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EL

KAISHO

Eric Lustbader

Hollywood/Nueva York
Otoo
Su nombre era Do Duc Fujiru, pero cuantos lo conocan en Hollywood,
Florida, lo llamaban Donald Truc porque todos los documentos
fraguados que posea lo identificaban por ese nombre. Do Duc, hombre
fsicamente intimidatorio, afirmaba que mientras sus msculos venan
de su padre, un vietnamita experto en artes marciales, su espritu
interior vena de su madre. No era que alguien en Hollywood se
interesara mucho en su espritu interior ni en alguna cosa parecida. Al
menos, nadie en el taller mecnico donde trabajaba. En realidad, el
padre de Do Duc no era en absoluto vietnamita.
A los treinta y ocho aos, era all el mayor entre los mecnicos. Mientras los hombres ms jvenes hacan surf en el tiempo libre, Do Duc se
esforzaba en un gimnasio y con las artes marciales del dojo que, segn
sus pautas, era terriblemente insuficiente, pero mejor que nada.
Era un hombre muy buen mozo en un estilo oscuro y extico,
carismtico para las mujeres, inquietante para los otros hombres. Tena
espeso cabello azabache y ojos de penetrante mirada inquisitiva. Los
planos afilados de su rostro le daban un aura que poda acentuar desde
lo profundo de su ser cuando lo estimaba necesario. Qu haca
perdiendo su tiempo en un taller mecnico de automviles era la
pregunta de todos, salvo el hecho de que era muy obvio que posea
una extraordinaria afinidad con todos los mecanismos de los vehculos.
Poda rehacer motores de cualquier tipo, de tal manera que superaran
mucho las especificaciones originales de fbrica.
En realidad, Do Duc haba elegido Hollywood porque poda mezclarse
en ese guiso tnico, y muy fcilmente mantenerse annimo en la grilla
del desolado paisaje posmoderno de interminables centros comerciales,
barrios residenciales casi idnticos y autopistas junto a la costa.
Haba estado casado durante los dos ltimos aos con una bella mujer
muy estadounidense de nombre Hope. Era una rubia de ojos celestes,
alta, esbelta, que haba nacido y se haba criado en Fort Lauderdale.
Adems de adorar a Do Duc, estaba profundamente enamorada de los
coches rpidos, la comida rpida y la vida sin responsabilidades.
Para Do Duc, que haba sido criado para encarar las infinitas responsabilidades de la adultez con cuidado y respeto, ella era como una

esplndida criatura extraa, insondable, una curiosidad del zoolgico a


quien llevaba a la cama con tanta frecuencia como lo deseaba. En esos
momentos, cuando los gritos de xtasis de ella hacan eco en sus
odos, cuando el cuerpo fuerte y firme de Hope se arqueaba
incontrolablemente debajo de l, era cuando la vida en los Estados
Unidos se volva casi soportable.
Pero, en realidad, esos momentos eran huidizos.
Estaba en el dormitorio de su casa, ponindose el mameluco manchado
de aceite y grasa, cuando son el timbre de la puerta de calle. Era una
maana clara y calurosa de fines de octubre, con la luz del sol ya tan
intensa que le hubiese hecho doler los ojos a un norteo con su
resplandor. Do Duc mir primero a su esposa, que dorma tendida boca
abajo entre las cobijas arrugadas. Se sinti invadido de pronto por una
sensacin de disgusto, todo erotismo ausente en la contemplacin de
las nalgas desnudas de ella.
La sensacin no le resultaba nueva. Era ms como un dolor de muelas,
si no constante, recurrente al morder un pan. Lleg de nuevo el sonido
del timbre, ms insistente esta vez, pero la mujer no se movi.
Mientras lanzaba un siseo desde la parte posterior de la garganta, Do
Duc camin descalzo por el pasillo, y atraves la cocina y la sala para
abrir la puerta.
All, un joven empleado de la Federal Express le pidi que firmara un
papel y luego le entreg un pequeo paquete. Al hacerlo, el muchacho
tuvo una vislumbre de la imagen tatuada en la parte interior de la
mueca izquierda de Do Duc. Una cara humana. El lado izquierdo era
del color de la piel, con el ojo abierto, mientras que el lado derecho
estaba teido de azul y donde debi haber estado el ojo apareca una
medialuna vertical.
El empleado dio un respingo involuntariamente; luego se recompuso y
se apresur a marcharse. Do Duc dio vuelta el paquete. Vio que lo
enviaba un negocio de Londres llamado Avalon Ltd. Le ofreci una
sonrisa a la casa ya insustancial que lo rodeaba.
Con la puerta cerrada a sus espaldas, desenvolvi el paquete. Dentro
haba una caja azul marino mate en la que encontr un par de
calcetines envueltos en papel de seda verde. Los calcetines, a rayas
verdes y blancas, tenan lo que pareca ser un motivo en la parte
exterior. Do Duc fue a la cocina, donde la luz del sol entraba a travs
de la ventana ms grande orientada hacia el este.
Fue entonces que vio las palabras que surgan del motivo. Estaban en
una lnea vertical, en la parte exterior de cada calcetn. Primo Zanni,
decan.
Cay la caja de la mano de Do Duc, que sinti los lentos golpes de su
corazn. Se sent en una silla de aluminio y plstico mientras se pona
los calcetines verdes y blancos. Luego camin por la casa, mientras

miraba cada habitacin que atravesaba, fijndolas todas en su mente.


Al fin, volvi al dormitorio. Fue a su armario, baj su bolso polvoriento,
meti dentro lo que necesitaba del armario y de los cajones de la
cmoda. Descubri que no era mucho. Hizo otro tanto en el bao.
De regreso en el dormitorio, ech una rpida mirada a su esposa an
dormida antes de empujar la cmoda hacia un lado. Extrajo una
navaja, insert la hoja debajo del borde expuesto de la alfombra y lo
levant.
Retir la parte del piso que haba serruchado cuando se mud a la
casa, antes de conocer a Hope, y tom la vieja caja de municiones de
metal olivceo. La abri, hizo a un lado los fajos de billetes no
marcados y extrajo una mscara. Era un objeto notable. Pareca
antigua y estaba pintada a mano en un suntuoso negro brillante, con
matices verdes y dorados en las mejillas, sobre los orificios de los ojos
y los labios. Hecha de cartn piedra, representaba a un hombre con
una nariz bastante grande, cejas y pmulos prominentes y una frente
coronada en forma de ve. La mscara terminaba encima del lugar
donde deba estar la boca de una persona. Do Duc sostena la mscara
con tanta ternura como lo habra hecho con el cuerpo de un infante.

Qu es eso?
Se estremeci y dio media vuelta para ver a Hope sentada desnuda en
un ngulo de la cama.

Qu ests haciendo? Ella se pas una mano por el largo pelo


rubio, y se estir en su manera sinuosa.

No es nada replic l, y se apresur a poner la mscara en su


incongruente caja.
La vio a ella con el sol de la maana que le incendiaba el vello minsculo a lo largo de la curva del brazo y el aire que la rodeaba estall
en un arco iris. La aureola que emanaba de ella, pareca latir con la
pulsacin de su corazn o el estallido de las sinapsis nerviosas en su
cerebro. Se abrieron un poco los labios de Do Duc, como si deseara
probar esa aura con la lengua.
Una sonrisa tmida se esparci por la cara de Hope.
Hemos dicho que nos diramos todo. Acaso no prometimos...?
Do Duc clav la hoja de la navaja en el bajo vientre de Hope y, con la
fuerza que ascenda a travs de las plantas de sus pies, llev el cuchillo
hacia arriba a travs de la carne y el msculo y lleg al corazn.
Observ con un intenso temblor cuando la sorpresa, la incredulidad, la
confusin y el terror se sucedieron a travs de la cara de Hope. Era
como una verdadera fuente de deliciosas emociones que l absorba
con su alma.
Se apart de prisa del brillante manantial de sangre que salt. El hedor
llen el dormitorio.
Silencio. Ni siquiera un grito. Do Duc haba sido entrenado para matar

de esa manera.
Baj la mirada hacia las vsceras de su esposa, que mostraban un leve
brillo a la luz de la maana. Despedan vapor. Los rollos iridiscentes le
resultaban bellos, tanto en el diseo como en la textura y parecan
hablarle en un idioma que no tena ninguna regla, ningn nombre.
La visin y el olor, familiares como viejos compaeros, le recordaron
adnde se dirigira muy pronto.
*****
En el vuelo a Nueva York, Do Duc tuvo tiempo para pensar. Extrajo la
tira de fotos en colores de su rostro, que se haba tomado en una
cabina automtica de un paseo de compras, donde se haba detenido
en camino al aeropuerto de Fort Lauderdale. Luego la guard, junto
con el taln del billete, que haba sido emitido a nombre de Robert
Ashuko, y abri un ejemplar del Forbes. Mientras clavaba la vista en el
texto, extrajo de la memoria la informacin que haba memorizado en
cuanto se haba mudado a Hollywood. Se la haban enviado en un libro
de pinturas de John Singer Sargent, notable por la sensualidad de sus
mujeres, y la lozana de sus paisajes.
La informacin estaba contenida en una pgina en la que apareca
impresa entera una reproduccin de una magnfica pintura de Sargent,
Madame X, que a Do Duc le pareci que confirmaba el imperioso
erotismo latente en aquellas criaturas femeninas de otra poca.
Haba descodificado la informacin, memorizndola para luego quemarla, y arrojar las cenizas que quedaron en el inodoro. Pero conserv
el libro para mirarlo una y otra vez. Era el nico objeto que lamentaba
dejar, pero era demasiado grande e imprctico para llevarlo consigo en
ese viaje tan particular.
Al descender en el aeropuerto Kennedy, fue inmediatamente al jaln de
cajas de seguridad en la terminal principal. Extrajo una llave que tena
un nmero impreso. La insert en la cerradura correspondiente y retir
el contenido del cofre, que consista en lo que pareca ser el maletn
negro de un mdico.
Alquil un coche. Emple una falsa licencia para conducir y una tarjeta
de crdito protegida, que no podran rastrear hasta l ni apareca en las
listas de morosos. Haba estado algn tiempo en Nueva York y as no
tuvo inconveniente alguno en hallar el camino de cintura aun en los
labernticos terrenos del aeropuerto. Algunos kilmetros ms al este,
en Nassau Country, la carretera se convirti en la Southern State
Parkway.
Se estaba haciendo de noche y el trnsito casi no se mova. Un camin
Mack cargado de grava con direccin al oeste, haba saltado la lnea
divisoria, y choc primero con un VW Bug, luego con un Toyota MR2 y

por ltimo con un Chevy Citation. No le molestaba la marcha lenta;


tena que hacer tiempo y, adems, le interesaron los detalles del
accidente. Por el alcance del desastre, empez a calcular la velocidad
de cada vehculo. Luego comenz a imaginar lo que haba ocurrido
dentro de cada uno.
La muerte, fuera rpida o lenta, era su comida y nunca se saciaba.
Escuch un aullido que llen sus odos e inund su mente hasta que
sus dedos resonaron a su frecuencia. Luces ferales danzaron ante sus
ojos como duendes del bosque y desapareci cada manifestacin de
civilizacin. El tiempo, as desnudo, se volvi primitivo y Do Duc, un
animal en el bosque, fue indmito, omnipotente. Pens brevemente en
Hope, no en su vida sino en su muerte, y volvi a gozar de todo el
episodio.
Do Duc tom el acceso de Wantagh State Parkway y se dirigi al norte
para avanzar hasta la segunda salida. Estaba ahora en Old Country
Road. Para ese entonces el mundo haba vuelto a la normalidad, salvo
el leve aura visible para l alrededor de cada persona junto a la que
pasaba.
Old Country Road lo llev a Hicksville, donde hall el alargado edificio
Lilco a la derecha. A primera vista hubiese podido parecer una escuela:
una estructura de ladrillo rojo de dos plantas. Detuvo el coche y sac
un plano plegado del interior del edificio. Cada detalle que necesitaba
conocer estaba claramente marcado. Memoriz el mapa y le acerc un
fsforo a un ngulo; luego lo observ arder junto a las puntas de los
dedos. Meti las cenizas que quedaron en el cenicero del coche,
descendi y atraves rpidamente Old Country Road.
Entr y volvi a salir en siete minutos con botas, mameluco, camisa,
cinturn con alforjas y, lo ms importante, una tarjeta de identificacin
oficial plastificada para prender de la ropa. La foto del hombre, Roger
Burke, no se pareca en nada a Do Duc, pero eso no tena ninguna
importancia.
A cinco kilmetros del edificio, Do Duc detuvo el coche y se puso el
uniforme de Lilco. Trabajando con un cuchillo de artista, que extrajo del
espacioso maletn de mdico, levant la capa exterior del laminado.
Cort una de sus fotos de la tira que se haba tomado en Lauderdale, la
peg sobre la cara negra de Burke y volvi a colocar el laminado. La
identificacin no engaara a nadie por mucho tiempo, pero Do Duc no
necesitaba demasiado.
Mir su reloj: poco ms de las siete. Hora de comer. Encontr un
restaurante chino de comida para llevar, hizo su pedido y traslad la
bolsa plstica al coche. Abri varios recipientes de cartn, extendi el
primero y el segundo dedo de la mano derecha. Con ese utensilio fue
colocndose en la boca el arroz fro laqueado con una viscosa salsa de
pescado. Bebi unos sorbos de fuerte t solo y estuvo pronto para

marchar.
Regres a la atestada Wantagh Parkway en direccin al norte, que
pronto se convirti en la Northern State Parkway que iba hacia el
oeste. La primera salida era Post Avenue, que tom en direccin al
norte. En cuanto cruz Jericho Turnpike se encontr en el elegante
suburbio de Old Westbury. Descendi a la Long Island Expressway y
gir a la izquierda hacia el camino al norte. En cuanto super la
comisara de Old Westbury, gir a la derecha para entrar en Wheatley
Road. All, en marcado contraste con el hacinamiento industrial de
Hicksville, condujo lentamente frente a antiguas fincas ricas, con
paredes de ladrillo blanco, robles majestuosos, sinuosos caminos de
coches y macizas casas de ladrillo o piedra con prticos encalados o
puertas cocheras con columnas.
La casa que estaba buscando se hallaba bien retirada respecto de la
calle, detrs de una pared de ladrillos rojos y piedra marmolada de tres
metros de alto. Tena un portn de hierro forjado negro y un portero
elctrico de seguridad. Do Duc se acerc.
Roger Burke, Lilco dijo ante el micrfono de la caja metlica en
respuesta a una aguda voz electrnica. Debi asomar la cabeza y los
hombros por la ventanilla del coche para hablar, lo que le ofreci una
excelente visin entre los pilares del portn, a lo largo del amplio
camino sinuoso de conchillas trituradas que llevaba a la casa blanca y
verde oscuro. Observ al perro de polica negro con manchas marrones
en la cara, que saltaba entre los densos ligustros. Animales peligrosos,
originalmente haban sido ovejeros. En la actualidad eran ms
conocidos como perros de polica y de guardia por su ferocidad y su
fuerza.
Dio el nmero de identificacin de Burke en Lilco y dijo que deba
controlar los cables de alimentacin debido a un peligroso apagn en el
rea. Las mentiras ms simples eran las ms crebles, le haban
enseado, y el riesgo de la electricidad pona nerviosa a la gente ms
obstinada. Un instante ms tarde oy que se pona en funcionamiento
un mecanismo y las hojas del portn comenzaron a girar lentamente
hacia adentro.
Do Duc se calz guantes forrados que estaban revestidos de goma
negra, puso el cambio en el coche y avanz lentamente por la entrada.
Conduca con la mano izquierda solamente. Llevaba la mano derecha
hundida en la boca abierta del maletn negro.
Vio al guardia armado que iba hacia l a travs del ancho camino en
declive y se detuvo obedientemente. No lejos, el perro ahora suelto
orinaba nerviosamente en un boj recortado mientras miraba a Do Duc
con la boca semiabierta.
Se acerc el guardia, hizo contacto visual y pidi la tarjeta de identificacin. Estaba vestido con zapatillas, pantalones vaqueros, camisa de

trabajo de algodn y chaqueta de pana debajo de la cual abultaba su


arma sostenida en la pistolera. Un hombre de poca jerarqua de la
mafia o un ex polica, pens Do Duc; en estos tiempos era dificil darse
cuenta exactamente.
En cualquier caso, no era un estpido y Do Duc actu antes de que el
guardia pudiera ponerse receloso en cuanto a la mano en el maletn.
Con la izquierda, aferr la camisa de algodn y atrajo al hombre. La
mano del guardia iba hacia la culata del arma cuando la mano derecha
de Do Duc, que empuaba una delgada hoja de acero, salt hacia
arriba.
Do Duc estaba preparado para cierta reaccin galvnica cuando la hoja
se hundi en la carne suave de la garganta del guardia. Pero aun as el
hombre, que era muy fuerte, casi consigue zafar de la sujecin. Do Duc
se incorpor en su asiento, y clav la hoja a travs del paladar hacia la
base del cerebro.
Tembl el cuerpo que estaba entre sus manos. Se percibi el rpido
hedor ofensivo cuando cedieron los intestinos. El perro estaba en la
direccin del viento y empez a gemir y luego a gruir cuando capt el
olor de la muerte.
No se pudo evitar dijo Do Duc como si hablara con un compaero
invisible al or que el perro iba rpidamente hacia l. Solt el cadver y
abri la portezuela casi en el mismo movimiento.
El perro, las orejas hacia atrs, los dientes a la vista, ya estaba sobre
l. El inquietante hocico peludo se vea blanco de saliva. Do Duc tendi
la mano izquierda, que meti entre las mandbulas del perro cuando
salt, arrojndolo contra el techo del automvil.
Los largos dientes penetraron en el guante engomado y mientras el
animal estaba as ocupado, Do Duc tom la larga hoja ensangrentada y
la insert en la oreja izquierda del animal, hacindola salir por el otro
lado.
Los dientes estuvieron entonces a punto de atravesar el forro del guante, al morder el perro en accin refleja. Do Duc se apart de la fuente
de sangre, y sostuvo al animal estremecido a la distancia del brazo,
mientras grua por el peso pero feliz por la resistencia de sus
msculos bceps y deltoides.
Al fin se vio obligado a desprenderse del guante porque, aun en la
muerte, el perro no ceda su presa. Do Duc se inclin para extraer la
hoja del animal. La sec en la pierna del vaquero del guardia y volvi a
subir al coche, para seguir su marcha por el camino hasta la maciza
puerta cochera.
La falsas columnas dricas se elevaron sobre l cuando detuvo el coche, y apag el encendido. Tom el maletn de mdico del asiento y
ascendi los peldaos de ladrillo hasta la puerta de entrada.
Seor Goldoni?

El hombre bien vestido de pie en la entrada sacudi la cabeza.


Dominic Goldoni, eh... no se encuentra.
Do Duc frunci el entrecejo, mientras consultaba los papeles que llevaba sujetos con un broche a una tablita. Papeles que nada tenan que
ver con la situacin.
Es sta la residencia Goldoni?
S respondi el hombre bien vestido. Era buen mozo en su estilo
mediterrneo de rasgos marcados. Tena ojos castaos brillantes de
grandes prpados, se acercaba a los cincuenta y pareca extranjero,
elegante en un magnfico traje Brioni, la camisa romana de seda y los
zapatos de mil dlares.
Usted es el hombre de Lilco?
Exacto contest Do Duc, mostrando rpidamente su identificacin
mientras atravesaba el umbral.
Los ojos del hombre se fijaron en la insignia plstica.
Soy Tony DeCamillo, cuado del seor Goldoni.
S, ya s dijo Do Duc, mientras hunda el puo en el plexo solar de
DeCamillo. Lo sostuvo casi suavemente mientras DeCamillo vomitaba y
se esforzaba por respirar. Entonces Do Duc levant una rodilla contra el
mentn de DeCamillo, hacindole crujir la cabeza hacia atrs.
Do Duc dej que el cuerpo inconsciente de DeCamillo se deslizara al
piso. Mientras estaba inclinado, se tom el tiempo para inventariar los
anillos de oro, el reloj, los gemelos y el alfiler de corbata del hombre.
Entonces tom a DeCamillo debajo de los brazos y lo arrastr hasta el
armario del enorme vestbulo de piso de mrmol. Do Duc us el cable
que extrajo del maletn para atarle las muecas y los tobillos. Tom
una chalina de un estante, hizo un bollo y la meti en la boca de
DeCamillo, que luego asegur con ms cable.
No haba cocinero, porque Margarite DeCamillo se enorgulleca de ser
una chef de primera clase. Pero haba una criada que viva en la casa.
Do Duc la encontr en la cocina, donde estaba preparando su propia
comida. Fue silenciosamente detrs de ella, hizo un rizo de cable
alrededor del cuello y ejerci presin. La mujer jade, trat de librarse.
Ara el aire con las uas, le rasgu el fuerte antebrazo a Do Duc
antes de quedarse sin aliento, y cay hacia adelante sobre latas de
tomate. La dej ah, inclinada hacia adelante, enfrindose rpidamente.
Cruz hasta el telfono que estaba en la pared junto a un enorme
refrigerador empotrado y tom cautamente el receptor. Estaba
desocupado y disc un nmero local, mientras escuchaba los
chasquidos electrnicos que enviaban el llamado. Cont los cinco
timbrazos estipulados antes de que el llamado fuera respondido y luego
dijo, en el silencio:
Estoy.
De regreso en el vestbulo, Do Duc ascendi la ancha escalera de

caoba. La madera estaba tan lustrada que poda verse a s mismo


reflejado en ella. Sus zapatos no hacan ningn ruido en la alfombra
persa.
Margarite DeCamillo estaba gozando un bao de espuma en el ala del
dormitorio principal. Tena la cabeza apoyada sobre una almohada de
goma y los ojos entrecerrados mientras senta que el calor se filtraba
por los msculos hacia los huesos. Ese era su momento preferido del
da, cuando se poda alejar del mundo, relajarse y dejar que sus
pensamientos vagaran libremente. Las nuevas responsabilidades de las
que haca poco se haba hecho cargo su esposo lo haban cambiado de
manera irrevocable. Ella saba que estaba preocupado, sin duda
sobrepasado y probablemente con problemas.
Saba que era la nica persona del mundo que poda ayudarlo, pero l
era siciliano y Margarite debera manejarse con cuidado. No convendra
que le recordara la lista de personalidades de los negocios que se
haban convertido en clientes suyos por los contactos que ella le haba
ofrecido.
Serenissima, su compaa de cosmticos de gran xito, atenda a muchas de las ms grandes estrellas de Hollywood y Nueva York y como
Margarite era la creadora de todos los productos, los hombres de
empresa deseaban conocerla. Era sagaz para evaluar los caracteres, de
modo que no le haba resultado dificil pasarle algunos a Tony.
Mientras su mente vagaba, de manera casi inconsciente las puntas de
sus dedos iban explorando su cuerpo, oprimiendo esos puntos que
dolan, los magullones recurrentes. El calor del bao haca salir el dolor,
como los zarcillos de una criatura marina, y ella se aflojaba.
Al fin, como siempre suceda, sus pensamientos volvieron a Francine. A
los quince aos, su hija estaba en una edad dificil; demasiado grande
para que se la considerara una nia, demasiado joven para las
responsabilidades de la adultez. El hecho de que ya tuviera el cuerpo
de una mujer slo haca ms complejo el problema. Varias veces, antes
de que su hermano Dominic entrara en el programa WITSEC, Margarite
se haba visto obligada a ir a verlo para que la ayudara a sacar a
Francie de sus problemas en la escuela o de un novio demasiado
grande para su edad.
Margarite suspir. Quera a Francie ms que a nada en la vida, y tal
vez las resonancias de ese amor fueran abrumadoras para ella. Se
haba visto en la disyuntiva de seguir una carrera y criar a Francie
prcticamente sola. Tena plena conciencia de que nunca haba pasado
bastante tiempo con su hija. Pero qu poda hacer? Podra haberse
marchitado y morir en el caso de verse encadenada a la casa. Tony no
tena ni tiempo ni paciencia para su hija; Margarite crea que l estaba
resentido para siempre con ella porque no le haba dado el heredero
varn que tan desesperadamente haba deseado. Pero ahora Margarite

ya no poda concebir un beb y slo estara Francie. No poda


sorprender que Tony estuviera siempre enojado.
La parte exterior de la baera estaba tallada en una pieza monstruosa
de nix negro y blanco, un bol oval ahora lleno de agua caliente, sales
aromticas y la forma voluptuosa de Margarite DeCamillo. El grifo del
agua era de oro, tallado en forma de cabeza de cisne con un cuello
artsticamente curvo, y las llaves tambin de oro eran las alas. El
ngulo que ocupaba la profunda baera estaba revestido de espejos del
piso al cielo raso, que de improviso reflejaron la imagen de Do Duc que
entraba en el cuarto hmedo.
Margarite DeCamillo se sobresalt y al mismo tiempo se sent erguida
y se cubri los senos desnudos con las manos. Los ojos ambarinos se
abrieron al mximo y los amplios labios formaron una O.
Quin es usted? Qu es eso de presentarse as...?
Estoy aqu para hacerle un ofrecimiento. La voz profunda de Do
Duc era suave. No obstante, Margarite se sinti obligada a callar.
Observ al intruso y, para sorpresa en alguna medida de Do Duc, tuvo
la presencia de nimo como para decir:
Qu le ha hecho a mi esposo?
El no est muerto replic Do Duc, si es eso lo que est pensando.
Se acerc lentamente a travs de los mosaicos velados por la
humedad. Los ojos de ella lo observaban como una mangosta puede
escrutar a una cobra, con grados iguales de fascinacin y temor. Ni
siquiera est malherido. Slo.., dormido.
Do Duc estaba ahora al borde de la baera, mirando a Margarite. Era
una mujer sumamente bella de unos treinta y cinco aos, de altos
pmulos, ojos separados y mirada directa, nariz prominente y
abundante cabello rizado oscuro, ahora hmedo en las puntas de modo
que algunos mechones se adheran a la piel nacarada de hombros y
cuello. Era un rostro en conjunto agresivo, pero l pudo advertir que
ella haba aprendido a guardar bien sus pensamientos privados. Tena
esa mirada sagaz e inteligente que Do Duc haba visto en muchos
jugadores de xito. El temor inicial ya haba pasado y el color volvi a
las mejillas de Margarite, que recuper la compostura. Do Duc calcul
que ella no estaba tan asustada de l como debi estarlo.

Dijo algo sobre un ofrecimiento.


Do Duc asinti con la cabeza, mientras adverta la eleccin de la
respuesta de ella as como la frialdad de la voz.
Exacto. Los dos tenemos algo que el otro desea. l permiti que
una sonrisa se esparciera por su rostro. Por ejemplo, quiero saber
dnde est Dominic Goldoni.
Un aire de alivio apareci en la cara de Margarite, que se ri.

Entonces ha venido a la persona equivocada. Pregnteles a los


federales. No tengo la menor idea de dnde est mi hermano. Ella

resopl burlonamente. Ahora, mrchese inmediatamente de aqu,


delincuente barato.
Do Duc la ignor. Le dijo:

No desea saber lo que tengo y usted quiere?


Ella sonri dulcemente.

Qu podra usted...?
Do Duc ya se haba metido en la baera, y hecho derramar el agua por
el borde. Le puso una mano sobre la cara y la otra sobre el pecho y
oprimi violentamente hacia abajo hasta que desapareci la cabeza
bajo el agua caliente.
Evit las piernas que ella agitaba y hundi los dedos en el pelo abundante y la sac tosiendo y escupiendo agua. Margarite tena los ojos
llenos de lgrimas, los senos pesados se agitaban. El vio que al menos
haba conseguido la atencin de la mujer.
Ahora dijo l podemos convenir que tenemos que hablar de
algo?

Maldito gimi ella. Maldito, hacerme esto.


"An no has visto nada", pens Do Duc con un poco de satisfaccin.
No tengo nada que decirle. Margarite se apart el pelo de la cara.
Se sent en el borde de la baera, al parecer sin tener en cuenta ahora
su desnudez. Mi propia vida no significa nada para m. Nunca
traicionara a mi hermano, aunque supiera dnde lo tienen.
Do Duc tom una enorme toalla de bao de un estante que estaba
sobre su cabeza y se la arroj.
Squese dijo, mientras sala de la baera. Tengo algo que mostrarle.
Hizo salir a Margarite del bao. Ella se haba envuelto en la toalla de tal
modo que estaba cubierta desde encima de los senos hasta las rodillas.

Es estpido usted? No entiende que no importa lo que me haga


a m? No s nada. Los federales se aseguran de eso.
El la llev a travs del dormitorio principal con la cama de cuatro
postes con dosel y el rea hundida para sentarse, completada con un
canap de terciopelo curvo y un hogar ornado de mrmol, con su
repisa mantenida en alto por querubines tallados. Un espantoso reloj
de bronce dorado emita un sonoro tictac en el centro de la repisa.
A mitad de camino por el pasillo, Margarite sinti que se le cerraba la
garganta. Saba adnde se dirigan.
No dijo con un hilo de voz. Oh, por favor, Dios, no!
El permiti que ella se apartara. Margarite corri el resto del camino
hasta una puerta entreabierta que daba a otro dormitorio. Do Duc la
sigui, se detuvo en el umbral y se agach para recoger la toalla de
bao que se haba cado. Se la puso sobre el brazo izquierdo cuando
entr en el cuarto pintado de rosado plido. Las ventanas estaban
cubiertas por cortinas de volados y haba varios animales de pao

sobre la cama.

Francie!
Do Duc observ la escena: la madre desnuda, enloquecida, llorosa, que
se tomaba la cara con las manos y fijaba la mirada con horror en su
hija de quince aos colgada de los tobillos al artefacto central de iluminacin.

Oh, Dios mo, Francie!


El rostro oval de la adolescente, sonrojado por la sangre, se vea totalmente inexpresivo. Tena los ojos cerrados y los labios entreabiertos.
No est muerta observ Do Duc. Pero lo estar si usted no hace
lo que le digo.
Margarite gir rpidamente.
S, s. Lo que sea. Pero bjela!

Cuando usted haya hecho lo que quiero. La voz de Do Duc era


suave. No tengo deseos de hacerle dao, ya ve. Pero sepa que la
vida de ella est en sus manos. Se acerc y le entreg la toalla a
Margarite.
Nos entendemos ahora?
Margarite nuevamente le ech esa mirada que l tantas veces haba
visto en jugadores astutos y supo que estaba pensando en deslizarle
un cortapapeles entre las costillas. Se pregunt si ella sera capaz de
cometer un acto tan terminante, ser parte de una accin que alterara
para siempre su esencia. Al contemplarla, sa era la pregunta que lo
intrigaba ms porque, ahora que haba tomado contacto con ella,
reconoci algo en la mujer y se sinti atrado.
Qu es lo que quiere de m? pregunt ella.
Abajo en la biblioteca, l sirvi brandy para los dos. Le haba permitido
que se vistiera, pero slo en presencia suya. Ella se haba puesto una
corta falda tableada negra, una blusa crema y escarpines de gamuza
con cordones dorados. Lo impresion que se vistiera con tal economa
de movimientos y cierta dignidad en el intento de protegerse de su
presencia.
Al principio, ella rechaz su ofrecimiento.
Beba insisti l. El brandy le calmar los nervios. La mir. Le
vendr bien.
Ella acept la copa que era como un baln y sorbi lenta, metdicamente,
Do Duc tom su bebida y se sent en el silln tapizado al lado de ella.

Muy bien agreg l. Esto es lo que quiero. Cuando su


hermano la llame, se las ingeniar para que le diga dnde est.
Margarite puso la copa sobre la mesa de caf de cristal y bronce.
Usted est loco. Eso no suceder nunca. Por empezar, llamarme... o
a cualquier otra persona de su familia... es estrictamente contrario a
las reglas.


No obstante dijo Do Duc llamar.
Margarite lo estudi por un momento antes de inclinarse hacia adelante
para tomar un cigarrillo de una caja filigranada de plata. Al hacerlo, sus
senos se marcaron contra la blusa. Fue el primer gesto provocativo que
haca y Do Duc supo que ella haba empezado a considerar la situacin.
Eso era bueno para los dos. Mejor demonio conocido...
Usted es una bestia estpida. Mi hermano, Dominic, fue puesto hace
un ao en el Programa Federal de Seguridad del Testigo, WITSEC. Le
permitieron que llevara consigo a su esposa e hijos. Desde entonces,
no he tenido noticias suyas. Tampoco su madre. Le dijeron de manera
bien clara cules eran las reglas: ningn contacto con la familia o con
amigos, de lo contrario los federales ya no podan garantizar su
seguridad.
Ella lo mir cuando l tom el encendedor de plata labrada, lo prendi
y le acerc la llama. Margarite vacil slo una fraccin de segundo
antes de adelantarse para encender el extremo del cigarrillo. Inhal
profundamente, lanz una bocanada de humo de tal manera que Do
Duc pudo observar su agitacin.
Tiene conciencia de que en toda la historia del WITSEC no han
alcanzado a ninguno de los protegidos que se han atenido a las reglas?
Ella sigui observndolo mientras fumaba. Nos lo dijo el segundo
jefe del WITSEC, y despus de lo que haba hecho Dominic, s que se
lo tom en serio. No tiene ningn deseo de morir, todo lo contrario.
Tiene todos los motivos para vivir.
De pronto dej de hablar y Do Duc supo que deseaba desesperadamente una respuesta suya. Ese haba sido el primer intento de ella por
tomar la delantera y por eso l le otorg ms puntos. No dijo nada.
Margarite sigui fumando hasta que termin el cigarrillo. Entonces lo
apag en un cenicero Steuben. Do Duc esper que ella tomara otro,
pero nuevamente lo sorprendi con su fuerza de voluntad. Se qued
sentada con las manos sobre la falda.
Suelte a mi hija dijo ella suavemente.
Estbamos hablando de su hermano, de Dominic. Do Duc observ
con inters la nica lnea de transpiracin que se deslizaba desde el
inicio del cabello por la sien hasta la mejilla. Tuvo conciencia de la
tensin de ella del mismo modo en que a menudo vea auras alrededor
de la gente. Haba un zumbido tangible en el aire.
Pudo ver el imperceptible temblor de los labios de ella antes de que
bajara la cabeza.
Est bien, digamos que Dominic llame acept ella en tono de
capitulacin. Entonces, qu?
Arregle un encuentro inmediato, sin su cuidador del WITSEC.
No lo har.
El tom un cigarrillo de la caja de plata, lo encendi y se lo alcanz a

ella.
Pero lo har, Margarite. S que la ha llamado varias veces antes. La
ltima vez, permtame ver, no fue porque descubri lo que le hace a
usted Tony D. a puertas cerradas?
Margarite lanz un gritito. Levant las rodillas como si l le hubiese
aplicado un golpe fsico. Tena la cara blanca y respiraba con fuerza
entre los labios entreabiertos.
Esta vez, Dominic recibir la informacin de que su esposo le ha
pegado a Francie. Pareca tan calmo como si estuviera leyendo un
nmero de la gua de telfonos y ese tono tan normal era el elemento
ms horrible. La llamar, Margarite, verdad? Y cuando la llame,
usted har su parte. Se mostrar bien histrica, y si Dominic no lo
sugiere, usted insistir en un encuentro.

Ah, maldito sea. Ella cerr los ojos. "l ha arruinado todo",
pens Margarite.
Sinti que perda el control mientras las lgrimas saladas corran por
sus mejillas y el pnico converta en jalea su mente. Luch por poner
un pensamiento coherente frente a otro.

Sabe lo que me est pidiendo que haga susurr.


De pronto, Do Duc uni sus manos. La copa de brandy de ella estaba
entre ambas y qued destrozada con un fuerte estrpito, que hizo
saltar a Margarite. A Do Duc le gust lo que eso hizo a los ojos de ella,
que le recordaron mucho la pintura de Madame X por Sargent.
He matado a su guardaespaldas, a su perro y a su criada dijo l.
No piense ni por un instante en que vacilar en tomar la vida de su
hija. Los ojos brillantes de l no se apartaban de los de ella. Como
he sealado, la vida de Francine est muy literalmente en sus manos.
Margarite apag el cigarrillo.
Dios, cmo consigue dormir de noche?
Do Duc se puso de pie.
Una pregunta interesante, viniendo de la hermana de Dominic
Goldoni. No usa su nombre de soltera... el nombre de l... en su
propia empresa? Claro que s. Mientras le mostraba una pequea
sonrisa convincente, aadi: Me pregunto cmo se siente por el
hecho de que a usted la conozcan como Margarite Goldoni. Es eso
parte de la ira que Tony tiene hacia usted?
Ella lo mir con una especie de fascinado temor reverencial que
bordeaba la revulsin. El camin alrededor del sof y se qued de pie
mirando una gran pintura de Henri Martin con un campo de trigo lleno
de color y textura.

Margarite, usted es lo bastante inteligente para saber que todos


tenemos nuestro modo de racionalizar lo que hacemos. De ningn
modo es eso patrimonio slo de los fanticos y los justos.
Aguard, mientras perda una parte de s en el paisaje provenzal que

Martin haba conjurado con el arcano poder de un hechicero. Do Duc


pens que de buen grado dara todo, hasta la proximidad constante
con la muerte que lo mantena centrado y estable, por ser capaz de
pintar una tela como sa. No tena hijos, que supiera, pero esa obra
maestra era mejor que un hijo porque surga como un dios de la propia
cabeza y se mantena exactamente como uno la haba contemplado. No
poda imaginar recompensa mayor en la vida.
Qu interesante, una bestia apreciando el arte dijo Margarite junto
a su codo.
El la oy acercarse o, ms exactamente, la percibi y record su duda
en cuanto a si ella tendra el coraje de esgrimir el cortapapeles. No
desvi la mirada del Martin, pero respondi:

Dominic llamar dentro de las dos prximas horas. Est


dispuesta a cumplir su parte del arreglo?

Dme un momento pidi ella. Nunca antes he hecho un trato


con un demonio.

Tal vez no seal l al ir hacia ella pero apuesto a que su


hermano lo ha hecho... ms veces de cuantas puede recordar.
"Usted no sabe nada de mi hermano", dese gritarle ella, pero tuvo el
terrible temor de que l le demostrara en trminos muy precisos lo
equivocada que estaba.
Se unieron sus miradas y Do Duc reconoci la ambivalencia que acechaba detrs de la abierta animosidad que proyectaba la mujer.
Dudaba que ella tuviera conciencia de la atraccin que senta por l.
Estaba seguro de que no tena ningn conocimiento de su uso de la
clsica tctica del interrogador, de personalizar para luego hacer ntima
lo que en todos los aspectos era una relacin comn, rutinaria. Pero
ella poda reconocer la otra parte de lo que l estaba haciendo. No era
tanto que las mujeres desearan ser dominadas, haba concluido por
saber haca unos aos, sino que apreciaban ms a aquellos hombres
cuya dominacin poda producirse en otros.
Margarite sac la lengua para humedecerse los labios.
Usted tiene un nombre?

Algunos. Puede llamarme Robert.

Robert. Dio un paso hacia l, de modo que estuvo muy


prxima. Estudi su cara. Curioso. Ese no es un nombre oriental y
usted es tan obviamente oriental. Inclin la cabeza.
Lo es? Qu otra raza... Djeme ver... polinesio? Sonri.
Yo soy veneciana, de modo que s cmo es.

Cmo es qu?

Ser un extrao. Margarite se apart de l, y volvi al sof.


Vivo entre sicilianos. Nadie confa en una, realmente. Se sent y
cruz las piernas. Siempre lo estn poniendo en situacin de tener
que demostrar su lealtad, hasta a la "Familia".

Do Duc sonri para s. Le gustaba esa parte de ella, la maquinadora.


Observ con deseo la larga porcin de piernas, lo que no era nada
dificil, para alentarla. El hecho de que su deseo fuera deliberado no
significaba que ella debiera saberlo. Deseaba... no, a decir verdad,
necesitaba... saber hasta dnde ira ella, de qu era capaz en las
condiciones ms extremas. Ahora saba una cosa: le permitira que lo
descubriera.

Usted tiene familia?


La pregunta lo traspas, de modo que le sonri, para encantarla con
una de sus muchas mscaras.

Eso fue hace mucho tiempo. Pero su voz son hueca hasta a
sus propios odos y Margarite era lo bastante inteligente como para
captarlo.
Fue hurfano?

Las semillas de mi destruccin fueron sembradas cuando yo era


muy pequeo.
Margarite mantuvo la mirada de l.
Qu cosa tan rara para decir. Es cierto? No tiene familia?
Era as, de modo que se encogi de hombros para que ella no le diera
importancia. Se qued perplejo por lo que le haba salido de la boca.
Estaba loco?
Quebr el contacto con ella, que estaba empezando a perturbarlo tan
profundamente como a Margarite.
Qu quiere con Dominic? pregunt ella.

Informacin... que slo l puede dar.


Eso simplifica las cosas. Puedo procurrsela cuando l llame.
Do Duc sonri framente para que ella supiera en su corazn que l no
era ms que un arma.

Margarite, le dir ahora que si se desva apenas del plan


preparado, morir Francine y usted lo presenciar.
Est bien! Ella se estremeci y se cubri la cara con las manos.
Slo... no vuelva a decirlo. Ni siquiera debe pensarlo.
Lo mir y sus ojos lo escrutaron a travs de las lgrimas.
Usted sabe, a pesar de lo que hizo Dominic, an tiene muchos amigos a los que salv de los federales y que son poderosos.

S, s cun poderosos. Quin cree que me envi?


Era un riesgo calculado pero necesario para ayudarlo a mantener su
control sobre la mujer.
Dios, no puede hablar en serio! exclam Margarite, alarmada.
Eso lo matara.
Do Duc se encogi de hombros cuando fue a sentarse al lado de ella.
La vida est llena de sorpresas... hasta para m.

No, no, no afirm ella con voz ahogada me est mintiendo.


Se estremeci. Conozco a los amigos de Dominic. Son muy leales. Si

le hace dao a l, irn tras usted. Eso no lo preocupa?


Por el contrario. Me encanta.
Observ las emociones que pasaban como rfagas a travs de la cara
de la mujer.
Dios mo, quin es usted? susurr ella. Qu pecados he cometido que lo han trado ac?

Dgame, es usted tan inocente como culpable es su hermano?


Ella ignor las lgrimas que le corran lentamente por las mejillas.
Nadie es totalmente inocente, pero yo... ste es el Da del Juicio.
Con independencia de lo que haga, tendr sangre en mis manos.

Al fin, somos todos animales. Debemos ensuciarnos alguna vez.


sta es la suya.
Ella tom otro cigarrillo.
Volverme como usted, quiere decir? No, nunca!
Le deseo que no.
Margarite rode el encendedor con la mano y luego, al parecer, lo
pens mejor. Volvi el cigarrillo sin encender a la caja de filigrana.

Me asusta que usted sepa que Dominic llamar.

S, lo s.

Sus amigos...
El ya no tiene amigos.
Do Duc sumergi la punta de un dedo en el residuo viscoso del brandy
derramado, y levant no slo el licor sino tambin una astilla diminuta
de cristal. Ella observ mientras oprima el cristal hasta que le perfor
la piel y extrajo sangre. Mediante ese gesto de machismo, ella
consider que el dolor, de una u otra forma, era un componente
significativo en la personalidad de l. Margarite hizo a un lado esa
deduccin, incapaz an de considerar su utilidad.
Se pregunt por qu l no la haba atacado. Haba tenido todas las
oportunidades para aprovechar una completa variedad de situaciones
provocativas: mientras estaba desnuda en el bao, cuando se estaba
vistiendo y la miraba, en cualquier momento desde que estaban all en
la biblioteca. Por cierto, desde que se recuper del shock inicial por la
presencia de l, le haba dado todas las oportunidades, al saber que l
no podra pensar con claridad atrapado entre sus muslos y con la
sangre llena de testosterona.
Deba intentar algo para zafar de esa pesadilla. Se movi en el sof,
levantndose la falda hasta la parte superior de los muslos. Vio que l
llevaba la mirada de la sangre en el dedo a su carne. La mirada de l
tuvo peso cuando se pos en ella, y calor. Margarite not que las
mejillas empezaban a arderle.
Qu es lo que le pasa? Ella no reconoci su propia voz.
Do Duc la mir. Con la punta del dedo le traz una medialuna roja
sobre la carne temblorosa de la parte interior del muslo. Frot ms

arriba, en el punto donde ella estaba caliente, aun ahora. Margarite


sinti una especie de conexin e hizo lo que pudo para atraerlo, para
lograr que la temperatura subiera en la sangre de l.
El estrpito del telfono la hizo saltar. Lo mir como si se tratara de
una serpiente venenosa. El retir la mano y desapareci la nica
posibilidad de ella.
Conteste orden Do Duc, mientras clavaba la mirada en los ojos
aterrorizados de Margarite.
Ella dud, temblando. Poda no ser Dominic, se dijo que poda ser
cualquiera. Por favor, que fuera cualquiera menos l.
Tom el receptor con un gesto convulsivo. Trag y dijo en tono esperanzado.
Hola?
Margarita, bellissima! dijo la voz de Dominic en su odo y ella cerr
lentamente los ojos.

LIBRO I:
VIEJOS AMIGOS
Ao tras ao sobre la cara del mono, una mscara de mono.
Matsuo Basho

1
Tokio/Marine on St. Croix/Nueva York
Tan temprano a la maana, Tokio ola a pescado. Quiz fuera el ro
Sumida, an el hogar de cientos de pescadores que realizaban su
antiguo oficio. O, pens Nicholas Linnear, tal vez sera la bruma
acerada que se posaba como un husped glotn sobre la extendida
metrpolis.
En algn punto lejano del campo el sol se esforzaba por ascender sobre
la cima de las montaas, pero all en el corazn de la ciudad todava
estaba oscuro. Slo una sugerencia de luz previa al amanecer volva
nacaradas las sombras.
Mientras Nicholas suba en el edificio Shinjuku Suiryu en el ascensor
directo del presidente, consider la formidable variedad de decisiones
que lo aguardaban en Sato International, el vasto keiretsu, o
conglomerado industrial, que manejaba juntamente con Tanzan Nangi.
Nangi era el japons sagaz, un ex viceministro del MITI, el todopodero-

so ministerio japons de Comercio Internacional e Industria, con el que


Nicholas haba decidido unir fuerzas, y fusionar su compaa, las
industrias Tomkin, con la empresa Sato International de Nangi.
Resultaba interesante que ambos hombres hubieran heredado la
posicin ms alta en sus respectivos conglomerados; Nangi del
hermano muerto de su mejor amigo, Nicholas de su difunto suegro. Por
esa y muchas otras razones, haba un vnculo singular entre ambos
hombres que nunca podra cortarse.
Nicholas sali del ascensor en el piso cincuenta y dos y camin pasando por el desierto vestbulo de recepcin de teca y cromo, frente a
silenciosas oficinas y salones de trabajo, hasta entrar en su propia
oficina que, con la de Nangi, abarcaban todo el extremo del piso que
daba al oeste.
Cruz hasta un divn bajo en el rea deprimida de asientos frente a
una enorme ventana y se sent mirando la ciudad. La niebla, plida
como el t verde, era una aureola sucia que cubra su ansiada visin
del monte Fuji.
Saba que muy pronto debera volver a los Estados Unidos, no slo
para sentarse frente a frente con Harley Gaunt, sino tambin para
presionar personalmente en Wshington contra la oleada creciente de
animosidad hacia los japoneses reconocidos como arrogantes. Gaunt
haba contratado a un hombre llamado Terrence McNaughton, un
profesional del lobby, para que actuara en favor de ellos; pero Nicholas
estaba empezando a creer que en esos tiempos de receso no bastaba
la persuasin por delegacin. Muchas veces haba pensado volar a
Wshington durante los ltimos aos, pero Nangi siempre lo haba
convencido de la necesidad de permanecer all, para promover su
postura pro internacional con los japoneses mismos.
Nicholas, haba sostenido Nangi con lgica incuestionable, estaba calificado singularmente para hacerlo ya que los japoneses no lo vean
como a un iteki, un brbaro extranjero. El padre de Nicholas, el coronel
ingls Denis Linnear, ocupaba un lugar especial en el corazn de los
japoneses de la generacin mayor, porque haba sido promovido al
cuartel general del comandante supremo de las potencias aliadas
inmediatamente despus del fin de la Segunda Guerra Mundial. Fue l
quien trat con tanto xito con los funcionarios de rango ms alto
cuando MacArthur les dio a los japoneses derrotados una nueva
constitucin democrtica que haba sobrevivido hasta el presente. Al
morir el coronel Linnear, su funeral cont con una amplia concurrencia
y fue comentado como el de un emperador japons.
Nicholas tuvo conciencia de que llegaba Tanzan Nangi aun antes de
verlo concretamente. Nangi haba superado la madurez. Su rostro luca
notable pero no de una manera normal. El ojo derecho era una rbita
ciega de un blanco lechoso detrs de un prpado estropeado siempre

entreabierto. De no ser por el ojo, su cara habra podido ser la de un


diplomtico de rango superior que conoce las exigencias de su mundo y
cmo maniobrar entre ellas.
Nangi dio un golpecito en la puerta entreabierta de la suite de Nicholas
con el extremo de su bastn, cuya empuadura mostraba un dragn
tallado. Segn la hora del da, su estado de salud y el clima, se mova
ms o menos rgidamente sobre unas piernas que se haban daado
durante la guerra en el Pacfico.
Los dos hombres se saludaron con calidez y el mnimo de formalidad.
Habra sido muy diferente si algn otro hubiese estado en la habitacin
con ellos.
Saborearon su t verde macha en el silencio de la mnima compaa;
luego iniciaron sus tareas de la maana: la planificacin estratgica
para Sato, que deseaban tener lista antes de que llegara el resto del
personal.
La novedad es muy mala dijo Nangi. No he podido reunir el
capital que piensas que necesitamos tan desesperadamente para
expandirnos en Vietnam.
Nicholas lanz un suspiro.
Es irnico, porque la empresa marcha muy bien. Mira las cifras del
ltimo trimestre. La demanda de Sphynx T-PRAM excede con mucho
nuestra capacidad de produccin actual. El T-PRAM era un chip de
computadora de Sato International, el primero y nico chip
programable de memoria de acceso al azar del mercado. Es por eso
que necesitamos expandirnos en Vietnam tan rpidamente como sea
posible. Instalar nuevas plantas manufactureras que satisfagan
nuestros niveles y que tambin mantengan bajos los costos de
produccin es un maratn agotador.
Nangi sorbi el t.
Lamentablemente, Sphynx es slo un kobun en la vasta red de negocios del keiretsu. Kobun significaba una empresa que integraba el
keiretsu, el conglomerado.
Nicholas entendi la indicacin. A diferencia de las industrias Tomkin
antes de la fusin, Sato International siempre haba tenido hasta ahora
fcil acceso al capital, cuando de pronto haban cambiado las reglas
bsicas en Japn. La diferencia ms radical entre las corporaciones
estadounidenses y las japonesas se haba convertido, en aos
recientes, de una ventaja valiosa en un riesgo peligroso. Los principales
keiretsu de Japn eran de propiedad de un banco o se haban
convertido en un banco. En el caso de Sato, era el Daimyo
Development Bank. Esa cmoda relacin dentro del keiretsu le permita
a ste solicitar dinero prestado para su expansin o la investigacin y
el desarrollo a tasas bajas y segn trminos sumamente generosos.
Pero ahora Japn estaba en medio de una crisis econmica de una

magnitud y una gravedad desconocidas desde los horrores del perodo


de posguerra. Se haba iniciado en 1988 con los esfuerzos mal
orientados del gobierno por promover una economa que ya sufra los
primeros efectos de un yen demasiado fuerte, al crear artificialmente
un auge de la tierra. Invertir en el propio pas, razonaron los ministros,
atenuara al menos en cierta medida el valor del yen. La teora dio
resultado, hasta cierto punto. Luego los valores empezaron a exceder
los lmites de la realidad. E incluso los hombres de negocios japoneses,
ricos en dinero en efectivo y arrogantes por su xito al parecer
sostenido, invertan dinero en bienes races. Inevitablemente, estall la
burbuja. Recargados de propiedades que ya no lograban transferir ni
siquiera con grandes descuentos, se hundieron muchos empresarios, y
perdieron vastas fortunas prcticamente de la noche a la maana.
El desastre creca, amplindose como las olas en una laguna. Los bancos que alegremente haban otorgado crditos para lo que parecan
bienes races esplndidos, quedaron con propiedades hipotecadas que
no podan reabastecerlos de capital suficiente. Se vieron obligados a
tomar activos para pagar enormes prdidas de prstamos y en el lapso
de un ao sus balances quedaron marcados en rojo, que es la nica
sangre que reconoce un banquero.
El Daimyo Development Bank no fue ninguna excepcin. Aunque menos castigado que algunos que haban debido cerrar, el banco estaba
soportando un perodo excepcionalmente dificil y sus prdidas se
haban convertido en tiempos recientes en un peso para las finanzas de
Sato International. Aun seis meses antes, Nangi haba debido
reemplazar al presidente de Daimyo pero el desbarajuste an distaba
de estar controlado. Era una fuente de particular humillacin para l ya
que una vez haba sido el director del banco.
La nueva consigna en Japn era risutora, algo hasta entonces inaudito:
contraccin industrial. Japan Inc. estaba ocupndose de la
reestructuracin, una dolorosa reduccin en fbricas, bienes de
consumo y el recurso ms precioso de Japn, personal magnficamente
preparado y leal. En un pas donde "ms grande y mejor" haba sido la
frase clave de la expansin econmica por ms de cuatro dcadas,
risutora resultaba un amargo camino inverso, en verdad. Por suerte,
Nangi y Nicholas nunca haban permitido que su keiretsu se volviera
inflado e ineficiente. Y el rol de Nicholas dentro del conglomerado
estaba creciendo exponencialmente, ya que tena ms experiencia con
los reveses econmicos significativos que cualquier japons. Sin
embargo, era bien real la escasez de capital operativo.
No obstante, de una u otra manera, debemos conseguir el capital
inst Nicholas. Si no nos aplicamos ah en grande, y rpidamente,
nos veremos arrollados por todos los otros keiretsu importantes.
Debo darle algn tiempo ms a la situacin advirti Nangi, no por

primera vez. Vietnam acaba de abrirse recin y no confo plenamente


en el gobierno.
Lo que quieres decir es que no confas en absoluto en los vietnamitas.
Nangi hizo girar las hojitas del t en su taza. Le disgustaba la tensin
entre ellos. Desde que Nicholas fue por primera vez a Saign, haca
varios aos, para reclutar a ese tal Vincent Tinh como director de ellos
en Vietnam, se haba sentido preocupado. Tinh era vietnamita y Nangy
admita que Nicholas tena razn, no confiaba en ellos. Tanto dinero
entregado ya a esa Vietnam extraa, nuevamente capitalista, y
Nicholas que lo haba estado urgiendo a entregar mucho ms. Y si
volvan los comunistas y nacionalizaban todas las empresas privadas?
El y Nicholas perderan todo.
Esa gente me resulta opaca coment Nangi, mientras apartaba la
mirada de las movedizas runas de las hojas de t.

