4 selon le paramtre Q1.
Le nombre de riverains vacus et la dure dvacuation (plus de 700 personnes pendant plusieurs mois paramtre
H7), le nombre de personnes du public blesses (paramtres H4 et H3) justifient un indice "consquences humaines et
sociales" de 6.
L'indice "consquences environnementales" est galement de 6 en raison de la quantit d'animaux sauvages tus ou
blesss (paramtre Env10) et de la surface de sol ncessitant une dcontamination (paramtre Env13).
Le groupe pharmaceutique dpensera plus de 240 M$ pour ddommager les habitants, les entreprises, les communes
concernes, la rgion de Lombardie et ltat italien, ce qui explique que l'indice "consquences conomiques" soit de 6
(paramtres 17 et 18).

LORIGINE, LES CAUSES ET LES CIRCONSTANCES DE LACCIDENT


En 1976, la littrature mentionne la dcomposition de la masse ractionnelle seulement partir de 230 C. Plusieurs
accidents de production de TCP avec formation de dioxine sont cependant dcrits dans la littrature scientifique entre
1971 et 1974.
En ce qui concerne le procd utilis Meda, la commission parlementaire italienne soulignera plusieurs points :
-

"Le responsable technique et le coordinateur de la production de l'usine Icmesa ont affirm qu'ils
connaissaient, avant le 10 juillet, le travail de Milnes. Cet auteur avait signal ds 1971 qu'une raction
chimique exothermique pouvait se produire dans un mlange de soude caustique et dthylne glycol (), puis
se dvelopper rapidement et sans contrle jusqu 410 C en librant de grandes quantits de produits gazeux.

Le brevet "Givaudan" prvoit que la distillation soit ralise aprs l'acidification du trichlorophnol. L'usine
d'Icmesa avait retenu le procd inverse. Ce choix a conduit un contact prolong chaud du glycol
thylnique et de la soude caustique (contact comportant des facteurs de risque), puis une distillation du
solvant en milieu basique et non acide. De plus, la diminution du solvant dans le procd Icmesa, diminution
graduelle, avait ncessairement pour consquence le rduction continue du volant thermique, favorisant ainsi
les conditions de danger dcrites par Milnes. Il faut enfin rappeler la modification du rapport molaire des
concentrations initiales entre le ttrachlorobenzne, la soude caustique et le glycol thylnique : de 1/2/11,5
dans le brevet Givaudan au lieu de 1/3/5,5 dans le procd Icmesa.

Ces modifications ont pour consquences une sensible variation des cots de production, mais entranent une
augmentation du risque d'apparition de la raction exothermique et de la formation de T.C.D.D."

Depuis, des travaux ont montr quen prsence dthylne glycol et dhydroxyde de sodium une faible raction
exothermique peut sinitier 180 C avant une dco mposition violente vers 200 C.

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La 2,3,7,8 TCDD est forme par condensation de 2 molcules de 2,4,5trichlorophnate. Cette raction secondaire a t initie par une lvation de
la temprature dans le racteur, entranant une dcomposition de la masse
ractionnelle et la formation de la dioxine : lorsque le chauffage et lagitation
du racteur sont stopps et le vide cass, aprs la distillation de seulement 15
% du solvant, aucun ajout deau nest effectu. La dernire temprature
releve est de 158 C, quand loprateur quitte son poste, le racteur restant
sans surveillance pour le week-end.
Le racteur ntant rempli qu moiti, le serpentin chauffe au-del du niveau
de la masse ractionnelle entranant une lvation de temprature dau moins
31 C la surface du liquide au repos. La temprat ure peut donc atteindre
190 C et initier la raction exothermique.
L'examen de lenregistrement de temprature aprs laccident montre que le racteur a t chauff plus de 200 C. Un
technicien de l'usine a mme indiqu lors de sa dposition que la temprature du racteur qui navait aucun contrle
tait comprise entre 450 et 500 C.
Le disque de scurit s'est ensuite rompu, laissant schapper le nuage toxique.

LES SUITES DONNES


La dcontamination
Les travaux de dpollution qui commencent 6 mois aprs l'accident, dureront prs de 5 ans.
La terre superficielle des zones contamines, les constructions abattues, les dpouilles des animaux atteints sont
ensevelies en zone A , dans 2 bassins tanches dune capacit totale de 200 000 m3. Un puits de drainage permet
den extraire leau qui est analyse avant rejet dans le milieu naturel et un programme de contrle permet de vrifier la
fiabilit des 2 bassins de bton.
En juillet 1977, 511 personnes de la zone A peuvent regagner leurs domiciles et la zone R est rendue
lagriculture.
A partir de 1982, lusine est dmantele. Les dchets et matriels dtruits sont placs dans des fts pour tre incinrs
en Suisse. Les quipements sont extraits et dcontamins. Puis, les locaux sont nettoys et les sols repeints pour fixer
dventuelles poussires contamines. Lusine est ensuite dmolie l'aide de bulldozers et sous nbulisation constante
deau pour prvenir la formation de nuage de poussires. Tous les gravats et la terre situe sous lusine (jusqu' 1 m de
profondeur) sont ensevelis dans le deuxime bassin.
En 1984, la zone A est dpollue et la zone B est dclare nouveau constructible.
Aujourd'hui, la commune de Meda a construit un complexe sportif sur le site de l'usine et un parc naturel recouvre
dsormais Seveso le secteur contamin attenant lusine, o les dchets contamins ont t enterrs..