Slo son diferentes.


Nangi sacudi la cabeza.

Los chinos de Hong Kong son diferentes y trato con ellos todo el
tiempo. Son tortuosos, pero debo admitir que me agradan sus intrigas.
No tengo ningn gusto por los vietnamitas.
Que es por lo cual los estoy manejando yo dijo Nicholas. Pero
mira los resultados. Las ganancias de las pequeas cantidades de
bienes que ahora fabricamos en Saign, bajo la direccin de Vinnie,
son astronmicas. Piensa en lo que significaran esos costos de
fabricacin ms bajos para el kobun cuyas ganancias estn ahora en
una espiral hacia abajo.
Por supuesto, Nicholas tena razn, pens Nangi. Casi siempre la tena
en esos asuntos. Adems, no poda minimizar el xito de Nicholas al
predecir las tendencias en los negocios.
Asinti con la cabeza.
Est bien. Har lo que pueda para sacar el capital que necesitamos
de alguna roca en alguna parte.

Excelente coment Nicholas, y sirvi ms t para los dos. No


lamentars tu decisin.

Espero que no. Deber llamar a algunos de mis contactos en la


Yakuza.
Si slo conocieras al Kaisho sugiri Nicholas con no poco sarcasmo.

S que no sientes ningn respeto por la Yakuza. Pero tampoco


has hecho nunca un esfuerzo por entenderlos. Me resulta muy curioso,
al considerar el ahnco con que asimilaste prcticamente todos los otros
aspectos de la vida japonesa.
Los integrantes de la Yakuza son delincuentes opin Nicholas
categricamente. De qu podra servirme entenderlos?
No puedo responder esa pregunta. Nadie puede, salvo t mismo.

Lo que yo no puedo entender es tu conexin con ellos. Djalos con sus


propios negocios sucios.

Eso es como pedir: "Por favor, no inhales nitrgeno con el oxgeno". Simplemente, no es posible.
Quieres decir que no es prctico.
Nangi suspir, sabiendo que no ganara esa discusin con su amigo.
Nunca la ganara.
Ve a ver a tu Kaisho, entonces dijo Nicholas o al que sea. Nangi
sacudi la cabeza.

Se supone que el Kaisho es el oyabun de todos los oyabun. El


jefe de todos los jefes de la familia Yakuza. Pero permteme asegurarte
que no existe. Es un trmino que invent algn Yakuza inteligente para
mantener a la polica en su lugar. Kaisho significaba "el comandante
misterioso". Mientras tengamos nosotros, los de afuera, la sensacin
de que existe un jefe casi mtico de todos los oyabun, hay un nivel de
la jerarqua Yakuza que nadie puede penetrar. Eso ayuda a su mstica,
ampla su frente toda vez que la polica realiza una incursin o dos para
los medios. Se movi en su asiento. Todos mis contactos Yakuza
niegan todo conocimiento de un Kaisho.
La conversacin pas por fin a la computadora Hive, el proyecto particular de Nicholas, que ahora estaba demorado porque Hyrotech-Inc.,
la firma norteamericana designada por el gobierno norteamericano
para disear la computadora para todas sus dependencias,
inexplicablemente no haba cumplido con el trato que Nicholas haba
negociado para manufacturarla.
El aspecto ms preocupante es que nadie en Hyrotech contesta los
llamados de Harley Gaunt coment Nicholas. Le he dicho que siga
adelante e inicie un juicio por incumplimiento de contrato. Adems, le
di instrucciones para que demandara al gobierno estadounidense como
coresponsable.
Al gobierno? pregunt Nagi, preocupado.

S. Creo que ellos estn detrs de todo el asunto. La demora es


el fuerte del gobierno, no de Hyrotech.
Puso al tanto a Nangi del progreso de la compaa respecto del Proyecto Chi. Nicholas haba elegido el nombre Chi, que significaba
"sabidura". Haba sido idea suya dedicar un kobun entero o divisin de
la compaa al Proyecto Chi. La Chi era una clase nueva de
computadora que no requera ningn software: literalmente, era tan
flexible como su usuario. No necesitaba software porque era una
mquina de red neural. El prototipo Chi contena ms de mil "cubos"
minsculos, a diferencia de los chips, compuestos de sesenta y cuatro
neuronas electrnicas cuyo diseo se basaba en las del cerebro
humano. Esa mquina funcionaba mediante ejemplos. Una decisin
"correcta" tal como la determinaba el usuario, produca una clase de

corriente a travs de la red neural; una decisin "incorrecta" otra clase


de corriente. De esa manera, la computadora realmente aprenda las
funciones que se le requeran y el mejor modo de realizarlas sin
necesidad de ser configurada para diferentes interfaces de software.
Aunque parece ser que Ricoh ser el primero en el mercado con una
computadora de red neural observ Nicholas estoy convencido de
que Chi ser mucho ms avanzada y rpidamente nos dar una porcin
del mercado en cuanto se la presente.
Termin la reunin de la primera hora de la maana. Nangi se puso de
pie, tom el bastn y fue por el pasillo a su oficina.
Nicholas dedic una hora y cuarenta y cinco minutos siguientes para
llamar a sus gerentes de fabricacin en Bangkok, Singapur, Saign,
Kuala Lumpur, Indonesia y Guangzhou, en el sudeste chino. Debi
haberle insumido menos de la mitad del tiempo, pero los sistemas
telefnicos en esos lugares eran enloquecedoramente ineficientes y
debi acostumbrarse al tono de ocupado, a que se interrumpiera el
llamado en mitad de una frase y a discar un nmero y comunicarse con
otro totalmente distinto. Pero esos llamados, a los que una vez fueran
sitios remotos nunca visitados, estaban adquiriendo importancia
creciente.
Al fin concluy la dura tarea de la comunicacin telefnica con el tercer
mundo. Mir la hora y se dispuso a preparar una tetera de t verde.
Acababa de tomar el batidor cuando son el telfono de su lnea privada. Demasiado temprano a la maana para que sonara esa lnea,
pens. Tom el receptor con una clara sensacin de presentimiento.
Moshi-moshi.

Seor Linnear? Nicholas Linnear? dijo una voz nada familiar


en su odo.

Quin me llama?
Represento a Mikio 0kami. Significa algo para usted ese nombre?
Nicholas poda sentir el latido cardaco, fuerte y pesado, en la garganta.
Luch por controlar la respiracin.

Cmo obtuvo este nmero?

Mikio Okami le enva sus saludos personales seal la voz.


0kami-san se ocupa de todo. Hubo una breve pausa, durante la cual
Nicholas estuvo seguro de or respirando suavemente a la otra persona.
-0kami-san desea...
Aqu tiene un nmero telefnico admiti Nicholas, y dio ocho
dgitos. Vuelva a llamar en diez minutos.
Tom los primeros sesenta segundos despus de colgar el telfono para
recuperar el control completo de la respiracin. Luego hizo cinco
minutos de zazen. Pero ni siquiera la meditacin pudo impedir que su
mente volviera velozmente atrs en el tiempo.
Antes de morir, el padre le dijo a Nicholas que Mikio Okami era un

amigo suyo, un amigo muy especial. El coronel le haba dicho a


Nicholas que le deba la vida a Okami, que si Okami se pona en
contacto con Nicholas, la situacin sera tal que Okami no tendra ms
remedio que pedir la ayuda de Nicholas.
Ahora, despus de tantos aos, se haba producido el llamado.
Nicholas sali de su oficina y fue por el pasillo an desierto hasta el
grupo de ascensores. El ascensor del presidente lo estaba aguardando,
paciente como un servidor leal; pero l estaba confundido cuando
oprimi el botn para el entresuelo adonde lo llevaba ahora.
Nicholas y Nangi haban decidido comprar el espacio del entresuelo en
el edificio Shinjuku Suiryu a fines del ao pasado, cuando se fundi un
restaurante francs desmedidamente caro. Desde entonces haban
desmantelado el vasto espacio de tres plantas, para instalar sus
propias paredes interiores, e iniciar las tareas para un opulento club
nocturno que se llamaba Indigo.
El olor de cola y yeso, barniz, pintura y cables recalentados salud a
Nicholas cuando sali del ascensor. El capataz lo reconoci de
inmediato, hizo una inclinacin de cabeza y le entreg un casco de
seguridad, que Nicholas se puso sin decir palabra. Fue directamente a
un telfono de pared. Slo debi aguardar treinta segundos antes que
sonara.
S?
El seor Linnear.
Soy yo.
Ah. Esa breve exclamacin se adverta muy emocionada.

Entiendo que ahora se puede hablar con seguridad. Me alegra


que hayamos podido comunicarnos tan rpidamente.
Nicholas tena la mirada puesta en un espacio formado por una serie de
plataformas de borde curvo lo bastante grandes como para sostener
tres o cuatro mesas pequeas, cada una con una banqueta
semicircular, que el arquitecto haba diseado para que dieran la
impresin de estar flotando como alfombras mgicas sobre una pista
de baile cuneiforme, grabadas con lser para que parecieran alfombras
persas.

Quin es? pregunt Nicholas. Obviamente, usted me


conoce, pero...

Me emplea Mildo 0kami. As que mi nombre no tiene importancia.

La voz hizo una breve pausa. Recuerda usted su promesa?


S, claro.
-0kami-san necesita su ms inmediata ayuda.
Entiendo.
Necesita que vaya a Venecia, Italia. Hay un billete de primera clase
que lo aguarda en el mostrador de Air France en Narita. Por favor,
aprntese y recjalo al menos dos horas antes de la hora del vuelo, a

las nueve cuarenta de la noche.


Esta noche? No puedo dejar todo... Nicholas call, porque se dio
cuenta de que estaba hablando solo. La voz ya haba cortado la
comunicacin.
Colg el telfono. En el aire penda yeso en polvo que se volva definido
y brillante por las lmparas porttiles de tungsteno de los trabajadores,
que eran lo bastante fuertes como para revelar cada borde y cada
curva, destacar aun la mnima imperfeccin en la textura del estuco
lijado que se aplicaba en las principales superficies verticales.
Pens en lo poco que le haba hablado su padre sobre el misterioso
Mikio 0kami. "Hay veces, Nicholas, en que uno agota todos los medios
comunes para lograr un fin", le haba dicho Denis Linnear cuando
Nicholas no tena ms de trece aos. "Sin embargo, debe lograrse ese
fin, a cualquier costo. Eres demasiado joven ahora, pero lo creas o no
existen tales momentos en que el fin es tan vital que deben pasarse
por alto los medios. Se puede ser infortunado, pero uno no puede vivir
su propia vida como un santo. A veces se debe transigir, por doloroso y
cuestionable que eso sea. Hay veces en que uno est agradecido de
conocer a un hombre como Mikio 0kami."
De repente, tras el llamado, las palabras del coronel haban cobrado un
tinte muy siniestro, en verdad. Nicholas haba supuesto aun entonces,
tanto tiempo atrs, que Mikio Okami deba de ser Yakuza. En realidad,
dada la naturaleza difcil y absorbente de la tarea de su padre en el
clima confuso de los crculos polticos japoneses en la posguerra,
pareca natural que hubiera tomado contacto con ese elemento
poderoso y tan ubicuo de la sociedad japonesa. Nicholas recordaba
haber odo persistentes rumores segn los cuales ciertas facciones de
la Yakuza haban sido contratadas por la jerarqua de la ocupacin
estadounidense para reprimir ciertas huelgas en 1947-48, que
supuestamente eran coordinadas y financiadas por los comunistas. Los
fieros e intimidantes Yakuza eran los lgicos soldados de infantera en
tal guerra interna, ya que eran por quintaesencia leales capitalistas,
prontos y dispuestos a morir por la libertad de su pas, opuestos con
virulencia a todo matiz izquierdista.
Pero si Mikio Okami haba sido un oyabun Yakuza, o jefe de familia,
inmediatamente despus de la guerra, y suponiendo generosamente,
pens Nicholas que tendra treinta aos por entonces, deba de estar
prximo a los ochenta ahora, tal vez los hubiera superado. Demasiado
viejo para continuar la interminable orquestacin requerida para
mantener la singular simbiosis Yakuza con la polica, el gobierno y la
burocracia? O lo bastante anciano como para estar necesitado de
refuerzos contra la intromisin de otras familias Yakuza de creciente
poder e influencia? En todo caso, a Nicholas no le agradaban las
posibilidades.

De regreso a su oficina, rpidamente dict dos memos a Seiko Ito, su


asistente: el primero, para informarle de su viaje y confirmar sus
reservas. El segundo, respecto de los ocho asuntos ms vitales que
requeran seguimiento, cartas, llamados y faxes. Le envi un fax a
Vinnie Tinh, en la oficina de Saign, para decirle que pospondra su
planeado viaje por lo menos una semana; luego efectu una serie de
llamados que pensaba postergar hasta despus de su viaje a Saign.
Cuando termin, pens en Justine. Se pondra furiosa, claro. Era una
pena que se hubiera rehusado a llevarla de regreso a los Estados
Unidos; ahora la dejara sola en Japn. Cmo era, pens, que ella
haba llegado a despreciar ese lugar? Era su negativa a aprender
japons, su eterna nostalgia de la patria, o slo su intolerancia con los
japoneses mismos? Tal vez fuera una combinacin de las tres cosas.
Aparte de su amistad con Nangi, ella haba hecho muy pocas relaciones
en Tokio y as se senta aislada, confinada en una isla de Elba de su
propia creacin. O no era su propia creacin? Nicholas se pregunt si
estaba siendo injusto con ella o simplemente se habra hartado de sus
quejas.
Por supuesto, haba presiones peculiares de las circunstancias de ambos. Justine haba estado embarazada dos veces. La primera vez dio a
luz a una nia que muri rpidamente. La segunda vez, haca menos
de un ao, haba abortado en el sexto mes. Ahora su angustia pareca
no tener alivio.
Nicholas se tom la cabeza entre las manos, la mente todava perseguida por la cara de su hija de tres semanas, la cara de un blanco
azulado distorsionada por la carpa de oxgeno. Sus sueos resonaban
con el dbil sonido de los grititos de la criatura como si fuera el jadeo
febril de un lobo que intentara morderle los talones.
Oy sonidos en los pasillos cuando las oficinas empezaron a poblarse.
No tena inters en ver a nadie por el momento, de modo que sali por
la puerta lateral de la oficina, baj un piso por la escalera de caracol
hasta el gimnasio bien equipado. All, slo con pantaloncitos, camiseta
y zapatillas, pas las tres horas siguientes trabajando primero en
aerobismo, luego con abdominales, con pesas y por ltimo con sus
amadas artes marciales: aikido, kendo, as como las diversas
subdisciplinas de Akshara, que eran tan antiguas que no tenan nombre
en el idioma japons. De esa manera limpi primero su cuerpo, luego
su mente y, por ltimo, su espritu de las diversas toxinas negativas
que invariablemente creaba el mundo posmoderno.
Nicholas tena msculos largos y hombros anchos. Era obvio que se
trataba de un atleta, pero era su presencia, lo que los japoneses
llamaban hara, lo que lo converta en una extraordinaria figura
intimidatoria. Se mova de la cintura hacia abajo, como si sus pies
fueran parte del piso o de la tierra sobre la cual caminaba. Al verlo por

primera vez, se tena la clara impresin de que no se lo poda mover


del punto en que estaba de pie ni siquiera con medios extremos. Tena
los ojos inslitamente almendrados, los que eran un legado de su
madre, con las mejillas angulosas y escarpadas, la nariz y el mentn
del padre. Era buen mozo en un sentido carismtico antes que de
muchacho de pster, con cabello oscuro rizado, matizado aqu y all de
plata.
El mismo no se daba cuenta, pero aquellos que tenan edad suficiente
para haber conocido al coronel Denis Linnear, vean el notable parecido
entre padre e hijo en la forma general de la cara de Nicholas, la lnea
de la nariz, los labios, la mandbula. El padre, que contaba entre sus
antepasados a calculadores romanos y salvajes celtas, antes que
brbaros sajones, haba tenido ese extraordinario don de ser guerrero
y hombre de gobierno al mismo tiempo. Los que conocan a ambos
decan que el hijo posea la misma cualidad.
La madre de Nicholas, Cheong, era oriental y haca slo muy poco
tiempo que l haba podido descubrir el enigma de su origen. Haba
sido secretamente tanjian, como el abuelo chino de Nicholas, So-Peng,
que la haba adoptado. Tambin lo era Nicholas.
Entrenados en los misterios arcanos del Tau-tau, los tanjian, cuyos
orgenes se remontaban a la antigua China envuelta en el mito, eran
antiguos guerreros magos que posean conocimientos tan potentes, tan
primordiales que la mayora de los humanos haban estado separados
de ellos por siglos.
La base del Tau-tau era el kokoro, el corazn del cosmos. El kokoro era
la membrana de la vida. Como en fsica la excitacin del tomo causa
las ms extraordinarias reacciones de la energa la luz, el calor y la
resonancia tambin la excitacin de la membrana csmica manifiesta
su propia energa etrea.
Akshara y Kshira, el Camino de la Luz y el Sendero de la Oscuridad
respectivamente, eran las dos ramas del Tau-tau. Nicholas, que slo
haca poco haba aprendido los rudimentos del Akshara, de todos
modos haba tenido cierta experiencia combatiendo a aquellos versados
en el sendero letal de las sombras. Era tal vez el nico hombre de la
tierra que haba enfrentado y derrotado a dos adeptos del Kshira. Eso
lo haba hecho en parte utilizando el don que So-Peng le haba
transmitido, las esmeraldas msticas del tanjian. Se haban convertido
en una especie de arma psquica que haba penetrado hasta el Kshira
de Kansatsu y, por orden de Nicholas, lo haba destruido.
Kansatsu haba instruido a Nicholas en el Akshara, pero todo el tiempo
era tambin secretamente un adepto del Kshira, y fue el Kshira lo que
casi destruye a Nicholas. En un sentido muy real, fue el Kshira lo que
haba destruido a Kansatsu. Se haba sentido capaz de contener las dos
disciplinas separadas dentro de s. Se haba credo tan poderoso como

para mantener el Kshira bajo control, utilizndolo slo cuando haca


falta, pero se equivocaba. Su contaminante se haba filtrado, y tan
lentamente que l no haba podido reconocerlo; lo haba envenenado,
convirtindolo de bueno en malo.
Cuanto ms Akshara estudiaba Nicholas, ms entenda la tentacin de
Kansatsu, porque se le estaba haciendo claro que el Camino de la Luz
era en algunos aspectos una disciplina incompleta. No existan registros
tan antiguos, pero sospechaba que en los primeros tiempos del Tautau, las dos disciplinas eran parte de un todo. En qu punto fueron
divididas en dos, o por qu, no lo saba. Tal vez en alguna fecha, ahora
largamente olvidada, ya no se pudo confiar en que la mente del
hombre, incluso la mente de un tanjian, usara los conocimientos del
Kshira de manera prudente. Tal vez el atractivo del enorme poder se
haca demasiado grande aun para esos antiguos magos de la mente.
En todo caso, lo que una vez fuera uno estaba ahora separado por un
abismo filosfico tan profundo que a los defensores del Akshara se les
prohiba sumergirse en los oscuros misterios del Kshira.
En una oportunidad, Kansatsu haba hablado del koryoku el Poder
Iluminador con la clase de reverencia que slo reservaba para los
dioses. Si alguna vez haba habido un punto focal, real o imaginario,
entre el Akshara y el Kshira, Kansatsu estaba convencido de que lo era
el koryoku. La angustia de que a pesar de todo su conocimiento en
Tau-tau no pudiera lograr el Poder Iluminador debi haber sido un
golpe terrible para l, tan profundamente sentido que no haba
permitido que nadie lo sospechara.
En sus estudios despus de la muerte de Kansatsu, Nicholas haba
llegado a creer que el koryoku poda ser el Camino, la mira como una
brjula a partir de la cual todo el mundo se abra como una flor.
Haba denominado a ese todo Shuken, el Dominio: donde una mente
poda contener Akshara y Kshira, ambos hemisferios del Tau-tau, sin
ser destruido por el lado oscuro.
Pero el koryoku no era como otros estados de meditacin profunda.
Aunque poco se saba, pareca claro que se necesitaba haber nacido
con una especie de desencadenante psquico que permitiera el acceso.
Sin ese desencadenante, ninguna cantidad de estudio, concentracin o
encantamiento con el kokoro podan resultar tiles.
Nicholas nunca haba conocido a nadie con koryoku y por lo tanto
nunca haba podido probar sus teoras. Ni siquiera saba si l mismo
posea el desencadenante que daba acceso. Slo otro igualmente
dotado poda decrselo.
A veces, tendido en plena noche, Nicholas se despertaba de pronto
para descubrir que haba estado soando. En su mundo de sueo,
exista en Shuken, como crea que haban existido una vez sus
antepasados, abierto a los lmites plenos del Tau-tau, con la esfera

completa de Akshara y Kshira en su dominio. Y saba con la certeza que


surge en los sueos que el koryoku era el nico camino a Shuken.
Cuando surga de theta, al partir de su sueo, casi poda tender el brazo y tocar el koryoku, la puerta, slo un segundo ms y...
Pero cuando se despertaba por completo, el conocimiento se le haba
perdido y no poda dejar de sentir una aguda sensacin de prdida que
traa lgrimas a sus ojos.
No obstante, saba que tena un mundo entero para explorar. Esa razn, tal vez ms que cualquier otra, lo haba impulsado a permanecer
en Japn, aunque eso fuera una fuente de friccin creciente entre l y
su esposa, Justine, que deseaba volver a Estados Unidos.
La idea de la infelicidad de Justine era tan dolorosa como la visin de
un gorrin golpeado. Puso una mano sobre los ojos mientras los
cerraba. Aun lejos de ella, como ahora, poda sentir su angustia como
el grito de un nio en la noche. Y sin embargo, haba una especie de
abismo entre ambos, oscuro e insondable. Por cunto tiempo haba
estado all? Nicholas, que empezaba a deslizarse en el Tau-tau, lo
saboreaba, lo encontraba tan familiar como una vieja chaqueta. Con un
sobresalto comprendi que haba empezado a formarse en el momento
en que descubri que era tanjian. Se estaba apartando cada vez ms
del mundo que conoca la mayor parte de la gente? Acaso sus
exploraciones en el universo del Tau-tau estaban dando origen a una
forma de anomia de la que no poda separarse? No lo crea, y sin
embargo estaba ese abismo que abra su boca entre l y Justine.
A veces, era palpable su enojo con Justine. Haca ya aos que ella
estaba en Japn; no obstante no haba hecho el esfuerzo necesario
para integrarse. No tena amigos japoneses propios, salvo Nangi, y eso
se deba a la instigacin y el continuado esfuerzo suyo. Ella segua
mostrando el tpico desconcierto occidental ante la compleja red de
costumbres, cortesas y expresiones de respeto que definan a la
sociedad japonesa. Y lo que era peor, empezaba a mostrar esa especie
de ciega impaciencia y franco resentimiento hacia los nipones que
Nicholas haba advertido en una serie de contactos comerciales con
estadounidenses.
Como Kansatsu le haba enseado, inici el viaje hacia adentro, hasta
que lleg al kokoro, el ncleo de todas las cosas. Luego seleccion el
ritmo adecuado, empez a golpear en la membrana del kokoro, para
crear la resonancia fsica que transformara el pensamiento en hecho.
Hundindose ms en el Akshara, con las reverberaciones del kokoro
que llenaban el espacio a su alrededor, la conciencia de Nicholas se
expandi hasta que llen todo el gimnasio para estallar luego hasta
ms all de las paredes que lo limitaban. Con esa mente vio la ciudad
extendida ante l y entonces, como si estuviera cobrando enorme
velocidad, se desdibuj la imagen de esa gran extensin. Se disip esa

sensacin familiar de confinamiento cuando, con un estallido de


energa psquica, rompi la matriz del tiempo.
Afuera, en la oscuridad cubierta de puntos brillantes, pasado, presente
y futuro existan slo como definiciones sin sentido de conceptos que
no existan. El todava no conoca su camino a travs de ese espacio ni
cmo utilizar ms efectivamente sus horizontes infinitos. Eso llevara
muchos aos de ensayo y error. Hubiese sido preferible la instruccin,
claro, pero el nico otro tanjian que haba estado calificado para
ensearle, estaba ahora muerto por sus propias manos y por las
fuerzas inexorables del Tau-tau.
Cunto tiempo dedic Nicholas a la exploracin de su nuevo mundo,
fue dificil de saber porque el tiempo, como lo conocan los humanos, no
corresponda a ese estado. Ellos tenan una nocin de cmo era estar
fuera en medio de sueos cuando horas, incluso das, al parecer podan
comprimirse en el espacio de microsegundos.
Cuando volvi a abrir los ojos, se sinti fresco y revigorizado. El
fantasma de la infelicidad de Justine fue un aroma en el aire que
pronto se disip.
Durante su entrenamiento son varias veces el telfono inalmbrico en
un extremo del gimnasio, y si bien saba que los llamados deban ser
para l, los ignor. Su personal estaba acostumbrado a sus horarios
excntricos y entendan que si no responda, slo se lo deba molestar
en el caso de una emergencia a toda escala.
Se plant bajo una ducha fra, luego se dio un bao de vapor y despus
volvi a ducharse y se visti con ropas frescas. Hasta la imagen terrible
de su hija beb cuando lanzaba su ltimo aliento se haba esfumado
por el momento.
Seiko lo estaba aguardando fuera del gimnasio. Fiel a su tica laboral,
ella haba llevado varias carpetas y, mientras aguardaba sentada en un
peldao bajo de la escalera de caracol, laboriosamente escriba notas,
haca correcciones y programaba nuevos arreglos para su jefe.
Seiko dijo Nicholas.
Ella se puso de pie de un salto, cerr las carpetas de un golpe e hizo
una reverencia profunda, para luego apartarse el pelo brillante del
cuello. Su belleza, que luca tan frgil por la piel translcida, en
realidad pareca haberse acentuado durante el tiempo en que Seiko
haba trabajado como asistente de l.
Linnear-san inform ella. He recibido faxes de la demanda que
nuestros abogados de Nueva York han preparado contra Hyrotech-Inc.
Creo que debiera revisarlos antes de retirarse.
Los ha visto usted? pregunt Nicholas mientras ascendan la
escalera hacia las oficinas.
S, seor. Tengo preguntas que hacer sobre las clusulas seis c y
trece e.

Seiko, no s por cunto tiempo estar ausente seal l cuando


llegaron al rellano. Debe acostumbrarse a confiar en su propio buen
juicio. Debe recordar que confio en usted. l sonri mientras llevaba
a la secretaria a su oficina. Ahora dgame cules son sus inquietudes
respecto del modo en que se formula el litigio.
Seiko le respondi con frases claras y concisas y l vio de inmediato
que ella tena facilidad para entender la jerga jurdica.
Estoy de acuerdo le dijo cuando ella hubo terminado. Hgame
ver cmo resolvera usted los problemas en un borrador revisado antes
de que me marche de mi oficina esta tarde. Si estoy de acuerdo con
usted, lo haremos llevar adelante por nuestro departamento legal en
Nueva York. Antes de que Seiko se marchara, agreg: Y dgale a
Nangi-san que necesito verlo lo antes posible.
"Aqu estoy en un motel barato de la Autopista 95", pens Margarite
Goldoni. "Qu hago ac? Debo de haber perdido la cabeza. No, tu
cabeza no", se record. "Tu libertad".
Estaban a quince kilmetros de Marine on St. Croix, Minnesota. Ese
pequeo pueblo era adonde el WITSEC, en su infinita prudencia, haba
decidido llevar a Dominic Goldoni. Le haban dado nuevos documentos
de identidad, una casa, dos coches, un empleo como asesor que tena
que ver con sus antecedentes como ingeniero en construcciones, todo.
Robert haba insistido en que llevara a Francine con ellos, lo que naturalmente la haba aterrorizado, pero lo entenda. Retener a ella y a
Francine como rehenes mantendra quieto a Tony.
Por supuesto, la primera reaccin de Dominic fue matar a Tony.
"Lentamente", le haba advertido: a ella, "matar al hijo de puta tan
lentamente que sus ojos saldrn de las rbitas por el dolor". Una
respuesta muy veneciana. Pero luego ella haba dicho: "Los dos
necesitamos a Tony, Dom" y l se haba callado y se haba puesto a
cavilar, Margarite estaba segura, sobre el odio y la ambicin. Y cuando
haba sugerido que se encontraran a solas, haba aceptado. Dadas las
circunstancias, tena sentido y l lo saba.
Durante todo el trayecto hacia Minnesota le haba rogado a Robert que
dejara marcharse a Francine. Robert se haba limitado a volverse hacia
ella, sonrindole como si fuera su amante y no su raptor.
Si hubiesen sido slo los dos, habran podido tomar un avin, supona
Margarite, pero haba que pensar en Francine... de modo que l la hizo
conducir su BMW. Adems, Margarite lleg a entender que todo otro
medio de transporte hubiese dejado una huella ms definida. En el
coche, Robert poda ver un seguimiento y adoptar medidas evasivas.
Por otra parte, l le haba hecho escribir un mensaje a su esposo. Le
deca que si su raptor sospechaba siquiera que Tony haba dado parte a

la polica, matara a Francine. Margarite pensaba que sa era una


indicacin que Tony el siciliano poda tomar en serio.
A decir verdad, a ella no le molestaba conducir. Los interminables
kilmetros de las autopistas interestatales la calmaron, dndole un
falsa sensacin de seguridad. All en las rutas estadounidenses
parecan no estar limitados por el tiempo, perdidos en una espesura de
paseos comerciales, restaurantes y ventas de coches usados, y crea
casi olvidar que tenan un destino. Poda desplazar ese destino a los
puntos ms extremos de su mente, como si slo existiera en un mbito
de pesadilla que hubiera perdido la inmediatez de la realidad. Adems,
haba un alivio, tan vvido como los dolores del hambre, al estar lejos
de Tony.
Luego entraron en Minnesota y el futuro se volvi ineludible. Llor
amargas lgrimas en el barato motel junto a la autopista. El ruido
irregular de los coches que pasaban tomaba el lugar del zumbido de los
insectos. Ya no importaba si ella estaba en la ciudad o en el campo,
porque exista en un mundo crepuscular, como una mosca atrapada en
mbar, consumida por lo que estaba por tener lugar.
Francine, que estuvo drogada durante todo el viaje, estaba tendida en
el camastro que acerc el propietario del motel. Robert se encontraba
sentado en su costado de la cama leyendo un nmero de la revista
Forbes tal como si fuera el esposo, Tony. Pareca no conmoverse por las
lgrimas de ella, pero cuando Margarite se cubri con las cobijas, l
apart la revista y le dijo:
Maana veremos a su hermano y todo habr terminado.
Margarite, que temblaba tanto que se cubri hasta el mentn con las
ropas de cama, pregunt:
Qu suceder?
Por un largo rato, Robert no contest. Ella poda sentir su calor, or su
respiracin, percibir su olor peculiar aunque no desagradable; pero no
poda mirarlo. Darle tal realidad, saba, no podra soportarlo.
Durmase. La voz de l era suave, casi amable, de modo que al fin
ella se sinti obligada a volverse y mirarlo.
Su rostro era agradable a la luz endmica de los moteles por la noche:
una luz azul violeta de los neones y los aparatos insecticidas que se
filtraba por las cortinas como ceniza. En otra realidad muy imaginable,
l habra podido ser el amante que se volva tiernamente hacia ella
cuando se apagaban las luces.
Cerr los ojos, mientras trataba en vano de imaginar esa realidad,
como si mediante un esfuerzo mental fuera capaz de conjurarla y
escapar de la terrible trampa que le haban tendido.
En la ltima noche del viaje hasta el punto de reunin que la alterara
para siempre, pens de nuevo en las vicisitudes de la huida. Por
supuesto, Dom haba insistido en que Francine fuera a verlo, pero

ahora Margarite comprenda que Robert haba sabido todo el tiempo


que era imposible la huida con una chica drogada.
El saba lo que ella estaba pensando.
Margarite qued con una realidad inalterable: para poder escapar, debera matarlo.
No saba si era capaz, no de tener el coraje de atravesarle el cerebro
con una bala o el corazn con un cuchillo, sino de ser lo bastante
inteligente como para procurarse la oportunidad de hacerlo.
El llevaba consigo una antigua navaja recta. Lo haba visto la primera
noche en la ruta, afeitndose los brazos mientras ella estaba atada a la
cama, doblndose sobre un lado de modo que parte del espejo sobre el
lavabo le llevar la imagen de l. Robert tena muy poco vello en el
cuerpo, pero al parecer prefera no tener nada.
El bao era el nico lugar donde l le permita estar sola, pero no poda
cerrar la puerta con llave, ni siquiera cerrar la puerta por completo. Y
acuclillada sobre el asiento, siempre tena conciencia de la respiracin
de l, aunque no viera su cuerpo.
Tambin estaba preocupada por Francine, que dorma por el lquido que
l la obligaba a beber cada maana. Robert tena una bolsa con frascos
y cajas metida en la maleta de herramientas donde guardaba, como
una calavera, su salvadora navaja. Cada noche l se pasaba alrededor
de una hora moliendo lo que a ella le parecan races y hierbas y cosas
secas no identificadas en un mortero de piedra, y agregaba a veces
lquidos de los frascos. Qu era lo que haca? Esos productos
alqumicos, que gradualmente perfumaban el aire cerrado de las
baratas habitaciones de motel, parecan la parte ms amenazante de
l. Estaba segura de que poda sentir un calor casi primitivo que
emanaba de ellos, una especie de poder que la inquietaba.
Margarite no era una persona supersticiosa por naturaleza, pero la concentracin casi cabalstica de Robert en esas ceremonias, en la
oscuridad, la ponan nerviosa. Era como si l poseyera un poder para
hacer real la sustancia de la pesadilla. Poda imaginarlo extendindose
en un rincn oscuro, retorciendo una sombra y dndola vuelta como un
guante, para hacerla real.
Basta de luces le haba dicho l, estirndose hacia la lmpara de la
mesa de noche.
Espere le haba susurrado ella. Debo usar el bao.
Con el rostro tenso por el temor, haba cruzado el cuarto y cerrado la
puerta del bao lo suficiente como para bloquear la mirada de l.
Mientras se levantaba el camisn oy que l se levantaba e iba a
plantarse detrs de la puerta, mientras respiraba poco profundamente.
Orlo sin verlo era en cierto sentido peor, porque su imaginacin, que
funcionaba en exceso, conjuraba su presencia, fantasmal y perversa,
como si l tuviese el poder de atravesar objetos slidos para

alcanzarla.
Orin ruidosamente, se limpi y luego hizo correr el agua. Bajo ese
reparo mnimo, gir hacia el lavabo, abri la llave con la mano
izquierda y con la derecha extrajo la navaja recta de la maleta de
herramientas abierta.
Experiment entonces un instante de pnico porque no lo haba pensado bien. Dnde iba a ocultar la navaja para que l no la viera? Slo
poda imaginar un lugar y rpidamente inclin las rodillas y abri las
piernas, insertndola en su calidez. No fue fcil, pero el dolor le sirvi
como una confirmacin tangible de su voluntad de hacer esa cosa
terrible.
Con mano temblorosa cerr la llave, y fue hacia donde l la aguardaba
en la semioscuridad.
Termin?
Ella asinti con la cabeza, demasiado aterrorizada para hablar. En la
cama, se cubri bien con las cobijas y le dio la espalda. El apag la luz.
Margarite lo senta, imaginaba que siempre lo sentira: esa curiosa
sensacin de amenaza y de excitacin que la confunda y la aterraba.
Puso la mano en la mata de vello entre sus muslos, y movi el pulgar
sobre el extremo de la navaja. Se oblig a no estremecerse. Cerr los
ojos, tratando de apaciguar el martilleo de su corazn, pero
seguramente era slo su imaginacin la que le adverta que eso poda
delatarla.
De todos modos, dio un respingo cuando not la presin de la mano de
l sobre su hombro.
Est vibrando.
Ella haba lanzado un pequeo gemido.
El saba lo que ella estaba pensando.
Qu quiere decir?
Veo la energa que despide como humo.
Ella se volvi en la oscuridad para enfrentarlo.
Puede ver qu?
Puedo ver auras. Hay un modo. He aprendido.
Est bien. Entonces ver que estoy asustada. Qu esperaba? Estoy
aqu sola con mi hija. Se haba cascado su voz? Se mordi el labio,
decidida a controlarse mejor. Pero notaba los hilos de transpiracin
bajo los brazos, en la nuca, ante la idea de que l tuviera la capacidad
de ver dentro de ella, de conocer sus pensamientos mismos.
Estamos totalmente solos, al fin, con nuestros pecados dijo l.
Margarite se estremeci.
Nunca estuve sola. Desde que puedo recordar he estado en compaa
de hombres: mi padre, mi to, luego novios, amantes, un marido.
Cmo debe ser estar sola. La libertad debe...
Yo siempre he estado solo expres l pensativamente. Aun en la

calle ms atestada de una ciudad estoy aislado.


No tiene familia... amigos?
En quin puedo confiar realmente sino en m mismo?
Por primera vez crey Margarite que poda ver detrs de la cscara
peligrosa de l y pens: "Le han hecho dao".
La familia que tena ha muerto. Peligrosa.
Margarite se volvi hacia l, claramente fascinada.
Peligrosa?
El sigui con la vista fija en el cielo raso, donde la luz plida y
fosforescente formaba listas.
Familia coment l despus de un momento. La familia es peligrosa.
No, no. Se equivoca. La familia es el nico solaz en momentos de
tragedia.
No si la tragedia destruye la familia que uno tiene.
Todo el amor que se ha perdido.
"Ha sido daado."
Nos levantamos al amanecer. Durmase indic l.
Ella lo observ, temiendo ahora darse vuelta.
Cmo demonios espera que me duerma?
Cmo sera ver a madre y padre y hermana destruidos frente a los
propios ojos?, se pregunt ella. La idea misma era imposible de
imaginar. Si fuera una actriz, tal vez, mientras derramara amargas
lgrimas que consegua verter, con los cuerpos tendidos ante ella,
manchados con sangre que nunca se coagulara ni se volvera marrn,
y llorara hasta que el director gritara "Corten!" y las cmaras dejaran
de filmar. Slo entonces. Pero en la vida real? No, nunca.
Venga ac le dijo l en una voz que flot sobre ella como un halcn
cruzando una caada.
Le llev un momento darse cuenta de que l le tenda sus brazos.
Dese rerse, escupirle a la cara, pero tambin sinti la navaja, clida
dentro de ella, y haba algo ms, una misteriosa emocin, elusiva como
el roco, que le cerraba los labios.
En visin retrospectiva, an le sorprenda que se hubiera arrastrado al
abrazo de l, tan humildemente como una nia. La azor que ese
abrazo la hiciera sentir ms protegida de cuanto se hubiera sentido
nunca.
Qu le estaba sucediendo? No tena ninguna respuesta. Acaso l
habra logrado encantarla con una de sus pociones mgicas? Record
cuando haba comido o bebido algo. Habra puesto l algo en esos
momentos? Aterrorizada, no lo saba.
Son como la firma de l estos magullones.
Con la punta de los dedos de l sobre su carne rojiza, ella no pudo
hablar. Tena la mente en blanco, salvo la calidez que perciba como flu-

yendo de l y entrando en ella donde ms le dola.


El inclin la cabeza y abri la boca contra esos magullones y ella sinti
la lengua, una presin y luego nada, como si hasta los recuerdos que
se haban demorado en esos puntos de dolor hubieran sido
exorcizados.
Se estremeci cuando sinti los labios de l en el cuello, en el punto
tierno donde lata suavemente la arteria cartida. El hizo algo con la
lengua que envi olas de deseo por todo su cuerpo. Sinti que se le
endurecan los pezones y la humedad entre sus muslos. Fue entonces
que tendi la mano. La navaja as lubricada sali sin la dificultad que
haba tenido para deslizarla dentro. Estaba en la palma de su mano,
grvida con la promesa de la muerte, clida como algo vivo.
Margarite cerr sus dedos delgados alrededor del cuchillo y sus labios
se abrieron para dejar paso a un suave gemido. Us el dedo ndice para
abrir la hoja y entonces estuvo pronta.
La lengua de l se desliz en el hueco entre los senos, un lugar que
siempre haba sido un punto de intensa excitacin para Margarite. "El
sabe", pens ella.
La hoja se movi como por su propia voluntad, una bestia hambrienta
de probar sangre, de rebanar sangre y tendn.
"Mtalo ahora dijo una voz en su mente. Es lo que deseas. Te
librar de la trampa."
Oprimi los prpados para cerrarlos y, gruendo con el esfuerzo, movi
el brazo a travs del espacio que los separaba. El filo de la hoja dio en
el cuerpo de l, pero en lugar de cortarlo, el acero se desliz
inofensivamente a lo largo de la piel del bajo vientre.
Pudo ver que l sonrea con sus dientes grandes y blancos en la
penumbra mientras levantaba la mano de ella con la suya y aferraba la
hoja de la navaja con la otra.
Margarite jade cuando l abri sus dedos. No estaban cortados.
Tquela indic l. La hoja no est afilada. La que uso est
guardada. Se hizo ms amplia su sonrisa. Not que me observaba,
sus ojos siguiendo el curso de la hoja cuando me afeitaba el vello.
Conozco la codicia, Margarite, y pude notar su codicia. Deseaba mi
navaja... y se la di.
No neg ella dbilmente, y la dej caer sobre las sbanas entre
ambos. Usted no me dio nada. El gusto acre de la bilis estaba en su
boca. Pens que se descompondra.
Por el contrario contest l, mientras la tornaba entre sus brazos.
Le he dado lo ms importante: el sabor de su venganza. La lengua
de l volvi a tocarle la piel. Me pregunto, Margarite, fue dulce como
imaginaba que sera?
Ella se haba rehusado a contestarle, tragando en cambio para librarse
del gusto feo de su boca. Y nuevamente pens: "El sabe".

Contsteme! La voz de l fue tan repentina, tan dura que ella se


estremeci. Y dijo:
S.
Lo sospechaba afirm l con una curiosa satisfaccin que la sorprendi. Pudo haberme matado. Es capaz.
Margarite pudo oler su aliento, un aroma de trboles, cerca del latido
de su corazn.
No tengo por qu escuchar esto.
Y qu ms le he dado, Margarite? Necesito decrselo? Ahora sabe
que tiene la firmeza de voluntad... para hacer cualquier cosa. El le
toc los pezones, hacindolos arder. Ahora ve que la conozco mejor
que usted misma.
Tendida all, quieta, con la navaja impotente que le rozaba una nalga,
intent convocar la repulsin que senta por l y, de manera
sorprendente, no pudo. Estaba mareada por un deseo que no poda
nombrar, por un deseo que no poda reconocer.
Lentamente, como si su cuerpo pesara mil kilos, dio media vuelta, y se
alej de l en la oscuridad.
Frente a la ventana pasaban los automviles, zumbando como
insectos.
El hogar. Una vez tuvo todo el confort que necesitaba. La casa de
Nicholas estaba en las afueras de Tokio. Haba sido una estructura
netamente japonesa por dentro y por fuera cuando la compr al
patrimonio de su ta difunta, Itarni, pero Justine gradualmente haba
transformado la parte interior. Compr cermica, revestimiento de
paredes, artefactos y muebles en Estados Unidos, Italia y Francia,
hasta que l ya no reconoci el lugar del que se haba enamorado
originalmente.
La viga exterior de alcanfor y el paisaje circundante hasta ese momento se habian salvado, pero en esos ltimos tiempos haba estado
comentando que deseaba convertir toda la extensin de rboles
enanos, celosamente cuidados, en un perenne jardn ingls tradicional.
Como le negaba lo que en realidad deseaba, que era volver a su hogar
en los Estados Unidos, Nicholas no quera quitarle esas concesiones
menores que sin duda la haran sentir ms a gusto all.
No slo esas transformaciones no haban logrado mitigar su incomodidad esencial sino que, comprenda l ahora mientras efectuaba el
peligroso giro por la horquilla prxima a la casa, lo haban puesto incmodo a l en el nico lugar donde se haba sentido ms a gusto. Ni
siquiera el edificio que estaban construyendo dos lotes ms adelante
haba agriado su amor por el sitio, pero recorri los ltimos tramos a
una velocidad inferior a la habitual. Fue bueno que as lo hiciera, ya
que poco antes de la entrada de coches de su hogar se top con uno de

los monstruosos camiones que empleaban para excavar los cimientos


de la nueva casa, por lo que se vio obligado a entrar en el camino de
un vecino, para cederle paso al vehculo gigante.
Justine lo estaba esperando. La vio cuando ascendi por el sendero de
piedra en gruesas losas desde el rea de estacionamiento de grava.
Sus ojos castaos se vean del color verde en que se transformaban
cuando estaba enojada o bajo presin y las motas rojas bailaban en su
ojo izquierdo.
Llam Seiko dijo antes de que l tuviera oportunidad de saludarla
con un beso. Estabas demasiado ocupado como para llamarme t
mismo?
Dio media vuelta y entr, y l la sigui a la cocina.
La verdad es que me sent muy perturbado explic l. Deb hacer
ejercicios para calmarme. Pas al lado de ella y empez los preparativos para el t verde.
Dios, te has vuelto como todos tus amigos japoneses. Cuando se
trata de conversar, vas adelante y preparas tu asqueroso t verde.
Me agrada hablar contigo contest l mientras calculaba las hojas
finamente cortadas y tomaba el batidor de mimbre.
Por qu le pediste a Seiko que me llamara?
No se lo ped. Ella entendi que era su deber.
Bueno, se equivoc.
El agua estaba hirviendo en el recipiente cermico. l la tom, la verti
cuidadosamente en la taza.
Por qu no puedes entender? Aqu la eficiencia es la ms preciada...
Maldicin! La mano tendida de Justine golpe la taza que estaba
sobre la mesada. El recipiente resbal hacia la pared y se hizo trizas.
Estoy harta de or hablar de lo que es importante para los japoneses!
Ignor la marca que se enrojeca en su mueca donde la haba
quemado el agua caliente. Y qu hay de lo que es importante para
esta estadounidense! Por qu siempre se trata de que debo
adaptarme al modo de hacer las cosas de ellos?
Ests en el pas de ellos y t...
Pero no quiero estar ac! Las lgrimas le corran por las mejillas.
No puedo soportar ms ser la extranjera, no sentir ningn
sentimiento de ellos ms que esa sutil hostilidad. Me est congelando
los huesos, Nick! No puedo memorizar ni una pequea costumbre ms,
ni rito, ni protocolo, ni formalidad ni cortesa. Estoy harta de que me
saquen del paso en las calles, de que me hagan a un lado cuando trato
de usar un bao pblico, de que me empujen con el codo en una
plataforma del subterrneo. Cmo un pueblo que es tan
insufriblemente corts en su propia casa puede ser tan rudo en pblico,
me desconcierta.
Te he dicho, Justine, que si un espacio no pertenece a ningn indivi-

duo, como un espacio pblico, los japoneses piensan que no hay


ninguna necesidad de cortesa.
Justine temblaba y lloraba al mismo tiempo.
Esta gente es tonta, Nick! Se volvi hacia l. Si es que debo
quedarme sola con estos locos, al menos deb enterarme por ti.
Lo siento. Ella no dijo nada.
Justine, Seiko estaba cumpliendo su deber.
Entonces es demasiado eficiente en un cincuenta por ciento.
Cmo puedes enojarte con ella por ser eficiente? La mir atentamente y le impresion lo extraa que se haba vuelto esa casa. Era
como un traje que a uno le gusta en la tienda pero que luego no
agrada a la luz del da. Esto no es por el hecho de que Seiko te haya
llamado, verdad?
Ella se dio vuelta, con las palmas sobre la mesada, los brazos como
palos rgidos. Tena el largo pelo desordenado, el cuerpo casi
excesivamente delgado.
No contest con voz estrangulada-- pero es por Seiko.
Nicholas vio la tensin extrema en la curva de sus hombros, el modo
en que estaba de pie con las piernas separadas. Inconscientemente
Justine haba asumido la posicin de un luchador callejero que se
dispone a la confrontacin.
Nicholas estaba por decir algo, pero luego lo pens mejor, al intuir que
ella aprovechara todo lo que l dijera como provocacin.
Justine se volvi a l, el rostro oscuro por la ira guardada por demasiado tiempo.
Tienes un asunto con Seiko?
De qu ests hablando?
Dime la verdad, caramba! Cualquier cosa ser mejor que este infierno de la sospecha.
El dio un paso hacia ella.
Justine, Seiko es mi asistente, punto.
Es esa toda la verdad? Ser mejor que escrutes tu alma antes de
contestar.
Por qu debes dudar de m? La cara triste de ella penda ante l y
a Nicholas se le abland el corazn. Justine...
Has pasado tanto tiempo con ella.
Era necesario.
Se sacudieron los hombros de Justine.
La llevaste a Saign...
Ella conoce Vietnam mucho mejor que Nangi o que yo. No poda
completar mis negocios en Saign sin ella. Se le acerc, la tom en
sus brazos.
Oh, Dios, Nick, lo siento. No s...
Cuando la toc, toda la tensin desapareci de ella y fluy un calor a

travs de su cuerpo hacia l. Los labios de l se apoyaron en los de


Justine, que ya haba abierto la boca, su lengua unindose
ansiosamente con la de Nicholas. El calor de ella lo ba, y calent un
cuerpo cuyos huesos, al parecer, en verdad se haban enfriado con la
amargura de las acusaciones.
Haba sido injusta Justine al sospechar, saba l, aunque tena la
incmoda conciencia de que era tambin arbitrario de su parte seguir
aprisionndola all, en una tierra que ella despreciaba y nunca podra
entender.
Le abri la camisa, sostuvo los senos en sus manos cuando los pezones
se pusieron tensos y clidos. La boca de ella no se apartaba de la de l
y Nicholas baj las manos, para abrir el cinturn occidental y quitarle
los vaqueros.
El estaba tan excitado que rpidamente se le acerc, pero ella lo
empuj hacia atrs con fuerza sorprendente, y se puso de rodillas. Lo
desvisti con seguro conocimiento.
Justine...
La mano de ella le rode la base mientras la boca clida se deslizaba
en el extremo. El trat de levantarla y apartarla, pero ella se resisti.
Nicholas no deseaba eso ahora, verla sumisa, tan aterrada de perderlo
que estaba dispuesta a todo por conservarlo. El slo deseaba perderse
dentro de ella, dejar fuera todo lo dems, remover en ese encuentro
intimo toda duda que ella tuviera sobre l y la vida de ambos en
comn. Pero, al fin, la activa lengua y los labios de ella borraron toda
resolucin y l hundi los dedos en el pelo abundante de ella, mientras
senta que la cabeza se mova hacia adelante y atrs.
Finalmente encontr la fuerza para apartarla de s. La levant como si
fuera una criatura y los muslos de ella lo rodearon. La encontr abierta
y aguardando y, con un gemido profundo, Justine estaba tan excitada
que l no tuvo otra opcin que cederle el control de los movimientos.
Era todo lo que poda hacer para mantenerse a la par de ella. Not que
el vientre de Justine se estremeca mientras los pezones se sacudan
contra su pecho. Percibi el temblor de los msculos en la parte interior
de los muslos de ella y las vibraciones de los fuertes gemidos en su
boca.
No haba ningn ritmo, slo una respuesta animal de placer y, por
cierto, de dolor cuando ella lo mordi tan profundamente que brot
sangre. Con eso, se iniciaron los espasmos de xtasis de ella, que se
esparcan hacia afuera hasta que se sacudi y tembl como si fuera
presa de una terrible enfermedad. Grit y cayeron lgrimas de sus ojos
fuertemente cerrados. La nube densa de su pelo hmedo rode a
Nicholas cuando sinti que ella mova su sexo contra l en etapas,
mientras ascenda ms y ms alto en una serie de orgasmos que lo
desbordaron. El se derrumb al piso con ella an apretada entre sus

brazos.
Ella estaba llorando incontrolablemente y l le bes los labios, las
mejillas, los ojos, la frente y las sienes.
Justine, Justine, en cuanto regrese de Venecia, prometo que iremos a
Nueva York.
Por un largo rato ella no dijo nada y se mantuvo con la cara hundida en
el hombro de l, la boca entreabierta mientras probaba el sudor y la
sangre. Cuando al fin lo mir a la cara, l sufri al reconocer la
angustia.
Por favor, no te vayas, Nick.
Yo... Justine, no tengo otra opcin.
Te lo pido por favor, qudate conmigo unos pocos das. Tmate unos
das libres en el trabajo, en... todo. Nos iremos al campo... a Nara, al
ryokan que te gusta tanto.
Eso suena maravilloso, pero este viaje no es por mi voluntad. No
puedo...
Dime qu es tan importante en Venecia y juro que tratar de comprender.
Un viejo amigo de mi padre necesita mi ayuda.
Quin es?
No estoy seguro.
Quieres decir que no lo conoces?
Justine, le di mi palabra a mi padre poco antes de que muriera.
Tengo un deber.
Ella sacudi la cabeza y las lgrimas volvieron a rodar por sus mejillas.
Ah, ahora que hablamos de eso. Tu deber. Acaso no tienes un deber
conmigo?
Por favor, trata de entender.
Sabe Dios que lo he intentado, pero ese concepto japons de giri, de
una deuda, por cierto que no lo entiendo. Y sabes qu? Me doy cuenta
ahora de que ya no quiero intentarlo ms. Se incorpor, poco firme,
y mir hacia abajo, a l. Primero fue tu empresa, luego tu amistad
con Nangi, despus tus viajes a Saign con Seiko. Ahora esto... un
deber con un padre que ha estado muerto por aos para ayudar a
alguien a quien ni siquiera conoces. Dios, ests tan loco como el resto
de los japoneses!
Justine...
El tendi un brazo pero ella ya se haba alejado, se apresuraba por el
pasillo. En un momento oy Nicholas que la puerta se cerraba de golpe,
pero no hizo ningn intento de ir tras ella. De qu poda servir?
Con tristeza se puso de pie y lentamente se visti con dedos que parecan de madera. Sali silenciosamente por la puerta posterior a travs
de las plantas susurrantes. El cielo era de un gris brumoso, una sopa
espesada por nubes que giraban y pendan como el fantasmal daimyo

de eras pasadas. Atraves el jardn y, antes de saber lo que haca, se


encontr ascendiendo la cuesta ocupada por un grupo de gingkos,
antiguos entre los antiguos, con sus troncos blancos como centinelas,
con las seales de sus hojas bilobuladas que temblaban como los
dedos de un orculo.
No supo conscientemente hacia dnde se diriga hasta que lleg a la
parte superior de la cuesta y, abajo, vio el lago. El agua era invisible
debajo de la ensortijada capa de niebla nacarada.
"Padre", pens Nicholas.
Se reclin a la orilla cenagosa del lago, y mir la niebla como si fuera el
espejo de un alquimista que puede quebrar la barrera del tiempo. En
ese espejo vio al coronel y a s mismo, ms joven e inocente, cuando el
padre le dio el presente del Iss-hogai, la dai-katana, la larga espada de
samurai que, muchos aos ms tarde, Nicholas haba arrojado a ese
lago.
Poda sentir el Iss-hogai ahora, as como poda verlo cuando cay en el
agua haca tantos aos, mientras se sumerga verticalmente hasta el
fondo. Y ahora, mientras pasado y presente empezaban a unirse,
pareca tan prximo como si pudiese tender la mano y tocarlo.
Haba pensado que ya nada tena que ver con l entonces, que ya no
necesitaba su poder para infligir la muerte; pero como su pasado con
su padre, como su presente con Justine, haba un elemento esencial,
desconocido, todava no escrito, que quedaba sin resolver.
El coronel, al que Nicholas amaba y reverenciaba, haba tenido una
vida secreta totalmente aparte de Nicholas y Cheong. Nicholas haba
descubierto aos despus de la muerte del coronel que ste haba
asesinado a un peligroso poltico radical llamado Satsugai. Era el
esposo de la ta de Nicholas, Itami, y si bien ella lo despreciaba, de
todos modos era su mujer. La accin del coronel haba tenido el ms
profundo efecto sobre la vida de Nicholas cuando el hijo de Satsugai,
Saigo, haba tratado de asesinar a Nicholas en un acto de venganza.
El llamado de Mikio Okami haba removido aguas que por largo tiempo
se haban mantenido inmviles.
La vida secreta del coronel. Qu haba tenido que ver con Mikio
Okami? Por qu haba hecho amistad con un oyabun Yakuza? Nicholas
no tena respuestas para estas preguntas. Slo saba que, al buscarlas,
estaba siendo llevado una vez ms hacia su padre, y hacia el
desconocido pasado.
Al fin se incorpor, camin tan silenciosamente como haba llegado y
volvi a travs de la vegetacin, mientras pasaba junto a jardines
adormecidos y por senderos de piedra hechos haca siglos, a la cocina
de su casa.
Por un rato muy largo se qued mirando por la ventana los cedros
enanos y los arces cuyas ramas estaban bailando al viento que

solamente un instante antes haba sentido contra su piel.


Al fin se volvi a la mesada, tom una taza y calcul el macho, las
hojas de t verde finamente cortadas.
Tom el batidor de mimbre, esperando que hirviera el agua.
Harley Gaunt estaba en medio de una crisis de enormes proporciones.
Era malo que Tomkin-Sato Industries estuviera perdiendo cuentas,
presionada sin duda por demcratas retrgados que propulsaban una
perniciosa economa aislacionista con el entusiasmo fervoroso de
cristianos conversos, pero ahora las oficinas centrales de la
corporacin, all en Manhattan, estaban prcticamente sitiadas por
consumidores enfurecidos por lo que los cartelones abajo en la calle,
identificaban errneamente como "transar con el enemigo".
"Todos los pollos vuelven finalmente al gallinero", pens Gaunt que
observaba sombramente por la ventana de su oficina a los
manifestantes reunidos. Mientras miraba como un halcn en su nido,
vio que se detena un camin de exteriores de la CNN. En minutos
estuvieron representados los canales de televisin locales; luego las
redes, como de costumbre, al final.
"Dios pens--. Necesito a Nicholas aqu. Hemos ido en la montaa
rusa econmica de nuestra fusin con Sato International hasta la cima,
y desde donde estoy sentado el trayecto hacia abajo ser inquietante
como el infierno."
Zumb el intercomunicador y l respondi secamente:
Suzie, est el seor Linnear en la lnea?
Me temo que no, seor Gaunt --contest la voz de la secretaria--pero
s est aqu su cita de las diez.
Qu cita de las diez?
Recuerde, llam tarde ayer. Le dije que lo pona en su agenda poco
antes de marcharme.
No... Pero Gaunt ya apartaba la mirada de la ventana con su vista
inquietante, para mirar la anotacin rpida en la seccin agenda de su
terminal de computadora.
Quin demonios es Edward Minton?
Es de Wshington replic Suzie, como si eso resolviera el misterio
. Vol a primera hora de la maana en el puente areo para verlo a
usted.
A Gaunt se le hizo un nudo en el estmago. No le gustaba cmo
sonaba eso. Esos demcratas del Capitolio eran decididamente
incendiarios en cuanto al tema de los japoneses. Segn ellos, se estaba
preparando una guerra econmica y todos los estadounidenses
necesitaban la benvola proteccin del Partido Demcrata para evitar
las humillaciones econmicas tramadas contra ellos en algn subsuelo
mohoso del palacio imperial de Tokio.

"Tojo vive!", bien poda ser su grito de batalla, aunque haba empezado a notar el surgimiento, como hongos venenosos en un clima
hmedo, de carteles con el sol naciente imperial del Japn rodeado de
una lnea roja, con otra similar que lo cruzaba en diagonal.
Para l, esos carteles no eran ms que un smbolo de la bancarrota
moral de su pas: el sueo de un publicista, donde aun las cuestiones
ms complejas podan reducirse a calcomanas simplistas.
Gaunt cerr los ojos por un momento. Era un hombre macizo, con
tanta grasa como msculo, buen atleta en la universidad que, tpico de
su clase, supona que una vez efectuado el ejercicio fsico pesado no
era necesario continuarlo para mantener la forma. Haba sido un
destacado jugador de bisbol que, en su momento, intimidaba al
oponente. Un golpe en el hombro propinado por un adversario le haba
vedado el deporte profesional.
Una suerte para l, sin duda, ya que aun cuando su cuenta bancaria
hubiese crecido, su mente se habra atrofiado. El hecho era que Gaunt
posea una inteligencia poco comn en el campo de la administracin
que haba elegido. Poda exhibir esa percepcin asombrosa que suele
ser propia de los genios programadores y de los empresarios
independientes. De esa manera haba llamado la atencin de Nicholas
Linnear, que lo haba promovido a director gerente para Amrica del
Norte, de Tomkin-Sato Industries.
Ahora su intuicin le dijo que su cita de las diez era veneno. Se llev
los dedos a la frente, cerr los ojos por un momento como si con la
fuerza de la voluntad solamente pudiese lograr que desapareciera
Edward Minton.

Seor Gaunt?

S, Suzie.
Son las diez y cuarto.
Gaunt suspir.

En ese caso, haga pasar al seor Minton.


Si el cuerpo de Gaunt haba perdido el definido aspecto atltico que
tuvo en la universidad, no ocurra lo mismo con su cara. An tena una
mandbula firme y no haba nada de papada debajo del mentn como,
asombrado, haba advertido en muchos de sus compaeros de estudios
en su ltima reunin. El pelo, an abundante, estaba salpicado de gris,
pero eso armonizaba con los matices de ese color en sus ojos castaos.
Las lneas que se vean en su rostro eran como las cinceladas por un
buen escultor: parecan pertenecer a esa cara, haber estado siempre
ah, como parte de su escabrosa potencia, de su sagaz percepcin.
Edward Minton era otra historia completamente diferente. Alto y delgado, tena ese aire de hombros cados de los que a una temprana
edad tienen conciencia de su altura desgarbada. Tena la piel del color
del papel encerado, tono que confirmaba las peores sospechas de

Gaunt: era parte del gobierno y en esos momentos resultaba un


augurio tan malo como un cuervo en un campo de trigo.
Minton luca un traje de tres piezas, brillante en los codos, arrugado en
la entrepierna y en las mangas, de un color y un material
indeterminados. Sin duda retardaba el fuego. Luca anteojos de marco
metlico sobre una nariz recta y labios delgados. Detrs estaban los
ojos celestes como de violador. A Gaunt no le sorprendi ver una
cadena de oro Phi Beta Kappa que penda del bolsillo del reloj del
chaleco. Los polticos eran como los perros, observ Gaunt en silencio.
Les gustaba ms agruparse con los de su propia raza.
Seor Minton ----dijo entonces, mostrando una sonrisa en los labios
quiere sentarse? En qu puedo servirle?
Mint, que haba trado consigo su propia rfaga de aire maloliente, se
acomod en una silla de cuero y cromo del otro lado del antiguo
escritorio de caoba con marcas de uso.
--Han reunido toda una multitud abajo seal Minton con el tono de
una madre que reprende.
Estas cosas se disipan a su modo replic Gaunt. Para maana al
medioda la guerra en Yugoslavia volver a la primera plana.
Tal vez no sea as esta vez. Mientras hablaba, Minton acariciaba su
Phi Beta Kappa de esa manera ostentosa como hacen algunos hombres
con una mujer magnfica cuyos servicios han contratado para la velada.
Estos son tiempos duros para los Estados Unidos y el populacho est
excitado. Sus anteojos reflejaron la luz cuando gir un poco la
cabeza, por el modo ensayado en que lo hizo. Gaunt comprendi que
estaba bien preparado en la tctica de la intimidacin. Creo que
estamos viendo una locomotora de incalculable energa que est
almacenando vapor. Acariciaba y acariciaba la Phi Beta Kappa. Gaunt
hubiese apostado a que ese hijo de puta saba que no haba terminado
sus estudios universitarios. Cuando se ponga en marcha, seor
Gaunt, compadecer a la persona, o a la compaa que est atravesada
en sus vas.
Gaunt se aclar la garganta pero no dijo nada. Se senta un poco como
Mara Antonieta. Siempre era as, pens, cuando uno aguardaba que
cayera la guillotina.
Nosotros, en el Capitolio, hemos tomado el pulso a la creciente
inquietud en los Estados Unidos., y estamos decididos a responder con
presteza y fuerza a lo que desea la gente.
---A lo que ustedes desean, en realidad .---coment Gaunt con un hilo
de voz.
----Cmo? _---Minton se inclin hacia adelante, de pronto alerta como
un sabueso que olfatea a su presa. ---Qu dijo?
--Slo me aclar la garganta.
Cierta rigidez se haba apoderado de la columna de Minton.

Lo que desea el pueblo de los Estados Unidos es que desaparezca


Japan Inc. Y eso, seor Gaunt, es precisamente lo que se propone
darle el Congreso de los Estados Unidos.
Golpe una hoja de papel plegado contra el escritorio.
--Soy fiscal de la oficina del Secretario de Justicia en comisin en el
Senado. Estoy aqu para informarle que usted, Harley Gaunt, como
director gerente de Tomkin-Sato Industries, y cierto Nicholas Linnear,
presidente y principal directivo operador de Tomkin-Sato Industries,
son citados en este momento por el Senado de los Estados de Unidos
de Amrica. Tambin debo informarle que sern sometidos a una
investigacin de la Comisin de Vigilancia Econmica Estratgica del
Senado, por orden del senador Rance Barre. Por mi intermedio se les
ordena que comparezcan ante la Comisin dentro de una semana a
partir de este jueves, a las diez de la maana.
El senador Rance Bane, repiti Gaunt para s. De alguna manera, en
cuanto oy ese nombre haba dejado de escuchar el resto del discurso
gubernamental de Minton.
Bane era un demcrata de Texas que tena sus miras firmemente
puestas en la Casa Blanca donde, al parecer, fueran demcratas o
republicanos los que se sentaban en el ardiente asiento, no se estaba
reduciendo la montaa de la deuda en que se haba incurrido por
dcadas.
Rance Bane era un oportunista. Haba surgido del interior del sudoeste
estadounidense, de un Estado tal vez castigado por problemas
econmicos, pero an fabulado como el lugar de nacimiento de los
propulsores de los Estados Unidos, desde los vaqueros a los Rangers de
Texas y a los senadores esforzados. Que era seguramente lo que era
Rance Bane: el enemigo ms feroz del Presidente, con pretensiones de
ser el ms slido aliado de los Estados Unidos y sus ciudadanos,
"primero, principal y nicamente", como sola decir. Pero en realidad
Bane era un astuto buen muchacho telegnico que entenda las
polticas de poder de la actualidad y conoca el mejor modo de utilizar
sus instrumentos, como la publicidad y los medios. Su Estado, entre
otros en el sur y en las reas industriales, se haba vuelto firmemente
proteccionista. Perder empleos en favor de los japoneses no era broma
y Bane, siempre el sagaz psiclogo, haba tomado ese temor
econmico, para darle aire hasta convertirlo en una fogata de paranoia.
Lo ms alarmante era que no estaba solo.
El inslito grupo de cerebros de Bane estaba recolectado de lugares
estadounidenses tan dismiles como Hollywood, Detroit y Nueva York.
De manera nada sorprendente, los hombres que elega Bane para que
lo presentaran al pblico se fundan en un todo sinergstico. Gaunt
estaba seguro de que eso se deba a que tenan algo en comn: vivan
y moran en el mercado. Saban cmo vender, tanto en la pantalla de

plata, en las rutas de Estados Unidos o en Wall Street y Madison


Avenue.
Y lo vendan bien. Hasta que se convirti en lo que era ahora: la
esperanza de resurgimiento grande y brillante de la poltica tras aos
de declinante inters y aun de la animosidad franca de parte del vulgo
estadounidense.
Record una cara magntica vista casi diariamente en televisin y en
los peridicos: pelo rojizo ondeado, frente amplia, ojos rpidos, sonrisa
pronta, apretn de manos clido. Un hombre flaco y alto con cierta
semejanza a un Johnson joven pero sin labios prominentes. Un hombre
asociado no slo con el petrleo sino tambin con el ganado, los
agricultores y los petroleros combinados en una formidable base de
inters especial que tomaba no slo del tradicional sector demcrata
sino que tambin se inmiscua en el territorio republicano.
Un nuevo estilo de mcarthysmo esta vez salvaguardando al pas
contra la infiltracin de los nipones estaba levantando la cabeza, esta
vez bajo la capa del liberalismo y del retorno a los buenos y antiguos
valores de los Estados Unidos.
--Qu demonios es la Comisin de Vigilancia Econmica Estratgica
del Senado? ---pregunto Gaunt, aunque sospechaba que ya lo sabia.
La Comisin es una creacin del senador Bane ---contest Minton,
muy orondo. Su obvia admiracin por Bane era nauseante- Se ha
formado para revisar todas las compaas cuyos negocios con las
japoneses son ms del cincuenta por ciento de sus ingresos anuales
brutos, o que han entrado en sociedades de alguna clase con
corporaciones de propiedad japonesa.
Por qu? Era tal ver una pregunta innecesaria slo que Gaunt
deseaba que le describieran esa paranoia desde el principio al fin.
El senador Bane ha recibido cierta informacin segn la cual algunas
de esas transacciones pueden implicar transgresiones a la seguridad
nacional.
La seguridad nacional? ----Gaunt estuvo a punto de rerse en la
cara de Minton ----Usted debe de estar bromeando ---Pero pudo ver
por la expresin del fiscal que ni l ni su paladn recin ungido. Rance Bane,
estaban bromeando
Qu informacin?
----En este momento no estoy en condiciones de decirlo. Minton se
puso de pie de pronto, como si temiera que una permanencia extensa
en ese lugar pudiera exponerlo a alguna forma de contaminacin
insidiosa.
A usted se le ha citado, seor Gaunt. --Minton sigui acariciando
su Phi Beta Kappa sin cesar, hasta el fin. --La Comisin espera verlo a

la hora fijada.
Y Nicholas Linnear? l actualmente est fuera del pas.
Un pedido formal para su comparecencia ha sido debidamente
enviado a la oficina de Tokio. --Minton mostr los dientes amarillentos
de un sabueso. --Lo tenemos a usted. Lo tendremos a l.
Con una breve inclinacin de cabeza, se march Edward Minton, llevndose consigo el olor rancio, pero dejando un residuo que era como
un verso: las ramificaciones del poder inexorable.
Mientras chapaleaba en la estela de esa visita, como la de un dios,
Gaunt no tena el menor inters en rerse en la cara de nadie. Antes
bien, estaba experimentando la desagradable sensacin de estar
apresado en las mandbulas de una mquina enorme que no tenia otro
inters que masticarlo y escupirlo. O una pesadilla aun peor, engolfarlo
y devorarlo, de modo que dentro de unos meses l se conviniera en el
primer "desaparecido" norteamericano,una importacin de la Argentina
hispnica, una moda fascista del Nuevo Mundo, que como un virus
inconsciente se extenda hacia el norte.
Seiko se reuni con Nicholas en Narita. l la vio caminando
serenamente en medio de las personas que conversaban y llenaban la
terminal del aeropuerto. Ella sonri, haciendo una inclinacin de cabeza
al acercarse. Le entreg una delgada carpeta. El haba estado de pie en
el mostrador de primera clase de Air France. Ambos se apartaron de la
fila.
Traje unos documentos para que los vea en el viaje dijo ella. Hay
un fax en cdigo de Vincent Tinh.
Saign de nuevo, pens Nicholas. Tinh, el director de Sato en Vietnam,
tena grandes planes para la compaa all, pero a veces mostraba una
tendencia a excederse y a no tener bien en cuenta los recursos fsicos
que le eran asignados. Era l quien haba estado instando a Nicholas a
asignar ms capital a sus operaciones iniciales all.
Gracias, Seiko-san.
Ella reconoci la pena en los ojos de l, pero fiel a su naturaleza no
hizo ningn comentario al respecto. En cambio, pregunt:
Record su pasaporte?
Hai. S.
Falta algn tiempo para su vuelo.
Nicholas saba reconocer una sugerencia.
Por qu no vamos a ese local a tomar un t?
Seiko asinti con la cabeza y ambos avanzaron por el atestado lugar
hasta que se hallaron de pie ante un mostrador curvo donde les
sirvieron t verde en tazas de papel.
El olor de pescado era muy intenso y al observar su t, Nicholas record el disgusto de Justine por la bebida nacional que, deca ella, saba a
pescado.

Este viaje empez a decir Seiko en tono vacilante es muy


importante para usted.
S.
Honrar al padre de esa manera es muy... japons.
Gracias. Habitualmente serena aun en una crisis, Seiko pareca
rebosar una curiosa energa.
Seiko-san, qu ocurre?
Tuve... Ella hizo una pausa para lamerse los labios. Tuve una
premonicin. Fue... recuerda que yo saba todo sobre Vincent Tinh?
Eso fue en parte una premonicin, tambin. Lo conocimos y l result
tal como yo le haba dicho que sera... y ms, dadas las cifras de costos
que empiezan a llegar de Saign.
La mano pequea de ella tomaba con tanta fuerza la taza de papel que
el t verde se derramaba por el costado.
Tuve razn entonces y yo... Este viaje ser muy peligroso. Le ruego
que tenga cuidado. Hablaba muy rpidamente ahora, las palabras
parecan caer una sobre otra como si ella supiera que deba volcar un
conocimiento secreto antes de que tuviera oportunidad de retenerlo.
Tal vez nunca vuelva a verlo. Tengo la sensacin de que aun cuando lo
vea, todo habr cambiado. Yo no ser la misma y por cierto usted ser
diferente, tan diferente que nadie lo reconocer.
A pesar de su impulso occidental de rerse de esas palabras tan
melodramticas, Nicholas sinti un desagradable escalofro que le
recorra la columna al recordar su propia sensacin anterior de
presagio, cuando recibi el llamado que lo convocaba al lado de Mikio
0kami.
Aunque lo que usted dice sea verdad, debo ir. Hay una antigua deuda
de mi padre que yo debo pagar.
Seiko tom un rpido sorbo de t y casi se sofoca.
Nicholas le puso una mano sobre el centro de la espalda, masaje los
msculos mientras ella tosa. Seiko se volvi para mirarlo, su rostro
enrojecido no slo por la molestia respiratoria sino tambin por otra
cosa.
No era correcto que l la estuviera tocando en pblico, aun de manera
tan inocente.
Disclpeme se excus l, retirando rpidamente la mano.
La cabeza de ella volvi a fijarse en el t. Nicholas tuvo conciencia de
una ansiedad intensa que se irradiaba de ella.
Seiko-san, qu sucede?
Ella tena las manos apretadamente unidas sobre el mostrador, como si
estuviera aterrorizada por no poder mantenerlas bajo control.
Soy una mujer mala, egosta.
Seiko-san...
Permtame terminar, por favor. Respir. Desde que Nangi-san me

indic que deba trabajar para usted, he sabido que tengo un... sentimiento especial por usted.
La mente de Nicholas se sinti apresada en un campo minado que era
en parte un electrizante presente, en parte un pasado reciente en que
oa una y otra vez las acusaciones de Justine.
Finalmente, ella lo mir de una manera directa que l no pudo no
reconocer.
Me enamor de usted contra mi voluntad. Saba que era casado,
saba que nunca podra tenerlo. Pero nada de eso import. En asuntos
del corazn, me temo que la lgica y el sentido comn no tienen
ningn lugar.
Hubo un silencio entre ambos. Ahora que la verdad terrible estaba
fuera, Seiko pareci derrumbarse como si estuviera agotada.
Nunca se lo hubiese dicho, nunca, nunca, nunca. Pero luego esta
premonicin... si era cierto que nunca volvera a verlo, saba que no
poda mantener este secreto dentro de m. No soy lo bastante fuerte,
como ve. Se mordi el labio. Le pido disculpas, aunque mi disculpa
es inadecuada. Soy dbil y desenfrenada. Mi amor debi haber
quedado como mi propia angustia privada. Agach la cabeza. Ya ve
cmo se paga la bondad. Pero nada puedo hacer. Lo amo, Nicholas.
Nada de cuanto ella haba dicho antes pudo prepararlo para el efecto
que tuvo el uso de su nombre de pila. Sinti como si de pronto hubiera
pasado de la tierra firme a una zona de arenas movedizas de la cual
nunca podra salir.
Mi Dios, pens, Justine debe de haberlo sabido, debe de haber visto
este secreto terrible en la cara de Seiko. Con razn lo haba encarado.
Una parte de l deseaba correr a su casa a los brazos de Justine, para
decirle que la amaba, que nunca volvera a dejarla. Pero all estaba,
clavado en su sitio, en un local iluminado con nen en un atestado
saln del aeropuerto de Narita con una bella joven que deca que lo
amaba. Y por primera vez reconoci lo que inconscientemente haba
sabido desde que oy que alguien invocaba el nombre de Mikio Okami:
que estaba en un rumbo de choque con un futuro del cual no saldra
ileso.
"Usted ser diferente, tan diferente que nadie lo reconocer", le haba
dicho ella y l se estremeca porque empezaba a sospechar la verdad
de esas palabras aun cuando no tuviera idea de lo que podan
significar.
Por favor, no diga nada murmur Seiko. No importa si usted no
me ama como yo lo amo. De qu servira, en todo caso? Usted es
casado y ama a su esposa. Yo he sido traicionada por mi corazn y
ahora no espero
que usted me conserve como su asistente.
Si supone que la despedir como a una nia desobediente, se equi-

voca. Nicholas no saba cmo responder a cuanto ella le dijo, pero s


saba que no deseaba perder a la mejor asistente que haba trabajado
para l. Lo que sea que sienta por m no tiene importancia. Es tan
rpida para aprender, tan buena en todo cuanto le he dado para hacer,
que espero supere su puesto en el curso de un ao. En ese punto,
deberemos hablar de una promocin y un aumento. Sacudi la
cabeza. Lo reconozca usted o no, Seiko, est en rpido camino hacia
Sato International. Es demasiado valiosa para que yo me arriesgue a
perderla ahora. Usted trabaja para m y as ser, punto.
Seiko hizo una pequea reverencia.
Vuelvo a agradecerle por su bondad infinita, Linnear-san. Ni puedo
imaginar cmo sera mi vida sin usted. Ella mir su reloj y se desliz
de su taburete. Es hora de que pase por el control de inmigracin. Su
avin comenzar a embarcar pasajeros en cinco minutos.
Ella camin con l tan rpidamente como poda. Se la vea compuesta,
hasta calma, ahora que haba pasado el estallido pasional.
Tiene algn nmero telefnico para que pueda contactarlo mientras
est en Venecia?
Nicholas abri la gruesa carpeta de color ante quien lo haba estado
aguardando en el mostrador de primera clase de Air France.
Me alojar en un hotel que se llama Il Palazzo di Maschere
Veneziane.
Le mostr los nmeros de telfono y de fax impresos en la nota de
confirmacin de la reserva del hotel. Seiko los apunt en el minsculo
anotador de cuero que Nicholas le haba regalado en su primer da en
el
puesto.
Creo que eso es todo dijo l cuando llegaron al extremo de la fila
que aguardaba para pasar por inmigracin y seguridad. La observ
cuando ella se qued a un lado; luca muy bella y muy sola. Pareca tan
llena de dolor que el corazn de l fue hacia ella. Estaba por decirle
algo, pero Seiko se puso el ndice sobre los labios.
Nada de despedidas advirti Seiko. Volveremos a vernos.
Del otro lado de las barreras, Nicholas aprovech los pocos minutos
antes de subir al avin para llamar a Justine. Dej que el telfono
sonara nueve veces, pero no hubo ninguna respuesta. Entonces dese
repetir sus ltimas horas con ella. Era slo que ahora lo invada la
realidad de la partida fisica. Deseaba conversar con ella, finalmente,
para decirle cun triste estaba. Pero mientras caminaba hacia la puerta
de embarque, se consol pensando que era mejor disculparse
personalmente. Habra mucho tiempo para eso cuando regresara.
Tanzan Nangi le estaba dictando cartas a Umi, su asistente, cuando
entr Seiko. El se interrumpi, la mir por un momento en silencio y

luego le pregunt:
Qu novedad tiene?
No es buena. Ella abri una carpeta, y le entreg varias pginas
tipiadas. Acabamos de recibir un pedido formal del Senado de los
Estados Unidos. Se requiere que Linnear-san se presente ante la
Comisin de Vigilancia Econmica Estratgica del Senado para
responder preguntas relativas a la fusin de Tomkin Industries con
Sato International.
Santo Dios, eso huele a caza de brujas en los Estados Unidos.
Nangi escrut los papeles. He ledo notas sobre ese senador Bane.
Las noticias internacionales se han ocupado mucho de l ltimamente.
Lo vi cuando lo entrevistaban en la CNN. Y hubo una nota sobre l en
la edicin de la semana pasada de Time. Seal. Este pedido lleg
por correo?
No, seor contest Seiko, obviamente incmoda. Fue entregado
por una persona de la embajada estadounidense. Me dijeron que lleg
esta maana en la valija diplomtica.
Nangi pleg cuidadosamente las hojas y se las devolvi a Seiko.
Bueno, si no sabemos dnde est Nicholas, no podemos enviarle
estos papeles. Seiko, redacte una contestacin a la Comisin y describa
los detalles de la presente situacin. Usted sabe, un asunto urgente de
Linnear-san en alguna parte de Europa, actualmente fuera de contacto
con la oficina, etctera.
S, seor.
Pero una vez que ella se retir, l no retom inmediatamente el
dictado. Su mente estaba en el senador Bane y su Comisin. Haba
estado temiendo algo por el estilo a medida que el status y el prestigio
de Bane ascendan de manera exponencial. Alguien se convertira en la
piedra de toque para la virtuosa ira del senador, y Tomkin-Sato era la
opcin lgica.
El hecho era que Nicholas estaba en una posicin vulnerable. l haba
sido un ajeno que fue a dirigir la compaa por decreto de la voluntad
de su suegro tras la muerte imprevista de Tomkin. Nangi supona que a
Bane no le resultara dificil hacerle una acusacin contra Nicholas, un
nefito en los estamentos de los hombres de empresa, que se apoyaba
mucho en la parte japonesa de la fusin. Demonios, pens Nangi, l
poda hacer la misma acusacin. Haba que ver dnde haba elegido
vivir Nicholas durante los ltimos ocho aos: en Tokio y no en Nueva
York.
Ahora Nangi estaba abrumado por la culpa. Empez a criticarse por
disuadir a Nicholas de su intencin de regresar a los Estados Unidos
para presionar en favor del conglomerado. El hecho era que Nangi
haba sido egosta, no slo en el rea de los negocios, donde la
presencia de Nicholas origin los resultados ms sorprendentes tanto

en la investigacin como en la reestructuracin, sino tambin porque


era el mejor amigo de Nangi.
Qu he hecho? se pregunt Nangi mientras se quedaba sentado en
silencio en su oficina. Reteniendo a Nicholas a mi lado puedo haberlo
condenado a l... y a los dos... al olvido."
2
Isla Marco/Venecia/Tokio/Marine on St. Croix
Lew Croaker bizque en el resplandor del sol tropical y lanz una muy
sentida maldicin entre dientes. Acababa de aparecer el cter
guardacostas a travs de la niebla que formaba el calor, y se diriga a
l.
Croaker estaba a bordo de su bruida nave, Captain Sumo, que alquilaba a precios exorbitantes para la mejor pesca deportiva en la costa
oeste de Florida. A una milla y media de la isla Marco, Croaker no
trabajaba en esos momentos. En realidad, haba salido de puerto no
slo para tratar de superar ciertos recuerdos recientes sino tambin en
busca de paz y tranquilidad. Lo ltimo que necesitaba, pens con
amargura mientras desaceleraba y viraba, era otra visita semioficial del
guardacostas.
Croaker era un ex detective del Departamento de Polica de Nueva
York. Tras retirarse haba ido hacia all con Alix Logan, una ex modelo
que, para su gran sorpresa y deleite, se haba enamorado de l.
Actualmente se haba marchado, de regreso a la vida rutilante y
suntuosa que extraaba ms de cuanto lo amaba a l. Se encontraba
en Nueva York... o era Pars? Ya no estaba seguro. Y si bien ella lo
llamaba regularmente, no se haca ilusiones de que durara su fidelidad.
El atractivo de la vida anterior de Alix, con todas sus galas, era
demasiado fuerte. Cmo haba podido pensar alguna vez que ella se
contentara con l, un hombre de espaldas anchas de cuarenta y cinco
aos con la cara levemente hundida y castigada por la intemperie como
la de un vaquero? No poda considerarse buen mozo y si bien an tena
el pelo oscuro y espeso, no estaba bien cortado ni era brillante como el
de los ex y futuros modelos compaeros de Alix. "Me recuerdas a
Robert Mitchum le haba dicho ella al comienzo de la relacin. Tanto
carcter, tanta historia en tu cara."
La tarde que ella se fue, l se qued sentado detrs del volante del
Thunderbird 1969 anaranjado y blanco que haba restaurado completa
y amorosamente, mientras observaba el avin que atravesaba la ltima
luz lnguida del crepsculo. La desesperacin se haba adueado de l
y haba pensado llamar a su amigo Nicholas Linnear, con el que haba

compartido tantos peligros. Pero no era el estilo de Croaker lamentarse


mientras beba, ni siquiera con un amigo tan ntimo como Nicholas.
Criado en la zona del vicio de Cocina del Infierno, en el lado oeste de
Manhattan, Croaker haba visto cmo baleaban de muerte a su padre
polica en una calleja, y la desesperacin de su madre. Haba aprendido
a ser duro de la peor manera y para l no haba otro modo.
El cter guardacostas haba desacelerado y Croaker sac sus motores
de velocidad y luego los apag por completo. Solt el cabrestante
electrnico y oy que el ancla caa en el agua.
Mientras aguardaba que lo abordaran, consider qu veta de altruismo
le haba hecho aceptar el pedido de los guardacostas para que los
ayudara de tanto en tanto a controlar el trfico de drogas, que era
endmico en los kilmetros al parecer infinitos de la costa de Florida.
Tal vez an no haba terminado definitivamente con el trabajo policial,
como haba pensado al ir a Florida.
El cter ahora par por completo sus motores y se qued flotando
entre el oleaje. Croaker asegur las cuerdas que le haban arrojado
desde el pequeo bote lanzado desde el cter. Atisb a los tres
hombres cuando empezaron a ascender por la escala vertical que dej
caer.
Haba esperado ver a su amigo el teniente Mark McDonald, que se
haba convertido en su enlace con los guardacostas. En cambio,
advirti a dos jvenes alfreces con revlver de servicio a la cintura.
Los dos marinos, con semblante serio, flanqueaban a un hombre al que
Croaker nunca haba visto antes. Era alto y tan delgado como un perro
lebrero, de cejas oscuras y mejillas rubicundas. Cuando pis la
cubierta, Croaker qued asombrado por la intensidad de sus ojos
celestes. Tena un aspecto notoriamente juvenil a pesar de que Croaker
lo juzg prximo a los cincuenta aos. Llevaba un portafolios hecho de
lo que pareca ser un policarbonato gris opaco.
Los dos alfreces eran muy formales. Saludaron a Croaker, luego se
quedaron en posicin de descanso al lado de la entrada de la escala.
Seor Croaker dijo el hombre mientras tenda una mano. Es un
gusto conocerlo. Mi nombre es Will Lillehammer. Se arrug la piel
alrededor de sus ojos pero su boca se rehus a sonrer. Muy amable
al permitirnos subir. Esos ojos celestes eran como una mquina de
rayos x que lo medan todo.
Estoy cumpliendo una tarea especial para el Presidente de los
Estados Unidos. No dijo con quin y Croaker no pens que fuera con
los guardacostas, aunque Lillehammer estuviera luciendo el uniforme
de teniente de guardacostas. Tena un acento britnico leve pero
discernible. Hay algn lugar donde podamos hablar en privado?
Croaker mir a su alrededor. Adems del cter prximo, haba un
buque pesquero, un par de veleros que viraban hacia el viento y una

brillante nave que volva a la costa. Todos estaban a cierta distancia.


Croaker extendi los brazos.
Ahora sonri Lillehammer y no fue una visin grata. Se puso en evidencia una telaraa de plidas cicatrices en los ngulos de la boca.
Se sorprendera de los avances en vigilancia electrnica desde que
abandon la polica coment.
De modo que est informado de mi historia, pens Croaker mientras
conduca a Lillehammer a la cabina. Busc unas cervezas fras y los dos
se sentaron en un banco cubierto con vinilo. Lillehammer levant su
botella y dijo:
Salud.
Tom con agrado un sorbo. Luego puso el portafolios sobre el banco y
lo abri con llave. En el interior, Croaker vio los elementos que podan
ser componentes de una computadora, slo que no haba ningn
teclado. Lillehammer insert una llave de aspecto raro, la hizo girar a la
izquierda y luego a la derecha.
Croaker hizo una mueca.
Le est dando un ligero dolor de cabeza, verdad? Tome, trague esto
ofreci Lillehammer y le extendi una mano.
Croaker tom la pastillita blanca y la trag con un sorbo de cerveza. En
un momento se le aclar la cabeza.
Qu demonios es eso?
La vigilancia electrnica se ha vuelto tan sofisticada en un tiempo tan
breve que nos hemos visto obligados a poner en uso recursos no
siempre ciento por ciento refinados.
Lillehammer indic el portafolios. Esta chica hace el trabajo, pero
todava es un poco dura con el cerebro. Algo que ver con el tono de las
vibraciones que emite. Observ el aparato con afecto. Parece ser
que me he acostumbrado a la perversa. No les dice mucho a mis odos,
supongo.
Termin la cerveza y emiti un chasquido con los labios.
Saludos del teniente McDonald, de paso. Estoy seguro de que debe
lamentar que yo lo haya sacado de su nido.
Otra cerveza.
Solamente raras veces bebo una durante el da. Gracias, de todos
modos.
Me da la impresin de que usted es britnico observ Croaker,
mientras abra otra botella para s.
Lillehammer se ri.
Soy muy britnico, en realidad. Pero en el lugar del que vengo me he
acostumbrado tanto a las expresiones estadounidenses que a veces me
descubro preocupado de que mi parte inglesa est quedando
sepultada. Fuera de la oficina, me temo que tengo una alarmante
tendencia a convertirme en un encendido britnico. Es lo que sucede

cuando uno debe soportar a una madre inglesa y a un padre


estadounidense.
Y dnde est su oficina?
No tengo oficina.
No tiene oficina?
Littlehammer levant un ndice.
Si usted tiene una oficina, finalmente todo el mundo sabe qu es lo
que hace. A la CIA le llev dcadas descubrirlo.
Croaker vio esos ojos de rayos x fijos en su mano izquierda. Extendi
los dedos de titanio y policarbonato.
Supongo que esto le causa curiosidad. A todos.
Lillehammer asinti con la cabeza en actitud deferente.
Si a usted no le molesta.
Hace tiempo que dej de ser sensible al respecto.
Croaker abri la mano artificial que un equipo de biomecnicos y
cirujanos de Tokio le haban injertado en lo que haba sido el mun de
su mueca izquierda.
Pareca, ms que nada, una obra de arte: cuatro apndices como dedos
y un pulgar oponible, articulados donde estaran las coyunturas o
nudillos humanos. Tenan apuntalamientos de titanio y boro, estaban
forrados en policarbonato negro mate y estaban fijados a la mano de
acero inoxidable y titanio azulado, con palma, dorso y mueca.
No entiendo bien cmo funciona coment Croaker pero los
mandos principales estn conectados de alguna manera con mis
nervios. La mano tambin cuenta con la energa de un par de bateras
especiales de litio.
Lillehammer se inclin, para examinar la mano como un arquelogo
que escruta un hallazgo histrico.
Le molesta contarme qu sucedi?
Croaker sospechaba que ya deba saberlo, pero dijo:
Estuve en una batalla campal con un tipo muy inteligente. Era campen sumo y muy fuerte. Tambin era experto en kendo, sabe de qu
se trata? Esgrima japonesa.
Lillehammer asinti con la cabeza.
He tenido la suerte de examinar de cerca una coleccin de katanas.
Entonces debe saber qu afiladas pueden ser las hojas de esas espadas. En las mejores, el filo mismo de la hoja est afilado tan
cuidadosamente que en la prctica desaparece. El sumo me cort la
mano con una de ellas.
Y cmo funciona esto? pregunt Lillehammer, mientras le daba un
golpecito a uno de los largos dedos articulados.
Croaker los pleg en un puo, muy lentamente, y luego volvi a liberar
los dedos, revelando la palma de iridiscente titanio azul.
Este es el segundo modelo, nuevo y mejorado. El prototipo era bas-

tante bueno, pero ste...


Se incorpor y fue a buscar una de las botellas de cerveza vacas. La
sostuvo en la mano derecha, oprimi la punta de un dedo articulado
contra el vidrio. Hubo un extrao sonido, como si se desgarrara una
tela fina. La punta afilada como una navaja marc su deslizamiento por
la botella, a travs de la parte inferior, y sigui hacia arriba por el lado
opuesto. Un instante ms tarde la botella caa rota en dos partes
iguales.
Notable combinacin de fuerza y delicadeza observ Lillehammer.
Croaker se acerc y se sent. Seal el portafolios que Lillehammer
haba trado a bordo.
De qu est hecha?
No lo s, realmente. Algn plstico de la era espacial ms resistente
y ms liviano que el acero. Pero puedo decirle que es bien
indestructible. No logr que una bala la mellara en el laboratorio. Ni
tampoco pude hacerle un agujero con un explosivo plstico.
Croaker levant la mano para que Lillehammer se la inspeccionara,
retrajo con cuidado los largos dedos hasta que fueron slo el
equivalente del largo de una articulacin. Luego se inclin, tom un
ngulo de la parte superior de la tapa entre el pulgar izquierdo y el
delgado ndice en un movimiento de pinzas. Oprimi hacia adentro.
Hubo un ruido.
Sus dedos chasquearon al unirse entrando por el pequeo orificio que
haban perforado en el material.
Lillehammer se qued mirando fijamente lo que le haba hecho Croaker
a su portafolios antes indestructible.
Creo que tomar ahora esa segunda cerveza, muchas gracias
coment en tono suave.
Lillehammer se qued sentado bebiendo su cerveza por un rato largo.
Croaker tuvo conciencia del sol que se deslizaba sobre la cubierta de la
cabina, de la luz que cambiaba con el movimiento del viento. Se
acercaba una tormenta, pens, al oler fsforo en el aire. Pero an
tenemos tiempo. Para qu? Aguard pacientemente que Lillehammer
le dijera para qu haba ido.
Las olas se haban hecho ms intensas y la nave se mova bastante en
su anclaje. Croaker se senta claramente descompuesto y se puso de
pie de repente y sali de la cabina. Se inclin sobre la borda del otro
lado de aquel en que los alfreces an hacan guardia y vomit.
Lo lamento se disculp Lillehammer cuando volvi. Creo que esas
pldoras no han sido tampoco perfeccionadas a fondo todava.
Hgame el favor y la prxima vez gurdese esa mierda para usted
dijo Croaker, que se lav la boca con cerveza. Prefiero el leve dolor
de cabeza.
Lo entiendo muy bien. Mis disculpas.

De nada replic Croaker en espaol.