Le suivi mdical des personnes exposes


Au total, prs de 220 000 personnes ont t exposes dont 37 000 habitaient dans lune des 3 zones A, B ou R.
Un programme dtudes pidmiologiques lanc en 1977 porte sur les points suivants :
-

avortements (dure : 5 ans),

malformations (dure : 5 ans),

tumeurs (dure : 10 ans),

mortalit (dure : 10 ans),

suivi des travailleurs de l'usine et des cas de chlroracn (dure : 7 ans).

Les effets durables sur la sant semblent finalement moins importants que ce que lon pouvait craindre lors de
laccident. Cependant, les avis divergent selon les tudes menes: 10 ans aprs laccident, aucun cancer induit et

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aucune malformation congnitale ne semblait avoir t relev chez les personnes exposes. D'autres tudes fournissent
aujourd'hui des donnes diffrentes :
-

une tude de Warner et al., mene sur 981 femmes ges de moins de 40 ans en 1976 et vivant dans les
zones A et B lors de lexplosion a montr que le risque de dvelopper un cancer du sein augmentait de faon
significative avec le taux de dioxine prsent dans le sang.

17 ans aprs laccident, le professeur Pesatori de lUniversit de Milan publie les rsultats dune tude
dmarre en 1983 sur les cancers induits. Elle portait sur la population ge de 0 19 ans, sur 3 zones et sur
plus de 600 000 personnes. Statistiquement, il est apparu que le taux de cancer dans la zone contamine nest
pas suprieur la normale si ce nest pour 2 cancers thyrodiens.

Il a t signal une perturbation notable du sex-ratio dans les naissances entre avril 1977 et dcembre 1984
dans la rgion la plus contamine : 48 filles pour 26 garons. Cela est sans doute li laction strogne de la
TCDD. Ce ratio est progressivement redevenu normal aprs 1984. Le lien entre lexposition la dioxine et le
sex-ratio est tudi par Paolo Mocarelli de lUniversit de Milan.

Les suites financires et judiciaires


Le groupe chimique international a dpens plus de 240 M$ pour ddommager les habitants, les entreprises, les
communes concernes, la rgion de Lombardie et ltat italien.
Les dirigeants de la socit exploitant l'usine de Meda sont condamns lors du procs de Monza en 1983, des peines
demprisonnement avec sursis de 2,5 5 ans, peines confirmes par la cour dappel en 1985.

LES ENSEIGNEMENTS TIRS


A Seveso, ni les riverains, ni les autorits locales ou rgionales ne suspectaient lusine chimique de Meda dtre source
de risques. Ils ignoraient mme la nature des productions et des substances chimiques employes. De plus, des
changements de procds mettant en jeu la scurit des installations avaient t raliss sans que les autorits en
charge de la scurit et de la sant publique naient t averties.
Aussi, aprs laccident, toutes les parties concernes (exploitant, autorits publiques et riverains) furent-elles incapables
de ragir de faon adquate pour en limiter les consquences et grer la crise qui se traduisait alors par la confusion,
limpuissance et la peur.
Les Etats europens ont ainsi pris conscience quil tait ncessaire de renforcer le contrle des pouvoirs publics sur les
activits industrielles prsentant des risques technologiques majeurs afin de mieux grer le risque industriel.
Le 24 juin 1982, le conseil europen adopte ainsi la directive Seveso , dont les principes sont les suivants :
-

La protection de la population et de lenvironnement justifie une surveillance particulire de certaines activits


industrielles susceptibles de causer des accidents majeurs, et la prise, par le fabricant, de toutes les mesures
ncessaires de protection.

De plus, pour les activits les plus dangereuses en raison de lutilisation de certaines substances, la directive
prvoit que le fabricant doit communiquer lAdministration des informations relatives aux substances
dangereuses utilises, aux installations les mettant en uvre, et aux situations ventuelles daccidents
majeurs susceptibles de survenir, de manire rduire les risques de survenance et les effets dun accident.
Ce sont ces installations que lon appelle communment installations Seveso .

Le public et les travailleurs doivent tre informs sur les mesures de scurit et le comportement observer
en cas daccident.

Les Etats sont tenus une information rciproque, en particulier sur les problmes frontaliers ;

Il est ncessaire dharmoniser les lgislations nationales, pour viter les distorsions de concurrence qui
natraient de contraintes ingales selon les Etats.

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RFRENCES :


Code Permanent Environnement et Nuisances, " La Directive Seveso I".

Corliss M., "Dioxin : Seveso Disaster Testament to Effects of Dioxin", may 1999.

De Marchi B, Funtowicz S, et Ravetz J. "Seveso : A Paradoxical Classic Disaster " .

Fortunati G.U., The Seveso Accident, Special Office for Seveso Lombardi Regional Government.

Fortunati G.U., The Seveso Lessons : Advances in Reclamation and Disposal Techniques, Regione
Lombardia, Ufficio Speciale per I Programmi della L.R., 17.1.1977

Gustin J.L., Leons des accidents majeurs dans lindustrie chimique, Technique de lIngnieur, SE1050,
Octobre 2002.

Lagadec P., Le Risque Technologique Majeur, Pergamon Press, 1981, pp. 46-92.

Le Monde, "La Dioxine Innocente", 11 novembre 1987.

Le Progrs, "Seveso : 10 Juillet 76", 10 juillet 1996.

Marshall V.C., Major Chemical Hazards, ed. John and Sons, 1987.

Mocarelli P., Dioxin and Human Sex ratio : The Seveso Case

Warner M, Eskenazi B, Mocarelli P., Gerthoux PM, Samuels S, Needham L, Patterson D, et Brambilla P.,
Serum Dioxin Concentrations and Breast Cancer Risl in the Seveso Womens health Study.
Environmental Health Perspectives. 10 (7), july 2002.

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