Lillehammer dej a un lado su cerveza y se acerc a Croaker, para
preguntarle en voz baja:
Significa algo para usted el nombre Dominic Goldoni?
Claro. Jefe de pandilla, cant todo y los federales se llevaron a dos de
sus rivales principales y a todos los dems. Por eso no lo frieron. Lo
pusieron en el WITSEC. Desde ese santuario, tengo entendido, ha
estado manejando su organizacin completa de la costa este por
intermedio de su cuado, el respetado abogado Anthony DeCamillo,
tambin conocido como Tony D. entre sus amigos. Y tengo entendido
que el restante rival principal de Goldoni, el hombre Almejas...
Usted se refiere a Caesare Leonforte.
Exacto. Almejas Malas, lo llaman. En fin, entiendo que el Almejas
est pensando en tomar el toro por las astas y realizar la jugada que
se ha estado saliendo de la vaina por hacer en el territorio de Goldoni.
Lillehammer asinti con la cabeza.
Es notable. Conoce detalles ignorados por la gente en general. Sin
embargo, no hay manera de probar la conexin entre Goldoni y
Anthony DeCamillo, un famoso abogado. Lo s. El WITSEC lo ha
intentado. Mir fijamente a Croaker y se intensific ms el foco de
sus ojos extraordinarios. Veo que ha mantenido sus contactos.
Algunos. Otros, ya no puedo permitrmelos. Lillehamrer volvi a
mostrar esa sonrisa terrible.
Me gusta su humor, seor Croaker. Seco y definido, como un vino
Pero ni la mitad de complejo acot Croaker, para acceder a la
formulacin elegante del hombre.
Se ampli la sonrisa de Lillehammer y ahora Croaker pudo ver las
diminutas lneas de la sutura en las cicatrices plidas. Haba sido un
trabajo apresurado, tal vez en una zona peligrosa, lejos de la
civilizacin de alta tecnologa que le haba procurado a Croaker su
notable prtesis. Pero el hecho de que las cicatrices fueran en ambos
lados de la boca de Lillehammer haca descartar un accidente o una
herida recibida en la persecucin de un enemigo clandestino. Antes
bien, parecan la marca deliberada del torturador: haba sadismo
implcito en lo que las incisiones haban tratado de hacer, adems de lo
que explicaban las cicatrices mismas.
No quera hablar, de modo que quisieron hacer permanente mi silencio explic Lillehammer, como si leyera la pregunta en la mente de
Croaker. Por supuesto, eso no era cierto. Slo haba visto la direccin
del examen de Croaker. Supongo que hubiesen podido abrirme la
garganta y terminar as, pero no era se el mtodo de ellos. Yo los
haba frustrado y queran que viviera con lo que me hicieran. Trataron
de cortarme los msculos que hacen funcionar mis labios. Tal como
sucedi, fallaron. Me considero afortunado.

Croaker estaba por preguntar quines eran ellos cuando se dio cuenta
de que en realidad no importaba. Y tal vez, en su poca, l se hubiera
topado con tantos de ellos como Lillehammer. Daba la impresin de
que l y ese britnico podan tener muchsimo en comn.
Lillehammer se toc el labio superior.
Es una pena que no pueda dejarme un bigote. Lo que me hicieron
estrope aqu los folculos del vello.
Se encogi de hombros.
Bien. Se frot las manos vivamente. Ser mejor que vayamos al
grano. El viento ha girado y est arreciando. Tal como estn las cosas,
tendremos un sacudido viaje de regreso a casa. Atisb por una de las
ventanas de la cabina, donde el par de veleros haban dado vuelta y se
apresuraban para buscar refugio en la isla Marco. No pareca haber
otras embarcaciones a la vista. Volvamos a Dominic Goldoni. Su
informacin es perfecta. El hecho es que ayer Goldoni, abierta e
inexplicablemente quebr su pacto con el gobierno federal de los
Estados Unidos.
Qu hizo?
Se dej matar, eso hizo.
Dominic Goldoni muerto musit Croaker, casi para s mismo.
Parece imposible.
No slo se hizo matar, sino que lo hizo de tal manera que desconcert por completo a la mejor gente del WITSEC.
Puede decirme por qu?
Bueno, eso depende seal Lillehammer depende de que usted
acepte trabajar conmigo en esto.
Croaker lo pens por un momento.
Por qu demonios me busca a m? Es muy obvio que usted es un
federal que est muy alto en la organizacin burocrtica. Debe de tener
millones de candidatos entre los cuales elegir, que son ms jvenes,
que estn instruidos en las tcnicas ms nuevas. Movi la mano
derecha hacia la caja antivigilancia. Quiero decir, yo no tena idea de
que existieran esos aparatos.
Lillehammer sacudi la cabeza.
No me venga con eso, no sirve conmigo. Encontr su nombre en
nuestras computadoras. Trabaj con Nicholas Linnear hace algunos
aos cuando l fue reclutado por C. Gordon Minck, que era entonces
jefe de la Estacin Roja, nuestra oficina de Asuntos Soviticos. Usted y
Linnear sacaron a un topo muy terrible del gallinero de Minck.
Frunci el entrecejo.
La verdad es que no puedo confiar en nadie all, al menos, no hasta
que hayamos descubierto cmo pudo llegar alguien a Goldoni, un
hombre que supuestamente estaba al abrigo de todo dao.
Francamente, necesito ayuda. Goldoni tena rdenes estrictas de no

llamar a nadie desde su casa, donde la lnea poda estar vigilada en el


otro extremo, y de no encontrarse con nadie sin que lo supiera su
cuidador del WITSEC. Entonces, cmo sucedi esto? El historial del
WITSEC en cuanto a salvaguardar a sus protegidos que obedecan las
reglas era perfecto hasta este incidente.
De modo que alguien lleg a l de todos modos.
Lillehammer apart la mirada por un largo momento. Luego volvi la
cabeza y sus penetrantes ojos celestes se fijaron en la cara de Croaker.
Tal como yo lo veo, alguien de adentro, alguien en quien l confiaba,
lo traicion. Le estoy diciendo que su seguridad era de ciento por ciento
en tanto no violara las reglas del WITSEC.
Croaker consider el problema en su mente por un momento antes de
decir:
Es obvio que usted necesita ayuda, pero dudo que sea la ma. Soy un
intuitivo. Nunca fui bueno para memorizar el manual de reglas. Sigo mi
propio camino.
Lillehammer lo mir directamente a la cara.
Contsteme esta pregunta: est lo bastante intrigado como para ser
mi hombre de campo... o es que prefiere seguir su tranquila existencia
llevando a hombres de negocios que se beben toda la cerveza por esta
charca?
Croaker se ri.
Usted tiene un estilo especial con las palabras, seor Lillehammer.
Llmeme Will.
Croaker baj la vista para mirar la derecha extendida antes de tomarla
y estrecharla.
Por qu me siento como Ismael a punto de conchabarse en el
Pequod? coment refirindose al personaje de Moby Dick.
Lillehammer lanz una sincera carcajada de vientre y esta vez las
cicatrices grotescas desaparecieron en los pliegues de su cara
bronceada.
Creo que me agradar estar asociado con usted, Lew. Puedo llamarlo Lew? Ser por ltima vez, porque nuestros nombres de
operacin han sido determinados para toda comunicacin no segura, lo
que dadas las circunstancias significa todas. Ismael, le presento a Aab.
Haremos un equipo notable!
Pero cuando el cter de los guardacostas se hubo llevado al misterioso
Aab, Croaker sigui en el mar, mientras esperaba que el sol se pusiera
y se preguntaba qu demonios estaba haciendo al meterse de nuevo
con los federales. Tena una semana de alquiler que comenzaba al da
siguiente con Maracay, el magnate venezolano al que Croaker
hospedaba trescientas o cuatrocientas veces al ao. Maracay haba
hecho su enorme fortuna de la tierra, al extraer en abundancia hierro y
diamantes. Era un hombre gregario de inmensos apetitos, un excelente

pescador, un gran derrochador y daba propinas generosas. Para no


mencionar el harn de vidas jvenes que traa consigo y que estaba
dispuesto a compartir.
Croaker not el sol en la espalda cuando se inclin sobre la borda del
Captain Sumo. Observ restos flotantes en el agua y, tras buscar un
gancho, los apart del casco. Tal vez la nave necesitara una buena
limpieza.
"Bien pens. Piensa en todo menos en Alix." Tal vez el ofrecimiento
de Lillehammer hubiese sido el catalizador pero notaba una aguda
sensacin de vaco y malestar, como si no hubiese comido durante
das. La verdad era que extraaba a Alix. Y estaba resentido porque
ella lo hubiera dejado all, abandonado a una dieta de agua marina y
alcohol mientras ella volva en jet a su vida atractiva en las capitales
esplendorosas del mundo occidental. Qu otra opcin tena l? Pero
no...
Poda ver la cara de ella, dorada por el llamativo ocaso de Florida
mientras ambos estaban de pie frente al aeropuerto de Miami
International. Ninguno de los dos haba deseado despedirse.
"Qu crees exactamente, que ests haciendo aqu? haba
preguntado ella suavemente. Ya ni siquiera te gusta esta vida."
Lo haba negado con vehemencia, pero ella tena razn, claro. Al pensar ahora en Maracay y en su prostbulo flotante, Croaker entendi lo
que ella haba estado tratando de decirle. Fue all porque haba visto
demasiados cadveres, se haba aventurado por demasiadas calles
dificiles. Haba olido el hedor de la corrupcin, del poder, de la
inhumanidad a su alrededor y se haba sentido descompuesto a
muerte. De modo que se haba marchado, migrando al sur... slo para
hallar otra clase de muerte.
Amaba a Alix, pero qu poda hacer, casarse con ella y sacarla de la
vida que le gustaba, o casarse y soportar las largas separaciones que el
trabajo de ella les demandara? Ninguna era una solucin tolerable, de
modo que la haba dejado marchar y l se haba quedado all, entre
vides marinas y las palmeras estropeadas.
Hizo girar el gancho, observ cmo la basura se separaba y se perda
en el mar, una mancha oscura sobre el agua iluminada. "Si me quedo
aqu por ms tiempo pens me sentir tan intil como esa basura."
Guard el gancho, se meti en la cabina y recogi el ancla. Luego puso
los motores en marcha y, al dar vuelta, puso proa a la isla Marco. Su
sangre haba empezado a cantar. Era bueno volver a tener un objetivo,
estar inmerso en el misterio y la intriga, tener un asesinato para
resolver.
"Basta de pasear a ricos y viciosos pens. Es hora de volver a la
vida."

***
Bajo el rechoncho sol rojo de la tarde de fines de otoo, Venecia se
vea apretujada debajo de sus cpulas en un fulgurante charco verde y
oro.
Nicholas no haba estado nunca en Venecia y no saba qu deba esperar. Era una ciudad que se pudra, mientras se hunda como la Atlntida
en las lagunas que la rodeaban como los brazos protectores de la
antigua madre tierra. La putrefaccin de siglos se aferraba a las
paredes estucadas de los palacios, perfumaba el aire y dentro del
laberinto denso y hmedo de la ciudad uno perda todo sentido de la
orientacin.
Nicholas haba odo esas reflexiones oscuras y perturbadoras de gente
que haba ido, visto y partido impasible entre las multitudes y el
sofocante calor del verano, para prometerse no regresar nunca.
Qu desafortunada era esa gente. Fue lo primero que pens instintiva y
espontneamente mientras viajaba en un impecable motoscafo a
travs de la laguna hacia una ciudad que pareca apoyada, no sobre
roca firme y arcilla, sino sobre nada menos efmero que los sueos.
Iba arriba con el capitn y se vio obligado a cerrarse la chaqueta de
ante acolchado de color mbar por la brisa fra. Mientras la lancha se
desplazaba velozmente a travs del agua color acero, la ciudad pareca
crearse a s misma a partir del mar y la nube, elevndose de una
bruma baja y nacarada que nadaba en amorfos cardmenes a travs
del agua.
Arriba, la vasta bveda del cielo, un impresionante azul tan brillante
que pareca infinito, reflejaba en sus puntos ms bajos el dorado
esplndido de las cpulas y las sombras torres que daban la impresin
de haberse preservado mgicamente desde la poca de las mil y una
noches.
Cambi la vibracin del poderoso motor del motoscafo, convirtindose
en un profundo gorgoteo lquido cuando la nave roz los lmites
exteriores de la laguna interior y, al hacer una amplia curva a lo largo
de los altos pilotes de madera que servan como marcadores desde
haca siglos, inici un acercamiento final lento y casi ritual a travs del
vientre de la ciudad entrando en el Gran Canal.
Despus giraron en San Giorgio Maggiore y ms adelante Nicholas fue
saludado por la vista de la baslica de Santa Maria della Salute, plida y
magnfica, sobre la cual el sol chato, rojizo como sangre seca, se
estaba poniendo lentamente como un gran corcel alado cuya carrera
del da hubiese concluido.
Nicholas sinti que se le erizaba el pelo en la nuca y lo electriz una
imagen de s mismo que atravesaba a grandes pasos una piazzetta de
ladrillos. Estaba vestido con altas botas de cuero negro, larga capa

negra y una especie de mscara que le cubra la cara desde la nariz


hasta el comienzo del cabello. Sobre la cabeza luca un rgido sombrero
de fieltro de tres picos. Muy por encima, banderas que no reconoca
restallaban y ondeaban, y supo sin entenderlo que era poca de
guerra. Tuvo la clara sensacin de que estaba volviendo al hogar.
Pestae, como si lo hubiese cegado el enorme sol otoal. La lancha
haba vuelto a doblar y ahora estaba frente a frente con la piazzetta de
San Marco, con el palacio ducal a la derecha. A su izquierda se
elevaban las estatuas del magistral len alado veneciano y de San
Teodoro, que algunos crean que era Mercurio, el dios romano de los
mensajes y el engao. Su sensacin de dj vu era tan fuerte que por
un momento vacil su cuerpo y se aferr a la escotilla de caoba y
bronce para no caer por la escalerilla. Esa era la piazzetta de su visin
y si bien saba que sta haba sido de una poca muy remota, an el
olor inconfundible de la guerra estaba en el aire.
Il Palazzo di Maschere Veneziane estaba aproximadamente a mitad de
camino entre la Punta Della Dogana, donde se ergua con dorado
esplendor la baslica de Santa Maria della Salute y el Campo della
Carita, donde se encontraba la Galleria dell'Accademia en el extremo
de la torta decorada que era su puente de madera.
Una vez el hotel haba sido el ornado palacio de verano del dux gobernante. Su ubicacin con vista al gran canal era impecable: sobre el ro
de San Maurizio, en s mismo un canale; pero como Nicholas se
enterara en Venecia, slo el Gran Canal llevaba esa denominacin.
Adems, las grandes estructuras comnmente llamadas palacios eran
en realidad casas. Durante la era de la Repblica Serensima slo la
residencia ducal poda denominarse tcnicamente palacio.
El hotel tena su propio muelle privado y sus porteros de uniforme
verde y dorado estaban prontos para saludarlo, tomar sus valijas y
conducirlo pasando junto a las mesas que preparaban para la comida
en el restaurante al aire libre del establecimiento.
En el interior, los salones pblicos estaban suntuosamente decorados
en el florido estilo de la antigua Venecia, con cielos rasos arqueados
con vigas, paredes con candelabros cubiertas con opulentas sedas y
lozano color en todas partes: todos los matices venecianos del azul, el
verde, el amarillo y el anaranjado dorado. Y siempre los bordes
dorados rococ en los muebles, en los marcos de los cuadros, en los
macizos relojes, en los candelabros de Murano y en las araas de las
que pendan lgrimas en forma de pera de cristal soplado.
Nicholas fue atendido en la conserjera con gran cortesa, casi como si
se tratara de un antiguo husped que regresa para una ocasin
especial. Penda una mscara enorme sobre el mostrador de bruida
madera nudosa. Estaba pintada de blanco brillante y tena una nariz
abultada y un labio superior ancho y agresivo. Nicholas, curioso, le

pregunt al conserje la naturaleza de la mscara.


Ah, signore, Venecia es una ciudad de mscaras... o al menos lo fue
una vez hace siglos. El nombre de este hotel, Il Palazzo di Maschere
Veneziane, significa el palacio de las mscaras venecianas. El particular
dux que construy este palacio y que veraneaba aqu era un individuo
bastante perverso, proclive a colocarse su Bauta para mezclarse entre
la gente comn y perpetrar... bueno, toda clase de... eh... acciones
indelicadas. El conserje se frot el labio superior. Con ese disfraz,
creo que el dux engendr muchsimos hijos ilegtimos y consum ms
de un nefando arreglo poltico. Seal la enorme mscara arriba.
Esta es la Bauta, la mscara conocida como la gran niveladora porque
fue usada por ms de un dux, juez o prncipe poderosos para ocultar su
identidad. Como un hombre comn, vagaba por todas las calles y los
riachos de la ciudad en total secreto.
Y nadie saba nunca quin era l realmente?
Nadie, signore asegur el conserje. Venecia guarda sus secretos.
Era muy amplia la habitacin de Nicholas en el primer piso. El camarero dej sus valijas y, cruzando sobre la alfombra persa, abri las
grandes persianas de madera de cuatro metros de alto para dejar
entrar los sonidos, los olores y, lo ms magnfico de todo, la luz del
Gran Canal.
Baada en la iluminacin acuosa de esa ciudad, anclada para siempre
en el ocaso geogrfico entre la costa y el mar, la habitacin amueblada
con ornato se vea como pudo haber lucido trescientos aos antes,
cuando rega un dux y las canciones del Este perfumaban los campi y
los jardines con su encanto.
Cuando qued solo, Nicholas entr en el bao de mrmol para ducharse y quitarse la suciedad del viaje. Se afeit ante un espejo dorado,
observando la sutil transformacin de su cara cuando iba
desapareciendo la sombra de la barba, y record otra vez las palabras
de Seiko: "Usted ser diferente, tan diferente que nadie lo reconocer".
Se aplic agua fra en la cara y, con una toalla entre las manos, volvi
a la habitacin. Mir por la ventana abierta, observando cmo la noche
extenda sus largos dedos a travs del Gran Canal. A su izquierda,
Santa Maria della Salute se vea blanca bajo las luces de tungsteno, y
debajo a la derecha, a travs del agua, se sacudan cuatro gndolas
pintadas de azul, verde, negro y rojo en un embarcadero desierto. Las
altas proas arqueadas, de seis puntas para representar los sestieri o
distritos de la ciudad, en esa luz aterciopelada le parecieron a Nicholas
instrumentos musicales que emtan una meloda y armonas tan bellas
como antiguas.
Mientras se secaba la cara, dio media vuelta para hallar una gran caja
de cartn sobre la enorme cama. Se acerc, seguro de que no haba
estado ah cuando el camarero lo hizo pasar. Llam a la conserjera y le

aseguraron que no haban llevado al hotel paquete alguno para l.


Abri la caja y, mientras observaba, se qued firme como una estatua.
Not otra vez que se le erizaban los pelos de la nuca y un delgado hilo
de
transpiracin empez a correrle por la columna.
Meti una mano en la caja y extrajo la larga capa negra de su visin.
Debajo haba una mscara, hecha a mano con cartn piedra. Como la
Bauta que se hallaba abajo sobre el escritorio del conserje, estaba
pintada de un blanco brillante, tena una nariz prominente y un labio
superior aun ms agresivo que defina su borde inferior, de modo que
haba algo vagamente simiesco en su aspecto general. Era la mscara
que aseguraba el anonimato de los de alta cuna.
En el fondo de la caja haba un sobre verde mar con reborde dorado.
Lo abri y extrajo una nica hoja de grueso papel. Se vea una sola
oracin bellamente escrita con letras grandes e inclinadas:
Se requiere su presencia, con capa y mscara, a las diez y media de la
noche en el Campiello di San Belisario.
Nicholas mir el reloj. Faltaban quince minutos para las siete, an no
era hora para la comida. Hizo a un lado esa rara vestimenta, se visti y
abri la carpeta que le haba entregado Seiko en el aeropuerto. Lo
haba ignorado deliberadamente durante el vuelo. No haba estado de
nimo para ocuparse del trabajo.
Se sent en un silln muy mullido y, con la luz acuosa del exterior que
se funda con la luz de la lmpara, empez a leer el ltimo mensaje
codificado de Vinnie Tinh. Vinnie haba nacido y se haba criado en
Vietnam, aunque emigr a Australia en sus aos de universidad y de
graduado. Era experto en derecho comercial internacional e incluso
haba pasado un ao en los centros comerciales de Wall Street,
haciendo investigacin para su tesis.
Nicholas haba estado mucho tiempo con Tinh tanto en Tokio como en
Saign, y pudo advertir que era brillante e inteligente, dos cualidades
que no siempre se encuentran en la misma persona. Tambin haba en
l una veta tortuosa. Aunque Nicholas haba llegado a entender que
ese talento un tanto dudoso era necesario para triunfar en el sudeste
asitico, de todos modos estaba convencido de que convena vigilar a
Tinh. De hecho, sa era una de las razones para programar el ahora
pospuesto viaje a Saign.
Nicholas mir por encima el resumen de las proyectadas ganancias
brutas y netas de Sato International para el trimestre prximo, la tasa
creciente de xito del programa de enseanza para empleados
potenciales que se estaba realizando y los continuados problemas para
obtener suficientes productos derivados del petrleo a un costo
razonable. Los japoneses estaban comprando casi el 90 por ciento del
petrleo crudo de Vietnam, de modo que pareca ridculo que fuera tan

difcil obtener productos del petrleo dentro del pas. Observ la


evaluacin que haca Tinh del rgimen poltico y del presente clima
comercial. Lo que era ms importante, ley los nuevos datos que
ofreca Tinh sobre sus contactos polticos y comerciales. Entre esa
abundancia de informacin fascinante, se destacaban ciertos datos.
Segn Tinh, haba una tanda de rumores recientes, ninguno de los
cuales l poda confirmar, sobre el establecimiento de una especie de
gobierno paralelo, totalmente independiente del gobierno vietnamita.
No saba qu significaba ni qu se propona esa organizacin paralela,
pero se deca que su poder e influencia crecan da a da. Se propona
averiguar ms al respecto antes de que algunos de la competencia
pudieran explotarlo.
Nicholas tom nota mental de que deba enviarle un fax a Tinh dicindole que no perdiera su tiempo. Era descabellado, pensaba. Saign
rebosaba de rumores de esa ndole. De todos modos, quin apoyara a
tal rgimen? Cmo podra cobrar existencia y cmo podra
mantenerse? Si se estaba tornando cada vez ms poderoso, quin lo
estaba financiando?
Esas eran preguntas que habran preocupado a Nicholas si hubiera
credo en la versin de Tinh. Si Vietnam estaba por desestabilizarse
repentinamente otra vez, los cientos de millones de dlares que Sato
International haba invertido en el pas correran terrible riesgo. En
todo caso, daba la impresin de que Tinh hubiese estado en el lmite de
la jungla por demasiado tiempo y estuviera necesitando urgentes
directivas desde la civilizacin. Mientras haca algunas notas en los
mrgenes del informe, Nicholas resolvi ir a Saign tan pronto como
fuera posible.
Tena hambre para el momento en que descendi a comer al
restaurante del hotel. Se sent dentro del saln azul profundo, mirando
por la ventana los vaporetti que pasaban con el ruido de sus motores,
sus luces mviles que parpadeaban y saltaban como lucirnagas
fantsticas. Se vean gndolas que transportaban a turistas japoneses
y alemanes llenos de cmaras y de coloridos recuerdos de Murano.
Comi spaghetti ale vongole, un magnfico plato de pasta con diminutas almejas delicadas cuyo sabor salado estallaba en su boca como
caviar, y seppia in tecca, un calamar cocido en su propia tinta. Dej
que el maitre sugiriera el vino, un Prosecca, pero se neg a beber ms
de un vaso y medio. Declin la mesa de postres, y pidi en cambio un
exprs doble. Para el momento en que firm la cuenta eran casi las
diez y, mientras recordaba la direccin de la nota, le pidi al conserje
que lo orientara para ir a su cita.
Recibi un pequeo mapa plegadizo de la ciudad donde el conserje
rode con un crculo la ubicacin del hotel y traz varias rutas
alternativas hasta el Campiello di San Belisario.

La mejor manera es caminar, claro sugiri el conserje con la mejor


tradicin veneciana. No es la ruta ms rpida pero sin duda la ms
bella. Tiene tiempo para una marcha de veinte minutos?
Nicholas dijo que pensaba que s, respuesta que agrad al conserje.
Bene. Cada hora del da o de la noche le da su relieve particular a la
Serensima, signore coment el hombre con una amplia sonrisa.
Arriba en su cuarto, Nicholas trat de llamar a Justine, pero no hubo
respuesta. Dnde poda estar? Eran las dos de la maana en Tokio.
Colg, se puso un suter abrigado y luego, mientras se senta
vagamente tonto, la capa larga y oscura sobre los hombros. Tom la
mscara entre sus manos y tras ponerla bajo un brazo, sali.
La modulacin singular de la ciudad lo rode, una especie de idioma
compuesto de pequeos sonidos: realmente, una combinacin peculiar
de ruido y ecos que emitan las angostas calles y las casas construidas
junto a los canales. Los sonidos de las pisadas, por ejemplo, adoptaban
tonos sobrehumanos. El vigoroso ruido del cuero que golpeaba la
piedra y el pavimento rondaba en el aire fresco de la noche como un
fantasma.
Pasaba frente a un bar de los que estn abiertos hasta tarde en la
noche y oa una rpida carcajada, un fragmento de conversacin que lo
segua por una calleja o a travs de uno de los innumerables
puentecitos. Y siempre surga como un sueo el dbil susurro del agua
golpeando contra los pilotes de madera de un muelle donde,
invariablemente, haba una gndola amarra-da, o contra los cimientos
de piedra cubierta de musgo de las casas mismas.
En un momento dado dobl en una esquina y dio con un canal lleno de
gndolas. Un anciano de traje negro, que estaba de pie cerca de la
parte posterior de una de las naves, haba comenzado una cancin, con
su voz pura de tenor que resonaba en las fachadas de piedra mientras
su gndola pasaba debajo del puente donde Nicholas estaba de pie,
embelesado.
Pas por un pequeo palacio dentro del cual haba un diminuto patio
donde florecan las buganvillas en medialunas largas y opulentas y se
elevaba una higuera, de ramas retorcidas, con sus ltimas hojas
bronceadas por las luces de la calle y del ro. Vio un banco de hierro
forjado, patinado por los aos, y pudo imaginar a Casanova arrodillado
mientras seduca a la joven que estaba sentada en l, con la vista
clavada en el cielo de la noche.
Nicholas, entrenado para ahondar, para sentir las corrientes cruzadas
de los lugares y de la gente, estaba empezando a hallar su camino
hacia el enigma metafsico de Venecia mientras avanzaba a su cita con
Mikio Okami. Ese era entonces el secreto de Venecia: su lugar nico en
el mundo, situada ni en la tierra ni en el mar, no slo la haba dotado
de sonidos y de una luz sobrenaturales sino tambin de la capacidad de

inmunizarse contra los estragos del tiempo. Ni automviles, ni mnibus


ni trenes ni subterrneos se haban insinuado en ese lugar mgico. La
gente se desplazaba ahora por su interior como lo haba hecho por
siglos. Los edificios eran restaurados en el tradicional estilo veneciano
con el empleo de las mismas tcnicas que los artesanos haban usado
en centurias. Nicholas caminaba por calles, callejas, sobre puentes de
piedra, metal negro y madera, a lo largo de cimientos que daban a
riachos que se haban mantenido iguales por cientos de aos. Si l
hubiera estado vivo en 1600, sus vistas hubiesen sido fundamentalmente las mismas.
Y mientras caminaba, Venecia lo tom en sus brazos, lo rode amorosamente, lo uni a s como haba hecho con tantos viajeros en su
momento. Se perdi no tanto en el laberinto de calles, ros, puentes y
muelles como en un corazn hechicero, mientras senta que se disipaba
el tiempo como una vieja piel marchita, y experimentaba el don
vigorizador y al mismo tiempo regocijante que la ciudad ofrece a
quienes desean aceptarlo: una renovacin para los fsicos fatigados,
una reafirmacin de la vida para los enfermos del corazn.
Y as se desvaneci su frustracin y su ansiedad por la relacin con
Justine. Vio su desubicada ira con ella por perder a dos de sus hijos tal
como lo que realmente era. Olvid su ltima charla vertiginosa con
Seiko. Milagrosamente, tambin se sinti ms calmo acerca de su
inminente encuentro con Mikio Okami.
Ese nimo encantado sigui con l mientras entraba en el Campiello di
San Belisario. Era una pequea plaza, empedrada y limpia, pero
desprovista de todo adorno: ni rboles, ni fuentes, ni bancos ni esas
cosas. Como en la mayora de las pequeas plazas venecianas, los
edificios color tierra se elevaban sobre tres lados y, en el cuarto, se
vea la fachada imponente de una iglesia. Esa, observ Nicholas al
acercarse, llevaba el mismo nombre de la pequea plaza. Nunca haba
odo hablar de San Belisario, pero al parecer los italianos y en
particular los venecianos veneraban a toda una pltora de hombres y
mujeres santos desconocidos para l.
Estaba desierto el campiello. Agudiz su audicin y oy los ecos de
pisadas que se alejaban. Las palomas hicieron un poco de ruido en los
aleros de un edificio, disponindose para la noche, y a lo lejos oy el
zumbido de un motoscafo que surcaba el agua de un canal invisible
pero audible. La bruma se arrastraba sobre las piedras del suelo,
apoyada en la base de los edificios como si fuera un mendigo.
Nicholas esper y la noche veneciana, distinta de todas las otras, se
asent sobre l como una segunda capa. De repente record la Bauta y
sacndola de debajo del brazo donde por timidez la haba llevado
durante su marcha, se la desliz sobre la cabeza hasta que se asent
sobre su cara. La sensacin fue a la vez singular y extraamente

familiar y record su visin cuando pasaba ms temprano por la


piazzetta San Marco esa noche. Nuevamente tuvo conciencia de una
aguda sensacin de dj vu. "Quin era yo se pregunt para
haber considerado esto mi hogar?"
Bauta!
Gir rpidamente para ver a una figura de vestimenta sacerdotal que
mantena abierta una puertecita a un lado de la entrada principal de la
iglesia de San Belisario.
Bauza! volvi a exclamar el sacerdote con una extraa voz muy
ronca. Se hace tarde para la misa! Venga! Venga!
Nicholas ascendi los desgastados peldaos de piedra, pas junto al
sacerdote de capa y capucha y fue hacia el hmedo interior de la
iglesia. Oy el fuerte estrpito de la puerta cuando el sacerdote la cerr
a sus espaldas.
La atmsfera del interior estaba cargada de una variedad de olores:
incienso, cera de velas, moho, polvo de piedra y de mrmol y vejez. El
sacerdote pas rpidamente junto a Nicholas.
Por ac! indic con un hilo de voz. Sgame!
La iluminacin de la iglesia era pobre. Slo las llamas parpadeantes de
una profusin de gruesas velas amarillo claro iluminaban de manera
intermitente los cielos rasos abovedados, las paredes con frescos, los
pisos de magnficas baldosas en el intrincado estilo bizantino, los iconos
religiosos con incrustaciones de oro. El interior era un tesoro de
reliquias histricas y de arte religioso. Un cielo raso de ennegrecidas
vigas de madera daba lugar a una alta y elegante arcada ojival
incrustada con mosaicos que mostraban escenas de la Biblia. Pero
haba un matiz casi oriental, tambin, que impregnaba la densa
atmsfera con el picor del ans estrellado.
Nicholas oy en alguna parte el murmullo de las voces, el llamado y las
respuestas del solemne rito litrgico. Improbable como pareca, se
estaba realizando una misa a una hora tan tarda de la noche.
Esta es una iglesia muy antigua susurr el sacerdote mientras se
apresuraban por pasillos de piedra. La extraa voz de pergamino seco
no daba ninguna idea de edad ni tampoco de gnero. Era, antes bien,
una voz totalmente intencionada, desprovista de todo ornamento o
color. Algunos dicen que es la estructura religiosa ms antigua de
Venecia. Por cierto que hay evidencia en los cimientos y en otras partes
de que una vez fue un templo griego. Las voces de la misa se
estaban desvaneciendo, ahora eran slo ecos de ecos. Pero antes de
los griegos, quin sabe? Los escitas, s, y tal vez los habitantes de los
Cclopes, gigantes que vagaban por la tierra en la poca de los fenicios,
y antes de ellos, dioses ahora largamente olvidados aun por los ms
ancianos venecianos vivientes.
Nicholas estaba sorprendido. Eso no sonaba a la filosofa que brindaban

los sacerdotes que haba conocido o sobre los que haba ledo. Estaba
por preguntarle al hombre sobre sus teoras peculiares cuando se
detuvieron ante la arcada de ingreso a un espacio pequeo pero
imponente.
La schola cantorum susurr el sacerdote, como si eso lo explicara
todo. Un instante despus, se haba escurrido entre las sombras de
cambiantes formas que danzaban al borde de la luz de velas. Esa
incierta iluminacin trazaba primitivas pinturas cavernarias sobre las
ptreas paredes curvas.
Nicholas entr en la habitacin, que era toda de piedra. Se acerc y
pas las manos sobre la superficie irregular. Estaba seguro de que esas
piedras eran anteriores a las del exterior de la iglesia, o incluso de esa
parte del interior beneficiada con los trabajos de los artfices
bizantinos. Poda ser esa una parte del templo griego original? La
edad del lugar! Mir hacia arriba y vio que el cielo raso formaba un par
de arcos extraos perpendiculares entre s.
Aqu es donde cantaba el coro sagrado dijo una voz melodiosa.
Hace tantos siglos.
Nicholas se volvi para ver a una mujer alta de mscara negra que
brillaba como un sol oscuro. Estaba vestida con la capa de un
sacerdote o tal vez de una monja; en todo caso un hbito eclesistico
que ocultaba sus ropas as como su cuerpo.
La schola cantorum sigui ella. Esta habitacin fue construida
para maximizar la belleza de la voz humana. Era en aquellos tiempos
tan lejanos el centro de la nave... el corazn mismo de la iglesia.

Y ahora est relegada a la parte posterior coment Nicholas.


Alejada de las liturgias cotidianas de la iglesia moderna.

Pero no menos impresionante por eso afirm ella. Luego


apareci una sonrisa en su boca generosa. Rebrillaron sus ojos
profundos y dio la impresin de que todo el interior, antiguo y
esotrico, estuviera contenido en las profundidades de esos ojos.
Perdneme, me llamo Celeste.

Usted sabe cmo me llamo... es decir, si puede estar segura de


quin soy detrs de la Bauta.
Celeste se ri y el sonido lo recogi la extraordinaria acstica del cielo
raso, que lo devolvi a ellos en segmentos como un canto gregoriano.

S, s qin es usted.
Dnde est...? empez a preguntar l pero call ante la seal de
Celeste, que fue un ndice largo y delicado oprimido contra sus labios.

Por favor... No mencione su nombre ni siquiera aqu, en la


santidad de la schola cantorum. Se le acerc, con el crujido de su
capa eclesistica amplificado al punto de parecer el murmullo de los
insectos en el campo una noche clida de verano. Cuando cruz el
sendero de luz, Nicholas vio que llevaba un turbante de seda en la

cabeza. Era del color del cielo veneciano en el momento posterior al


ocaso y estaba adornado con medialunas de perlas blancas y negras.
Del permetro pendan piedras verde claro y en el frente llevaba fijo un
medalln dorado de intrincada elaboracin, del que surga una larga
pluma negra de avestruz.
De modo que sabe de la mscara que eleg para que usted usara?
La Bauta. S, un poco.
Yo estoy luciendo un Domin dijo ella suavemente. En realidad, el
nombre est tomado del latn benedicamus Domino, bendigamos al
Seor, una frmula sacerdotal.
Usted era el sacerdote que me condujo hasta aqu seal Nicholas
con repentina percepcin.
S. Necesitaba estar segura de que no lo siguieran.
Quin podra seguirme?
Celeste no le respondi directamente. Dijo:
Sabe usted cul es esta noche?
Fines de octubre, comienzos de noviembre. Con el cambio de hora ya
no puedo recordar si ya hemos pasado de un mes al otro.
Es la vspera de Todos los Santos susurr Celeste. La nica
noche, aparte del Carnaval, en que las mscaras se convierten una vez
ms en la norma. Era importante que nos encontrramos esta noche.
Las msca ras nos protegen, como una vez protegieron a nuestros
antepasados.
Los suyos, tal vez. No creo que ninguno de los mos procediera de
Venecia.
Los labios de Celeste mostraron una sonrisa peculiar.
Bienvenido a la Serensima expres con su ronco murmullo. La
Repblica Serensima.
Dnde he visto esa sonrisa antes?, se pregunt Nicholas.
No es hora de que nos marchemos? inquiri. Mi convocatoria
me ha parecido muy urgente.
Lo es y las razones para la urgencia son cada vez ms obvias. Pero,
aun as, la cautela ha dictado nuestro itinerario para la noche. Desliz
un brazo a travs del de Nicholas que capt una vaharada de perfume,
almizclado y especioso al mismo tiempo, del todo desconocido para l.
Espero que mi compaa no le resulte enteramente desagradable.
Lo hizo salir de la iglesia por una entrada posterior que los dej debajo
del arco de un puente de piedra. Estaba muy oscuro, el agua sombra
lama suavemente las piedras, verdes y costrosas por las algas y las
lapas. Slo el reflejo de las luces llegaba adonde Nicholas estaba casi
agazapado mientras Celeste cerraba con llave la antigua puerta de
madera y hierro. Este es un lugar maravilloso le explic Celeste,
volvindose a l. En el ao 532, el emperador bizantino Justiniano
envi a sus ejrcitos a travs del mar a Italia, para retomar lo que una

vez haba sido parte de su imperio antes de que Teodorico lo arrebatara


al control de Bizancio. A la cabeza de sus huestes marchaba el brillante
general Belisario. Nicholas apenas pudo discernir la sombra de una
sonrisa que le arqueaba los labios de Celeste. Parece irnico ahora
que esta antigua iglesia est dedicada a alguien llamado San Belisario.
Sin duda no me estar diciendo que los dos son la misma persona?
pregunt Nicholas. Es imposible que un general del ejrcito
bizantino pudiera convertirse en un santo cristiano.
Esto es Venecia. Si lee su historia, sabr que nada es imposible.
Le tom la mano y lo hizo salir de debajo del puente. En un pequeo
muelle privado los aguardaba una gndola verde profundo y dorada
como un corcel. Celeste le indic a Nicholas que subiera y, cuando l
estuvo ubicado, ascendi ella. Desamarr y luego tmo el largo remo y
empez a llevar la embarcacin hacia el ro. Ataviada con la capucha y
la capa, pareca la ilustracin de un relato histrico de Venecia.
Venecia fue creada como una especie de Shangri-La, un refugio
contra las oleadas de brbaros como godos, hunos y otros que
peridicamente asolaban Italia sigui Celeste. Pero, como nos lo
recuerda Homero, Venecia no fue fundada por esos indgenas folk de
Europa occidental, sino ms bien por los pueblos del lejano
Mediterrneo oriental. Si stos eran los sobrevivientes de aquellos que
cayeron en el saqueo de Troya, como al parecer crea Homero, o si eran
un pueblo marinero ms antiguo, los fenicios, el hecho es que Venecia
fue creada precisamente por sus defensas naturales de pantanos
salinos paldicos, bancos de arena movediza y bajos traicioneros
cuyos contornos eran recreados constantemente por las mareas.
La voz de ella se deslizaba sobre el ro como la niebla que penda en
hebras a travs del agua. Nicholas absorba esa historia fascinante
mientras observaba al pasar las casas de ornados balcones de hierro
forjado, los jardines pequeos y romnticos con sorprendentes
estallidos de color, los profundos y curvados arcos orientales y las
ventanas que denotaban para siempre la manera en que los
antepasados de la ciudad haban decidido recordar sus propios
orgenes.
Cualquiera que sea el caso agreg Celeste los fundadores de la
Serensima eran intelectuales que huan de la guerra, de la violacin,
de la pestilencia, de la aniquilacin misma. Y aqu desplegaron sus
quimricas artes y sus formas labernticas de intriga. Aqu, las polticas
doradas que practicaban los griegos se tornaron conspiratorias, para
dar rpidamente lugar a las duras vendettas internas.
Que es cuando entraron las mscaras coment Nicholas.
S. Celeste llev la gndola hasta un muelle y aguard, paciente,
hasta que hubo pasado un sonoro motoscafo. Las mscaras eran
pura ilusin para cada propsito. Qu propsitos? Bueno, en poltica

eran usadas por aquellos que se presentaban a los inquisidores


estatales a hacer confidencias. En la vida personal de esos antiguos
venecianos, daban a todos y cada uno, del prncipe de alta cuna al
pobre pescador, la libertad de perseguir el deseo amoroso de su
corazn. Celeste se apoy en el remo. Esas son las perspectivas
histricas, pero cul era la realidad? Considerando la naturaleza
humana, las mscaras fomentaban la corrupcin a cada nivel de la
sociedad veneciana.
La lancha haba desaparecido en la niebla baja y Celeste volvi a poner
en marcha la gndola.
Estas mscaras, la Bauta, el Domin, la Gagna, el Primo Zanni, el
Doctor Plaga, no son figuras de la comedia del arte, como se cree a
menudo. Son personajes de invencin totalmente veneciana y todos
tienen sus orgenes en el paradigma poltico antes que en los
estereotipos teatrales de la comedia.
Pasaron junto a una gndola que tena asientos de terciopelo rojo y
barandas doradas. Un hombre envuelto en una manta de pelo de
camello dorma con la cabeza en el regazo de su hija, una muchacha
de cabello oscuro de no ms de diez aos, que les sonri mientras con
la mano le acariciaba la cabeza al hombre.
Cuando estuvieron nuevamente solos en el canal, Celeste continu:
Las mscaras se convirtieron en el smbolo de todo lo veneciano, los
profundos misterios ocultos detrs de las fabulosas fachadas de
cuentos de hadas arracimadas en profusin por toda la ciudad. Piense
en Venecia como en un magnfico crustceo que contiene dentro de su
caparazn un premio de valor inestimable.
Usted ha vivido ac toda su vida?
A veces lo parece contest Celeste un tanto enigmticamente. En
todo caso, nac aqu, que es todo lo que interesa.
Haban entrado en el canal grande, y ms adelante a la derecha,
Nicholas poda ver la estructura imponente de la Accademia. Celeste
llev la gndola hacia la derecha, en silencioso deslizamiento sobre el
agua reluciente. Slo se oan los sonidos menores: lamidas y crujidos,
y tambin los suaves soplos de la respiracin de ella mientras
trabajaba rtmicamente con el remo en el denso barro del fondo del
agua. De todo eso surga una especie de meloda, etrea y fascinante,
tocada en el instrumento de la imaginacin. Al fin llegaron a un muelle
muy ornamentado donde estaban amarradas otras dos gndolas.
Nicholas sinti que lo atravesaba escalofro de reconocimiento !Aqullas
eran las gndolas que haba visto desde la ventana de su hotel! Esa
noche, haba andado por un largo circuito para terminar de regreso casi
donde haba empezado.
La gndola golpe suavemente contra los antiguos pilotes de madera,
pintados a franjas doradas y verdes. Nicholas descendi de un salto,

tom las cuerdas que Celeste le arroj y at la elegante nave.


El palacio en el que entraron estaba pintado en el estilo veneciano,
verde mar y un terroso amarillo ocre. Filigrana oriental orlaba los arcos
de curvas dobles hacia los que caminaron. Superados los imponentes
portones marinos, Nicholas se encontr en un jardn seco muy parecido
al que haba observado en su marcha hasta el campiello. Buganvillas y
rosas trepadoras perfumaban todava el aire en esa fecha tarda del
ao, y un magnfico peral extenda sus ramas sobre las paredes en
todas direcciones.
Dentro, Nicholas vio un resplandeciente motoscafo de teca y acero
inoxidable sobre una plataforma baja de madera basta. Tpico de tales
palacios, el piso era un damero desgastado y cuarteado de mrmol rojo
de Cattaro y de piedra blanca de Istria, usados porque el agua
intensificaba sus colores. Ascendieron un tramo de amplios peldaos de
piedra hasta el primer piso, el piano mobile. El nivel inferior no se
reconstrua deliberadamente, explic Celeste, porque las mareas altas
a menudo causaban inundaciones y los pisos del nivel del agua eran
tiles ahora slo como garajes para las lanchas de motor privadas.
Arriba, las habitaciones eran suntuosas, sensuales. Los cielos rasos
estaban hechos de teca de Indonesia, oscurecida por aos de humo.
Las paredes estaban pintadas con el ultramarino veneciano, altamente
costoso porque el pigmento estaba compuesto de lapislzuli molido, o
engastadas con mosaicos bizantinos de colores apagados y diseos que
parecan girar. Los pisos estaban cubiertos con alfombras persas de
lana fina y seda, y ocupaban lugares prominentes estatuas de Porfirio y
mrmol oriental veteado robadas tal vez en la antigua Constantinopla.
Haba enormes almohadones de seda cruda de tonos variados en reas
donde normalmente hubiese habido sillones y sofs. En el extremo de
la sala haba un breve tramo de peldaos de mrmol que ascendan a
un rea llena de suntuosos almohadones contra una pared con
ventanas de arco doble que daban al mar. Luces fericas guiaban y
vacilaban a travs del vidrio, y entraban en la habitacin con los
amorfos reflejos del agua velada.
Todo, hasta la caja de fsforos de plata sobre la mesa de mrmol, las
flores en los bols de cristal de Murano como gemas, pareca tener su
lugar preciso y su relacin entre s, como si la persona que habitaba
ese lugar tuviera una mente matemtica altamente desarrollada.
Cuando entraron, Nicholas advirti una figura oscura sentada arriba, en
el antepecho de la ventana.
Mikio 0kami susurr Celeste antes de apartarse del lado de
Nicholas, mientras desapareca detrs de una puerta de teca tallada.
Celeste, espere..!
De modo que ha venido.
Nicholas gir ante el sonido de la voz. A pesar de su edad, Mikio Okami

an tena el poder de mando. Quitndose la mscara, Nicholas cruz la


habitacin, y ascendi los peldaos de mrmol.
Ante l se ergua Mikio Okami, el viejo y valorado amigo y compatriota
del coronel Denis Linnear. O lo haba sido slo por conveniencia?
Despus de la guerra, la ocupacin cre su propia turbulencia. Aqullos
haban sido tiempos extraordinarios y, de tanto en tanto, se requeran
medidas extraordinarias para enfrentarlos. Nicholas se encontr
mirando fijamente a una de esas medidas extraordinarias.
Usted se parece tanto a su padre!
Okami, un hombre calvo de cabeza en forma de bala, mostraba la cara
redonda y jovial de un dictador benvolo. Tena los ojos muy juntos,
una nariz ms bien severa y una boca siempre al borde de la sonrisa.
Sus orejas eran pequeas, pegadas a la cabeza, y tena un lunar
oscuro sobre un lado del mentn. Era de altura media, pero pareca un
tanto encogido dentro del traje de Savile Row que luca. Era anciano,
s, pero al estilo de los orientales: se le haba puesto amarillenta la
piel, tan traslcida que se vean con claridad las venas azules de las
sienes.
De una extraa manera, es como volver a verlo.
Tendi la mano en un saludo occidental y Nicholas se la estrech.
Le agradezco mucho que haya venido, Linnear-san dijo en japons
. Imagino que mi llamada le habr causado un shock. Espero que no
haya resultado excesivamente abusivo.
En absoluto contest Nicholas. En todo caso, necesitaba unas
vacaciones.
Los labios de Okami mostraban una extraa semisonrisa. Agach la
cabeza una vez, su nica referencia ocasional a la costumbre japonesa
tradicional.
Y le ha agradado ponerse la capa como solan hacerlo los magistrados y los prncipes de la antigua Venecia?
No tuve ningn problema en imaginarme Casanova.
Okami le lanz una mirada fra y escrutadora y entonces aadi sin
ms:
Puedo ofrecerle una bebida que le d calor? Sambucca? Brandy
Napolen? O tal vez un exprs?
Un exprs sera ideal.
Excelente. Creo que lo acompaar.
Okami fue hacia un aparador donde las botellas de licor y de aperitivo
rodeaban una reluciente mquina de caf exprs de acero inoxidable.
Pareca darle mucho placer preparar el caf l mismo. Sus pequeas
manos huesudas se movan diestramente y si bien deba tener ms de
ochenta aos, Nicholas no pudo detectar ninguna falta de firmeza en
esos dedos.
Okami acerc dos pequeas tazas, completadas con un trocito de cs-

cara de limn flotando en las oscuras profundidades. Se sentaron sobre


almohadones mientras los reflejos de luz en forma de diamante que
llegaban desde el agua se les proyectaban en la cara.
Gozo tanto mis exprs coment Okami despus de tomar un primer
sorbo. Luego, de repente, se ri. Supongo que usted esperara t
verde y esteras tatami.
En realidad, es mi costumbre no esperar nada contest Nicholas.
Sirve para el pensamiento claro y la reaccin pura.
Instinto, eh? dijo Okami, asintiendo con la cabeza. Puede ser
que todo cuanto he odo decir sobre usted sea cierto.
Nicholas no dijo nada, se qued sentado con las piernas cruzadas sorbiendo el excelente caf italiano que ese Yakuza haba aprendido a
hacer. Desde el exterior lleg el ruido de un barco proveedor, que tal
vez incluso llevara comestibles para la ms grande de las cocinas de su
propio hotel, que deba de estar muy cerca del otro lado del ro.
Imagino que usted se preguntar qu estoy haciendo en Venecia.
Nicholas estudi la cara vieja pero an poderosa.
Es una historia extraa, por cierto. Okami termin su caf y puso la
taza a un lado. Primero, usted debe entender algo de la naturaleza
cambiante del mundo en que he vivido toda mi vida. Por muchos aos,
los Yakuza se interesaban slo en lo que suceda dentro de los lmites
del Japn. Yo fui uno de los primeros en entender el aspecto miope de
esa poltica. Inclin la cabeza a un lado. El simple hecho es que, en
asuntos de negocios no somos tan diferentes de todos los dems. Lleg
una poca en que fue cada vez ms difcil hacer dinero en Japn.
Levant una mano y la dej caer sobre el muslo. Bueno, eso no es
cierto, en trminos estrictos. Lo que quiero decir es que lleg un
tiempo en que se nos hizo difcil ganar dinero suficiente en Japn. Fue
ah cuando convoqu a una reunin de los oyabun y les dije una frase
que su padre me haba enseado y yo, a mi vez, les ense a ellos. Era
simplemente sta: "El mundo es nuestra ostra".
Okami enderez la espalda, y uni las manos sobre el vientre pequeo
y redondo.
Por supuesto, ellos no me entendieron... al menos, no de inmediato.
Deb darles una demostracin y para ello tuve que marcharme del pas.
Desde entonces, quizs hace ya veinte aos, slo pocas veces he
vuelto. Era mucho lo que requera mi atencin aqu para asegurar que
todo se hiciera correctamente la primera vez. Volvi a asentir con la
cabeza. Si bien es cierto que tenemos una especie de y ah us una
palabra japonesa que no tena ninguna traduccin literal, pero que
puede describirse como "entendimiento tcito" con la polica, los
polticos y la burocracia, el otro kobun del Japn, nunca es tan cordial
como desearamos que fuera. La verdad es que estos samurais
modernos no pueden olvidar nuestros modestos comienzos. Como los

Yakuza tradicionalmente procedan de las clases inferiores, esos


ministros de alta cuna no pueden hacer otra cosa que mirarnos desde
arriba. Pueden tememos, s, y a veces hasta invitarnos porque
nosotros, a nuestra vez, somos de utilidad para ellos. Pero en su
corazn no tengo duda de que nos desprecian, y si se presentara la
oportunidad en que pudieran protegerse bien, haran todo lo que
estuviera a su alcance para vernos aplastados. Volvi a mostrar una
sonrisa a medias. De modo que establec mi base aqu en Venecia.
Nicholas record la breve pero vvida leccin de historia que le haba
dado Celeste sobre los orgenes de Venecia y vea ahora que no era
ninguna charla vana de su parte.
Era la cosa ms histricamente correcta que se deba hacer agreg
0kami. Y desde el punto de vista de los negocios, esta ciudad tiene
sus usos nicos, no es que haya cambiado mucho desde la poca de
los Medici. Si bien estamos nominalmente en Italia, Venecia sigue
siendo su propia ciudad-estado. Y es prudente recordar que cuando se
est aqu, uno est en Venecia, no en Italia ni en Europa. Se movi
sobre los almohadones. Pero ahora estoy empezando a preguntarme
si no comet un error poltico.
Ha ocurrido algo sugiri Nicholas.
S. De pronto los ojos de Okami se volvieron opacos. Se puso de
pie con las tazas vacas en las manos para servir ms caf. No regres
inmediatamente sino que se qued contemplativamente de pie junto al
aparador, mientras miraba las luces de Venecia.
De repente, como tomando una decisin dolorossima y dificil, volvi y
le entreg una taza a Nicholas. Se qued de pie, mirndolo.
El hecho sencillo es que en el curso de las prximas dos semanas
alguien tratar de asesinarme.
Son una bocina triste y un grito breve cuando una lancha se acerc a
un muelle cercano. Okami ces en su breve inmovilidad y fue
rpidamente a la ventana y mir hacia afuera. La expresin de su cara
delataba la nerviosidad que senta.
Alguien desea que me retire. Pero no tengo intenciones de hacerlo.
-0kami-san dijo Nicholas usted debe tener el poder de movilizar a
cada hombre de su clan para que lo proteja.
Okami se apart de la ventana y mir con cierta sorpresa a Nicholas,
como si acabara de aparecer de la nada.
Oh, ms que eso contest con expresin ausente. Mucho ms
que el solo clan propio. Pero ese hombre que vendr...
Retom adonde estaba Nicholas y se sent muy cerca. Ahora ignoraba
hasta a su amado caf exprs. Nicholas reconoci el indicio de
ansiedad en esa cara.
Esa no es la cuestin real, para m prosigui. Uno de mis oyabun
se ha vuelto en mi contra. Sabindolo, no puedo permitirme confiar en

nadie. Confo en Celeste, claro. Y al contarle todo esto, al ponerme en


sus manos, estoy confiando en usted. Pero en nadie ms! Por
primera vez elev la voz.
Nadie repiti ms suavemente.
Estoy pidiendo su cooperacin, por la deuda que su padre tena
conmigo agreg 0kami. Necesito su capacidad y sus... artes... para
que me proteja y yo pueda terminar lo que he iniciado. Y para que
descubra al traidor entre mis ms confiables oyabun.
Nicholas estaba sentado muy quieto, absorbiendo lo que le deca Mikio
0kami. Le caa como agua, y lo helaba. Al fin, cuando recuper el
control de su respiracin, sigui:
Dos veces ha hecho referencia a sus oyabun.
S. Okami enarc las cejas. No lo saba? Fue as como se origin
la deuda. Soy lo que su padre me ayud a convertirme, y desde mi
posicin de poder, realic muchas, muchas tareas difciles para l.
Mostr su semisonrisa. Ya ve, Linnear-san, aqu est la verdad detrs
de mi mito: soy el Kaisho, oyabun de todos los oyabun Yakuza.
Justine estaba sentada en una habitacin del Tokyo Hilton, el ms
estadounidense de los mayores megahoteles de la ciudad. Con sus
pesadas cortinas cerradas contra la luz brillante de la noche de Tokio,
poda estar en cualquier parte de los Estados Unidos, tanto en Nueva
York o como en Chicago. Incluso, si lo imaginaba, el Hyde Park de
Londres o la sabana de Serengeti podan estar del otro lado de las
ventanas de vidrios dobles.
Estaba sentada, encorvada, de con las manos unidas entre las rodillas,
mientras observaba la alfombra de pared a pared.
Pareca incapaz de moverse, o aun de pensar de manera coherente. Su
mente era un mar de emociones, un caldero que ha estado por
demasiado tiempo sobre el fuego y ahora se desborda, inundndola,
como al aprendiz brujo con una carga excesiva de trabajo. Se sinti
tomada por una especie de desesperacin tal como no haba
experimentado en muchos aos. En realidad, despus de conocer a
Nicholas haba credo que nunca volvera a sentirse as.
Entonces l haba sido su salvador, su protector de la clase de
Este ltimo pensamiento, tal vez ms que cualquier otro, haba
empezado a rondarla desde el momento en que qued embarazada por
primera vez. Tuvo visiones pesadillas, en realidad de Nicholas
deseando enviar al hijo de ambos a un monasterio budista zen o a un
dojo de artes marciales, para que se sumergiera en los preceptos
extraos de la religin y la filosofa orientales, lejos de ella. Ese
pensamiento, tal vez rebuscado y hasta un poco paranoide, la acech
con una tenacidad ineludible. El horror debilit su resolucin de ser
madre, erosion su autoestima, envenen lo nico en el mundo que

haba credo inexpugnable: su amor a Nicholas.


Al fin, lleg a tenerle miedo a l. Tan fuerte e invencible por algn sido
una vez en su rol de protector, ahora se haba convertido, por un
proceso alqumico que Justine desconoca, en un ser posedo por un
poder monstruoso. Los orgenes tanjian de Nicholas la aterrorizaban, y
cuando ms buceaba en los oscuros misterios del Tau-tau, menos
tangible le pareca la humanidad de l.
Y ahora que ella se haba animado a tocar su ira y su temor propios
que los haba visto arrastrados a la luz, reconoca que desde el
momento de la muerte de su hija ella se haba convertido en una
persona diferente.
Estaba siempre inquieta, en el sueo y tambin durante el da, como si
estuviera destinada a seguir buscando esa conexin especial que le
haba trado su hija en su breve existencia. Saba que tal vez nunca
volvera a encontrarla, s, pero estaba absolutamente segura de que no
tena ninguna esperanza de hallarla all en Japn con Nicholas
Sollozaba ahora, a solas en su annimo cuarto de hotel que con toda
suavidad estadounidense le resultaba tranquilizador, ya que el interior
de su propia casa pareca resonar con una magia negra que amenazaba
sofocar a todos los que no estuvieran iniciados en sus secretos.
Cundo fue que se dio cuenta de que no tena adnde ir? Fue cuando
Nicholas se march a pesar de sus ruegos? O cuando haban hecho el
amor por ltima vez e inexplicablemente ella se haba sentido
humillada? O haba sido mucho antes, cuando perdi a su segundo
beb y, secretamente, le haba agradecido a Dios?
Cunto haba sufrido por ese pensamiento! Soy perversa y egosta, le
reprochaba una parte de s mientras otra parte senta un alivio
profundo. Cmo describir el pnico que se haba apoderado de ella
cuando se embaraz por segunda vez? Slo la idea de traer otra vida al
mundo, de tener una vez ms esa conexin especial y luego hacer
intervenir a Nicholas con su Tau-tau y sus obsesiones marciales, le
acalambraba el estmago de temor. "Estoy muriendo por dentro
pens con tristeza. Pronto no quedar nada para salvar."
Haba llegado al punto de quiebre minutos despus de que el coche de
Nicholas parti de la casa y, con una especie de violencia que le impidi
pensar, haba preparado una valija y se haba marchado a la ciudad.
Eso haba sido una pesadilla en s misma, conducir del lado equivocado
del camino en un coche con volante a la derecha, algo a lo que nunca
haba podido acostumbrarse, por rutas sin seales en ingls. Haba
debido confiar por completo en su memoria que, en su agudizado
estado emocional, haba sido menos que confiable.
Al fin haba llegado al laberinto de Tokio y slo por instinto haba
llegado directamente al Hilton. Era donde se hospedaban sus amigos
estadounidenses durante sus visitas infrecuentes, ya que su casa

estaba demasiado apartada de la ciudad para resultar conveniente.


Estuvo sentada por horas en la misma posicin, cambindola para
efectuar una nica llamada telefnica, haca cuarenta minutos, a
Tanzan Nangi, el amigo de Nicholas y suyo. A menudo se estremeca
como si estuviera enferma, lo que en realidad era cierto: la
enfermedad se llamaba desesperacin.
Nangi no poda hablar por telfono pero su secretaria, Umi, que reconoci la voz de Justine antes de que se presentara, haba prometido
darle a su jefe el mensaje de que ella lo aguardaba en su habitacin
del Hilton. Cuando colg no tena idea de lo que le dira cuando llegara.
En realidad, no saba por qu lo haba llamado, salvo que algn ncleo
de autopreservacin en lo profundo de su ser reconoci que se haba
convertido en una mota en un vaco negro, que giraba descontrolada, y
necesitaba desesperadamente un punto de referencia desde el cual
regresar al proceso de toma de decisiones lgicas.
Un golpecito suave en la puerta despej su inercia lo suficiente como
para que se incorporara, cruzara la habitacin sobre pies de plomo y
abriera la puerta. Estaba preparada para saludar a Nangi, pero se le
congel el corazn en el pecho.
De pie en el pasillo frente a su puerta se encontraba un estadounidense
buen mozo de largo pelo oscuro, ojos claros y boca sonriente. Estaba
menos bronceado de cuanto lo recordaba en Maui, pero de alguna
manera ms rotundo en su fisico, ya que luca admirablemente su traje
azul oscuro.
El le mostr una rpida sonrisa cuando atraves el umbral y entr en el
cuarto. Luego la tom en sus brazos y le dio un beso prolongado.
Dios, qu bueno es volver a verte dijo Rick Millar, mientras segua
rodendola con los brazos.
Justine, todava con el sabor de l en la boca, recordaba cmo Rick la
haba seguido desde Nueva York a Maui despus de promoverla al
puesto de vicepresidenta de su firma publicitaria, Millar, Soames &
Roberts. Justine lo haba abandonado al descubrir que l haba
despedido a un amigo para darle el puesto a ella. En Maui, casi haba
tenido una relacin amorosa con l. Casi. Ahora, al verlo en su terrible
estado de vulnerabilidad, se le cerr la garganta y sufri su corazn.
Estaba tan prxima al llanto que senta las lgrimas ardientes debajo
de los prpados. Pens, "Oh, Dios! No hace falta mucho ms para que
me haga pedazos".
Rick, qu ests haciendo ac? pregunt Justine cuando hall su
voz, que era aguda y jadeante.
Estaba con el seor Nangi cuando la secretaria lo llam por tu mensaje. El estaba por venir a verte, pero lo convenc de que ver un rostro
amistoso de la patria sera el mejor tnico para ti. La cara de l
mostr genuina preocupacin.

Me haba estado hablando un poco sobre tus problemas para


adecuarte al estilo de vida japons. Est muy preocupado por ti pero
no sabe cmo ayudarte.
Justine sacudi la cabeza, an confundida.
Pero cmo es que ests aqu, en Japn?
El no la soltaba y miraba sus ojos que denotaban dolor. Justine not
que temblaba bajo las manos de l.
Podra mentirte, Justine, y decirte que estoy aqu haciendo contactos
con el Lejano Oriente o que estoy de vacaciones, pero no es as. La
verdad es que vine a buscarte para tratar de convencerte... admito que
an no s cmo... de que vuelvas a Nueva York y reingreses en la firma
de manera permanente.
Justine pens que se desmayara. Cuntas veces, cuando era una
niita, haba tenido sueos y se haba preguntado qu sucedera si se
hacan realidad?
No puedes hablar en serio.
Justine, escchame, estamos por expandimos. Tras pasar por un mal
momento durante la recesin, los negocios nunca han andado mejor. El
problema es que lo estoy haciendo todo yo solo. Por mucho que lo he
intentado, nunca pude reemplazarte. Quieres creer que he cambiado
cuatro vicepresidentes desde que te fuiste? No puedo seguir trabajando
setenta y cuatro horas por semana. La oprimi.
Te necesito. No hago de esto un secreto. Si vuelves, puedes hacerlo
segn tus propias condiciones. De verdad. Estoy dispuesto a darte una
parte del negocio. Un cuarto, si es lo que quieres. Volvi a oprimirla y
el entusiasmo obvio de l fluy como una fiebre de sus venas a las de
ella.
Dime slo que s.
Justine cerr los ojos. Saba qu dira antes de or la palabra en sus
labios, y la recorri una curiosa sensacin de calor, como si un
caparazn duro se hubiese quebrado, destrozndose para siempre.
S.
***
Qu entiende de eso, en el nombre de Dios?
Croaker levant la mirada hacia el cadver de piel cerosa que de los
talones penda del artefacto del cielo raso en la cocina. En el exterior
de la ventana, las nubes grises sucias veteadas de rojo opriman el
alboroto de una ruidosa ruta interestatal: un paisaje tan familiar que
inquietaba.
Si bien esa misma vista se haba reproducido prcticamente en todas
partes de los Estados Unidos, esa porcin particular estaba muy cerca
de Marine on St. Croix, Minnesota.
Croaker fij la vista en la sangre que an llenaba la pileta de acero

inoxidable, de un carmn brillante en el centro, de marrn oscuro donde


haba empezado a coagularse en los lados. Era preferible a mirar el
cadver, aunque hiciera lo que hiciese poda sentir su peso psquico
como un doloroso hormigueo debajo de la piel.
Como ex teniente detective del Departamento de Polica de Nueva York,
Lew Croaker haba tenido oportunidad de presenciar ms de una visin
siniestra en las calles llenas de residuos de Nueva York. Pero nada
como eso.
Al muerto le haban quebrado cada uno de los huesos de sus
miembros. Esa clase de tortura no era nueva para Croaker, pero el
resto s lo era. Con la precisin de un cirujano, le haban removido el
corazn de la cavidad del pecho de manera prolija y limpia, y lo
apoyaron como un brillante ser naciente en la ingle. Croaker se acerc
ms ahora y vio algo peculiar.
El corazn dijo ha sido suturado a la ingle de Goldoni. Su
mirada descendi. Y todos los dedos parecen haber sido quebrados
para hacerlos girar ciento ochenta grados.
Muy curioso, verdad? Parece una especie de ritual.
Dios, qu no dara por tener a Nick aqu, pens Carter. Los rituales
ancestrales eran asunto de l. Pens en llamarlo y luego rechaz la
idea. En una poca, no lo hubiese pensado dos veces, pero en esos
tiempos Nick tena una gran corporacin para dirigir, una esposa y an
intentaba tener hijos. Haban cambiado sus prioridades. Ya no tena
ms tiempo para volar a travs del Pacfico con el fin de resolver
extraos misterios. Croaker sinti una pena profunda. Nunca haba sido
un individuo que sufriera por los buenos tiempos pasados,
principalmente porque nunca haban sido tan buenos, pero ahora se
encontr deseando que el tiempo pudiera volver atrs en un abrir y
cerrar de ojos y que l y Nick pudieran estar juntos como una vez
haban estado. Un equipo que se precipitaba en aguas peligrosas.
Parpade, slo para asegurarse, pero la nica persona viva en el lugar
con l segua siendo Will Lillehammer.
La delgadez extrema de Lillehammer pareca cadavrica en ese marco
siniestro. Al parecer, volaba constantemente por el pas tal vez por el
mundo, hasta donde Croaker saba en un avin de la Fuerza Area
estadounidense. El aparato los haba estado aguardando, con
combustible e inmaculado, en una seccin slo para personal
autorizado del aeropuerto de Naples. La tripulacin militar trataba a
Lillehammer con una deferencia que normalmente no hubiese mostrado
con un civil de rango inferior.
Pas una sombra a travs del campo de visin de Croaker y l la not.
Se maravill del poder de Lillehammer. Era obvio que ni el FBI ni los
patrulleros estatales que monitoreaban ese sector de la interestatal ni
los sabuesos locales de Marine on St. Croix haban estado all. Sin

embargo, el lugar estaba rodeado por bastantes policas como para


manejar un disturbio en pequea escala. Haca falta mucha influencia
para mantener prstina esa clase de escena del crimen, reflexion.
Durante el vuelo hasta all, Croaker haba ledo el informe federal sobre
los Goldoni. Era desusada y extraamente incompleto. Dominc haba
nacido en 1947, hijo de una mujer llamada Faith Mattaccino que,
diecisiete aos ms tarde se convertira en la segunda seora Goldoni.
Al parecer, nada se saba del padre de Dominic, como tampoco si la
madre haba estado casada con l.
Segn los archivos del gobierno, era poco lo que se saba sobre Faith
Goldoni, salvo que era una estadounidense de ancestro italiano nacida
en 1923. Un ao despus de casarse con Enrico Goldoni, convenci a
ste para que adoptara a su hijo, Dominic. Enrico tena dos hijas de su
primera esposa, una de las cuales, Margarite, viva en Nueva York y
estaba casada con el abogado Tony "D." DeCamillo. Faith muri en
1974, en un accidente con una lancha frente al Lido, la playa de
Venecia.
En cuanto a Enrico Goldoni, para la poca de su casamiento con Faith,
ya estaba firmemente establecido en el submundo de la Mafia. No se
saba cmo un veneciano haba llegado al poder en la organizacin
criminal esencialmente siciliana, salvo que pareca obvio que por
intermedio de la compaa de Enrico, que manufacturaba y comerciaba
sedas finas y brocados hechos a mano, fcilmente se enviaban otros
artculos menos exquisitos a todo el mundo.
El 11 de diciembre del ao anterior, las autoridades haban extrado el
cadver de Enrico del Gran Canal, donde haba estado enganchado
alrededor de un palo de madera como una bolsa de residuos. Quin lo
haba matado o por qu, nunca se haba sabido.
Al parecer, los Goldoni eran una familia de muerte y secretos, pero
nada de lo que se lea en el informe hubiese podido preparar a Croaker
para el fin perturbador y extrao de Dominic.
Lillehammer dio la vuelta alrededor del cadver, su boca temblando.
Se acostumbra usted al hedor?
Croaker sonri, se quit un par de tapones de las narices y los repuso
casi inmediatamente.

Me pregunto qu habr sucedido con la cabeza.


Tal vez la haya sepultado.
Para qu lo habra hecho? Lillehammer se encogi de hombros.
Para qu hara nada de esto? La persona est trastornada.

Usted cree?

A qu otra conclusin se puede llegar? No s. Pero en mi


experiencia hay una amplia variedad de posibilidades.
Salieron de la cocina y caminaron por el pasillo. A travs de una
ventana manchada por la suciedad Croaker vio que las nubes

descendan. Sinti que le bajaba la presin pero parte de su malestar


sin duda se deba al aire contaminado de la cocina. Centmetro por
centmetro mental apart su mente de las imgenes que ardan detrs
de sus ojos. Pens que haban sido afortunados al aterrizar antes de
que comenzara la tormenta.
Es sta la casa que adquiri el WITSEC para Dominic?
Dios, no replic Lillehammer. Aqu lo trajeron.., a morir. Abri
un anotador de tapas de cuero de cocodrilo negro. Este lugar est en
venta... ha estado en oferta durante ocho meses. Nadie ha estado aqu
desde que el banco se hizo cargo.
Salvo Dominic y su asesino,
Croaker prendi una diminuta linterna e hizo deslizar la luz sobre todas
las superficies. Las paredes blancas y el cielo raso devolvieron el reflejo
como con mala intencin.
Qu es esto?
Croaker se haba detenido. El crculo de luz se cerna sobre un punto de
la pared, ms oscuro que el rea que la rodeaba. Los dos hombres lo
observaron.
Parece...
S interrumpi Croaker sudor.
Y entonces lo haba olido, su temor, y tambin el de Lillehammer,
supuso, como un animal cuyo aliento ftido denotaba sangre
derramada e innumerables matanzas.
La presin psquica de nuevo, como un dolor en el alma, ms insistente
ahora, aunque estaban ms lejos de la cocina, del sitio contaminado.
Algo sucedi aqu. Algo... malo.
Malo? Lillehammer lo mir con aire de desconcierto. Qu quiere
decir, hombre? Qu podra ser peor que lo que est colgando all en la
cocina?
No lo s... todava.
Croaker hizo deslizar el haz de la linterna por sobre el rea entera. La
mancha, ovoide y casi perfectamente simtrica, se destacaba como un
sendero en la jungla del sudeste asitico, que marcaba el pasaje de un
pueblo antiguo y enigmtico.
Pas el haz sobre el zcalo de la pared, luego por el piso. Casi directamente a sus pies haba otra mancha, era ms pequea pero espesa,
viscosa.
Eso casi con seguridad es semen seal Lillehammer desde encima
del hombro de Croaker. Tal vez el asesino haya violado a Goldoni
antes de colgarlo y decapitarlo.
No afirm Croaker. Como usted indic, se realiz una especie de
ritual con Goldoni... como un sacrificio. Mir a Lillehammer. No
sera permitida ninguna violacin de la vctima del sacrificio.
Cmo demonios puede estar seguro de eso?

No estoy seguro. Es slo... una sensacin.


S. He estado en la jungla expres Lillehammer, donde la sensacin es todo. El roce del aliento de un fantasma puede salvarle la
vida a uno... o llevarlo al extravo.
Lillehammer mostr su sonrisa desagradable, con las diminutas cicatrices de la sutura destacndose blancas y lvidas al intenso rayo de la
linterna.
Quiero a este tipo, sabe. Necesito aplastarlo, en realidad.
Necesita? Tal vez haya elegido el nombre correcto para usted, Aab.
Lillehammer lanz una risa dura y metlica y sus dientes ms bien
grandes chasquearon al unirse como las mandbulas de un cocodrilo.
Claro, alguna vez le contar todo al respecto.
Ese ser el da, pens Croaker. Observ cuando Lillehammer se arrodill, abri su caja negra pequea, extrajo un par de guantes
quirrgicos de goma y comenz a reunir el semen.
Lo har examinar. Probablemente sea un callejn sin salida, pero con
el nivel de rastreo del ADN que se dispone en estos tiempos, tal vez
tengamos suerte... por ejemplo, al descubrir que l tiene alguna
extraa enfermedad gentica que nos ayude a rastrearlo.
Lillehammer pareca un enigma total y eso, pens Croaker ahora, habra sido lo que lo atraa. El hecho simple era que a Croaker le
encantaban los misterios. El asesinato de su padre lo haba llevado a
convertirse en polica, pero su propia curiosidad natural sobre el lado
lejano de la existencia humana lo hizo convertirse en un detective de
homicidios.

Sin embargo sigui Lillehammer mientras guardaba sus


elementos no tenemos ninguna idea de lo que sucedi ac.
No del todo. El asesino estuvo dedicado a un acto sexual, lo ms
probable es que lo haya hecho de inmediato despus de matar a
Goldoni. Es evidente que Goldoni fue muerto en la cocina... desangrado
all.

Est bien. Tal vez se haya excitado tanto durante el asesinato


que se masturb hasta eyacular. Eso sera congruente con muchsimos
homicidas psicticos. Normalmente son impotentes, pero la ira intensa
que los lleva a matar, el acto mismo de causar la muerte, libera su
restriccin sexual.
La presin sobre su psiquis, una sombra en su alma.
Posiblemente dijo Croaker. Pero en este caso, no lo creo. Vea lo
que encontramos en la cocina. No hay ninguna sensacin de ira en el
trabajo de ah, slo una precisin esmerada. Y el aspecto del
sacrificio? Slo los magos, los chamanes, realizan estos rituales
complejos... poder tras poder. No veo impotencia en esta ecuacin
psquica particular.
Lillehammer pareci dispuesto a aceptarlo. Ech otra mirada alrededor.

Si l no tuvo una relacin sexual con Goldoni y no se estuvo masturbando, slo nos queda una nica posibilidad.
Exacto. Hubo alguien ms.
Entraron ms en la casa. El olor de pintura vieja, trementina, humedad
y podredumbre saturaba la atmsfera encerrada. El vestbulo
terminaba en un anticuado bao de pequeas baldosas blancas y
negras, cuarteadas y muy sucias. Una baera con patas como garras,
un lavabo cuadrado al que le faltaban partes de porcelana, ninguna
toalla en las barras de hierro, el zumbido de los insectos: era el lugar
ms triste y desolado que Croaker pudiera recordar.
La boca de Lillehammer volvi a estremecerse.
Huele algo?
Croaker se quit los tapones de las narices.
Dios! exclam, abalanzndose a la puerta en el lado opuesto del
cuarto. Estaba cerrada con llave. Levant la mano izquierda a la altura
de la cerradura. Un delgado clavo metlico surgi de la punta del dedo
ndice, que Croaker insert en la cerradura.
Lillehammer mir con evidente fascinacin cuando Croaker hizo girar el
clavo hacia uno y otro lado, para buscar las muescas. Un instante des
pus hubo un chasquido audible.
Bien hecho! aprob Lillehammer.
Croaker hizo girar el picaporte y abri la puerta hacia afuera. Maldito
infierno! Lillehammer extrajo un pauelo, que oprimi sobre la nariz
y la boca. El hedor es peor que el de la cocina.
Creo que hemos encontrado a nuestra otra persona observ
Croaker cuando entraron en la habitacin.
Sobre la cama haba una mujer joven o, para ser ms exactos, la que
una vez haba sido una mujer joven. Estaba extendida como una
estrella: los brazos, las piernas y la cabeza formaban las cinco puntas.
Tena el torso totalmente abierto con incisiones finas y precisas como si
las hubiera hecho un cirujano. Croaker, que rode la cama, cont el
nmero de incisiones. Eran siete. Clavada correctamente en el sptimo
corte haba una pluma blanca de pjaro, manchada de sangre.
Lillehammer, que lo sigui, coment suavemente:

Dios, fue una mujer bonita, alguna vez.

Otro ritual.
Vea eso!
Tallada en el centro de la frente se vea una medialuna vertical, oscura
por la sangre seca. Ms abajo, donde una vez haba estado la ingle,
haba algo metido en un orificio oscuro. Una vez haba sido blanco,
pero ahora estaba manchado de oscuro con sanare.
Es sa alguna clase de pluma de pjaro la que est cosida entre la
carne y el rgano? pregunt Croaker.

Parece serlo. En cuanto hayamos terminado aqu, la har revisar

por un ornitlogo. La mirada de Lillehammer se clav en la pluma


ensangrentada. Ser mejor que haga venir al equipo forense lo antes
posible.

Siempre he sido un gran creyente del trabajo policial a la


antigua, pero en este caso, dudo que sirva de nada. Lo que
necesitamos es un brujo. Nuestro asesino no habr dejado impresiones
digitales.
Dej su semen le record Lillehammer.
S, lo dej acept Croaker pensativamente, an examinando la
medialuna ensangrentada. Fue un mojn, y vea adnde nos condujo.
Se volvi hacia Lillehammer. Pero hay otra pregunta que necesita
respuesta: qu demonios sucedi con la cabeza de Dominic Goldoni?
Mikio Okami dijo:
Usted ve, Linnear-san, vine a Venecia hace muchos aos con un fin
especfico. Aqu he estado trabajando para canalizar el antiguo dinero
criminal de la Yakuza en nuevas empresas legtimas que aseguren la
existencia de la organizacin en el siglo xxi.
"Como usted debe saber, la Yakuza fue prohibida oficialmente en abril
de 1992. Ya no se puede suponer que el statu quo se mantenga. Los
mitos se estn derrumbando, hasta aquellos tan poderosos como los
que rodean a la Yakuza.
"Hace alrededor de un ao, todo cambi para m: amigos, enemigos,
alianzas que he mantenido por dcadas. Ese cambio me fue impuesto
por un creciente descontento dentro de mi propio consejo ntimo. Los
resultados han sido legin. Uno de mis antiguos socios fue asesinado, y
ahora tengo un enemigo muy poderoso. Es miembro de un grupo que
se autodenomina Godaishu.
Cinco continentes coment Nicholas, al traducir inconscientemente
del japons.
Okami asinti con la cabeza.
La filosofa de Godaishu es diametralmente opuesta a la ma. Estos
oyabun se sienten terriblemente amenazados por mi plan de llevarlos
dentro de la esfera de la ley. Esos hombres se gozan en su ilegalidad
porque es lo nico que les da comunidad, status e influencia. Sin eso,
creen que se veran reducidos a pequeas personas, y es terrible su
temor a perder el nivel y el privilegio que les da su antigua vida. Son
adictos al poder, incapaces de enfrentar al mundo desprovistos de la
dosis de adrenalina que proporcionan el dinero, la fuerza y la vida
clandestina. "Qu valor tiene la vida sin el filo de la navaja?" Les he
odo formular esa pregunta una y otra vez.
"Es vital, aun ms esencial, expandirse para los intereses de la Yakuza.
Y con eso no quiero decir multiplicarse de un vicio a otro. S, estamos

en el proceso de hacer pie en vicios que histricamente han sido


patrimonio de la Mafia estadounidense. Esa gente est vieja y enferma.
La nueva sangre es de una generacin tan alejada de la omert y de
los otros asuntos de honor que ya no tienen sobre qu construir. Un
`Don' aplasta a otro a la mnima presin de los agentes federales.
Levant una mano, como en una antigua frmula de bendicin, de
modo que en el sentido ms extrao Nicholas record las liturgias de
las que haba tenido ecos en la iglesia de San Belisario.
Ahora es el momento para que se afirme la fibra moral de la Yakuza.
El suelo est maduro para nuestra fuerza de propsitos. Pero no se
trata de los propsitos de la Mafia.
"No, ahora estoy hablando de los negocios legtimos que parcialmente
controlamos o deseamos controlar. Ingresar en tales conglomerados no
es fcil. Debemos vrnoslas con la Comisin de Valores estadounidense
as como con numerosas instituciones reguladoras del sistema
bancario. Debemos ser tan circunspectos en nuestras compras que ni la
menor sospecha se centre en nuestra direccin.
Por qu me dice todo esto, 0kami-san? pregunt Nicholas. Usted
debe saber que no soy amigo de la Yakuza. Deploro el modo en que
aprovechan las debilidades de la gente decente.
Usted ha hablado con franqueza. Tambin lo har yo. Usted no sabe
nada de lo que hacemos... o de lo que esperamos lograr. Nos condena
sin ms, como hacen nuestros enemigos.
Nicholas le ofreci una sonrisa glida a 0kami.
Por el contrario, al menos s algo de la vida privada de los oyabun.
Pero no de la ma.
Como Nicholas no replic, Okami sigui:
No cree que podamos estar dedicados a una empresa benfica?
Benfica para ustedes, s.
No era as como vea las cosas su padre.
Nicholas dej su taza.
Mi padre vivi en pocas diferentes. Para l, una guerra fue detenida.
Estaba dedicado a reinventar el Japn de la poca moderna.

No es necesario que imagine seal Okami suavemente. Yo


estuve all con l. Luego mir directamente a Nicholas. Esas
palabras duras me apenan. Nosotros dos no debemos estar en guerra.
Tal vez estemos en guerra simplemente por ignorancia. No tengo
idea del origen de la deuda de mi padre con usted.
Ese es un secreto que juramos quedara entre los dos.
Nicholas no dijo nada. El silencio equivala a decirle a Okami que
haban llegado a un atolladero.

Negara usted su propio juramento a su padre? pregunt de


pronto Okami, con firmeza. Quiere hacerme negar mi propio
juramento a l?

Su relacin con mi padre tiene su vida aparte. Ahora debe tratar


conmigo. Usted y yo debemos esforzarnos por nuestro propio
entendimiento. Slo de ese entendimiento podemos esperar que se
desarrolle una relacin. Okami pareci sorprendido.
Usted est hablando... de una alianza.
Nicholas asinti con la cabeza.
Tal vez, s. Pero lo que sea en que se convierta finalmente nuestro
contacto, usted no puede esperar usarme ciegamente como un cazador
lanza su flecha.

Pero su padre...
0kami-san, por favor trate de entender. No soy slo el hijo de mi
padre.
Okami se puso de pie y, dndole la espalda a Nicholas, fue hacia las
ventanas, donde se qued con la vista fija a travs del canal. Golpeaba
sus manos entre s mientras ponderaba el problema. No haba mucho
que pensar. Nicholas le haba dado lo que equivala a un ultimtum:
dgame cmo se origin la deuda o no la respetar. Ahora era, lo saba
Nicholas, una cuestin estrictamente de orgullo.

Su padre era un hombre extraordinario dijo Okami sin


prembulos. Era extraordinario en muchos aspectos, de algunos de
los cuales usted ni siquiera tiene conciencia. En un sentido, su padre
era como un artista. Lo que vea nunca era estrictamente la realidad,
sino ms bien lo que estaba ms all de la realidad. Expresado
sencillamente, su padre vea el potencial de cada situacin, y saba
cmo explotarla para convertir ese potencial en un futuro muy real.
Nicholas observ que se haba enderezado la espalda de Okami y que
pareca que se iba quitando de encima los aos a medida que
recordaba el pasado compartido con el coronel Denis Linnear.

Conoc a su padre de una manera muy extraa, porque no fue


por negocios. La verdad era que mi hermana estaba loca por l y fue
ella la que nos uni. Insista en que lo conociera a l... un iteki,
pensaba. Cre odiarlo en cuanto lo vi. Eso fue antes de llegar a
conocerlo.
Okami aspir profundamente, como si se estuviera preparando para
algo.

Sin duda usted sabr que el comando supremo de las Fuerzas


Aliadas de MacArthur a menudo tena relacin con ciertos miembros de
la Yakuza. Nosotros les ramos tiles para combatir las incursiones
comunistas en el Japn que intentaban subvertir el nuevo orden
democrtico impuesto por los estadounidenses. Al principio, yo... y
otros como yo... nos sentamos como atrapados entre Escila y Caribdis,
atrapados entre dos sistemas polticos ajenos, que pervertiran ambos
el tejido bsico de la vida japonesa. Pero, claro, de los dos el
comunismo era con mucho el ms temido y odiado, de modo que nos

encontramos haciendo causa comn con los estadounidenses. Qu


otra cosa podamos hacer? Era una pregunta que nos formulbamos
continuamente en esos tiempos, y que su padre y yo debatamos sin
cesar.
"Pero los comunistas no eran la nica amenaza. Eran el enemigo manifiesto y por lo tanto fcil de identificar para el comando supremo de las
Fuerzas Aliadas. Sin embargo, su padre haba puesto al descubierto a
un grupo mucho ms subversivo, que se ocultaba profundamente
debajo de la superficie de nuestras dos sociedades, y l me reclut
para que lo ayudara a destruir a esa gente.
Okami se volvi al fin, y se sent en uno de los almohadones. Cruz
una pierna sobre la otra y puso un brazo sobre el antepecho de la
ventana.
Usted debe entender, aqullos eran tiempos sin ley, Linnear-san.
Floreca el mercado negro y cualquier persona emprendedora poda
hacerse una fortuna en cuestin de meses, si tena los contactos y la
mercadera para vender.
"Tambin era fcil, por ejemplo, si usted era un oficial de la polica
militar estadounidense. Entonces usted tena el manejo virtual del pas.
Usted era la ley.
"Su padre haba descubierto un nexo del mercado negro en Tokio. Lo
manejaba un capitn de la polica militar que se llamaba Jonathan
Leonard, que era tan cruel como inescrupuloso. Adems estaba tan
bien cubierto que su padre nunca pudo imputarle nada, a pesar de
todos sus esfuerzos. Entretanto, el capitn Leonard proporcionaba a la
ciudad todo aquello que no necesitaba por entonces: pistolas,
municiones, armas de toda clase... y drogas. Muchsimas drogas.
"De dnde reciba ese contrabando? Dnde lo almacenaba? A quin
empleaba para hacer la distribucin? Para mi gran sorpresa y rabia
descubr cierto kobun Yakuza implicado en el nivel de la calle. Esos
eran los desencantados, los desleales... soldados que no haban
recibido la promocin que esperaban o, lo que era peor, que haban
sido demasiado impacientes como para esforzarse en su camino de
ascenso en la jerarqua.
"Pero quin estaba detrs de ellos? El capitn Leonard? Por qu no?
Era l quien tena las conexiones. Su padre haba seguido investigando
y descubri que Leonard acababa de cambiarse legalmente el nombre
antes de enrolarse en el ejrcito. El nombre que le haban dado al
nacer era John Leonforte. Okami asinti con la cabeza. As es,
Linnear-san, l era el hermano menor de Alphonse Leonforte, el "capo"
de la Mafia que aterroriz a los Estados Unidos durante los aos de la
guerra y tambin despus. Por su propia mano, Alphonse consolid el
poder de la Mafia de la costa este sobre el puerto martimo de Nueva
York, as como en la construccin y en el negocio del transporte

interestatal por camiones, dos reas cuyo desarrollo en los Estados


Unidos superara a casi todas las otras en la dcada del '50.
No le yo en una biografa publicada hace varios aos que el hermano menor de Al Leonforte muri mientras estaba en el ejrcito?

Exacto. Lo mat yo.


Nicholas estudi a Okami por un momento. Luego se puso de pie, fue
al aparador y se sirvi un brandy. Lo tom de un solo trago y permiti
que el ardor le llegara al estmago antes de volverse para enfrentar a
0kami.

Quiere decir que asesin a Johnny Leonforte siguiendo rdenes


de mi padre?
Okami acerc el ltimo sorbo de su caf y lo bebi.

Aqu hay algo que usted no ley en esa biografa. La ltima


accin oficial de Alphonse Leonforte, antes de retirarse, fue ordenar el
asesinato de James Hoffa. Y sabe por qu nunca encontraron su
cuerpo? Se lo dir. El importante senador por Nueva York era por
entonces tu buen amigo de Leonforte... no recuerdo su nombre, pero
no importa. Puede buscarlo en la biografa, si lo desea. En todo caso,
ese senador tena una casa... una casa de verano, creo que era... en
Shelter Island. Conoce ese lugar, Linnearsan?
Muy bien contest Nicholas con una sensacin de depresin en la
boca del estmago.
Okami asinti con la cabeza.
Yo no he estado all, pero un da me agradara ir. Se supone que es
muy bello, muy retirado.
Es todo eso y mucho ms.
Okami volvi a inclinar la cabeza.
Como le dije, el senador tena una casa all adonde iba a relajarse. A
Leonforte le encantaba el lugar, aunque nunca se le permita acercarse
durante las horas del da. Demasiado peligroso para el senador, tal vez.
Pero haba un par de finos arces japoneses en la propiedad, ejemplares
magnficos, ya entonces. A Leonforte lo apasionaban esos rboles, en
especial cuando sus hojas se ponan rojas en otoo.
"Quizs el senador haya dejado a los arces en un estado de amable
descuido y Leonforte pens que necesitaban algn abono
extraordinario. 0, tambin, puede haber estado hacindole una especie
de travesura irnica a su amigo. Tanto tiempo despus, quin puede
saberlo? Pero all fue donde Leonforte les indic a sus hombres que
enterraran a Hoffa, debajo de las races de los arces del senador. Tengo
entendido que los rboles siguen all, ms magnficos que nunca.
Nicholas se frot la frente.
Y se es el hombre a cuyo hermano menor asesin usted?
No lo asesin. Realmente, no. Luchamos, l y yo. Supongo que soy
culpable de orquestar esa lucha, s. Recuerdo que l era fuerte y duro y

sin duda tena un buen instinto de supervivencia. Pero en aquellos


tiempos yo era un excelente artista de las artes marciales, y esas
clases de lucha... Se encogi de hombros. Es dificil parar los
puetazos propios. Supongo que sabe a qu me refiero.
Nicholas se mir sus manos, mientras saba muy bien de qu hablaba
0kami. Ellas haban sido las responsables de un cierto nmero de
muertes. Volvi a mirar a Okami. Deseaba que el anciano le dijera
directamente si su padre le haba ordenado que asesinara a Johnny
Leonforte, pero no crea que Okami quisiera decrselo ahora. Pens por
un momento y pregunt: Sirvi de algo la muerte del capitn
Leonard?
Se
acab
el
mercado
negro
de
mercaderas
contrabandeadas?
Okami no contest inmediatamente.
Por un tiempo dijo al fin, que era toda la admisin que estaba
dispuesto a efectuar. Pero luego, para sorpresa de su padre, se
reanud. Y esta vez ninguno de los dos tuvo xito en el rastreo de su
fuente.
Nicholas se movi.
No se sorprendi usted tambin?
Okami mostr la clase de sonrisa que un profesor exhibe ante la pregunta astuta del alumno excelente.
Cralo o no, yo saba mucho ms que su padre sobre la Mafia estadounidense. La haba estudiado, haba hecho incluso un viaje a Sicilia
hizo ondular una mano pero sa es otra historia. Saba que si un
Leonforte estaba implicado, otros tambin lo estaban.
Se refiere a Alphonse?
Okami sacudi la cabeza.
Originalmente eran cuatro hermanos. Uno muri en un accidente de
navegacin en la universidad. Bueno, uno nunca est seguro de que
exista la palabra "accidente" en el mundo de esa gente, en especial
cuando se aplica al hombre que Alphonse estaba preparando para que
lo sucediera. En todo caso, Paul Leonforte muri joven, de modo que
eso dejaba en su lugar a la oveja negra de la familia, Francis. Este
emigr a San Francisco y se qued all, a pesar de las fuertes
objeciones de Alphonse. Pera Frank fue siempre muy l, no poda estar
a la sombra de su hermano mayor. Saba que con independencia del
mucho poder personal que pudiera amasar, siempre estara recibiendo
rdenes en tanto permaneciera en la costa este. No tena ganas de
luchar con Alphonse, de modo que se march para crear su propio
imperio en la costa oeste, cosa que hizo con xito admirable. Tuvo tres
hijos, una mujer y dos varones. Un hijo, Michael, muri como veterano
muy condecorado en Vietnam. El otro, Caesare, aprovech los xitos
de Frank y es ahora el "capo" de la mitad occidental de los Estados
Unidos. Es el principal rival del jefe de la costa este, Dominic Goldoni.

Okami gru y fue casi una risa.


A Caesare lo llaman Almejas Malas. Usted piensa que es una broma,
pero no es as. Progres en la organizacin cuando lo enviaron a
asesinar a un rival de su padre. El hombre estaba comiendo en un
restaurante local. Pasta con almejas frescas. Se cuenta que cuando
Caesare hizo saltar los sesos del otro sobre su traje de tres piezas, se
qued al lado de l con el arma an humeante en la mano y dijo: "Hay
que ver lo que las almejas malas pueden hacerle a uno".
Okami lanz una breve carcajada como un ladrido y rpidamente volvi
a la seriedad.
Pero me aparto del tema. Pensando en ello, parecera lgico que
Frank hubiera sido el ltimo recurso de John, pero para confirmar esta
teora su padre o yo hubisemos debido viajar a San Francisco, donde
por entonces ninguno de los dos tenamos conexiones. Adems, las
huelgas de los muelles de Tokio, instigadas por los comunistas, pronto
desviaron nuestra atencin.
Nicholas se sirvi otro brandy y luego fue y se sent al lado de Okami.
Ambos miraron hacia el agua oscura con sus reflejos de los palacios del
otro lado del Gran Canal.
De modo que el misterio nunca pudo resolverse coment Nicholas
al fin.
No, pero hoy me encuentro en una posicin significativamente ms
prxima a su solucin afirm Okami pensativamente.
Qu quiere decir?
Okami volvi la cabeza para mirar a Nicholas.
Slo esto. Mientras yo he estado tratando de legitimar la Yakuza,
alguien a quien no conozco ha estado consolidando un vnculo con la
Mafia que ahora sospecho que se forj durante la poca en que Johnny
Leonforte se desempeaba como agente japons.
Rebrillaron los ojos de Okami cuando captaron las reflexiones nocturnas del agua.
Linnear-san, es mi opinin que esa misma persona, una mente brillante, est detrs de la reciente transformacin de la Mafia. Todos los
viejos "Don", con su sentido del honor y la familia, estn siendo
traicionados y quedan en su lugar chacales venales, especialistas en
administracin de negocios que venderan su alma por una ganancia de
otros mil millones de dlares. Y al parecer han vendido su alma a ese
hombre que est forjando el conglomerado internacional del infierno, el
Godaishu.
"Ese conglomerado... intenta participar con contactos subterrneos y
recursos en todo Oriente y Occidente. Una especie de keiretsu criminal
con armas que puede abarcar el globo... que podra llegar a tener ms
poder sobre la economa mundial de cuanto disponen hoy los Estados
Unidos y Alemania. Tiene usted idea del caos que podra provocar

semejante entidad? Los negocios legtimos de todo el mundo


literalmente lo estaran alimentando, permitindole volverse aun ms
poderoso.
Pero sin duda debe de haber instituciones gubernamentales... la CIA,
por ejemplo, que pueden ocuparse de tal amenaza.
Normalmente, as debera ser. Pero en estos ltimos tiempos he estado haciendo averiguaciones sobre una lnea especfica. Parece ser
que el misterio de lo que sucedi con Leonforte en el Japn de
posguerra es mucho ms profundo de cuanto su padre o yo habamos
imaginado. Creo que las alianzas que hizo Leonforte tenan, como
mnimo, vnculos semioficiales. Por sorprendente que pueda parecer,
Leonforte debe de haber estado operando bajo la proteccin de ciertos
individuos dentro de los dos gobiernos, del Japn y de los Estados
Unidos. El Godaishu es el resultado foral. Es mucho ms influyente de
cuanto usted puede imaginar; sus tentculos llegan hasta los
elementos ms poderosos de Wshington y Tokio.
Usted dijo que necesitaba tiempo para iniciar sus propios planes.
S. En el curso del ao pasado he estado tratando de reunir fuerzas
suficientes para contrarrestar al Godaishu. Ha sido una tarea
formidable que me ha dejado agotado, al forzar incluso los lmites de la
influencia del Kaisho. Ahora estoy en la fase final y s que ser todo o
nada. 0 yo sobrevivo para destruir al Godaishu o ellos se convertirn
en una fuerza que nada ni nadie podr detener. Usted debe conseguir
el tiempo que necesito para concluir el plan. No hay ningn otro que
posea esa capacidad, ningn otro a quien pueda dirigirme.
Okami encendi un cigarrillo, pero rpidamente lo apag, incapaz de
saborearlo.
Francamente, Linnear-san, mi desesperacin por detener al Godaishu
me ha llevado a establecer acuerdos cuestionables con individuos en
quienes no puedo confiar por completo y a quienes no puedo controlar
abiertamente. An no s si mis acciones tendrn como resultado un
golpe brillante o una locura completa.
Okami se movi y las luces de los palacios del otro lado del canal
jugaron sobre su rostro, para convertirlo en una pintura de Ticiano.
Pero s una cosa: mis acciones me han puesto en peligro mortal. Ya
tengo noticias de que uno de mis socios, Dominic Goldoni, el nico en
el que poda confiar, ha sido asesinado. Y ahora estoy convencido de
que mis conocimientos ntimos del Godaishu y mis intentos por hacerle
frente me han marcado para la muerte.
3
Nueva York/Tokio/Wshington

Margarite Goldoni, con la hija durmiendo entre sus brazos, al regresar


al hogar encontr que el esposo haba reunido una flota entera de
miembros rasos de la Mafia para que fueran tras Robert. Tony era de la
escuela antigua, muy macho. Motivo por el cual Dominic lo haba
nombrado custodio de los negocios de la Familia.
En realidad, Margarite haba estado temiendo su regreso. Y todos sus
temores se justificaron cuando Tony abri la puerta de golpe. No le
pregunt adnde la haban llevado, cul era el grado de su culpabilidad
en la muerte de su hermano o siquiera cmo haba regresado al hogar.
Slo le hizo una pregunta:
Te tocaron?
Ni siquiera "te toc l?", porque Tony no quera personificar en su
mente lo que ya le haba ocurrido a ella.
Porque, en un sentido muy real, la respuesta de ella no le importaba.
Ya haba decidido su destino al ver en su mente en qu se haba
convertido. La "Madonna" que siempre haba querido que ella fuera,
ahora haba quedado manchada para siempre.
Margarite le dijo que no. Le dijo que Francie haba sido drogada, que
era la verdad, y que a ella le haban tapado los ojos, que por supuesto
no lo era. Pero cmo poda admitirle a nadie, en especial a l, lo que
le haban obligado a hacer? Cometer el acto fue una especie de
infierno; admitirlo despus, algo totalmente diferente que no estaba
dispuesta a tolerar.
El no escuch nada de lo que ella le dijo; no le interesaba. Ni siquiera
dese acercarse y se mantuvo aparte, los ojos fros, desaprobadores,
como si ella se hubiera contagiado la lepra en su extrao viaje.
A pesar del hecho de que estaba obviamente desesperada y emocionalmente agotada, Tony la haba obligado a discutir con l sobre hacerle la
guerra a Robert. Tony deseaba venganza.
Por el amor de Dios, Tony, ni siquiera conocemos su nombre real!
haba estallado Margarite.
Tony tena esa mirada astuta que mostraba cuando estaba por obligar a
un adversario a hacer un contrato.
Pero te tenemos a ti, Margarite. Ahora que la chica est a salvo con
nosotros, puedes darle al dibujante que contrat una descripcin
detallada del hombre. Su cara es todo lo que necesitamos. Es un
maldito asitico. Crees que no podremos encontrarlo?
Ella respir profundamente y expres con palabras lentas y claras:
Tony, quiero que me atiendas. El dijo que nos vigilara, que si hacamos
algo, se llevara a Francie.
Tony hizo un ademn con las manos, para descalificar la afirmacin.
Palabras, slo palabras. Intentaba asustarte, eso es todo. Pinsalo,

Margarite, cmo carajo puede monitorear l lo que hacemos? Ni


siquiera los federales son tan buenos en eso y mira toda la fuerza
laboral de que disponen. Sacudi la cabeza, casi con piedad. Eres
una mujer. El sabe que puede intimidarte. Los hombres como l lo
hacen siempre. Deja que yo maneje las cosas. Pescaremos al tipo
antes de que tenga tiempo de cagar.
Ella se puso el borde de la mano sobre la sien como si ese gesto
pudiera atenuarle el ritmo del pulso, disminuir la ola de creciente
pnico. Se senta como una criatura, tan impotente, exactamente como
se haba sentido con su padre. En la desesperacin, dijo:
T no lo conoces. El se la llevar. Puede hacerlo.
Margarite luch para mantener la voz serena, pero se le casc y brotaron lgrimas.
Francie est de regreso y a salvo con nosotros. Jess, djalo as
ahora.
Djalo as? Debes estar totalmente loca. Ese hijo de puta entra en
mi hogar, me ataca, me humilla y me deja para limpiar los cadveres
que asesina en toda mi casa. Este es terreno sagrado, Margarite. Ni
siquiera ese hijo de puta de Almejas Malas Leonforte se atrevera a
violar mi casa. Tena la cara enrojecida. Mara Inmaculada,
Margarite, asesin a tu hermano!
Ella guard silencio ante su autoridad, con esa ira sagrada tan parecida
a la de su padre. Tony empez a darles rdenes a sus hombres. Luego
tom el telfono e hizo algunos llamados. Irrumpi en el bao, donde
ella se estaba duchando.
Preprate orden. T y Francine harn un viaje.
Margarite clav la mirada en l.
Ella ha perdido ya bastantes clases, no quiero que...
Haz lo que te digo!
Ella obedeci.
Tony concluy sus preparativos y luego entr en el dormitorio donde
ella se estaba vistiendo.
Nadie sabe adnde vas salvo unos pocos entre los de ms confianza
aqu y el hombre con el que habl por telfono. Es su casa y l es de la
Familia, de modo que no tienes que preocuparte.
Le orden a un hombre que llevara abajo las valijas que Margarite
haba preparado. Tom a Francine, dormida, entre sus brazos y baj.
Haba tratado de sacarle de entre los brazos a Ryan, su osito
predilecto, pero no pudo. Hecho un harapo, el osito era el nico
vestigio de su infancia, del que ni siquiera en la adolescencia quera
separarse.
Afuera, Margarite ascendi al Lincoln y Tony le entreg a Francine.
Estaban rodeados por guardaespaldas de la Familia, tanto en el coche
como en otros automviles frente y detrs del auto.

Te ver cuando esto haya acabado seal Tony, y dio un golpe con
el borde de la mano sobre el techo del Lincoln.
Solamente cuando hubieron salido ya del terreno de la casa, Margarite
se dio cuenta de que l no la haba besado, que en realidad no la haba
tocado desde su retorno al hogar.
Francine estaba tendida quieta, aferrando a Ryan, su cabeza sobre la
falda de Margarite, quien acariciaba el pelo de la hija como cuando era
nia y estaba enferma. Mientras avanzaban velozmente en la noche,
Margarite no pudo dejar de pensar en lo que estara planeando Tony y
aument su ansiedad. Trat de calmarse. Se dijo que sin su ayuda, l
no tendra el retrato de Robert, pero en la profundidad de la noche eso
pareca un escaso consuelo.
Llegaron a la casa de piedra, en New Hampshire, una hora antes del
amanecer. Los hombres que iban en los coches delanteros entraron
primero en el edificio, prendieron las luces e inspeccionaron el lugar
con esmero. Slo entonces le hicieron una seal al conductor del
Lincoln.
Margarite misma haba llevado a Francine al dormitorio, donde la cubri
con las cobijas y apoy a Ryan contra la pared, bien al alcance, para el
caso de que su hija se diera vuelta y lo buscara durante el sueo.
Luego se retir al dormitorio que le haban asignado.
Si durmi, no tuvo conciencia. En cambio, revivi su muerte en vigilia,
el estupor total de su hija, su huida por los caminos por los que haba
vagado. Se vea a s misma como a travs de un espejo, ya daada
ms all de lo comprensible, apenas consciente, impulsada por una
sola directiva, un imperativo de la parte primitiva de ella que segua
siendo totalmente- funcional; mantener a salvo a su hija del mal que la
rondaba. En ese estado maligno, su imaginacin del sueo tom la
forma del dormir.
Se despert cerca del medioda con los ojos pegoteados, mientras se
senta como si acabara de dormirse. La adrenalina de la ansiedad corri
a travs de ella como una oleada nauseosa y se apresur al bao,
donde lleg al inodoro justo a tiempo, y se inclin, con la boca y los
ojos llenos de lquido.
Luego fue a ver a Francine, que segua dormida, y ms tarde se duch
y visti. En la cocina perdi tiempo con un desayuno silencioso
preparado por uno de los guardaespaldas, un hombre grande con ojos
de zorro y una sonrisa bondadosa. Se pas el tiempo moviendo los
huevos de un lado del plato al otro, mientras estimaba la magnitud del
aborrecimiento que senta por su esposo.
Francine apareci al fin, con la ropa arrugada y la cara llena de legaas
y Margarite debi explicarle dnde estaban y por qu.
Claro dijo Francie con voz opaca. Tony.
Quera volver a su casa, extraaba a sus amigos. Margarite hizo lo

posible por consolarla, pero fue intil, porque no hall el modo de


llegar a ella. Al fin consigui que tomara algo del desayuno. Las
extraas drogas que Robert haba preparado y le haba suministrado
para hacerla dormir no parecan tener efectos duraderos.
Una hora despus, uno de los guardaespaldas entr en la casa y habl
con el hombre grande que les haba preparado el desayuno.

Qu ocurre? pregunt Margarite, con una ansiedad que se


converta en pnico.
Tal vez nada explic el hombre grande, pero ya no se vea sonrisa
alguna en su cara. Han encontrado un paquete afuera. Est dirigido a
Francine.
Francie pareci alarmada. Al ponerse de pie de un salto, Margarite
lanz un pequeo grito.

Quiero verlo.
El hombre grande sacudi la cabeza.
sa no es una buena idea, seora DeCamillo. Por el momento, creo
que ser mejor que vaya a mi cuarto con su hija. Sal se quedar con
ustedes.
Desde el pequeo dormitorio, oy que el hombre grande hablaba por
telfono con Tony.
El lleg en dos horas. Margarite oy el ruido de los rotores del helicptero que aumentaba en tono y volumen al acercarse. A ella se le
permiti salir del cuarto, pero dej a Francie con Sal.
La caja estaba sobre el aparador de la entrada. Tony no le dijo nada a
ella y le orden a uno de sus hombres que lo abriera. Adentro haba un
paquete atado alegremente con una cinta rosa. Tambin lo abri el
hombre y todos miraron dentro.
Margarite lanz un grito desgarrador. Acomodado dentro en una nube
de papel de seda rosa estaba Ryan, el osito de Francie.
Ella se precipit al dormitorio donde haba dormido la joven, clav la
vista en la cama con sus cobijas arrugadas, en el espacio vaco contra
la pared donde haba puesto a Ryan la noche anterior.
Madre de Dios!
Se llev los nudillos a la boca cuando entr Tony a sus espaldas.

Tony, l estuvo en la casa, estuvo al lado de ella. La voz de


Margarite se quebr y debi callar, reanimarse antes de seguir. Yo
misma puse el osito sobre su cama cuando llegamos aqu anoche. Se
volvi y clav su mirada de ojos muy abiertos en Tony. Entiendes lo
que te he estado diciendo? Es una advertencia. De qu sirvi traernos
ac? De qu sirven los guardias? Te lo dije. Todos los hombres del
mundo no nos salvarn ahora. No podemos ocultarnos de l. Si
decimos una palabra, Francine habr desaparecido.
Clmate pidi l automticamente, pero ella not que estaba plido
bajo el bronceado de la lmpara.

Por favor, escchame Tony. No puedo soportar la idea de que le


hagan ms dao a Francie de cuanto ya le han hecho. Sabe Dios qu
recuerda de esta pesadilla. No habla conmigo del asunto. Te estoy
rogando por la vida de nuestra hija. Deja esto. Fue puramente la
desesperacin lo que le dio a sus palabras tal conviccin que hasta
Tony se conmovi?
"Y qu ms le he dado, Margarite? Ahora sabe que tiene la fuerza de
voluntad... para hacer todo."
Est bien dijo l al fin. Entiendo. Pero las quiero a ti y a la chica
en el helicptero ahora. Nos marchamos inmediatamente de aqu.
"Es a esto a lo que se reduce pens Justine cuando sinti que el
muslo musculoso de Rick Martin se oprima contra el lado de su pierna
bajo la mesa del restaurante. El me quiere a m... no una parte, sino
todo." Y entonces lleg el pensamiento, de repente: "Hace mucho
tiempo que no siento eso de un hombre".
Las lgrimas le ardan en los ojos y debi volver la cabeza, para
secarse rpidamente la cara con el dorso de la mano. No poda
permitirle saber cun vulnerable era. Las pocas defensas que le
quedaban estaban vacilantes en el mejor de los casos y supo con un
escalofro de reconocimiento que cuando... no si, sino cuando... l le
pusiera una mano encima no podra resistirlo. No esa noche, no ah. El
tena demasiado de lo que ella necesitaba. Al sentirlo tan cerca, poda
imaginar cmo deba ser el haber estado vagando delirante en el
desierto por semanas y semanas para luego dar inesperadamente con
un oasis. Estaba tan prxima a esa agua clara y fresca. Quin poda
culparla si beba hasta saciarse?

Parece no haber ninguna distancia entre nosotros esta noche


observ Rick mientras serva ms vino para los dos. Te han tratado
tan mal desde la ltima vez que te vi?

Siempre fui tan intocable?


El se le acerc y le cubri los labios con los suyos. Ella lo sabore,
sinti el toque rpido de la lengua y not que su cuerpo se funda
contra el de l.

Tienes razn contest l, falto de aliento. No volver a


preguntarte. Cuando ests dispuesta a contarme, a sacarlo todo fuera,
estar ah para escuchar.

Dime pregunt Justine, mientras se apartaba de su calor


has venido aqu para seducirme?
Rick se ri.
Dios mo, nada pudo haber estado ms lejos de mi mente. A ti, a la
doncella de las nieves?

As me decan en la oficina?

Por lo que s, los tipos que andaban detrs de ti. Creo que los inclua
a todos... bueno, a los normales, al menos.
Ahora fue el turno de Justine para rer, pero se sinti halagada, de
todos modos. Agach la cabeza.
Siento como si hubiese estado en otro planeta.
Nada de bromas. Hasta donde puedo ver, Tokio sin duda es otro
planeta. Rick puso una mano sobre la de ella y se la oprimi. Es
hora de que vuelvas a la patria.
Cuando la llev de regreso al Hilton, Justine descubri que no quera
que l se marchara. Eso no la sorprendi mucho. Durante toda la cena,
su hambre de comida se vio reemplazado por otro deseo igualmente
bsico. Y por su tono de voz, la mirada de sus ojos, la docilidad de su
cuerpo, supo que lo estaba seduciendo. Era una buena sensacin. Tras
aos de estar bajo control, de estar sujeta en un sentido muy real a los
caprichos de su ambiente extrao, y a las inquietantes fantasas de la
herencia tanjian de Nicholas, se senta positivamente liberada al ejercer
su propia responsabilidad. Al fin reconoci cunto de s haba estado en
situacin de rehn, se haba subsumido en su temor de aquello en lo
que se estaba convirtiendo su esposo. Ahora poda ver claramente que
no quera tener parte en los poderes y en la magia de l. Esas cosas
arcaicas solamente la ponan incmoda, tendida sin dormir por las
noches al lado de l, con una ansiedad que la llenaba de adrenalina.
Qudate conmigo esta noche susurr Justine al odo de Rick
cuando la puerta del cuarto se cerr tras ellos.
Quiero que ests segura de que eso est bien dijo Rick mientras la
abrazaba.
"Estoy segura se dijo Justine a s misma. Necesito llevar una vida
normal, ser productiva en mi trabajo, volver a casa a la noche, hacer el
amor con mi esposo, ver amigos los fines de semana, tomar vacaciones
dos veces por ao."
Levant la cabeza, y tom la boca de l con sus labios. stos se
abrieron como una flor y ella gimi un poco cuando sinti que la lengua
de l se una a la suya.
Not las manos de l en su cuerpo cuando le desabotonaba la blusa, se
la deslizaba por encima de los hombros, le desprenda la falda y la
bajaba sobre las caderas. Cay en los brazos de l como si se hubiese
desmayado, con un intenso deseo urgindolos. El la levant y la llev a
la cama.
Slo haba una lmpara prendida y a travs de ojos entreabiertos con
ansia, Justine observ cmo apareca el cuerpo de l cuando lo
desvisti. Recordaba partes de l de la poca en Maui. Entonces lo
haba visto en un traje de bao que dejaba poco librado a la
imaginacin. De todos modos, not que el corazn le lata ms
rpidamente de cuanto pens que fuera posible mientras le quitaba los

calzoncillos. Desnudo, estaba de pie junto a la cama, mientras la


miraba. Justine pens que l tena un cuerpo bello, de caderas
angostas y vientre plano. Por cierto, no posea la musculatura nica de
Nicholas pero, se record a s misma, se era un hombre comn y era
todo lo que deseaba ahora.
Ven aqu, querido. Le tendi los brazos.
Rick se arrodill en la cama, besndola tiernamente mientras le desabrochaba el corpio y le deslizaba la bombacha bikini para quitrsela.
Justine estaba llorando cuando sinti el cuerpo de Rick sobre el suyo.
Era mucho el tiempo pasado sin hacer el amor con otro que no fuera
Nicholas; y la falta de familiaridad con el peso de Rick, la forma y el
olor la excitaron tanto que le mordi los hombros mientras acercaba
sus caderas a la ingle de l.
Casi no poda respirar y el martilleo de su corazn fue todo lo que oa
en medio del torbellino vertiginoso de su deseo. Abri sus piernas,
sinti la dureza que la rozaba y jade cuando atrajo la cabeza de l
hacia sus senos. Entrecerr los ojos cuando l le lami los pezones y
mene las caderas para que l supiera cun desesperadamente lo
deseaba.
El entendi de inmediato, y se arque sobre ella para que pudiera
guiarlo dentro de su cuerpo con su mano. Los dedos de Justine rozaron
por un momento la piel aterciopelada y luego, porque no pudo evitarlo,
oprimi con la palma. Lo oy gemir y estremecerse y levant las
piernas para unirse a l.
El se desliz a medias en su cuerpo con un solo movimiento.
Ooh! exclam Justine, mientras llevaba las caderas hacia arriba.
Ya estaba en un frenes y cuando con el siguiente impulso l toc su
ncleo, ella perdi el control por completo, y grit cuando estallaba su
orgasmo. Lami la piel de l, y dese que el gusto de l la penetrara
por completo.
Oh, Dios, oh, Dios! entonaba ella con cada impulso de Rick. Parte
de ella saba que eso era casi totalmente suyo: su pasin que tena
curso, necesidad de esa expresin, de esa salida. Sus muslos
temblaban y percibi que se estaba formando otro orgasmo. Levant la
cabeza, gimi al odo de l, y sinti que las caderas pujaban hacia
adentro y luego qued estremecido dentro de ella.
Justine sinti que su orgasmo desbordaba. Fue diferente esta vez, menos violento pero ms intenso, desde lo ms profundo de ella.
Y cuando hubo terminado, se tendi al lado de l, una pierna abandonada sobre l, y por primera vez en largos meses durmi como una
nia: profundamente y sin sueos.
Fantasmas.
Haba algo en Wshington, pens Harley Gaunt, que la haca diferente

de toda otra ciudad de los Estados Unidos. Su diseo como rayos de


una rueda, sus anchos bulevares arbolados, sus parques, la estolidez
sobre pilares de sus estructuras principales, todo le recordaba Pars o
Londres, Europa, el Viejo Mundo antes que el Nuevo.
Adems, el lugar vibraba por el poder. Gaunt poda sentirlo como si la
ciudad estuviera cableada con lneas de troley. Y ese poder, como los
anchos bulevares arbolados, conduca todo en una direccin: al 1600
de la Pennsylvania Avenue. La Casa Blanca estaba en el centro de
Wshington como una araa en medio de su tela.
Esa ciudad estaba llena de fantasmas.
Gaunt conoca bien la capital, tena muchos amigos all. Como hijo de
un ex senador demcrata por Maryland, haba nacido a la vista de la
Elipse. Fue criado con el crujido del poder en sus odos; se haba
quemado en l rpidamente, mucho ms que su padre, que se qued
all hasta ms all de su tiempo, y muri en el cargo.
Gaunt saba bien que el poder, que era el combustible de esa ciudad
poda ser tan maligno como la radiacin nuclear. La destreza en el
juego de los acuerdos siempre tena el hedor del manejo del poder. 0
se era algo en Wshington o no se era nada. Esa camarilla de elite
manejaba el pas la nica superpotencia que quedaba en el mundo
y eso era justificacin suficiente para mentir, engaar, extorsionar,
violar todo mandamiento en el intento de amasar poder.
Ese poder era como un virus, que se filtraba en la corriente sangunea
de los jugadores, y afectaba sus personalidades, los porqus y los
motivos de las tomas de decisiones. Gaunt haba visto tantas veces ese
virus, que ahora poda reconocerlo como una fiebre que acechaba en la
parte posterior de los ojos. Haba tenido suficiente experiencia con l.
Estaba convencido de que su padre haba muerto de esa fiebre, no de
vejez ni de exceso de trabajo. Su progenitor, un hombre esencialmente
bueno, honesto de la manera que la mayora de los polticos de xito
jams aprenden a ser, haba cambiado gradualmente. No haba sido
inmune a la fiebre como Gaunt haba estado seguro de que l, por
cierto, lo sera. La madre y la hermana de Gaunt se haban acongojado
por el padre de Gaunt durante el funeral, pero Gaunt haba sufrido por
l mucho antes.
Cada vez que volva a Wshington, senta que los fantasmas susurraban en el viento hmedo que llegaba del Potomac, que pendan de los
cerezos cerca del Reflecting Pool, que sonrean desde las alturas del
Capitolio. En cierto sentido, su padre nunca se haba marchado del
lugar: el poder lo retena ah, aun despus de la muerte.
El negociador que haba elegido Gaunt para manejar all la intervencin
poltica para Tomkin Industries, haba sido Secretario de Estado en una
administracin anterior. Era un conservador moderado, muy apreciado:
sostena el fuego verde del poder del Potomac en su puo cerrado. A

diferencia de la mayora, haba ganado su batalla con el virus.


Terrence McNaughton tena las oficinas en G Street, muy cerca de Old
Executive Office, un edificio que por su arquitectura casi victoriana
pareca rondado de noche, y sin duda lo era, no por los fantasmas
convencionales de una novela de horror, sino por los ganapanes de la
administracin presente, que vivan una existencia casi de espas al
ejecutar "Ojos Solamente" directivas cuyas consecuencias nunca
llegaban a los peridicos.
La imponente fachada federal del edificio de piedra, donde McNaughton
realizaba sus tareas, era como tantas otras de la capital: denotaba
antiguo dinero, influencias y la presencia de ese fuego verde del
Potomac.
McNaughton era un tejano alto de piel como el cuero, tostada de un
grato color bronce, ojos celestes llenos de arrugas en los bordes
exteriores y espeso pelo plateado. Su cara larga, casi triste, se redima
con la nariz romana y una sonrisa genuina que haba perfeccionado
durante las muchas campaas de su juventud. Era como un viejo
guante, a la vez arrugado y gratamente familiar.
Sali de su oficina en cuanto le anunciaron a Gaunt, y le estrech la
mano con gesto firme y seco. Luca traje oscuro, camisa blanca y
cordn de corbata con un sujetador de plata labrada y turquesa.
Adelante salud con su rica voz de bartono. Es un gusto verlo de
nuevo, Harley. Cuando hubieron entrado en su oficina cerr la puerta
con un puntapi de su bota de vaquero. Aunque me gustara
muchsimo que fuera en circunstancias ms amables.
Gaunt eligi un silln tapizado y se sent.
Cules son, exactamente, las circunstancias?
McNaughton gru, y opt por sentarse en un sof barato frente al
silln de Gaunt, en lugar de retirarse tras su escritorio en forma de
rin, tan antiguo que volva a estar de moda.
Las circunstancias seal McNaughton, mientras plegaba su cuerpo
largo en la semblanza de una posicin sentada pueden resumirse en
tres palabras: senador Rance Bane.
Bane me busca.
Busca a Nicholas Linnear, pero no puede encontrarlo. Sabe usted
dnde est?
Si no est en Tokio, no tengo idea.
Espero que as sea. McNaugton hizo una torre con sus dedos largos
y mir el cielo raso. Hace siglos que conozco a Rance. Crecimos en
pueblos vecinos. Mi hermano sali con su hermana por ms de un ao.
He estado siguiendo su carrera por largo tiempo, con preocupacin.
Ese hombre tiene una personalidad obsesiva y su obsesin actual es
sacar a los japoneses de las grandes empresas estadounidenses. Para
l, la fusin de Tomkin con Sato International se ha convertido en un

pararrayos, un smbolo si usted prefiere, de todo cuanto l ve mal en


las fusiones internacionales.
McNaughton extendi las piernas. As relajado y cmodo, disminuy la
tensin de su visitante.
Como la compaa de Linnear est dedicada a un nmero de proyectos de avanzadas computadoras sensibles, el nivel de ansiedad del
senador ha llegado al punto de ebullicin. Desea que se acuse a
Linnear, que se liquide esa fusin.

Qu clase de cargos podra hacer contra Nick? pregunt


Gaunt, alarmado. No ha hecho nada ilegal.
Est seguro de que esa afirmacin no hace agua? Puede jurar que
sabe todo lo que sucede en Tomkin-Sato?
No, pero... conozco a Nick. El no...

No sirve, hijo. He odo rumores. Algo en el sentido de que


Tomkin-Sato ha estado empleando la tecnologa que reciben de
Hyrotech-Inc. para hacer su modelo propio de computadora Hive
clasificada y ahora la estn vendiendo en ultramar al mejor postor. Hive
es propiedad del gobierno estadounidense. El uso incorrecto sera un
delito de traicin.
Gaunt mir preocupado al hombre mayor.
Vamos, eso es mierda, Terry.

Davis Munch no piensa lo mismo. Es el investigador del


Pentgono que trabaja para la Comisin de Rance.
Pura paranoia delirante.
Depende de lo que hayan descubierto Munch y sus hombres... No
hay nada siniestro que descubrir.

Segn el ojo del que mire expres McNaughton. Segn consigan que lo que encuentren suene siniestro.
Eh, stos son los Estados Unidos, Terry. No se avasalla a la gente de
esa manera. Quiero decir, no en esa escala... bajo el resplandor del
foco nacional.
McNaughton le ech una mirada sesgada.
Esa es una declaracin sumamente dudosa, hijo, en especial viniendo
de usted. Pero aun cuando pasara el examen, no hemos tenido una
mente como la de Rance Bane en el asiento del conductor desde...
bueno, supongo que McCarthy puede servir como el ejemplo ms
odioso.
Estaba subiendo peligrosamente el nivel de ansiedad de Gaunt.
Entonces, en resumen, qu me dice usted?
McNaughton se inclin hacia adelante y oprimi un botn en una
consola de marfil plstico.

Marcy, tomaremos ahora ese caf.


Se qued sentado en silencio por un momento, mientras se golpeaba
las puntas de los dedos con un ritmo desconocido. En seguida se abri

la puerta y la asistente de piernas largas trajo el caf y bizcochos en un


exquisito servicio con bandeja de plata.
Muy agradecido, Marcy dijo McNaughton cuando ella lo puso sobre
la mesa de caf. La joven pregunt si necesitaba algo ms y se retir
cuando l le dijo que no.
McNaughton mir con afecto el servicio de caf.
Un recuerdo de pocas pasadas. Thatcher me lo regal cuando yo...
Mostr una sonrisa taimada. Pero no, ni siquiera ahora puedo
hablar de eso.
Se ocup de servir el caf. Le agreg crema y una cucharada de azcar
Demerara al caf de Gaunt... nunca olvidaba nada. Su caf lo tom
amargo.
Un bizcocho? pregunt mientras le entregaba su taza a Gaunt.
Esos de ciruela son muy buenos.
Gaunt sacudi la cabeza. En ese momento, dudaba que su estmago
pudiera contener nada. Sorbi el caf, mir cmo McNaughton elega
un bizcocho y lo coma con dientes blancos perfectos.
Fue slo despus de terminar el bizcocho y de servirse un segundo caf
que McNaughton respondi la pregunta:
En resumen, tenemos un problema terminal. Sabe, ha superado una
cuestin de imagen. Eso es asunto mo, yo podra manejarlo sin la
menor dificultad. Pero no es as. Crame, lo he intentado. Rance ha
metido sus ganchos en Tomkin y no soltar hasta que la haya
destrozado.
Debemos detenerlo.
McNaughton clav la mirada en Gaunt y afirm:
Usted es un vstago de esta ciudad, hijo. Piense en lo que acaba de
decir.
Pero...
McNaughton estaba sacudiendo la cabeza.
Nada de peros ac, Harley. Tengo poder, tambin lo tienen mis
amigos, pero Bane est ms all de nosotros. Dios, supera incluso el
control del Presidente. Es un hombre que aterra a esta ciudad porque
tiene una especie de apoyo evanglico popular con el que no se
metera ni el poltico ms afirmado. En estos momentos es un tipo de
dolo destructor, y es mejor que aquellos que estn en su camino se
aparten, a menos que quieran que los aplaste.
En el silencio que sigui, Gaunt oy a Marcy u otra persona que trabajaba con su computadora. Son un telfono que alguien atendi. Se
cerr una puerta con un golpe.
Por fin, Gaunt no pudo demorar ms tiempo.
Terry, como esto es tan importante, quiero que me lo diga con toda
claridad, captulo y versculo.
McNaughton asinti con la cabeza, mientras meta las piernas debajo

del cuerpo, de modo que los tacos de las botas rascaron el piso.
Bien, as son las cosas, hijo. Usted... es decir, Tomkin Industries...
me pagan una buena suma para que yo haga la mejor presin por
ustedes y eso, le aseguro, lo he hecho.
"Pero ahora, el consejo que dar es personal. Nos conocemos desde
hace mucho, usted y yo. Yo fui a su graduacin en la facultad cuando
su padre no pudo, ya que estaba en el Capitolio luchando por un
proyecto de ley que haba patrocinado. Solamente tengo recuerdos
gratos de l, y creo que he sido un buen amigo para usted.
Se inclin hacia adelante.

Tal como veo las cosas, slo tiene dos opciones. Una es
presentarse a la Comisin y responder todas las preguntas custicas de
Bane con el conocimiento de que usted se hundir junto con la nave.
Porque no se equivoque, tan seguro como que estamos sentados aqu
ahora, Tomkin-Sato est condenada.
Gaunt tena la garganta seca y tom el resto del caf fro y casi se
ahog con el sedimento.

Cul es la otra opcin? Pero ya la conoca.


La otra alternativa, segn mi criterio, es la que debiera adoptar
seal McNaughton con tono mesurado. Tena los ojos brillantes como
por la fiebre y dio la impresin de que su boca hubiera perdido la
capacidad de sonrer. Abandone. Renuncie. Aprtese del peligro. Deje
que el dolo destructor haga su fiesta. Que destruya lo que quiera:
Tomkin Industries y a Nicholas Linnear.
Los ojos de Margarite Goldoni se abrieron de pronto y el corazn le
lati dolorosamente en el pecho. Sus dedos se apretaban sobre
sbanas de raso. Aqu estaba de nuevo, pens enloquecidamente, esa
terrible sensacin de cada.
Estaba tendida en la cama junto a su marido, que roncaba
suavemente; los nudillos de las manos blancos por la fuerza que
ejerca, jadeaba un poco mientras fijaba la mirada ciegamente en el
cielo raso. Siempre llegaba cuando emerga del sueo, y surga de la
inconsciencia como un perro en celo.
La curiosa sensacin de caer.
No por un tramo de escaleras ni por el borde de una piscina, sino en
una especie de nada, un vaco lleno slo de su propio terror.
Y entonces se despertaba por completo, como ahora, cubierta por una
capa de sudor fro, con el conocimiento cierto de que le haban quitado
irreversiblemente algo precioso.
Al principio, las pesadillas haban sido fragmentos de su viaje irreal a
travs de los Estados Unidos en busca de la muerte de su hermano,
emociones ardorosas e insensatas que coloreaban las imgenes como

pintura en aerosol esparcida alocadamente a travs de una serie de


habitaciones. Luego soaba con Dominic o, ms exactamente, con su
elaborado funeral; flores en todas partes, limusinas estacionadas
paragolpes con paragolpes, los federales que hacan un vdeo de todos
los que cruzaban la calle hacia el cementerio. Y en todas partes,
mientras ella estaba de pie junto al resplandeciente atad de caoba y
cerezo, abiertas bocas que geman silenciosamente, vueltas en
direccin a ella. Hasta que Margarite no poda soportar el sonido y se
vea obligada a mirar la tumba abierta, donde estaba tendido Dominic,
mutilado y sin cabeza, quien empezaba a levantarse, con los dedos
quebrados y esquelticos que escarbaban en la tierra barrosa, en
camino hacia donde estaba ella, clavada al suelo con un terror que
amenazaba llenarle los pulmones, la garganta, la boca abierta.
Y al despertar de esas pesadillas, cubierta de transpiracin y estremecindose, se deca a s misma, s, claro, que tena una profunda
sensacin de prdida, haba perdido a su hermano, haba sido parte de
esa prdida.
Pero al fin, a la luz clara del da, en una reunin en la oficina, o luego
con las sombras del crepsculo que se extendan hacia la cocina,
mientras le daba la comida a Francie, desde lo profundo de su
inconsciente llegaba el conocimiento de que esa prdida trascenda la
pena y la culpa. Era algo mucho ms personal.
Margarite estaba tendida, tensa y plida, mientras oa su respiracin
ronca, y le daba vueltas a esa sensacin de prdida como si se tratara
de un objeto tridimensional. Le haca recordar el verano en que
cumpli once aos. El padre y la madrastra la haban llevado a ver a la
abuela, la madre de su padre, que segn result estaba moribunda.
La anciana era tan angulosa como un bastn veneciano, encorvada
como si llevara cada ao de su vida sobre los hombros. Tena el pelo
blanco peinado hacia atrs en un rodete prolijo, y en adelante siempre
recordara Margarite su sencillo traje negro, que luca al sol caliente sin
que apareciera una sola gota de sudor en su frente.
Tena problemas de audicin y le quedaban pocos dientes. Algn tiempo antes le haban removido la laringe y su voz surga de una pequea
caja, ms una vibracin que verdadera habla, de modo que Margarite
deba acercarse inclinndose para entenderla.
La abuela haba servido la comida a la familia y luego, le dio un secreto
apretn a la mano de Margarite. Haba llevado a la nieta a su
dormitorio, que estaba lleno de fotos de color sepia de s misma
cuando nia, sus padres, su confirmacin y su boda en Venecia.
Margarite vio fotografas de su padre y la hermana, que haba muerto
de clera cuando era una criatura.
La abuela de Margarite hizo un comentario sobre cada foto y luego fue
al cajn superior de una antigua cmoda de nogal. Sac algo y lo puso

en manos de Margarite antes de que se marcharan, y le murmur al


odo mientras la besaba: "Esto es para ti. Perteneca a una antepasada
de mi bisabuela. Lo llevaba consigo cuando lleg a Venecia hace siglos.
Era una refugiada y eso era todo lo que quedaba de su familia, que
haba muerto en una gran guerra que dur veinte aos".
En camino a casa, Margarite haba abierto la mano transpirada para ver
all una talla en mbar de la mujer ms bella que jams hubiera visto.
Nunca le haba hablado a nadie de ese obsequio y, cuando meses ms
tarde, estuvo junto a la tumba de su abuela, aferr la talla que llevaba
entre sus dedos para combatir la sensacin de que le haban quitado
algo irrecuperable.
Ahora, mientras estaba tendida jadeando en la cama, se vio invadida
de nuevo por una sensacin semejante. La muerte de su hermano
haba sido un golpe para ella, pero su parte en esa muerte, aunque le
hubiese sido impuesta, segua atormentndola.
Fue obligada por el hombre al que slo conoca como Robert, a elegir
efectivamente entre su hija y su hermano. Fue una decisin infernal,
una decisin de la que supo que no podra salir sin cicatrices. Pero qu
opcin tena, salvo llevarlo a l hasta Dominic Goldoni? Haba que
salvaguardar a Francine a toda costa y, extraamente, le haba credo a
Robert cuando le prometi que si cumpla bien su parte, no le hara
dao a su hija. Haba cumplido con su palabra, y desapareci al
parecer de la faz de la tierra, tras dejarla con Francie en una triste
habitacin de motel frente a la Autopista 95, cerca de Marine on St.
Croix, Minnesota.
Nuevamente se preguntaba ahora si de alguna manera l la haba encantado. Con una creciente sensacin de horror, recordaba muy
claramente su deseo, poda sentirlo ahora, aunque l deba de estar
muy lejos, el peso de l, su calor como una carga intensamente
ertica. El olor de l que se elevaba.
"No, no puedo pensar lo impensable."
Involuntariamente, se llev las manos al sexo, sinti la humedad all y
supo que la culpa permaneca como una piedra en su alma. Con un
esfuerzo logr apartar la mente, mientras trataba de concentrarse
nicamente en Dominic. "Pero qu haba en Robert? Qu le haba
quitado, y qu le haba dado a cambio?" Dominic, el nico hombre de
su vida que haba credo en ella, que haba visto ms all de su
feminidad la mente que posea, que la haba usado en secreto y
reclusin como una monja detrs de las paredes cubiertas de hiedra de
su claustro.
"Estos hombres son todos como nios pens juegan a ser pap.
Saben que estn viviendo en el mundo real?" A su lado, Tony
DeCamillo dorma pesadamente, con pequeos ronquidos. Se senta
tan separada de l como si Tony estuviera en Londres. Nunca haba

sabido cunto lo despreciaba hasta que Dominic ide su plan complejo


y audaz para usar a Tony como su sucesor. La idea de convertirse en
un jefe de la Familia inmediatamente se le haba subido a la cabeza a
Tony. Era tan sorprendente? Tena aptitud para las influencias: la
mentalidad de Hollywood, un legado de sus clientes entre el mundo del
espectculo. El poder era el nico bien que vala algo en la industria del
cine, y Tony haba tenido muchsima experiencia mientras lo amasaba
para s. Cuando Dominic abri la puerta para todo un mundo nuevo,
Tony se haba sentido muy contento de ingresar en l.
Slo que no tena idea de lo que entraaba en realidad ese mundo:
nicamente ella y Dominic lo saban. Dominic le haba dicho a Tony que
ella sera el nexo entre ambos. La relacin de Tony con Dominic aun
social deba mantenerse a un mnimo por la naturaleza de la prctica
legal de Tony.
Luego Dom fue asesinado. Margarite recordaba el momento en que se
vio obligada a decirle a Tony cmo sera todo de ahora en adelante,
que su poder y su influencia eran slo una ilusin. Hubiera sido muy
posible,
comprenda
ella
retrospectivamente,
predecir
cmo
reaccionara Tony. La parte siciliana se puso de relieve, su rabia haba
sido enorme y la haba castigado tan a menudo que ella haba dejado
de sentir los golpes, salvo como una forma de presin entumecedora
que la sujetaba a la pared de su dormitorio. Se mordi el labio.
Cunto de eso haba odo Francie? Importaba? Todo o parte, tendra
el mismo efecto sobre la chica, un efecto que Margarite pareca incapaz
de revertir.
"Por qu Dominic me hizo su nica confidente? se pregunt. Su
intenso orgullo en esa relacin especial y secreta, muy a menudo
estaba en conflicto con la terrible responsabilidad que era su legado.
Sinti un breve momento de desesperacin, una emocin con la que
estaba muy familiarizada la antigua Margarite.
Entonces Robert surgi en su mente como un aliento del mar.
Tendida ahora en la cama, mientras escuchaba la noche y la pelcula
que se pasaba en su mente, Margarite supo que haba cruzado cierta
clase de Rubicn. De alguna manera todo fue diferente cuando volvi a
su casa. Ahora oy la voz de Robert que susurraba en su imaginacin:
"Y qu ms le he dado, Margarite? Ahora sabe que tiene la fuerza de
voluntad... para hacer todo".
"Me guste o no, l es la fuente de estos cambios profundos pens
Margarite. S que me quit algo y lo odio por eso, pero oh Dios!
qu es lo que me ha dejado a cambio?"
De pronto, como si fuera un genio salido de una botella, su mente
estaba llena de l. Y a travs del agua del inconsciente vea la piedra,
su pecado en el fondo de su alma.
Era como si l estuviese ah, tendido a su lado, y tembl con cierta

emocin desconocida. Saba ahora que le haba dado la fuerza para


seguir con Tony por el camino del nuevo futuro de ambos. Porque haba
ms, y apart su mente del conocimiento tanto como pudo. Pero al fin
volvi como una marea, pero al menos para ese momento la nueva
Margarite surgente posea la fuerza para soportar todo el peso del
legado de su hermano.
Por Robert. Con un suave gemido se rindi al pensamiento de que
deseaba verlo de nuevo.
Vietnam Verano de 1965
A decir verdad, Do Duc nunca conoci a su padre. Supona, por cuanto
haba alcanzado a or alrededor de la casa, que su padre haba sido
japons, pero ni su madre ni nadie se lo confirmaron. Ella nunca
hablaba de su nacimiento ni de su embarazo, como si mediante ese
voluntario desconocimiento pudiera pretender que nunca haba
sucedido. El imaginaba que el hombre que fue su padre era japons,
porque todas las otras alternativas eran peores.
La "casa" era el establecimiento en Saign donde trabajaba la madre.
Era propiedad de un francs de un solo brazo. Rodeada de paredes de
estuco verde claro, la extendida villa en forma de herradura, tena
techos de tejas en declive y frescos patios internos. Alrededor del
edificio haba calidoscpicos jardines llenos de buganvillas y
susurrantes tamarindos, que Do Duc deba fatigarse largas horas para
mantener podados segn las exigentes especificaciones del francs.
Dentro de la villa exista una piscina asimtrica cuya forma recordaba a
Do Duc la cabeza de un carabao.
Haba algo en esa piscina que le encantaba a Do Duc. En las breves
horas que dispona para el sueo, se escurra de su jergn, se
deslizaba desnudo en el agua clara y se hunda hasta el fondo. Ah se
aferraba, sellado en ese mundo silencioso, la cabeza echada hacia
atrs, con la vista vuelta hacia arriba a la nada; pensando en nada, y
lo que fuera que lo hubiera preocupado, impidindole dormir,
desapareca hacia la nada.
En la casa del francs, el estrpito de Saign y, en especial, la guerra
misma podan mantenerse a la distancia de la memoria. Slo las
reverberaciones de los jets, momentneas como sueos, que formaban
olas en el agua fresca y cerlea de la piscina, expresaban la dura
realidad existente fuera de las paredes de estuco.
Los ms tempranos recuerdos que tena Do Duc del francs eran totalmente aparentes: un hombre gentil, religioso a su manera, porque
cada noche cantaba el Nunc Dimittis, la plegaria de Simen, y se la
enseaba a Do Duc como un padre lo hace con una cancin infantil

para su hijo:
"Seor, permite ahora que tu servidor parta en paz, segn tu
palabra..."
Para inducir a Do Duc a cantar con l las palabras eran poco familiares y difciles de pronunciar el francs le daba dulces, una receta
que l mismo preparaba y que era oscura y rica, con sabor a miel,
canela y clavo de olor.
Pero eso haba sido haca mucho, cuando Do Duc tena cinco aos, la
edad en que el francs consider que ya se lo poda poner a trabajar.
Cuando era muy pequeo, Do Duc estaba seguro de que el francs
imprima dinero en el stano, tanta era la cantidad que siempre
cambiaba de manos all. Ms tarde entendi que el francs estaba en el
negocio de las armas y la droga, si no directamente sancionado por el
To Azcar el cnico sobrenombre local para los Estados Unidos al
menos tolerado por esa entidad enigmtica y divina que supervisaba la
vida de Saign en la poca de guerra como un Titn desde las nubes.
A menudo, casi borracho con Mdoc, le ordenaba a Do Duc que hiciera
un inventario de su material blico. Una vez un proveedor, mortificado
por la resolucin del francs de mantener sus costos bajos, haba
dejado una granada activada, conectada a la parte interior de unas de
las cajas de K-50 que le haba vendido. En aquellos tiempos el francs,
dogmtico en asuntos de seguridad, haba hecho l mismo todo el
inventario. As fue como haba perdido el brazo. Actualmente les
ordenaba a los nativos que hicieran esa tarea. Do Duc descubri que
era el tercer vietnamita joven que tena ese puesto.
Ms adelante, se desempa como criado-esclavo en una de las fiestas
sumamente extravagantes del francs, y un par de suecos borrachos le
contaron cmo haban usado a su madre en esos festejos aos atrs,
antes de que el tiempo le hubiese marcado la cara y encorvado el
esqueleto. Fue cuando experiment las auras por primera vez.
Bajo el efecto de una combinacin de champaa y la peculiar
marihuana mezclada con opio que prefera el francs, le contaron a Do
Duc con la voncinglera vivacidad que no puede falsearse, ciertos
acontecimientos que haban tenido lugar doce aos antes. Su madre,
que les estaba sirviendo su clase particular de veneno, se mantuvo
estoicamente durante todo el recital, con los ojos enfocando la nada,
tan opacos como las nubes en el cielo nocturno que cubran la luna
creciente.
Do Duc no pudo decidir si ellos se pusieron framente nostalgiosos o si
eran deliberadamente sdicos. Cmo podan no saber quin era l,
que era su madre la mujer de la que se estaban riendo? Pero tambin
los caucsicos tienen esa perturbadora propensin a ver a los asiticos
como a otra simple parte del paisaje extico, junto con las palmeras
nipas, los arrozales y los cenagales de mangle.

En cuanto a las auras, esa extraa incandescencia que vea emanando


de la gente pareca significar como estigmas en la piel, la profundidad
del cambio que l mismo estaba sufriendo. Era como si pudiera retirar
las capas de conducta racional que la civilizacin haba impreso en la
gente, y adivinando en sus auras su esencia puramente primitiva.
Las auras se convirtieron en una especie de disparador para l. Y
finalmente lleg a pensar que la liberacin de su ira profunda era
semejante a un estado de gracia. En el momento que segua a la
aparicin de las auras, la pureza del propsito que lo llevaba a la accin
era del mayor alivio, tras los nudos de las emociones conflictivas que
llevaba sobre su espalda como los huesos de los muertos.
Era as como Do Duc vea al francs: una persona que le haba dado
vida a su madre despus de que el hombre al que ella amaba fuera
matado por los militares por atreverse a decir lo que pensaba para el
bien de su pueblo. Toda la sabidura instruida que ella haba posedo,
cualquier nivel con el que hubiese contado una vez, haban perecido
con el hombre al que amaba. Pero esa cada de la gracia fue fatal. A
diferencia de la mayora de sus iguales, ella tena una idea de lo que
poda haber sido. Ahora slo poda mirar a la nada con ojos opacos
como los de un gato mientras apoyaba su pesada cabeza contra un
costado del refrigerador.
Para ella la vida significaba unas pocas piastras, un jergn sobre el cual
dormir (que estaba en la cocina, para que pudiera preparar una comida
a cualquier hora del da o de la noche) y tambin, de tanto en tanto, la
benevolencia de la proteccin del francs, porque l era un hombre
sumamente poderoso, aun en las aguas corruptas y traicioneras de
Saign.
Al mismo tiempo, el francs la trataba con esa especie de menosprecio
que normalmente se reserva al perro enfermo. El no vea cmo la
degradaba, la despojaba de toda dignidad; en realidad estaba
encantado por su benevolencia, su nica accin significativa al impedir
que esa vietnamita se convirtiera en una prostituta que acecha en
alguna calleja sucia hasta morir de tuberculosis o por la adiccin. En
cambio, ella se haba convertido en una prostituta en la casa de l, y
era famosa por los servicios a todas las naciones cuyos representantes
iban y venan bajo el techo del francs.
Vida?, pensaba a menudo Do Duc. Qu vida? Se esperaba que ella
estuviera disponible para la gula en todas las cosas de los muchos
invitados del francs. El se enorgulleca especialmente de su reputacin
de hombre hospitalario, segn deca entre risas, para compensar la
constante mala prensa que se les daba a sus compatriotas en la patria.
Y pese a todo, sin el francs como ngel guardin, su madre no habra
tenido nada, habra sido consumida por la calle, muriendo vieja antes
de tiempo. Y qu de Do Duc? No hubiera habido nada. El deba su

existencia misma, humillante y vergonzante ms all de las palabras, a


ese hombre. Le deba, en realidad, todo lo que tena algn sentido para
l. No obstante...
El aura del francs, segn sucedi, era diferente de la de los otros. Era
de un azul intenso, casi metlico, y mucho despus, al reflexionar
sobre tales detalles, Do Duc entendera que ese color significaba la
gran proximidad del hombre a la muerte.
Violacin masiva dijo Do Duc cuando acerc el cuchillo del pan a la
carne reseca por el sol del francs. La fiesta, como un sol que llega al
punto ms alto, se haba apagado. Todos los invitados se haban
retirado o estaban insensibles en el sueo de la droga. Ellos me
contaron. Todo el mundo alrededor, contando cuntos hombres podan
penetrarla antes de que se desmayara.
El cuchillo rebrillaba como un cormorn al sol al elevarse y caer con un
ritmo terrible.
Eso es lo que usted le ha hecho a mi madre. La sangre en las
manos del francs, primero, sorprendente como una botella derramada
de su mejor vino. se es mi nacimiento, una humillante ancdota de
la fiesta. Luego, con un gran chorro, las propias manos de Do Duc
estuvieron calientes y pegajosas. Entiende la vergenza de mi
madre? Ni siquiera se anima a hablar de mi nacimiento. Tena la
delgada camisa de algodn empapada y pesada por la sangre. No, no
entiende. Qu puede saber de vergenza?
Los ojos del francs estaban muy abiertos y fijos, confundidos porque
no entenda qu estaba sucediendo, su vida manaba por las heridas
crecientes mientras Do Duc lo hera una y otra vez.
Cada vez que ella me mira recuerda de nuevo lo que es, aquello en
que usted la ha convertido.
Se abri grande la boca del francs.
Ella sabe cun cruel y amarga es la vida porque eso fue lo que usted
le dio.
El francs tendi la mano ensangrentada, que se abri y se cerr sobre
nada, espasmdica como una ametralladora de rock and roll.
Para ella usted es la Palabra, ms que Dios o Buda porque sas son
entidades indiferentes. Pero usted est ac, en carne y hueso. El
hombre que hizo el mundo.
El francs se haba deslizado ponindose de rodillas y ahora se mova
hacia todos lados con un ritmo dictado por el ataque de Do Duc.
Descubri que le resultaba dificil hablar a travs de la sangre que
burbujeaba en su garganta.
No hice nada que t... la salv. An incrdulo, al fin, sin siquiera
simular, sino aterradoramente todava orgulloso. Y esa inocencia slo
sirvi para enardecer aun ms a Do Duc, aunque luego, cuando
murieron las auras, lo perseguira, confundindolo en un laberinto de

complejas emociones adultas para las cuales no estaba nada


preparado, porque el francs era completamente sincero.
Usted la salv para esta... miseria y degradacin. Ella nunca lo
tocara, nunca pensara mal de usted en su corazn porque se es su
estilo. Pero no el mo. Soy diferente... diferente... diferente.
Seor, permite ahora que tu servidor parta en...
Do Duc le abri la garganta, incapaz o no, dispuesto a permitir esa
ltima obscenidad, que se pronunciara la palabra "paz" en el Nunc
Dimittis, en el apacible aislamiento de una fantasa de lujo que
desdeosamente negaba la pobreza y el sufrimiento general en todas
partes.
Las ltimas palabras del francs salieron envueltas en sangre y bilis,
confusas por las inexpresables runas de la muerte, pero lo bastante
claras como para que se forjaran en el alma de Do Duc.
No hay... malos pensamientos vomit el francs. Slo... malas
acciones.
La exhortacin final debi tomar las ltimas fuerzas que le quedaban
porque sus ojos se pusieron en blanco y se derrumb, mientras sacuda
una pierna en galvnica respuesta. Luego cedi el esfinter, que dej un
epitafio formal que Do Duc crey particularmente adecuado.
Do Duc huy de Saign, temiendo por su vida. Saba cun poderoso
era el francs y entendi que estaba obligado a sepultarse a s mismo
para permanecer entre los vivos.
Lo que ms deseaba era luchar, ascender a la cabina de uno de esos
aviones que por aos slo haba visto en la reverberacin o de lejos.
Odiaba a los comunistas tanto como a los franceses y a los estadounidenses; ms aun, porque los comunistas eran sus compatriotas y ellos
no deban volverse contra su mismo pueblo. Qu locura los domin
para que trataran de cometer genocidio, para cancelar su historia
singular, an no estaba a su alcance comprenderlo. Todo cuanto saba
con seguridad era que se comportaban como una manada de animales
rabiosos a los que convena exterminar con toda prontitud.
Sin embargo, ingresar en el ejrcito de Vietnam del Sur en ese
momento poda resultar peligroso, ya que aquellos que lo buscaban
comprensiblemente podan revisar los legajos de los ltimos reclutas.
En cambio, se fue a las montaas y cambi su vida para siempre.
En aquella poca, las montaas no eran el lugar para un muchacho de
doce anos. All se estaban formando los grupos de las peores tribus
montaesas; el Viet Cong estaba creciendo y la sangre se derramaba a
cada minuto del da y de la noche. Pero a Do Duc le pareca menos
peligroso que la vida que haba llevado en la casa amurallada del
francs en Saign.
Pero haba otros en las montaas, empujados por los comunistas y la
guerra, que se haban trasladado hacia el sur desde su hogar en las

tierras altas de Vietnam del Norte. Esos eran los nung, un pueblo
salvaje y casi inculto, de ascendencia china, que posea su propia visin
primitiva del mundo, sus propios modos ancestrales de preservar lo
que era de ellos.
Hasta los feroces vietcongs teman a los nung, y mantenan sus distancias y eludan las reas donde se avistaban hombres nung. En la
montaa, Do Duc oy disparatados rumores y exageraciones acerca de
los nung: que tenan una inclinacin a la magia, que se envolvan en
las pieles curtidas de sus enemigos mientras se acuclillaban frente a los
fuegos, para comer su carne asada.
Lejos de atemorizarlo, esos relatos slo despertaron la curiosidad de
Do Duc. Lo intrigaba toda persona que pudiera aterrorizar a los
comunistas. En la casa del francs haba aprendido la nica leccin que
convena recordar en Asia: que no era dinero lo que uno buscaba en la
vida, sino poder. Los nung tenan poder mientras que Do Duc no tena
ninguno. De modo que se dispuso a buscarlos. Tal como lo pensaba,
todo cuanto poda perder era la vida, que en ese momento careca casi
de valor. Pero lo que poda ganar, pensaba, era ilimitado.
Fue la mejor decisin que hubo tomado nunca, y la peor. El antiguo Do
Duc, quien fuera que hubiese sido, se disolvi entre los nung, y naci
un nuevo Do Duc. Resurreccin hubiese sido un trmino demasiado
simple, pero despus del proceso de asimilacin, a menudo se
marchaba solo, ascendiendo ms alto por los riscos para observar el
ocaso de zafiro profundo y, sin saberlo, cantar el Nunc Dimittis para s
mismo.
Todava despus de que el viejo nung, Ao, lo hubiera examinado, y le
dijera que alguna vez haba sido adicto al opio, Do Duc se haca un rato
cada atardecer para cantar la plegaria. Pese a haberse dado cuenta de
lo que deba haber en el dulce que le haba dado el francs adems de
miel, canela y clavo de olor, aunque se sorprenda del mtodo cnico
que haba empleado el francs para imponer la lealtad en su casa.
"Seor, permite ahora que tu servidor parta en paz, segn tu palabra."
Las palabras, si bien oscuramente entendidas, eran de tal consuelo
para l que no poda soportar la idea de olvidarlas. Por supuesto que
tena padres biolgicos, haba conocido a su madre, aunque slo
superficialmente, pero ella nunca haba querido conocerlo a l porque
en su cara poda ver reflejado todo aquello en lo que nunca se
convertira su vida.
El himno Nunc Dimittis le proporcionaba la nica seguridad, la nica
verdadera calidez que hubo conocido nunca. Imposible borrarlo de su
psiquis, aun despus de iniciarse el entrenamiento que le dieron los
nung. La primera noche, cuando los encontr en la cima de un alto
cerro, se rieron de su relato, le dieron una palmada en la espalda y
escupieron en el polvo para mostrar su placer por lo que haba hecho.

Todos excepto Ao, el hombre mayor y el ms respetado de la tribu.


Estaba acuclillado, silencioso y retrado, con sus extraos ojos color
jengibre casi cerrados, como si las palabras de Do Duc fueran rayos de
luz que podan cegarlo.
Al observarlo mientras hablaba, Do Duc tuvo la impresin de que Ao
tena conciencia del dolor de su corazn: la rabia, la amargura, la
revulsin y tambin, sepultada debajo como un pez en las
profundidades de un lago lodoso, la ternura que senta por el hombre al
que haba asesinado.
Cuando los otros se separaron, para seguir su camino en la fra noche
de la montaa, Ao abri los ojos, estudi a Do Duc solo junto al fuego.
Cruji una rama y apareci una hendidura cuando la madera se hundi
ms en las llamas.
La gente dice cosas extraas sobre los nung dijo Do Duc, estremecindose de pronto. Puso las manos sobre las rodillas dobladas, casi
en un gesto defensivo. Dicen que ustedes asan la carne de sus
enemigos y la comen.
Yo prefiero comer la carne cruda. Ao aguard lo que pareci un
largo rato para estallar en fuertes risas. Cuando su rostro volvi a su
forma anterior de arrugas y depresiones, le seal: T ests a salvo
con nosotros, hermano menor.
As fue como Ao, el estoico, le abri sus brazos psquicos a Do Duc,
para llevarlo a la Oscuridad.
Era un hombre inslitamente grande, de presencia dominante. Conoca
todos los Misterios y tambin los modos de los caucsicos. Por ejemplo,
saba cmo desarmar una ametralladora norteamericana M-60,
limpiarla y volver a armarla, todo en la oscuridad. Conoca los grados
de los explosivos plsticos, cmo usar un mortero de fsforo blanco y
una granada de gases, y era versado en los principios de la aviacin.
Una noche llev a Do Duc montaa abajo hacia la jungla de franjas
verdes y negras. Estaba tan hmeda y densa que era como deslizarse
bajo el agua. Do Duc not que Ao, aunque anciano, no haca ningn
ruido. Pareca estar siguiendo alguna clase de sendero, pero por mucho
que lo intentara, Do Duc no poda discernir nada, ni siquiera una
muesca ocasional en el tronco de un rbol que pudiera interpretarse
como una gua.
Siguieron marchando a travs de la noche. Los rodeaba la oscuridad
total, de modo que Do Duc, que caminaba en fila india detrs de Ao, se
vio obligado a poner una mano sobre la espalda del anciano para no
perderse. Alrededor de ellos se oan los crujidos y los gritos de la
jungla. Los olores rancios del musgo y de la vegetacin descompuesta
eran tan intensos como el del t negro recin hecho de las Montaas
de Hierro de China.
Grandes insectos zumbadores le rozaban las mejillas y los brazos a Do

Duc y una vez oy el gruido en sordina de un gran depredador.


Cambi el nivel del suelo, para inclinarse firmemente hacia abajo, y al
fin sus ojos pudieron empezar a ver la plida luz de la luna que se
filtraba a travs de la cubierta de la jungla, que se volvi menos densa.
Ao se detuvo y, acuclillndose, seal sin palabras hacia adelante. Al
principio, Do Duc no vio nada; luego el viento cambi de direccin y
oy como campanas de un templo los profundos tonos musicales del
agua en lento flujo.
Los sonidos lo orientaron y empez a discernir la ribera sobre la que
estaban acuclillados y, ms all, la corriente de la montaa. Oy un
repentino chapoteo y vio un gran bulto que se deslizaba lentamente en
el agua.
Ao hizo un sonido peculiar en la parte posterior de la garganta que
eriz el pelo de la nuca de Do Duc. El bulto levant la cabeza y Do Duc
vio la cabeza peluda de un leopardo negro.
Haba odo relatos sobre esos animales, raros como eran, pero nadie
conocido haba visto a alguno. Se deca que posean poderes mgicos
que volvan negras las franjas anaranjadas de su piel, como si las
quemara la fuerza que posean interiormente.
Ao volvi a emitir su sonido y Do Duc se estremeci. Lentamente, el
leopardo se dio vuelta y fue hacia ellos. Do Duc not un espasmo en
sus msculos, un estallido de sus nervios que no saba controlar. Su
cabeza pareca haber desarrollado un temblor tal que la bestia, al
acercarse, entraba y sala de foco. Estaba tan asustado que notaba que
un fro iba tomando su cuerpo a medida que la sangre se alejaba de
sus extremidades, y se concentraba nauseosamente en la boca del
estmago.
El leopardo negro sali del agua. Ahora estaba tan prximo que poda
aplastar a Do Duc con un golpe de su maciza mano. Su cuerpo tendra
un poco ms de tres metros y la gruesa cola, que se mova hacia los
lados, agregaba otro metro ms.
Do Duc poda olerlo, pesado, almizclado, un olor de poder y de muerte.
Tena la boca tan seca que la lengua se le pegaba a la parte superior
del paladar y no se mova. La bestia les clav la mirada, inmvil,
mientras respiraba con profundos y ruidosos suspiros.
Ao oprimi una palma contra el hombro de Do Duc, para indicarle que
no deba moverse. Luego, de repente, aterradoramente, Ao
desapareci en la jungla.
El volumen del leopardo negro semejaba al de un planeta. Su enorme
pecho era como un fuelle. Sus grandes ojos dorados observaban a Do
Duc con una clase peculiar de inteligencia, pero a pesar de ello
parecan levemente miopes. Un coronel del ejrcito estadounidense,
que era un visitante frecuente de la casa del francs, le haba dicho a
Do Duc que los leopardos no vean ni oan bien, que dependan

principalmente del olfato.


La bestia pestae y Do Duc se estremeci, a pesar de sus mejores
esfuerzos. El leopardo negro lanz un gruido sordo y baj la cabeza.
Do Duc sinti como si sus entraas se hubiesen convertido en agua.
Tena urgentsimo deseo de orinar.
Regres Ao, quien sostena el brazo izquierdo frente a s. Cuando se
acuclill, Do Duc vio el rizo de una serpiente venenosa envuelto
alrededor del antebrazo. Ao mantena la cabeza triangular oprimida
entre el pulgar y el ndice.
Extendi el brazo hacia el leopardo negro, en un gesto de ofrecimiento,
y Do Duc vio que se mova la nariz de la bestia al detectar el olor de la
vbora. Cuando movi la cabeza, lo hizo con sorprendente velocidad.
Do Duc dud que aun Ao hubiera podido apartarse con tan poco
espacio.
Las grandes mandbulas se abrieron y rodearon tanto la serpiente como
el brazo de Ao. Un instante despus, Ao retir el brazo. La serpiente ya
no lo envolva.
Los pequeos ruidos que haca el leopardo negro al comer fue todo lo
que pudo orse por un momento. Luego la bestia lanz un pequeo
resoplido y Ao volvi a emitir ese extrao sonido con la parte posterior
de la garganta.
Puso sus manos sobre los hombros de Do Duc, empujndolo hacia
adelante, ribera abajo en direccin a la enorme bestia. Aquellos ojos
malignos consideraron a Do Duc con la misma inteligencia miope
cuando se le acerc. La orina se deslizaba por la pierna de Do Duc y el
leopardo volvi a resoplar, ms interesado ahora en ese olor.
El muchacho poda sentir el calor de la gran bestia que emanaba en
ondas. El almizcle del animal se elev hasta sus narices, de modo que
de pronto se sinti un tanto mareado.
Detrs del leopardo negro, la luz de la luna veteaba el agua, convirtindola en lapislzuli, sobre el cual seria imposible caminar, pensaba
Do Duc.
Volvi su atencin al animal y pestae rpidamente con franco asombro. Ya no estaba el leopardo negro agazapado ante l. En cambio, vio
a una mujer delgada de cara exquisita, con una espesa cabellera negra
tan larga que corra formando riachos como el ro iluminado detrs. Era
humana en todos los aspectos de su apariencia, salvo que sus dedos
largos eran las races retorcidas de un rbol, y cuando ella movi el
cuerpo, Do Duc pudo ver que de la cintura hacia abajo era un
esqueleto, sin piel ni carne en absoluto, slo huesos, que brillaban
plidamente a la luz intermitente de la luna.

Quin... qu eres t? no pudo dejar de preguntar Do Duc.


No me reconoces? pregunt a su vez la mujer exquisita. Lo miraba
con sus ojos dorados. Soy tu madre.

El corazn le lata con tanta fuerza en el pecho a Do Duc como si


hubiera sido l y no el leopardo quien se haba tragado la serpiente.
Imposible replic l con una voz que se haba vuelto gruesa por el
terror. Mi madre es mucho mayor que t.
No le advirti la mujer exquisita estoy muerta.
Qu?

Los amigos del francs me mataron porque no quise decirles


adnde habas huido.
Pero no lo sabas! No podas saberlo!

Y sin embargo, en el corazn lo saba. Slo quedaba un lugar al


que podas ir. T, que nunca debiste nacer, cuya vida ha sido un terrible
error.
Para vivir debes morir y renacer. Tu primera vida fue un malentendido.
Ahora tienes la oportunidad de una segunda vida.
El saba quin era ella ahora, y que se le apareca como haba sido una
vez, joven y delicada. Ahora entenda por qu podan desearla, aunque
slo fuera por una noche, todos aquellos viajeros de la noche que se
congregaban como mariposas nocturnas debajo del techo del francs.
Madre dijo l, con una humedad desusada en los ojos. Nunca antes
haba derramado una lgrima ni por ella ni por nadie.
No me llames as. Nunca fui una madre para ti seal ella con
tristeza. Fui perversa, nunca hall dentro de m la compasin para
amarte. Fuiste un paria para m. Sin duda, el francs te quera ms que
yo. Baj la cabeza y el pelo sedoso le cay en cascada sobre la cara
de plata. Es bueno que est muerta. Le rogaba a Buda todos los das
para que me permitiera sentir el amor que deb haber tenido por ti,
pero mis plegarias nunca fueron atendidas. Mi corazn estaba ya
destrozado, era una masa muerta detrs de mi pecho.
Madre, no fue culpa tuya.
La cabeza de ella se levant de pronto y se apart de su rostro la
cascada de cabellos. Sus ojos despidieron un plido fuego y la mueca
que mostr contena el corazn del leopardo negro, que preparaba sus
dientes amarillos para la matanza.
No. Claro que eso es cierto susurr ella fieramente. Soy el Asia,
que abro mis piernas obedientemente para que me violen los franceses, los rusos, los chinos, los estadounidenses. Nos han usado con
tanta negligencia, nos esclavizan con el opio, nos convierten en
carabaos para hacer sus trabajos, y finalmente somos tan locos como
un perro rabioso que se vuelve sobre s mismo y se destroza la pierna
en su insania.
Se enderez y sus dedos esquelticos desgarraron el aire.
Y fui loca, tambin, tan insana que careca de la capacidad para amar
a aquel al que deb cuidar. Eres mi sangre, Do Duc, y te trataba como
ellos nos tratan a nosotros. Sacudi la cabeza. No, no pierdas

tiempo haciendo duelo por m. Tengo mi karma y lo acepto. Ahora soy


parte de la destruccin del Asia. Puede ser horrible, pero al menos es
algo.
Pero yo te he matado! grit l. Por m...!
Se encendi el rostro delicado.
No quise decirles adnde te habas ido. Guard tu secreto, Do Duc.
No crees que saba cules seran las consecuencias? S, s. Lo hice
voluntariamente y me hizo sentir bien desafiarlos. Al fin, oh dijo,
lanzando un suspiro se fue el nico acto significativo de mi vida. Al
fin, descubr que mi corazn an lata, lata por ti. Los ojos dorados lo
captaron en su red.
Ahora es tu tiempo, hijo mo. Aprovchalo.
Debi de haber pasado una nube a travs del cielo porque se oscureci
la luz de la luna, la negrura se desplaz y, pestaeando, Do Duc se
encontr cara a cara con el leopardo negro. Mareado otra vez por su
olor, cerr los ojos por un momento y cuando volvi a abrirlos, la bestia
se haba vuelto al agua y nadaba rpidamente corriente abajo,
alejndose de ellos.
Agach la cabeza y llor incontrolablemente. Nunca antes haba sido
tocado por el amor y ahora all estaba, tan dolorido que resolvi que
nunca permitira que volviera a tocarlo.
La mano sobre su hombro era firme y tranquilizadora.
S, hermano menor le susurr Ao al odo. Endurece tu corazn
hasta que sea como una piedra en tu pecho, porque tu camino es tan
traicionero como arduo.
Do Duc se acuclill en la ribera hmeda del arroyo montaoso; sinti
ms que oy esas palabras y ellas llenaron ese vaco en su interior, el
vaco que, all donde una vez viva, se gozaba al sentirlo en el fondo
fro y silencioso de la piscina del francs.
Cuando al fin levant la cabeza, era esa hora peculiar antes de la
primera luz del amanecer, cuando el mundo est desprovisto de color,
marcado con los grises de la niebla y las ltimas sombras de la noche.
Hemos estado aqu toda la noche?
El tiempo no tiene importancia ahora replic Ao. Olvida el tiempo.
Qu sucedi? Do Duc se volvi para enfrentar al anciano. El
leopardo negro, la serpiente, el fantasma de mi madre. Fue todo un
sueo? Los labios de Ao se curvaron en una sonrisa sardnica.
Es Ngoh-meih-yuht, la Luna Creciente. Ahora escchame, y te contar sobre la danza Paau.
"En los tiempos antiguos, cuando la civilizacin de los nung estaba en
su apogeo, algunas de nuestras ciudades-estados reverenciaban al
leopardo. Los nung llamaban al animal Paau y crean que era una
deidad. Pero estaban aquellos que codiciaban el poder de los dioses y
as trataban de cazar al Paau. Lo hacan con raro coraje y fra astucia, y

lo atrapaban en un pozo camuflado de su propia invencin.


Ao tena un modo de hablar que era casi hipntico, como si por su sola
voz pudiera conjurar la magia de la atmsfera misma.
Primero, quebraban las patas del animal para que no pudiera huir...
hasta su maldad tena sus lmites y no se atrevan a enjaularlo y
suscitar la ira de los dioses. Pero al romperle los huesos se aseguraban
de que su alma quedara intacta dentro y finalmente se convirtiera en
parte de ellos.
"En los huesos no quebrados de hombre y animal residen los restos del
alma, a partir de la cual puede reconstruirse una nueva vida con los
adecuados rituales y plegarias.
"Luego, le daban a comer la carne viva de sus enemigos para
fortalecerlo e incrementar su poder divino. Despus de nueve das,
abran el pecho del leopardo, y extraan la caja torcica para remover
el corazn an latiente. Coman ese rgano y, desnudos, se envolvan
en el cuerpo abierto y eviscerado del Paau como si pudieran absorber
su sangre. Se deca que la espantosa capa temblaba cuando penda de
sus hombros desnudos. Esa era la danza Paau.
La niebla previa al amanecer formaba un vapor que se elevaba en la
ribera, y oscureca el arroyo, cuyo sonido desapareca en la atmsfera
opalescente, de modo que Ao y Do Duc hubiesen podido estar en
cualquier parte, suspendidos en el tiempo.
Quedaban unidos los hombres en ese ritual grotesco y su poder, real
o imaginario, creca. A sus enemigos se los encontraba invariablemente
desnudos con los dedos quebrados y vueltos hacia atrs para que ya no
pudieran aferrar su propio poder, y sus pies no les sirvieran para huir.
Los ojos color jengibre de Ao parecieron adoptar un matiz peculiar.
Y lo ms importante de todo, sus corazones les haban sido arrebatados del pecho y cosidos a la ingle para que el alma no pudiera surgir
en el momento de la muerte.
Su cabeza se desvi por un momento y le pareci a Do Duc como si
mirara a travs de las paredes de niebla hacia otro lugar, otra poca.
La danza Paau. El portal del poder y ms poder... eso es lo que te
ensear porque es por eso que has venido a m desde las tierras
bajas. Ao levant una mano. Ahora debes tomar una criatura que
te represente, que sea tu espritu familiar. Elige!
Do Duc dijo lo primero que le vino a la mente.
Quiero la urraca blanca.
La urraca blanca. Ao volvi la cabeza en direccin a Do Duc, que
not el calor en sus ojos.
Ests seguro?
Do Duc asinti con la cabeza. Extraamente, estaba seguro, por primera vez en su vida.
Era grave la expresin de Do Duc.

Has hablado, que as sea. Tu familiar ser la urraca blanca.


Las palabras de Ao parecieron penetrar en la carne de Do Duc como un
conjunto de dardos, y lo hicieron estremecer con un dolor momentneo.
Los ojos de Ao eran como las piedras negras del fondo del ro, suaves e
insondables. Vacil slo un momento.
Hecho! Te convertirs en Ngoh-meih-yuht y por Ngoh-meih-yuht
solamente podrs ser rastreado.
Qu significa eso? susurr Do Duc.
Una sonrisa sardnica curv los labios de Ao.
Te convertirs en otra persona. Te asusta? No? Bien.
Porque la tuya ser un alma sedienta. Pronto... muy pronto... alimento
y bebida ya no sern de inters para ti.
Qu me alimentar?
Eso depender expres Ao gravemente de lo que quede una vez
que te conviertas en Ngoh-meih-yuht.
Pero ser mortal.
Ao no respondi en seguida. Finalmente dijo:
Si te aplican una herida mortal, entonces s, puedes morir. En ese
sentido, sers mortal. Pero sers Ngoh-meih-yuht, y tu cuerpo poseer
notable capacidad de recuperacin y regeneracin.
Estar prximo a la inmortalidad.
Se entrecerraron los ojos de Ao.
Al fui, eso lo decidirs t.
Ahora Do Duc tuvo conciencia de que Ao lo estaba estudiando con gran
atencin. El anciano tena una mano extendida entre ambos, con la
palma hacia arriba.
Un pjaro lanz un canto tembloroso que reson a travs de la jungla,
contra las paredes de niebla, con un tono fantasmal.
Ao estaba esperando que Do Duc deslizara su mano sobre la propia.
Cuando Do Duc lo hizo, sinti la sujecin de Ao en todo su cuerpo. Y
cuando habl Ao, era ya como si lo hiciera a travs de una clase
diferente de velo o de niebla.
Ests dispuesto a seguir tu viaje de un mundo a otro?
Do Duc abri la boca para hablar, pero Ao estaba asintiendo con la
cabeza, como si ya tuviera conciencia de la respuesta que se estaba
formando en su mente.
Venecia/Tokio/Nueva York
Nicholas fue despertado por el intenso estrpito de las naves en el
Gran Canal. Abri los ojos a la oscuridad. Mir el reloj: an no haba
amanecido. Pero mientras atravesaba la habitacin, ya poda ver un

hilo del inicio de claridad que se filtraba entre las persianas de madera.
Las abri para encontrar una plida luz de un color que no pudo
describir ni nombrar y que manchaba las fachadas de mrmol de los
palacios a lo largo del canal. En el agua estaba el reflejo de un ave
marina, que muy pronto desapareci de la vista. Se perfilaba fra y
clara la visin de Santa Maria della Salute.
Entr en el bao, hizo sus necesidades, se lav la cara con agua fra, se
visti y sali de su habitacin. No saba adnde iba; solamente era
consciente de que deba caminar por las calles, respirar el aire, sentir
la ciudad en su piel como una tela dorada.
Levant el cuello de la chaqueta alrededor de sus mejillas cuando le
lleg el primer mordisco del viento que vena del agua. Luego sali de
la pequea plaza y anduvo por una calle con negocios. No se vea a
nadie a esa hora temprana y la mayora de los comercios an estaban
cerrados. La nariz lo llev hacia una pequea panadera, donde compr
una taza de caf y un delicioso bizcocho duro, que fue comiendo
deleitndose mientras cruzaba un pequeo puente que llevaba a la
plaza de San Marco.
Se detuvo por un momento, como le agradaba hacer, en el punto ms
alto del arco del puente, para mirar en el canal el juego de la luz al
reflejarse en el agua sedosa. Haba embarcaciones comerciales
amarradas, que se mecan levemente, mientras aguardaban pacientes
a sus propietarios en cuyos umbrales flotaban.
Atraves otros dos puentes ms sin ver un alma; luego pas debajo del
arco que conduca a la plaza. Delante de l se elevaba el palacio del
dux y, a su izquierda, el campanario que segua dando las horas como
lo haca desde haca tantos siglos. El vasto espacio, bordeado a cada
lado por arcadas bajo las cuales haba negocios y cafs con mesas
afuera, pareca tan exclusivo a esa hora, que era como si Nicholas
hubiese entrado en la sala de los dioses.
Camin hacia los adoquines y pronto oy el arrullo de las palomas bien
alimentadas que acudan en bandadas hacia las multitudes de turistas
que empezaran a aparecer algunas horas antes del almuerzo.
De inmediato, Nicholas oy una voz que se elevaba en un canto. Escuch, atnito, al reconocer "Nessun dorma", la bella parte del prncipe
Calaf en la pera Turandot, de Giacomo Puccini. "Nadie duerma",
cantaba la voz de bartono que se le acercaba y Nicholas vio a un
barrendero que arrastraba un cubo de residuos sobre ruedas mientras
iba aplicando rtmicamente un cepillo de fuertes cerdas delante de s.
Llevaba la cabeza echada hacia atrs mientras cantaba y Nicholas, al
or ese antiguo canto en el sublime anfiteatro de los dux de Venecia,
pens que con independencia de los asuntos que haba dejado en
Tokio, aparte de los problemas que estaba por encarar, era bueno estar
vivo esa maana, a esa hora.

Salud al aficionado cantante de pera al pasar a su lado y el hombre


corpulento le sonri sin dejar de cantar, mientras segua con su tarea,
su voz apasionada resonando a travs de la plaza.
Nicholas dobl en la esquina, y camin a travs de la piazzetta hacia el
muelle y el Gran Canal. Los primeros colores del amanecer se haban
elevado del fondo del ocano para manchar el cielo y los edificios a lo
largo del agua del mismo tono, de modo que no pareca haber ninguna
diferencia entre el mar y la tierra.
El muelle, en realidad la Riva degli Schiavoni, estaba empezando a
llenarse de nios escolares que ascendan a vaporetti para ir a las
clases matinales. Las voces agudas atravesaban la piazzetta cuando los
nios corran para comprar los billetes y subir a la lancha. All se rean
y se empujaban unos a otros, y llenaban las angostas cubiertas
exteriores de las lanchas mientras los trabajadores de ojos legaosos,
dentro de las cabinas, hundan la cabeza en los peridicos locales.
Haba andando muy poca gente. Tal vez en ese momento los turistas
se estuvieran levantando de la cama para pedir medialunas y
capuchinos. Fue caminando hacia los muelles adonde llegaban y de
donde partan las embarcaciones. A su derecha estaba la estatua de
Mercurio, a su izquierda el famoso len alado. Le pareci
absolutamente adecuado que los gobernantes de Venecia hubiesen
elegido un animal mtico para representar a la ciudad.
Llevndose el resto del bizcocho a la boca y terminando su caf, pens
que cuanto ms estaba all ms comprenda cmo Venecia era una
verdadera ciudad-estado del presente. Los venecianos podan ser
italianos por nacionalidad, pero ah terminaba todo. Muchas regiones
dentro de un pas tenan su propio dialecto, como el de los venecianos,
pero ninguna pensaba de manera diferente, como suceda con ellos. Su
modo de vida era peculiarmente propio y Nicholas se descubri
respondiendo a esa iconoclastia en el nivel ms profundo.
Cuando se acerc ms a la estatua del len alado, vio a una mujer
joven con una chaqueta corta de cuello de piel sentada en la base. La
primera oleada de escolares haba sido llevada por el Gran Canal y, al
menos por el momento, estaba desierto el ancho arco de la Riva.
La mujer era muy notable. Tena una de esas caras mediterrneas de
nariz larga y boca ancha que eran tan fenicias como romanas; su pelo
rojo abundante lo llevaba peinado hacia atrs y su piel era del color del
desierto norte/africano. Cuando estuvo ms cerca, Nicholas vio que sus
ojos profundos eran del color de las aguamarinas. La cara de camafeo,
lejos de ser perfecta o aun simtrica, posea no obstante una especie
de ardor intenso, como si fuera el resultado de un encantamiento.
Estaba sentada con las rodillas altas y los codos encima. Sostena un
pastel lleno de chocolate, que estaba comiendo con obvio placer.
Levant la mirada cuando la sombra de Nicholas cay brevemente

sobre ella, y la luz del sol ilumin el celeste traslcido de sus ojos. La
sonrisa le dijo a Nicholas quin era ella.
Tena pequeas manchas de chocolate en las comisuras de la boca.
Le molestara moverse? Estaba gozando de esta vista.
Hablaba ingls, pero se notaba la sombra de un acento que llev a
Nicholas a pensar que se no era su idioma materno.
Nicholas se sent a su lado.
Lo he estado aguardando dijo ella.
No demasiado, espero. Es una sorpresa agradable verla sin su mscara.
Ella mordi el pastel y se ampli su sonrisa mientras masticaba. La
vspera de Todos los Santos ha pasado. A la luz del da todos podemos
ser nosotros mismos de nuevo.
Hasta Mikio Okami?
Ella le ech una mirada seria.
Okami-san est bajo una increble presin. Esa vida hubiese matado
ya a hombres inferiores.
Nicholas no dijo nada. Se frot las manos entre s para librarlas del fro
de la maana temprana.
Usted lo ayudar?
Qu haca l en sociedad con Dominic Goldoni, el ms poderoso jefe
de la Mafia estadounidense?
Trataba de salvarse explic Celeste. Luego agreg: Sabe algo de
Goldoni, aparte de que perteneca a la Mafia?
Qu ms se debe saber?
Ella le mostr una triste sonrisa.
Por una parte, Goldoni era veneciano a medias. Eso lo volva singular
entre los lderes de la Mafia, dominada por sicilianos. Por otra parte,
tena una visin que iba ms all de todo cuanto la Mafia hubiera
soado nunca. Vea que los das de Sam Giancana y los otros como l
estaban contados e hizo sus planes para una nueva era. Sus contactos
en los Estados Unidos eran cruciales para que 0kami-san implementara
su plan para sofocar al Godaishu. Los ojos claros de ella lo
observaron.

Significa esto que usted no ayudar a 0kami-san?


Nicholas tuvo conciencia de la preocupacin en la voz de ella.

Dgame pregunt l conoce usted la identidad del agente de


la venganza de Okami, que ha forjado el vnculo entre la Yakuza y la
Mafia?
No. Ojal lo conociera.

Cul puede ser su poder... su dominio... sobre todos esos otros


hombres poderosos?
Celeste qued en silencio por tanto tiempo que Nicholas se sinti obligado a cambiar de tema.

Qu es Okami-san para usted? Su empleador? Una figura paterna? Un amante? Las tres cosas, tal vez?
Celeste se ri.

Qu orgulloso se sentira Okami-san si lo oyera decir eso. Sabe


usted que l tiene ms de noventa aos?
No.
Aj. Bien, l ha estado ac en Venecia desde hace tiempo ya... y aun
antes de que se radicara aqu ha tenido... eh... vnculos con algunas de
las familias venecianas importantes.
Entiendo que la suya debe de ser una de ellas.

Mi padre dio su vida por 0kami-san. Celeste se limpi las


manos con un trozo de papel. Imagino que eso le suena extrao... y
tal vez un tanto extravagante.

En absoluto. Soy oriental a medias. Entiendo el significado de la


deuda.
S, claro. Ella volvi la cara y vio el sol que sala sobre las aguas. A
la derecha, a travs del Gran Canal, Santa Maria della Salute
resplandeca en la luz rosa nacarada, y encima de ellos, las alas del
len veneciano parecan incendiadas. Mi gente, o al menos algunos
de ellos, vinieron de Cartago sigui despus de un tiempo. Eran
marinos pero tambin filsofos y, se ha dicho, grandes cientficos. Su
hogar fue incendiado, su ciudad arrasada, de modo que fueron hacia el
nico amigo que les quedaba: el mar. Y al fin se encontraron aqu, en
Venecia. Volvi la cabeza y lo mir directamente a la cara. Estas
son historias que sola contar mi abuelo. Juraba que eran ciertas, as
como afirmaba saber dnde estaba enterrada la nave en la que haban
llegado, que es debajo del palacio donde estuvo usted anoche.

Es su casa?

Actualmente es de Okami-san aclar Celeste sin rastro de


melancola o de tristeza. Vivo ahora en otra parte, lejos del Gran
Canal, en un sitio ms retirado.
Y el resto de su familia?
Okami-san le compr a mi madre su propio departamento, uno que
ella pudiera manejar por s sola. En cuanto a mi hermana, ya no vive
en Venecia.
Ella volvi un poco la cabeza y el sol le dio en el puente de la nariz, de
modo que l pudo imaginarla en la proa de una antigua nave, que
parta de Cartago a travs del Mediterrneo con rumbo a un lugar
protegido que seria Venecia.

Supongo que, a la luz de la historia veneciana, el destino de mi


familia no es tan atpico. Aqu hemos aprendido a adaptarnos a los
tiempos, al destino y, lo ms importante, a la poltica.
"El negocio de mi padre eran las telas: terciopelos Fortuny, encajes,
sedas, etctera. Mi abuelo invent un proceso especfico para crear

cierta clase de brocado de moir que sigue siendo solamente nuestro.


La gente de Okami-san vino de Osaka y tambin estuvieron una vez en
el negocio de las telas. El y mi padre se entendan bien. Ambos eran
honorables, ambos eran pragmticos. La familia de mi padre era muy
oriental y l entenda por qu Okami-san deseaba comprarle su
empresa. Al fin, se decidieron por una sociedad.

De modo que la sociedad era estrictamente legtima, una


cobertura perfecta para que Okami estuviera aqu en Venecia.
Slo me interesa lo que Okami-san ha hecho por mi familia Nicholas se dio cuenta de que a ella no le preocupaba su tono de voz.
Suavemente, Celeste aadi: Por favor, responda a mi pregunta. Lo
ayudar?
El record la noche anterior, cuando Okami le haba dicho que su vida
estaba en peligro.
Estos son los problemas le haba dicho a Okami. Est la cuestin
de la identidad: no sabemos a quin enviarn a matarlo a usted. Est
la cuestin del tiempo: debemos suponer que nos queda muy poco. En
estas condiciones extremas nuestras opciones se ven gravemente
limitadas. De nada servir que usted se esconda porque necesita seguir
trabajando y entonces no podr hacerlo. De nada servir vigilarlo de
da y de noche porque el que sea que enven tendr la ventaja de fijar
el momento, si no tambin el lugar, y yo estar en desventaja. En estas
circunstancias desesperantes no puedo permitirme ninguna desventaja.
Ya estoy en inferioridad de condiciones porque se ignora quin es mi
enemigo.
Okami lo haba mirado sombramente.

Lo que me dice, entonces, es que usted est vencido de


antemano.
En absoluto. Lo que le digo es que las circunstancias extremas requieren medidas extremas. De repente Nicholas haba sentido fro,
como si un viento hubiese recorrido el palacio. Para poder ayudarlo,
deber convertirme en un imn.

Un imn?
S. Llmelo un escudo humano. Lo que deseo hacer es cambiar la
atencin del asesino de usted hacia m.
Har lo que pueda afirm ahora Nicholas.
S, lo s seal Celeste, asintiendo con la cabeza. Okami-san y
yo lo discutimos largamente anoche despus de que usted se
marchara. Pero yo deseaba orselo decir a usted. Para estar segura.
Mir hacia el mar por un momento.
Debo hablarle sobre los tres hombres del consejo ntimo del Kaisho
porque uno de ellos ha ordenado la muerte de Okami-san.
El hombre, que segn dice Okami, est detrs del surgimiento del
Godaishu como organizacin criminal internacional.

Celeste asinti con la cabeza.


El consejo ntimo est formado por los oyabun que mandan a las tres
principales familias Yakuza del Japn: Tetsuo Akinaga, Akire Chosa,
Tomoo Kozo. Ella le mostr fotos de cada uno. Todos esos hombres
deben ser considerados culpables hasta que se pueda demostrar su
inocencia. Le ruego que no confe en ninguno de ellos. Uno ha
traicionado a Okami-san y a todo aquello por lo cual l ha trabajado.
El observ atentamente las fotos, y las grab en su memoria. Luego la
mir.
-0kami-san no es su amante, pero es una persona muy especial para
usted. Antes, dijo que la presin que l estaba soportando matara a un
hombre inferior.
Exacto.
Y sin embargo tiene noventa aos.
Ella se levant de repente.
Caminemos. Tengo fro. Se meti la mano en el bolsillo de la
chaqueta mientras se encaminaban por la riva. Las palomas elevaban
vuelo y descendan en conjunto y los hombres que ofrecan viajes
gratuitos a Murano, para una recorrida imprescindible por las fbricas
donde se soplaba el cristal, elevaban su voz por encima del fuerte
zumbido de las lanchas. Las palomas, que pedan comida, volaban bajo
por encima, con sus aleteos fuertes en el aire fro.
Ahora le dir algo que ni siquiera saben los hombres del crculo
ntimo, un secreto sobre el Kaisho: posee koryoku.
Koiyoku. El mundo se incendi a travs de la mente de l.
Mildo Okami posee el Poder Iluminador?
Eso es lo que le ha permitido sobrevivir todos estos aos. Eso responde muchas preguntas, verdad? Ms de noventa aos y con la
fuerza y la voluntad de un hombre de cincuenta.
El corazn de Nicholas aceler sus latidos y debi hacer ms lenta su
respiracin. Pero su mente corra velozmente. Koryoku, el nexo, el
acceso a Shuken. Si en verdad posea Okami el Poder Iluminador, l
podra decirle a Nicholas si le era posible adquirir koryoku. Su sueo de
hallar el secreto perdido de su antigua raza, la combinacin de Akshara
y Kshira, la Luz y la Oscuridad, los dos hemisferios separados del Tautau, al fin poda estar a su alcance.
Si poda mantener a salvo a 0kami.
Lo he sorprendido al fin dijo Celeste.
Me temo que s.
Ella volvi la cabeza y lo mir breve e intensamente.
El no quiere que usted lo haga. Ponerse en la lnea de fuego.
Es demasiado tarde para eso.
Pero qu quiere decir? Estoy de acuerdo con l.
Siga caminando, pero acelere un poco el paso. Nicholas la condujo

lejos de la riva hacia una calle lateral. A esa hora ya haba ms


negocios abiertos y se vea lo que poda llamarse una corriente de
gente que marchaba apresurada a su trabajo. De alguna manera, eso
impresion a Nicholas como algo extrao y divertido: era difcil creer
que alguien en realidad trabajara en esa ciudad de maravillas. Pero,
claro, debajo de los tesoros Venecia segua siendo una ciudad, aunque
de ningn modo comn.
Ni Okami ni yo tenemos opcin ahora afirm Nicholas. Los dos
estamos obligados a ese camino. Se debe aceptar lo que suceda.

Karma. Ese es su destino.


El oy un matiz cnico en la voz de ella.

Escuche, Celeste, si usted no cree en el karma, no existe.

Como el giri. A ella le agrad el aire de sorpresa que apareci


en la cara de Nicholas. S, s de su obligacin, una deuda que nunca
puede pagarse adecuadamente.
Al ver una pequea panadera, l la hizo entrar, y se detuvieron ante
las vitrinas y miraron los panes y las pequeas tortas recin salidos del
horno.
Tiene hambre? Acabamos de comer.
Me gustara saber si estamos solos en esta parte de la ciudad.
Celeste observ mientras l miraba en el espejo sobre la pared detrs
de la empleada, una mujer madura de mejillas rosadas y una palabra
alegre para todos sus clientes habituales de la maana.

Qu ha visto?
Tal vez nada dijo Nicholas cuando se les acerc la mujer. l seal
una horma grande y plana de pan llena de aceitunas negras y romero
fresco. Indic el tamao de las rodajas que la mujer deba venderle,
pero sus ojos se deslizaban continuamente hacia el espejo. Tal vez
algo.

Ya han comenzado? Era temor o excitacin lo que encenda la


cara de ella?
El busc unas liras en el bolsillo, tom la bolsa de papel blanco y el
vuelto que le daba la mujer y se dirigi a la puerta.
Prefiero que se quede ac. Espere cinco minutos y luego vuelva a la
riva.
No. Ir con usted.
Usted no est implicada en esto.
Oh, s que lo estoy. Recuerda el giri? Estoy en deuda con Okamisan.
Adems, todo el que venga por l me debe conocer. Sin duda estar
ms segura con usted.
Nicholas no tena ninguna respuesta rpida para ese argumento. No
crea que ella fuera del tipo de las que se ocultan en la casa de su
madre hasta que todo haya pasado. Decidi no decir nada, pero supo
que debera alterar ligeramente sus planes ahora que no estara solo.

De nuevo en la calle, se alejaron del Gran Canal. Las calles angostas


por momentos se llenaban de gente y luego quedaban casi desiertas
cuando esos grupos se dispersaban en una esquina o un puente.
Todo el tiempo Nicholas empleaba las vidrieras de negocios y restaurantes para explorar la calle inmediatamente a sus espaldas.
Qu ve? le pregunt Celeste.

En este momento, no es lo que veo lo que me preocupa. Es lo


que siento. Sin duda, alguien nos est vigilando.
Cruzaron un puente y luego doblaron entrando en otra calle.

De modo que han comenzado coment ella. Qu hacemos


ahora?
Permitimos que quienquiera que sea contine siguindonos.
Por qu?
Porque cuanto ms tiempo debe seguirnos, mejores son nuestras
probabilidades de detectarlo. Y eso es lo que realmente deseo hacer.
Le apret la mano a Celeste.
Est dispuesta a mirar a su enemigo a la cara?
Ella le ofreci una pequea sonrisa.

En estas circunstancias, nada me agradara ms.


***
Tengo algo. Lillehammer caminaba con dificultad por el pasillo del
jet de la Fuerza Area mientras sostena varias hojas de fax en el puo.
Tena la cara encendida por la excitacin.
Es sobre la muchacha mutilada seal Croaker, y apart su taza de
caf y le puso una tapa para que no se derramara.
Exacto. Lillehammer sacudi los faxes. Ella tena un puente. Un
trabajo dental poco comn, por dos dientes adultos que nunca salieron,
de modo que se hizo poner un puente cuando cayeron los dientes de
leche.
Dientes postizos, eh?
Lillehammer sonri y la telaraa de cicatrices plidas se puso de relieve
en su piel. Del otro lado de los valos de plstico que cubran las
ventanillas, oscuros bancos de nube se deshacan y se transformaban
girando hacia arriba en grandes colas de caballo. Haban necesitado
algo de oxgeno al ascender por encima de la tormenta que cubra el
centro de Minnesota. El avin an se estaba estremeciendo tras la
turbulencia mayor, en el borde oriental del frente, pero ahora se
alejaba.
El trabajo fue tan particular que las computadoras de inmediato
dieron el nombre de ella: Virginia Morris.
Qu computadora, se pregunt Croaker, posea un banco de datos tan
vasto y tan bien coordinado que poda identificar por la ortodoncia a

una vctima en menos de doce horas? Ninguna que l hubiera usado, ni


siquiera a las que en ocasiones haba tenido acceso en el FBI. Pero tal
vez tuviera que ver con el hecho de que haca mucho tiempo que no las
frecuentaba.
Croaker estaba observando la tormenta que se desplazaba debajo de
ellos mientras el fuselaje del jet vibraba levemente.
Es la mujer con la que Dominic viol las reglas del WITSEC?
As parece. Ella es de Queens, antigua zona de correras de l. Habl
con los federales que manejaban el caso y no tenan ningn registro de
ella como personal autorizado. Lillehammer sacudi la cabeza. Pero
yo se lo hice notar. Dominic fue siempre un tipo muy interesado en las
mujeres. Nunca se pudo aguantar mucho tiempo.
De modo que import a su amante desde Minnesota bajo la nariz del
WITSEC. Cmo pudo?
Lillehammer se encogi de hombros.
El manejaba a miles. Pudo haber sido cualquiera de ellas. Croaker
apart la vista del cielo veteado de nubes.
Lo dudo. Conozco a esos tipos. No acostumbran implicar a sus subordinados en sus asuntos personales. Quin sabe qu enemigos
podan enterarse de ese punto vulnerable.
Usted tiene alguna idea de quin lo ayud?
Slo consideraba su teora sobre una tarea interior.
Y? Lillehammer inclin la cabeza. Quin si no alguien de
adentro pudo haberle dado al asesino el paradero de Dominic? Croaker
sacudi la cabeza.
S que usted piensa que hay alguien podrido dentro del gobierno,
pero mi instinto me dice que hay otra posibilidad y deseo seguirla.
Usted sabe, Goldoni fue asesinado en esa casa. Cmo lleg all? Fue
secuestrado? Lo dudo. Estaba demasiado bien vigilado. Adems, si fue
una tarea interior y ellos saban dnde estaba, hubiesen ido all. Pero
si l deliberadamente se quit de encima a sus custodios para ir al
lugar de la cita? Sera relativamente fcil decirle a la esposa que iba a
un negocio a buscar papel higinico o una costilla, para desviarse a
ltimo momento.
Sin duda es posible. Lillehammer pareca intrigado.
Pero por qu lo hara?
Pudo haber sido para encontrarse con alguien en quien confiaba
absolutamente. Croaker mir su reloj. Si cambiamos el plan de
vuelo de Wshington a Kennedy en Nueva York, cul sera la hora de
ambo estimada?
Averiguar con el piloto dijo Lillehammer, mientras tomaba el
intercomunicador.

Cuando Justine se despert en la enorme cama del Tokyo Hilton, lo


primero que hizo fue tender un brazo hacia el hombre que se haba
quedado dormido a su lado. Al hallar slo las sbanas, su corazn se
estremeci y por un momento se sinti invadida por un dolor sordo y
pesado, familiar como el hambre.
Luego apart la cabeza de la almohada y lo oy en el bao, mientras
orinaba. Haba una especie de consuelo en ese sonido netamente
masculino, el choque del lquido contra la porcelana.
Rick?
I apareci en el vano de la puerta del bao, desnudo y sonriente.
Finalmente te despertaste? Bien, espero que tengas hambre, estoy
por pedir el desayuno.
Justine se sent en la cama y se desperez. Tuvo conciencia de los ojos
de l, vidos y sensuales.
Sabes qu le hace eso a mi ello?
Ella se ri.
Tu "ello" parece precederte en el dormitorio. Le abri sus brazos
cuando l dio un salto, cayendo sobre ella. Se arque sobre Justine,
que lo mir a la cara.
Y el desayuno?
No s t, pero tengo mucha menos hambre que antes de que te
despertaras.
Luego, cuando se hubieron duchado y vestido, bajaron al restaurante.
Rick pidi tocino y huevos, papas, un gran jugo de naranja, caf y
tostadas. Justine no pudo dejar de rerse: l era tan estadounidense.
Encantada y hambrienta, dijo que tomara lo mismo.
El jugo y el caf llegaron casi inmediatamente. l tom el caf sin azcar. Mientras Justine le agregaba crema y azcar al suyo, l le
pregunt: Si no has cambiado de idea, cundo puedes volver a
Nueva York? Justine mir a travs de la mesa y tom la mano de l.
No he cambiado de idea. Cundo quieres que vaya?
Ahora contest l, y oprimi el dorso de la mano de ella contra sus
labios. He esperado demasiado para seguir esperando.
Justine le sonri, ganada por el franco entusiasmo de Rick.
Est bien. Pero necesito un da para hacer mis maletas.
Por qu? Realmente hay algo aqu que necesites o desees llevar
contigo?
Trajeron el resto del desayuno, lo que le dio ms tiempo a Justine para
considerar lo que l acababa de decir. Rick pidi mermelada de
frambuesa. Justine comi su tocino, observando cmo l untaba las
tostadas con manteca y mermelada. Al fin contest:
Pensndolo bien, creo que no hay nada aqu de lo que no pueda
prescindir. El la mir. S qu quieres decir. Empezar de nuevo. Por
completo. Termin su rebanada de tocino. Creo que me gustar

mucho.
Magnfico! l se sec los labios. Har las reservas ya mismo.
Ella lo observ cuando se alejaba, para pedir por las cabinas telefnicas
al maitre. No pudo dejar de estudiar el rostro de Rick. Se imaginaba en
Nueva York, casada con l, de nuevo en su antiguo empleo. Sinti que
la vitalidad le recorra el cuerpo, una sensacin que en mucho tiempo
no haba tenido. Estaba ansiosa por volver al trabajo, por
restablecerse, por montar un operativo que recuperara su antigua vida,
su propia estima, que le diera una identidad.
En ese momento, un mozo acerc un telfono inalmbrico. Seora
Linnear dijo. Un llamado para usted.
Por un instante, Justine qued inmvil, aterrada de que Nicholas hubiera descubierto dnde se encontraba, tal vez por intermedio de
Nangi. Tena una pelota de hielo en el estmago que le impeda
respirar.
Seora Linnear?
Ella asinti, le ofreci al mozo lo que pareca una sonrisa y tom el
telfono.
Hola.
Justine, soy Nangi.
Buen da salud ella con cierto alivio.
Te sientes mejor? Anduvo bien tu encuentro con Millar-san?
S, muy bien. Justine tena mucha conciencia de lo ntimos que eran
Tanzan Nangi y Nicholas. Pero Nangi no era tanjian. No tena ningn
poder especial para leer sus emociones, en especial a travs del
telfono. Fue muy bueno ver a un viejo amigo de los Estados Unidos.
Lo imagino muy bien. Tokio es el centro del Japn, pero a menudo
me siento nostlgico de la ciudad donde nac. El sentimiento es natural.
Gracias, Nangi-san, por tu preocupacin.
Tal vez podamos vernos pronto. La voz de l sonaba melanclica.
No s por cunto tiempo estar ausente Nicholas.
Has hablado con l? En el instante en que pronunci esas palabras, Justine supo que haba cometido un error.
T no lo has llamado? Le ped a Ito-san que le dejara el nmero de
l al conserje del hotel.
Haba recibido ella un mensaje de la odiosa asistente de Nicholas?
Justine no poda recordarlo. Pens desesperadamente. Qu mentira
deba decir?
S, lo recib. Intent varias veces pero no tuve suerte.
No me sorprende. Yo tampoco pude comunicarme. Deberemos seguir
insistiendo.
S, lo haremos.
Llmame en cualquier momento, Justine-san.
Lo har, Nangi-san. Gracias de nuevo.

Ella cort la comunicacin con una profunda sensacin de alivio. En


verdad, no deseaba mentirle, pero qu otra opcin tena? Cuando dej
el aparato, advirti que lo haba humedecido.
Volvi Rick con una sonrisa que le iluminaba el rostro.
Todo arreglado seal cuando se sent frente a ella. Nos marchamos esta noche. Eso te dar el tiempo suficiente para que me
hagas conocer la ciudad como al turista que soy.
No. Estoy harta de Tokio. Haremos un paseo al campo, que es hermoso. Tengo que devolver el coche a la casa, de todos modos.
Comieron en silencio por un rato y Justine pens que haca mucho
tiempo que no gozaba tanto de una comida.
Mientras tomaban ms caf y un nuevo pedido de tostadas que Rick
unt con ms mermelada de frambuesa, hablaron de la nueva vida de
ambos juntos.
Dnde crees que preferiras vivir? pregunt Rick. En Manhattan
o algo afuera, como en Long Island?
Justine lo consider.

Por lo que tengo entendido de Manhattan en estos tiempos, dira


que no all. Sus ojos se nublaron por un momento. Pero tampoco
en Long Island. Demasiados recuerdos de la casa que haba
compartido con Nicholas en West Bay Bridge. Qu te parece
Connecticut?

Buena idea contest Rick, mientras tomaba el caf. Uno de


los jefes de la firma vive en Darien y all es hermoso. Sonri.
No tendremos que pagar los impuestos de la ciudad de Nueva York,
lo que ser un alivio.

No te importa dejar el departamento? Ella recordaba que Rick


posea un departamento en la Quinta Avenida.
El sacudi la cabeza.
En absoluto. La verdad es que mi ex esposa me ha estado amargando la vida en los ltimos tiempos porque lo quiere.
Se limpi la boca. Sabe Dios por qu desea vivir en Manhattan. En
estos tiempos conviene llevar una pistola 45 sobre la cadera. Se
encogi de hombros. De todos modos, eso simplificar mucho mi
vida. Le puedo vender el departamento y ella me deber mucho.

Ests seguro de que no te da pena dejarlo?


Rick se ri.
Ests bromeando? No veo la hora. Iremos en busca de casa el
primer fin de semana que estemos all.
Eso sonaba tan bien que Justine se ech a llorar. Buscar casa en
Darien. Los Estados Unidos. El hogar. 0h, Dios! Era casi demasiado
bueno para que fuera verdad.
Rick le tom las manos entre las suyas, se inclin sobre la mesa y la
bes tiernamente en cada prpado, mientras probaba las lgrimas

salobres.
No ms dolor, querida susurr. Te lo prometo. Sus labios se
cerraron sobre los de ella y sinti que el grito acallado de Justine haca
eco en todo su cuerpo.
***
Tony dijo Margarite Goldoni cuando entr en el dormitorio de
ambos, esta cosa siciliana es morte.
Anthony DeCamillo, recin ungido padrino de la familia Goldoni, estaba tendido desnudo salvo un breve bikini de nylon blanco bajo
una lmpara bronceadora que emita un zumbido. Con gafas plsticas
sobre los ojos y el extrao color de su piel bajo la lmpara, Margarite
pens que pareca uno de esos santos baratos hechos de plstico
moldeado que muchos neoyorquinos fijaban al tablero del automvil.
Son un timbre y l se movi cuando se apag la luz ultravioleta. Se
sent, y se quit las gafas plsticas. Mir la figura voluptuosa de ella
ataviada con un camisn ajustado y empez a excitarse.
Margarite, es notable, luces mejor ahora que hace diez aos. Te lo
he dicho ltimamente?
Hasta ahora, no has tenido ninguna razn para decirlo coment
Margarite yendo hacia l. Se estaba masajeando las manos con una
crema hidratante de su propia produccin.
Tony gru, y abandon sin ms su intento de reconciliacin. Sabes,
mi hermano me dijo que lamentara haberme casado con una
muchacha que no era siciliana.
Tu hermano es un idiota afam Margarite categricamente. El se
inclin rpidamente hacia adelante.
Eh, estamos hablando de la familia! Cuida tu maldita boca!
Lo siento, Tony. Ella se sent en la cama al lado de l y se pregunt
si Tony se apartara.
Se senta dividida en dos, disociada. Una parte de ella deseaba desesperadamente reparar el dao que se haba causado con su rapto,
volver a limpiarse a los ojos de su esposo. Y al mismo tiempo, otra
parte menos familiar saboreaba el aborrecimiento por l que haba
experimentado cuando la haba enviado con Francie a New Hampshire.
Los dos sabemos que tienes problemas reconoci ella. Los Leonforte vendrn al este y tratarn de tomar lo que una vez fue territorio
solamente de Dominic.
Si estoy con problemas, es por tu maldito hermano expres l,
enojado. Nunca tuvo un consigliere formal. Nunca confi en ninguno
de sus asistentes. Nunca permit que nadie se le acercara. Segua su
propio consejo. Los secretos que usaba como palanca para influir en
todos sus grandes contactos en Wshington son historia ahora. Las

manos de Tony volaban por el aire, describiendo complejos arabescos.


Madre de Dios, cuntas veces le rogu que me diera esos secretos
para resguardarlos? "Si debo sucederte, tengo que saberlo todo le
deca. No me puedes atar las manos de esta manera."
Sacudi la cabeza, triste y enojado al mismo tiempo.
Juro que lo quera como a un hermano, Margarite, pero era un maldito obstinado, tu hermano. Me dej sin nada y ahora me estoy
sacudiendo en un maldito viento que huele hasta el cielo de Almejas
Malas y toda su organizacin de la costa oeste.
Me tienes a m.
iEse loco de tu hermano, confiarte todos sus secretos! A una maldita
mujer! Levant las manos en el aire. Ya es bastante que haya
debido tener reuniones con los contactos de Dom mientras saba que
eras t quien le informara, quien tomara las decisiones que salieran
de mi boca. Ahora debo vivir con el hecho de que Dom te dio todo!
Se puso de pie y empez a vestirse, ponindose una camisa blanca y
pantalones negros. Sacudi la cabeza.
No tengo inconveniente en decrtelo, debo reconocrselo al maldito.
Ese hijo de puta de Caesare Leonforte finalmente consigui lo que
quera. Deseaba tanto la muerte de Dominic que probablemente haya
incorporado el pedido a sus plegarias dominicales. Pero no le permitir
salirse con la suya. S que contrat a ese maldito que t crees que nos
tiene bajo el pulgar. Voy a...
T y yo sabemos que no ests a la altura de Caesare. Creo que es
hora de que dejes de hipnotizarte para creer que realmente eres el jefe
de la Familia.
Tony la observ por un momento mientras pasaba el cinturn por las
presillas del pantaln.
Te dir algo, chica. S que has tenido un shock, en especial desde
que la viuda y los chicos de Dom han sido sacados del pas para que los
federales puedan mantenerlos bajo llave. S que ha sido duro que ellos
retuvieran el cadver y todo... y nosotros hiciramos como si el cuerpo
de Dom estuviera en ese maldito atad que enterramos ayer.
Ella se pregunt si l tocara el tema de Robert; en realidad haba
apostado para s misma que despus de lo sucedido l no lo hara.
Gan.
Pero por Dios que desde que volviste del "viaje del misterio mgico"
a ninguna parte, has cambiado.
Claro que he cambiado.
No. El sacudi la cabeza, ponindose unas chinelas italianas con
pompones. No lo entiendes, verdad? Eres una persona
completamente distinta. La Margarite Goldoni con la que me cas ya no
existe.
Tu imaginacin est trabajando demasiado replic Margarite, pero

se sorprendi al or otra voz en su mente: "Y qu ms le he dado,


Margarite? Ahora tiene la fuerza de voluntad... para hacer todo". Se
estremeci, pero ahora con tanta ansiedad como temor.
T crees? Antes de esto, tu propia empresa siempre ha sido bastante para ti.
Los negocios son negocios, Tony. He demostrado que tengo buena
cabeza para los negocios.
El resopl.
Bueno, debo decir que nunca fuiste una chica capaz de conservar un
hijo en el vientre.
Aparecieron lgrimas en los ojos de Margarite
Maldito, hablar de lo que yo no poda evitar. Tuve tres abortos al
tratar de darte el hijo que tanto deseabas. El ltimo casi me mata.
Tony sacudi la cabeza.
Tal vez fuera fsico, tal vez fuera psicolgico, tambin. A ti nunca te
gust sentirte atada por los chicos. Mira a tu hija. Tenerla nunca te
impidi hacer tus cosas. Alguna vez pensaste en quedarte en casa con
ella cuando era pequea?
Alguna vez pensaste t en venir a casa a una hora decente para
estar con ella?
Eso es diferente grit l. Me tuve que romper el alma para que
tuvieran lo bastante t y ella, para no tener que deberle nada a tu
hermano.
Y cmo termino? Viviendo de su maldito patrimonio con una hija que
ni siquiera sabe decirme hola correctamente.
Ya veo. Entonces est bien que t ests ausente porque eres hombre?
No estaramos teniendo esta conversacin grit l si yo tuviera
una esposa que supiera cules son sus prioridades con respecto a su
hija! Si supiera ser madre!
Oh, Dios, estoy tan harta de ti y de tus malos tratos. El le hizo una
grosera seal siciliana. Mrchate, entonces.
Ella agach la cabeza, sollozando ahora. Tal vez lo haga.
Ests llena de mierda!
Se puso blanca la cara de Margarite, que levant la cabeza.
No me hables as! No hablas con ninguno de tus amigos hombres de
esa manera.
Eso es porque ninguno de ellos es una maldita mujer!
Margarite intent abofetearlo y l la tom de la mueca, para golpearla contra la pared. Lleg el dolor. Era una sensacin muy familiar. El se
plant frente a ella, amenazante.
Me asegurar de que acabe lo que sea que est sucediendo. Se
quit el cinturn de alrededor de la cintura.
Hace mucho que no te doy una leccin.

Pero en un instante l estaba mirando el can de una pistola


recortada calibre 45.
Ustedes, los malditos sicilianos, slo entienden una cosa seal
ella, mientras se esforzaba por ponerse de pie. Margarite!
Y no cometas el error de pensar que no s usar esta pistola.
Qu nueva emocin haba experimentado entonces ella? Ira? Haba
sentido la ira antes, embotellada como un demonio aferrado a su alma.
Qu, entonces? Senta debajo de la ira y del terror una especie de
ncleo de hierro que nunca haba credo poseer, una voluntad que
tomaba cuerpo fuera de la confusin de pesadilla en que se haba
convertido su vida. Tendi la mano y aferr el arma con la
desesperacin de un nadador exhausto que ha superado todos los
lmites.
Una voz que slo vagamente reconoci dijo:
Por tanto tiempo he estado... cmo es eso? Atemorizada por ti.
Atemorizada. Vuelvo a decir la palabra ahora y no puedo creerlo. Me
pegabas y lo aceptaba, me morda los labios silenciosamente y no
deca palabra, ni siquiera a mi hermano. Porque estaba atemorizada.
Tony retroceda mientras ella avanzaba.
Bueno, chica. Clmate. Has estado bajo una presin tremenda con la
muerte de tu hermano y ese hombre que...
Y ni siquiera una palabra amable cuando volv a casa, con nuestra
hija en los brazos, ni la menor comprensin. Vi el odio, Tony.
Pensaste... no, no, t supiste... que l me haba violado. En tu mente
yo haba sido mancillada. Slo por estar con l. Tenas tal expresin en
la cara... oh, Dios, que cristaliz dentro de m todo cuanto me haba
rehusado a reconocer. Me hizo sentir como una...
Chica...
Se call cuando ella levant la pistola. Margarite se mantena a una
distancia suficiente como para que l no pudiera dominarla por la mera
fuerza bruta. Haba una extraa luz en los ojos de ella que asust a
Tony.
Margarite, ya has dicho lo que queras decir. Por qu no guardas eso
antes de que alguien se lastime?
No, Tony. No ms "chica", no ms gritos, no ms golpes. Todo eso ha
terminado. Es un nuevo orden del mundo. Porque ahora tengo el poder
para matarte. Puedo oprimir este gatillo, slo dame una razn ms,
como si ya no tuviera bastantes. As es como he cambiado: he recibido
este poder... no, me ha sido devuelto. Mi propio respeto. T me lo
quitaste, Tony, y que Dios me perdone, yo te lo permit.
Tony se lami los labios mientras sus ojos iban del can del arma a la
cara de ella.
Eh, vamos. Realmente no creo que tengas una idea clara de lo que
nos sucedi estos ltimos das. S que ests preocupada por la chica. Y

el shock de la muerte de Dom...


Maldito seas, s lo que sucedi realmente aqu... a Dominic, a
Francie y a m! Pero t no lo entenders nunca.
Entiendo cmo todos hemos sido violados. Mi propio hogar... mi
familia...
Refulgieron los ojos de ella, que se golpe un lado de la cabeza.
Entiendo ahora. No es por Francie, ni por mi hermano ni por m. Es por
ti, machista! No puedes soportar lo que l te hizo a ti!
Y ahora lo supo: era la voz de su hermano que se oa por su boca.
Mientras una parte suya se maravillaba de ese aparente milagro, otra
parte estaba recordando la vez en que vio a Dominic ponerle un arma
cargada en la cabeza de Rich Cooper, su socio. Margarite deseaba
expandir Serenissima, su compaa de cosmticos, al extranjero, pero
Rich pensaba que era demasiado riesgoso. Dominic se haba pasado la
tarde empleando todo argumento que se le ocurra para persuadir a
Rich. Pero de nada serva. Luego, con el contrato firmado en el bolsillo
interior de la chaqueta, Dominic le haba dicho: "Ves, Margarite, hay
una persuasin adecuada para cada clase de hombre".
Ahora, al ver el respeto de su marido por el arma que sostena con
firmeza en la mano, supo que haba hallado la persuasin correcta para
l.
Lo que necesitamos es un espejo dijo Nicholas.
Un espejo? pregunt Celeste cuando comenzaron a caminar de
nuevo sobre la riva.
S. Un lugar en el cual podamos desaparecer y desde el cual mirar
atrs a nuestros perseguidores.
Celeste le sonri y le tom una mano.
Creo que conozco un lugar as.
Lo llev al Ponte della Paglia, o puente de la paja donde, en pocas
pasadas, se descargaban las naves que transportaban paja, y ms all
del Ponte dei Sospiri, o plente de los suspiros, por el cual los
prisioneros del dux eran llevados a la prisin o a destinos a menudo
peores. Descendieron pasando por un sottoportego, arcada que llevaba
a un paso inferior y muy pronto salieron a un campo donde se
destacaba una iglesia de piedra, bastante sencilla para los niveles de
Venecia, y un edificio secundario.
Este es el convento de San Zaccaria explic Celeste, mientras haca
salir a Nicholas del campo por la nica otra salida. Posee una historia
interesante, ya que histricamente las monjas bordaron el sombrero
ceremonial del dux. Hicieron un rpido cruce hacia la derecha por la
placita, y se apresuraron por una angosta calle que se inclinaba a la
derecha como la espalda de una anciana. Desde el siglo IX, el dux

reinante haca un breve peregrinaje aqu en Pascua, para asistir a las


vsperas en la iglesia.
Salieron de pronto a una ancha fondamenta. A la derecha haba casas
y locales, a la izquierda una baranda de hierro forjado ms all del cual
estaba un canal, cruzado por dos pequeos puentes de piedra.
Esta era la razn de que el campo y el convento estuvieran tan bien
fortificados seal Celeste mientras iban por la fondamenta. No se
puede hallar otra entrada a la iglesia o el convento desde el campo.
Tal vez a mitad de camino por la fondamenta llegaron a una antigua
entrada en un edificio estucado. Haba un cartel arriba a que deca:
SCUOLA ELEMENTARE ARMANDO DIAZ. Tras mirar todo a lo largo de la
fondamenta, Celeste lo hizo entrar por ese portal abierto.
Atravesaron una hedionda recova, que daba del otro lado a un patio
con pasto rodeado en tres de sus lados por edificios de ladrillos
marrones bastante modernos. Se oa el ruido de los nios detrs de las
ventanas.
Celeste lo llev a travs de un patio salpicado con enormes rboles y
columpios, triciclos y otros elementos de colores brillantes que usan los
nios pequeos. Detrs de esa fachada inocua haba una sorpresa
notable: la parte posterior de San Zaccaria.
Celeste lo llev al stano del ms antiguo de los edificios de ladrillo
marrn. Ola a cenizas y orina. En el extremo de una gran sala de
calderas haba una puerta de madera, antigua y llena de marcas. Ella la
empuj para abrirla y Nicholas pudo oler inmediatamente el agua del
canal. Se oa el chillido de las ratas, y se vean sus ojos rojizos en la
oscuridad.
El sonido de sus pisadas resonaba en las paredes de piedra que
Nicholas estaba seguro de que seran muy antiguas. Parecan estar en
un laberinto de tneles.
Celeste confirm esa teora.
Los hombres que se desempearon como dux de Venecia eran un
conjunto de paranoicos. Las circunstancias los tornaban en tales, me
temo. De modo que hicieron instalar estos tneles como una medida
de seguridad para sus entradas y salidas de San Zaccaria. Siglos ms
tarde, la escuela fue construida sobre el lecho de piedra, bajo la
direccin de las monjas de San Zaccaria, que no deseaban que se
destruyera parte de su tradicin.
El aire oscuro estaba vivo y en movimiento con el polvo de las piedras
y la historia. Adelante, Nicholas poda ver el color brillante del pelo de
Celeste como si fuera una lmpara que lo conduca por el corredor del
tiempo.
El tnel terminaba en una pequea puerta de madera con antiguas
bandas de hierro con tachas. Celeste golpe suavemente segn un
ritmo curioso y casi de inmediato se abri la puerta hacia adentro. Ella

entr a prisa e hizo pasar a Nicholas. La puerta se cerr.


Arda una antorcha y Nicholas vio a una mujercita con hbito de monja.
Celeste habl con ella rpida y suavemente en dialecto veneciano, de
modo que, aunque Nicholas hubiese estado a una distancia como para
or, no habra entendido esa conversacin. Al fin, la monja seal con la
antorcha, indicndoles en silencio que la siguieran por un tramo
sinuoso de escalones de piedra, desgastados en el centro.
Dnde estamos?
Celeste se volvi a l.
Usted quera un espejo. Se lo he dado. Asinti con la cabeza.
Ac.
Lo llev hacia una ventana con celosas hecha con vitrales. Apoy la
antorcha en una saliente de la pared y seal a travs del cristal de
color de la ventana.

Mire. El campo donde estbamos hace un momento.


Nicholas mir hacia afuera y abajo y, de verdad, poda contemplar el
frente del convento.

El poder de la paranoia. El imperativo de los polticos venecianos.


Todo era como la arena movediza observ Celeste. Algunos de los
predecesores de esos dux de los que habl nunca regresaban a sus
palacios, porque haban sido asesinados en su regreso de las vsperas
en ese punto exacto que usted est mirando. Los venecianos, cuando
estaban exaltados, podan ser sumamente sanguinarios.
Como todo lo dems en Venecia, pens Nicholas, la oscuridad se mezclaba con la luz.
Mientras segua atisbando el campo, apareci un hombre. Estaba vestido como cualquier veneciano de la actualidad, salvo que luca un
anticuado sombrero de alas anchas que arrojaba sombras profundas
sobre su cara. Desde su posicin elevada, Nicholas no poda discernir
sus rasgos.

Es ese nuestro perseguidor? pregunt Celeste.


Nicholas observ mientras el hombre circulaba con cuidado a travs del
campo. Sus manos se movan con pericia sobre los vanos de las
puertas y las ventanas por las que pasaba, para controlar si estaban
abiertas o cerradas. Lo haca con tanta naturalidad que cualquiera que
lo observara casualmente no hubiese pensado nada malo de sus
acciones.

Ese es nuestro hombre dijo Nicholas. Venga.


Volvieron a las escaleras y salieron a la oscuridad de la antesala de la
planta baja. Nicholas se acerc a la puerta, y puso la mano sobre el
cerrojo de hierro forjado. Ahora era el momento de perseguir al
perseguidor.
Juntos abandonaron su espejo, atravesaron el tnel y el patio de la
escuela y fueron hacia la fondamenta, mientras se alejaban del

convento.
Ms adelante, Nicholas vio la sombra del hombre que cautamente sala
del campo y avanzaba a travs del laberinto de calles. Era muy
experto, observ Nicholas, metdico y cuidadoso de no pasar por alto
ninguna posibilidad. Ms de una vez empleaba superficies de vidrio
para controlar la calle a sus espaldas. La primera vez que lo hizo,
Nicholas casi fue sorprendido fuera de guardia, pero logr aplastarse a
tiempo con Celeste contra una puerta retrada.
Se hizo ms fcil cuando empez a tener una idea del modo de operar
del hombre, pero en cierto punto se pondra muy dificil. Cuando el
hombre descubriera que haba perdido a su presa de manera
permanente, dejara de ser cuidadoso y volvera a su base tan
rpidamente como fuera posible para darle la noticia a quien fuese que
lo estaba enviando. En ese punto, saba Nicholas, ellos deberan ser
muy rpidos adems de un poco afortunados para estar cerca del
hombre sin que ste los detectara.
El individuo los volvi a llevar a la plaza de San Marco misma, ahora
ocupada por grupos de turistas y nios que corran con las manos
llenas de migas, que atraan y dispersaban a la vez a las bandadas de
palomas que lanzaban sus gritos y arrullos a travs de la plaza.
El hombre pas bajo un arco a la derecha de la Torre del Reloj, en el
ngulo norte, y se lanz por las calles angostas y atestadas de las
Mercerie. Ese distrito comercial, donde en otros tiempos se vendan
solamente las fantsticas telas y los vestidos venecianos, segua un
curso sinuoso desde la plaza de San Marco hasta el Rialto. Ahora
estaba ocupado por negocios y restaurantes de todo tipo.
La luz era pobre all despus de la apertura llena de sol de la plaza y
posea una calidad misteriosa, como si se filtrara a travs de los velos
de gasa del tiempo. Hasta los locales de los diseadores ultrafamosos
como Gianfranco Ferre y Franco Zancan tenan esa calidad eterna.
El hombre se detuvo ante un negocio de antigedades, frente a la
puerta abierta, y convers con la propietaria. Nicholas tom a Celeste y
la hizo entrar rpidamente en el local de una diseadora de ropa, la
veneciana Roberta di Camerino. Ah le indic a ella que fuera hacia una
coleccin de famosos trajes de lana en los colores venecianos
aguamarina e ndigo, mientras l observaba por una ventana en un
ngulo hacia el negocio de antigedades del otro lado de la calle.
Se ha detenido para asegurarse de que no lo estn siguiendo le
susurr Nicholas a Celeste. Este hombre es muy astuto.
Una vendedora de atuendo elegante haca todo lo posible para que
Celeste se probara uno de los trajes.
Lo reconoce? pregunt Celeste.
No he podido verle bien la cara contest Nicholas mientras Celeste se desembarazaba cortsmente de la vendedora. Siempre

estamos detrs de l y se mantiene bien en la sombra. Sera til verle


la cara agreg Nicholas pensativamente.
Extendi su psiquis, y sinti el suave latido contra el kokoro, el centro,
el corazn del universo.
Una repentina rfaga de viento pareci rozar al hombre, y le levant la
parte inferior de la chaqueta. Lleg al sombrero, que gir y cay de
copa en la calle.
Y all estaba la cara: piel bronceada, rasgos orientales, pero mezcla. No
era una cara japonesa pura, las lneas duras estaban suavizadas tal vez
por un poco de sangre khmer o birmana o tibetana. Los labios firmes y
un lunar sobre el labio en la comisura de la boca. Una cara memorable,
no obstante, al menos en lo que concerna a Nicholas.
Sin dudarlo, el hombre se inclin para recoger el sombrero, que arrebat de la cuneta. Estuvo estirado por un momento y Nicholas vio la
curvatura de msculos y tendones en hombro y brazo, la absoluta falta
de gordura a lo largo de la cintura y la pelvis, ninguna tensin en la
cara, nada en absoluto. Y luego se enderez, el sombrero bien calzado
en la cabeza.
Vamos.
El hombre estaba circulando de nuevo, hacindolos seguir a travs de
la ciudad. Caminaron por una calle y lo vieron desaparecer en un
marcado giro a la izquierda. Cuando llegaron a ese punto, se
encontraron en un pequeo patio de piedra y buganvillas volubles en
cuyo extremo ms alejado se hallaba la entrada de un restaurante.
Entraron en lo que pareci el tapizado coche comedor de un tren. Un
brillante bar de caoba ocupaba la izquierda del saln, mientras que tres
ntimas mesitas se vean arregladas a la derecha.
Este lugar tiene otra entrada indic Celeste rpidamente.
Se apresuraron por un pasillo a travs de la pequea antesala cubierta
de terciopelo del restaurante y luego superaron puertas dobles hacia la
calle.
All! exclam Nicholas, sealando a la derecha. Iniciaron un trote
por la calle angosta.
Dios, creo que se dirige al Rialto coment Celeste despus de un
momento. Esa es una mala noticia para nosotros. Hay siempre tal
multitud alrededor del puente que tenemos grandes probabilidades de
perderlo.
Instantes ms tarde, como ella haba previsto, llegaron al muelle alrededor del famoso puente cubierto, hasta el siglo xix el nico sobre el
Gran Canal. Desde su inicio, el puente de Rialto haba estado lleno de
locales de comerciantes, y con su confluencia de mercaderas y lenguas
extranjeras se pareca ms a un mercado rabe que a un puente
occidental.
Divisaron al hombre y Nicholas corri hacia el ro, Celeste detrs de l.

Se abrieron paso a lo largo de la fundamenta a tiempo para verlo subir


al embarcadero en el instante en que se aproximaba el vaporetto N 1
con destino al Arsenale.
Nicholas y Celeste corrieron por el muelle mientras el hombre suba a
la lancha con muchas otras personas y ascendieron al embarcadero y
se apresuraron los ltimos metros para subir cuando el vaporetto
estaba por reanudar la marcha.
Nicholas y Celeste se quedaron a un lado de la lancha, de modo que no
debieran cubrir mucho espacio en el caso de que el hombre
descendiera rpidamente. El vaporetto pas el Fondaco dei Tedeschi,
un palacio enorme de 160 habitaciones, ahora la oficina central de
correos, que originalmente era usado por la familia Tedeschi como
depsito y una especie de hotel para los visitantes que eran miembros
de otras familias de mercaderes.
Se dirigan a la Volta del Canale, la gran curva donde el Gran Canal
empieza a curvarse sobre s mismo. Ah estn situados los cuatro
Palazzi Mocenigo, dominando el Gran Canal como corresponda a una
familia que le haba dado siete dux a Venecia. Celeste le comentaba a
Nicholas esos fragmentos de la historia veneciana mientras simulaban
ser turista y gua, quienes gozaban de un planeado itinerario.
El hombre descendi cuando la lancha entraba en la estacin Sant
Angelo y Nicholas y Celeste consiguieron pasar a travs de la gente y
se dirigieron al embarcadero detrs de l. Pasaron frente a la fachada
de otro palacio, ste ms tradicional que muchos otros que haba
sealado Celeste. El hombre se apresur alrededor del Palazzo CornerSpinelli por una calleja angosta y luego entr en otra calle. All estaba
situado otro palacio, ms pequeo y antiguo, donde el hombre abri
una puerta lateral y desapareci.
Esperaron un momento. Los segundos pasaban y Nicholas poda sentir
la nerviosidad de Celeste que estaba en las sombras inmediatamente
detrs de l. La fachada del palacio era de ladrillo, sobre la cual el
estuco tradicional de Venecia, hecho con polvo de ladrillo y arena de
mrmol con una base de pasta de cal, produca el rico tono rojizo tan
tpico de la ciudad.
Al fin l hizo una seal y se acercaron. Nicholas puso el odo contra la
puerta, para escuchar por un instante, pero no oy nada. Qu los
estaba aguardando del otro lado? Nicholas inspir profundamente y
abri la puerta.
Entraron y se hallaron en un pequeo patio lleno de rosas y con un
retorcido sauce llorn; su grueso tronco verde pareca una columna de
mrmol. En un ngulo, un len de piedra de Istria los vigilaba con
implacable objetividad.
Nicholas oy un sonido suave que vena de arriba. Al mirar en esa
direccin, vio una galera abierta, no muy diferente de la del palacio del

dux. Una escalera exterior de piedra gastada y mrmol rojo de Verona


coronaba una serie de arcos imponentes donde se vean complicados
relieves bizantinos. La escalera llevaba al piano nobile, que pareca
suspendido entre el cielo y la tierra mediante hileras de delgadas
columnas bizantinas. En la parte superior de la escalera, salieron a la
galera abierta. El piso estaba formado por baldosas donde el amarillo,
el anaranjado oscuro y el verde plido formaban diseos que
recordaban sus predecesoras bizantinas. La pared interior era de
estuco,
pintado
del
color
de
las
batatas
enmantecadas.
Al frente, el delicado verde antiguo de las columnas de piedra estaba
tallado en forma de espiral.
Miraron a su alrededor y creyeron estar solos.
Celeste estaba muy cerca de l y l not que un temblor la atravesaba.
Haban llegado a una parte de la galera que no tena ni puertas ni
ventanas, un detalle curioso en un palacio que, en el estilo vnetobizantino, debi de haber sido ms abierto.
Caminaron a lo largo de la galera. Ms all del grupo de columnas
helicoidales a su izquierda, los rboles del patio se movan con una
suave brisa, ahora ms pesada. El cielo se estaba nublando. Una luz
opalina baaba la galera, desprovista de sombras o de la clase de
orientacin que brinda la luz del sol.
Siguieron alrededor de un ngulo. Vean un fragmento de un canal a
travs de una brecha en los edificios bajos. El agua se haba vuelto
oscura, un gris sin profundidad que pareca quitarle la luz a la tarde. El
zumbido de una lancha creci y muri, dejndolos en silencio.
Entonces encontraron una puerta, una pesada puerta de roble con una
cerradura de bronce a la que el tiempo le haba dado una ptina
verdosa.
Era la nica abertura en la pared de estuco y esa continuada falta de
ventanas se tomaba ms curiosa.
El tendi la mano hacia el picaporte y ella lo retuvo.
Espere! susurr Celeste rpidamente en el odo de l. No quiero
entrar ah!
Debemos hacerlo respondi Nicholas con fiereza. Debemos
descubrir quin nos ha estado siguiendo.
Ella se aferr a l, temblando ligeramente.
Debe de haber otra manera. Me asusta lo que puede haber dentro.
Tmese de mi mano.
Ella uni su mano a la de l cuando Nicholas hizo girar el picaporte y
abri la puerta. Entraron tan silenciosamente como el humo, y cerraron
la puerta a sus espaldas.
Estaban en la oscuridad total. Haba un ligero olor a cenizas y un
aroma pesado y amargo que no fue rpidamente identificable para Celeste. Dieron varios pasos alejndose de la entrada y fue como si

hubiesen viajado kilmetros. Se desvaneci toda sensacin de estar en


una habitacin, de estar dentro. Haba una corriente, como la de un
viento que atraviesa una pradera, fro y desolado, y experimentaron un
rpido paroxismo de vrtigo.
Oyeron, o tal vez ms exactamente sintieron impresas en las membranas de sus tmpanos, una creciente serie de vibraciones, que se hacan
ms altas o tal vez slo ms definidas. Pronto eso evolucion
convirtindose en un ritmo discernible que, tras un breve momento,
pareci alterar segn su propia cadencia el pulso mismo de la sangre
en sus arterias. Celeste sofoc un grito.
Delante de ellos apareci, como a travs de una niebla viscosa, un
puente arqueado que pareca totalmente formado por huesos. Brillaban
en su palidez, con alguna que otra sugerencia de rojo, como si hiciera
muy poco los hubiesen despojado de la carne.
El puente pareca unir la oscuridad, como si fuera un punto central, la
nica estructura sustancial en un vaco por otra parte amorfo y
aterrador.
Celeste, con el puo oprimido contra los dientes apretados, se dio vuelta para tratar de llegar a la puerta, pero Nicholas la atrajo cerca de s.
Conozco este lugar advirti en un susurro. 0 al menos lo reconozco.
Me duele la cabeza dijo Celeste. Tengo problemas para respirar,
como si estuviese bajo el agua.
Nicholas se qued muy quieto, concentrndose. Celeste sinti una
oleada en su mente y la sensacin de alivio que se experimenta cuando
se asoma la cabeza por la puerta al fin de un invierno largo y duro.
Lentamente empez a aclarrsele la cabeza. Estaba por preguntarle a
Nicholas qu suceda cuando l la empuj hacia adelante, hacia el
extremo ms prximo del puente.
Era en s mismo un artefacto inquietante, porque los huesos sin duda
eran humanos. Ahora que estaba a slo un paso, vieron que era
sumamente angosto. Por cierto, si intentaban cruzarlo, deberan
hacerlo en fila india y muy cuidadosamente, porque las barandillas
estaban compuestas por vrtebras que se arqueaban hacia adentro y
cuyos extremos tenan el filo de una navaja.
Pareca que llova, al menos se oa el sonido de la lluvia, que se desplazaba hacia ellos desde alguna direccin, pasaba a travs del plano
de la audicin para que lo oyeran, y desapareca inmediatamente de su
percepcin; pero no sentan nada.
Dnde estamos? pregunt Celeste. Es una alucinacin o estamos soando?
Ni una cosa ni la otra contest Nicholas.
Entonces esto... Ella sacudi la cabeza. Me niego a creer que
exista este puente esqueltico.

Es muy real explic Nicholas, mientras le aferraba la mano. Pero


eso no significa que no pueda desaparecer en cualquier momento.
Recuerda ese olor cuando entramos aqu? Es la carne ardiente de una
clase de hongo, el Agaricus muscarius.
Como el peyote. Esto es una alucinacin.
No. El uso de alucingenos es una corrupcin. No son ingeridos por el
mstico verdadero, cuyo trance es puro, y se manifiesta nicamente por
su voluntad muy entrenada.
La arrastr detrs de s al ascender al puente. Este hongo se usa
en ciertos rituales. Concentra el poder etreo del nigromante, y le
permite hacer cosas reales que existen pero rara vez se ven.
El piso del puente tena slo nueve huesos de ancho y el pasadizo entre
vrtebras perversamente afiladas era aterrador. Nicholas pudo percibir
el temor de ella como si fuera una presencia viva, una tercera figura
que penda entre ambos como una sombra peligrosa, pronto a
empalarlos sobre una de las puntas de las vrtebras. Era ese temor el
que poda resultar letal para ellos, saba Nicholas. Necesitaba distraer a
Celeste, hacerle olvidar su terror.
Celeste dijo suavemente dije la verdad cuando afirm que s
dnde estamos. Este es el puente de Kanfa, el punto central del
universo, el lugar donde cielo y tierra se renen, donde toman contacto
vida y muerte.
Mientras hablaba, segua avanzando llevndola cuidadosamente detrs.
En el Kanfa, el tiempo deja de existir, o al menos de comportarse
como usted cree que lo hace. No transcurre en segundos y minutos. No
se mueve en una sola direccin.
Otro paso y ella lanz una exclamacin ahogada detrs de l cuando
vacil ligeramente, su mejilla casi roz una de las puntas como
navajas. Nicholas hizo una pausa y le tom la mano con mayor
firmeza.
Aqu el tiempo fluye en todas las direcciones a la vez, a menudo
superponindose, unindose y formando remolinos, repitindose como
ecos del pasado, presente y futuro, hasta que cesan en su condicin de
entidades distintas, hasta que se funden en el ocano del tiempo.
El inst a que siguieran avanzando, pero a un ritmo ms lento. Al
percibir que ella volva la cabeza, para asomarse entre las vrtebras, le
dijo:
No mire abajo. El Kanfa se construye a la altura de cien hombres.
Abajo est el lugar que los cristianos han denominado el infierno,
aunque los sacerdotes de Tau-tau lo conocen por otro nombre, un
nombre mucho ms antiguo.
Celeste mir directamente al frente, a la nuca de l.
Es este puente una forma de magia Tau-tau?
A Nicholas le result interesante y curioso que ella supiera sobre el

Tau-tau y que l era tanjian.


Slo de la manera ms perifrica. Hizo una pausa por un momento.
El puente de Kanfa es una creacin de los ms antiguos
psiconigromantes. Se los conoca como Messulete, y son tan antiguos
que nadie puede saber con seguridad de dnde venan. Pero tal vez no
importe, porque sin duda eran nmades, que se aventuraban por los
vastos eriales del desierto de Gobi, las estepas de lo que finalmente se
convertira en Siberia, las altas montaas del Tibet y Butn.
Debajo de los pies de ellos, los huesos resonaban y murmuraban, traicioneros por las superficies curvas a las que volva bruidas la falta de
carne o tendn.
Eran gente de tez bronceada con pesados pliegues en el prpado
superior y el pelo negro lacio de ciertas tribus que ahora estn
dispersas en todo el norte de China, Camboya, Laos, Birmania y
Polinesia. Pero todos tienen algo en comn: una marca, una medialuna
vertical azul, como la luna creciente, tatuada en la parte interior de la
mueca izquierda.
Era muy angosto el espacio en el Kanfa y el resonar de los huesos que
causaba el paso de ellos era perturbador, y desencadenaba tal vez una
antigua memoria racial en el cerebro primitivo de la muerte del alma.
Se dice que su nombre, traducido una y otra vez a otras lenguas,
finalmente se convirti en Matusaln, y as los Messulete,
personificados en un nico hombre anciano sabio, integraron la trama
de la Biblia.
Estaban acercndose a la cspide del puente de Kanfa y la marcha se
haca ms difcil al incrementarse la curva del arco.
Siglos ms tarde, el mstico persa Zaratustra encontr registros del
Kanfa y lo incorpor en sus enseanzas. En su versin, los probos, que
crean en l, cruzaran el puente y seran elevados al cielo por un
espritu guardin.
Y los no creyentes? pregunt Celeste.
Segn Zaratustra, cruzar el Kanfa era una ordala, algo como una
iniciacin en su fe. Simbolizaba la lucha csmica por el alma del
hombre. Creo que usted puede adivinar el resto. A los impos se les
negaba el cruce.
Eran recibidos en el centro por un demonio del infierno que los arrojaba
por el costado.
Celeste dio un respingo al lanzar un pequeo grito.
Delante de ellos, el camino apareca bloqueado por una figura. Estaba
enmascarada, una cara cruel de ojos exorbitantes, altas cejas y una
boca de horrible sonrisa. En conjunto, tena un aspecto vagamente de
insecto que tocaba las antipatas ms profundas comunes a todos los
humanos. Detrs de l, Nicholas pudo percibir que Celeste se
estremeca, tirando de la unin de sus manos unidas. El luch por

mantener ntegro ese vnculo, al saber instintivamente que si se


quebraba, sus probabilidades de llegar al otro lado del Kanfa seran
prcticamente nulas.
Con la extensin psquica del Tau-tau haba sabido lo que casi seguramente los estaba aguardando, aun antes de superar la puerta de la
galera abierta. Lejos de sentirse acobardado, estaba intrigado y
confundido. Si bien haba ledo sobre los aspectos bsicos del Kanfa, no
haba tenido conciencia de que en realidad poda manifestarse
mediante el Tau-tau o cualquier otra forma de magia actualmente
conocida. Los Messulete haban sido sujeto de intenso estudio por parte
de los sacerdotes de Tau-tau, pero era un hecho que aun su
conocimiento sobre esa antigua secta de magos espirituales era
incompleto en el mejor de los casos y, a menudo, contradictorio.
Le result interesante que el Kanfa se manifestara all, en Venecia.
Interesante pero no incomprensible. Acaso Celeste no haba nombrado
a los escitas en su primer encuentro en la iglesia de San Belisario?
Tambin los escitas haban practicado la antigua hechicera de los
Messulete, aun antes de la poca de Zaratustra. Segn Celeste, era
uno de los pueblos refugiados que haban fundado Venecia.
Nicholas enfrent al demonio enmascarado.
S qu deseas dijo. No lo tendrs.
T no sabes nada. Una risa, profunda y restallante, eman del
orificio protuberante de la mscara que representaba una especie de
boca. El sonido reson a travs del espacio negro, y provoc un
estremecimiento en la piel de ambos.
Nicholas empez a proyectar hacia afuera con su mente y luego ces
de repente. El instinto le advirti y ahora empez a sospechar de la
razn para la resurreccin del puente de Kanfa. Apart los poderes de
Akshara que haba aprendido con Kansatsu, su sensei de Tau-tau y su
enemigo implacable, para destruir al cual l haba nacido. Cmo
deseaba poseer Shuken, todo el rango del Tau-tau Akshara y Kshira
dentro de s, porque sospechaba que estara mucho mejor preparado
para los peligros mortales que vendran.
Solt la mano de Celeste y, casi agazapado, se precipit de cabeza
hacia el demonio enmascarado. Hizo una frota a su derecha con un
cruel atemi el principal golpe percusivo del aikido gir sobre el
taln de su pie izquierdo, y mientras lo haca pas de su posicin casi
agazapada a desplegar toda su altura.
La figura del demonio eludi el golpe.
Volvi a amagar con otro atemi, lanzando su pierna derecha dentro de
la posicin del demonio. Cuando ste se movi para contrarrestar su
golpe, Nicholas desplaz su peso, y aplic con fuerza el lado de su pie
derecho en la parte interior del tobillo de la aparicin diablica.
De inmediato meti el codo en el rin derecho del demonio, pas a su

lado y se ubic detrs cuando aqul se volvi para enfrentarlo. Llev el


canto de una mano hacia adelante, pifi, pero le aplic al demonio un
atemi en la vrtebra ms baja y menos protegida.
El personaje infernal solt un aliento explosivo y Nicholas sinti como si
estuviera movindose bajo el agua. Sus pulmones se esforzaron al
respirar un aire de repente ms denso que el fango. Haba un zumbido
que le llenaba los canales auditivos y le taladraba la mente.
Saba qu era eso. El adepto del Tau-tau estaba convocando su poder
psquico al excitar la membrana del kokoro en el corazn del cosmos.
Este era el ritmo que ellos haban odo al entrar en ese lugar, la magia
que haba conjurado el puente de Kanfa.
Ahora su intuicin se vio confirmada. Ese no era ningn demonio salido
del infierno zoroastriano, sino un tanjian, el adepto del Tau-tau que
Celeste pensaba que haba sido enviado para asesinar a 0kami. Y, de
alguna manera, tena acceso a los conocimientos de los Messulete!
Sinti el ritmo del Tau-tau que emita su cadencia incesante y sedante
sobre su conciencia, pero se rehus a proyectar su propio poder. En
cambio, mantuvo su ataque fsico al supuesto demonio mientras
cerraba todos los senderos por los cuales el adepto del Tau-tau poda
trabajar sobre l.
Pero ah haba algo ms que Tau-tau en accin y Nicholas sinti que
empezaba a insinuarse entre los latidos en el kokoro, y como una
enredadera o una zarza que emplea una planta husped para llegar a
la luz del sol, saba que la magia antigua de los Messulete estaba
floreciendo ahora como un fluido malo, denso en su putrefaccin.
Celeste vio a ambos juntos, con los msculos turgentes, el sudor que
corra sobre ambos, en una lucha titnica. Se libr de la extraa
parlisis que la haba aferrado y corri para ayudar a Nicholas. Cuando
se acercaba a ellos, sinti un viento fro que soplaba no contra su piel
desnuda sino dentro de su mente, y retrocedi. Entonces entendi que
ese conflicto comprenda no slo lo fsico sino tambin la mente.
Se levant un ventarrn, que giraba y aullaba a travs del puente
esqueltico, de modo que Celeste vacil hacia atrs y cay de rodillas.
Una furiosa corriente de luz verde la ceg y grit, creyendo que sus
huesos se haban blanqueado y que su alma se haba chamuscado
hasta hacerse irreconocible. Luego tambin ese sonido ces cuando
cay, sin conocimiento, al piso enturbiado por una energa envolvente.

Una cpula de difusa luz de sol se cerna sobre Tokio como la turbina
inmensa de un OVNI. Las sombras, plidas, propensas a desaparecer
de un momento al otro, siguieron a Justine y Rick Millar cuando dejaron
atrs el hacinado ncleo de la ciudad.

Pero tal vez las sombras no fueran lo nico que los estaba siguiendo.
Mientras Rick segua un monlogo sobre el modo en que variaran las
relaciones laborales entre los principales socios de la agencia de
publicidad, una vez que ella volviera a la empresa, Justine miraba por
el espejo retrovisor, donde un Toyota blanco sin nada que lo
caracterizara se mantena tres coches ms atrs.
An no estaba preocupada. Aunque le pareca recordar al mismo
Toyota inmediatamente detrs de ella en una de las grandes
intersecciones de Tokio, ese coche bien poda ser uno entre otros mil
que sin duda estaban ahora en las calles de la ciudad.
Sin embargo, no poda evitar una sensacin de presagio en cuanto a
ese Toyota blanco particular. Acaso se estaba volviendo paranoica? No
era la culpa lo que disparaba la paranoia, sino el pasado. "Bueno, por
qu no debiera estar nerviosa? se pregunt cuando volvi a observar
el espejo retrovisor en busca del Toyota blanco. Con la gente
peligrosa con la que trata Nick, debiera tener un guardaespaldas
conmigo todo el tiempo." De hecho, Nicholas haba tocado ese tema
numerosas veces. Naturalmente, ella lo haba rechazado. No deseaba
que cada uno de sus movimientos fuera registrado por alguien, en
especial un extrao. Eso no le impeda mirar por encima del hombro
cuando iba a Tokio. De ah su agudizada conciencia del Toyota blanco.
Sigui en la autopista, para dirigirse ms o menos en direccin a su
casa, donde finalmente dejara el coche. Haba hecho arreglos para que
una limusina fuera a buscarlos all para el viaje al aeropuerto. Observ
de nuevo el espejo, mientras se esforzaba para tener una vislumbre del
conductor; pero la luz del sol se reflejaba en el parabrisas del Toyota y
haca imposible toda identificacin.
Querida, qu sucede? pregunt Rick cuando la expresin concentrada de ella cambi por la de preocupacin.
Probablemente nada respondi Justine, que se cambi al carril de
la derecha extrema y aceler. Un instante ms tarde, observ que el
Toyota blanco sala de detrs de un BMW y aceleraba detrs de ella.
No quiero alarmarte, pero alguien podra estar siguindonos.
Qu? Rick dio media vuelta para mirar por la ventanilla posterior.
Quin?
Ves ese Toyota blanco? Creo que empez a seguirnos desde la
ciudad misma.
Rick lanz otra mirada al Toyota y luego se volvi hacia el frente,
mientras se ajustaba la chaqueta.
Pero eso es tonto. Para qu querra seguirnos nadie?
No s. Tal vez tenga algo que ver con lo que est haciendo Nick en
Venecia. Todo lo malo sucede por lo que l es.
Rick gru.
Creo que ests imaginando cosas, pero para que tu mente se

tranquilice, probemos tu teora. Seal. Desvate en la prxima


salida. Veamos si el Toyota nos sigue.
Justine asinti con la cabeza, pero cuando pasaron por las seales para
la salida, no hizo ningn intento de cambiar de carril.
Qu ests haciendo? pregunt Rick. A la velocidad que llevamos, si no nos desviamos ahora, no podremos... Dios!
Justine aceler de repente, y pas frente a la parrilla de un camin,
casi recortndole el paragolpes con la cola de su coche al cambiar de
carriles. Son airadamente la bocina del camin. La salida se
aproximaba muy rpidamente y all estaba un Nissan sedn avanzando
a marcha moderada en el carril izquierdo. Ella oprimi los frenos, se
desliz casi de costado a travs de un espacio libre en el carril de
salida, y quemando gomas a sus espaldas, mientras oprima los frenos,
pas a la rampa de salida al doble de la velocidad aconsejada.
Casi roz el borde exterior, corrigi la marcha y luego desaceler para
la bajada larga que descenda de la autopista. Cuando estuvieron en la
calle local, ella pregunt:
Bien, viste si el Toyota trat de seguirnos?
Ests bromeando? pregunt Rick con una pequea risa. Estaba demasiado ocupado tratando de controlar mi vejiga.
El se volvi ahora. Justine acababa de girar a la derecha y vio que la
calle estaba libre detrs de ellos.
Nada coment, mientras le daba un beso en la mejilla cuando
volvi a acomodarse en el asiento. Sabes, te dije. Pero, Dios mo,
hubieses podido verificarlo igual si hubieras tomado la salida a una
velocidad decente.
Oh, Dios, no!
Qu sucede?
La vio mirando por el espejo retrovisor y, al girar, distingui la silueta
familiar del Toyota blanco que apareca a la vista.
Es el mismo coche?
Justine asinti sombramente con la cabeza.
Qu piensas ahora de mi teora?

Veamos si podemos quitrnoslo de encima.


Justine volvi a asentir con la cabeza.

Estamos cerca de la casa. Conozco esta rea mejor que cualquier


otra del Japn. Si podemos llegar a la ruta de nuestra casa sin que est
demasiado prximo, all podr perderlo.
Hizo un giro a la izquierda con un marcado gemido de los neumticos,
aceler peligrosamente a travs de una interseccin y luego volvi a
girar a la izquierda. Rick not que Justine segua un curso circular,
tratando de doblar lo bastante rpidamente para cambiar de posiciones
con el Toyota y dejarlo detrs, para luego desviarse y no dejarle la
posibilidad de seguirlos.

Rick se mare en el sexto giro. Tampoco haba signo alguno del coche
que los persegua y Rick empez a pensar que la culpa de ella por
haber engaado al marido haba empezado a tocarlo a l.
Estoy llegando a la ruta que deseo dijo ella. Alguna seal de l?
No replic Rick. A l lo preocupaba otra cosa. Justine era obviamente una conductora excelente, pero tena que concentrarse en
muchas cosas al mismo tiempo: hallar la ruta correcta, recordar el
manejar para la izquierda, vigilar al Toyota blanco. Y deba de estar
pensando en Nicholas.
Desacelera le pidi. El Toyota no nos est siguiendo, si es que
alguna vez lo hizo.
No, estoy en la ruta ahora. Quiero asegurarme de que no pueda
encontrarnos.
Esa ruta era angosta y sinuosa. La bordeaban grandes cedros y enormes setos vivos, de modo que no haba banquinas. El sinti que
estaban dentro de un laberinto gigantesco. No sorprenda que Justine
se sintiera segura all. Era casi como hallar el Edn despus de la
megalpolis de hormign y acero de Tokio.
Las curvas eran casi en zigzag. Tan marcadas eran que muchos de los
propietarios de las casas haban instalado espejos circulares "ojo de
pez" en los troncos de los rboles para que los automovilistas pudieran
ver el trnsito que vena del otro lado en las agudas curvas.
Iban como una exhalacin por la ruta y las marcadas vueltas estaban
mareando un poco a Rick.
Por amor de Dios, Justine, desacelera!
Ella sigui inspeccionando el espejo retrovisor. Su cara indicaba que
an pensaba que los estaba siguiendo la ira de Dios.
Slo un poco ms, hasta que est segura de que nos hallamos a
salvo.
Se lanzaron por una curva ms marcada que la mayora. No haba
ningn espejo y Rick experiment algo parecido a lo que sinti la
primera vez que se lanz en paracadas. Nada debajo de l sino aire, el
suelo que se acercaba y l que se precipitaba para recibirlo.
Oy el profundo rugido disel de la mquina excavadora antes de que
su cerebro registrara lo que vieron sus ojos. Justine estaba mirando en
el espejo retrovisor en busca de alguna seal del perseguidor. Mientras
gritaba una advertencia, Rick aferr el volante.
La enorme mquina se acercaba a ellos cuando Justine, gritando, oprimi el freno. La bocina de la mquina estall en la serena tarde, con un
sonido tan luctuoso como un canto fnebre.
Rick se arroj a travs del asiento de Justine, tir con fuerza del volante, pero en ese momento quedaban menos de sesenta centmetros
entre los vehculos.
Qu se piensa, en un momento infinito como se? La mente de

Justine estaba en blanco. Slo vio un pequeo fragmento de cielo


cerleo, que brillaba con una curiosa luz detrs del enorme volumen de
la excavadora carmes. En esa luminiscencia pudo ver reflejada toda la
extensin de su vida como si se tratara de una sola exhalacin de la
boca de Dios.
Los pocos centmetros se cubrieron en una fraccin de segundo. El
frente macizo de la excavadora dio contra el coche casi directamente.
La parte frontal del auto se arrug como si fuese de cartn y el motor
destrozado, el tablero hecho aicos y el parabrisas astillado se
hundieron con furia hacia adentro.
Lo que qued del coche, ahora partido a lo largo, se elev como un
torero, desangrado por el cuerno de un toro que carga, y fue arrojado
al aire. Dado vuelta, golpe contra un par de viejos cedros, y los
derrib instantneamente.
Pendi en el aire por un momento mientras la gasolina del tanque roto
se derramaba como la sangre de una arteria.
El perplejo conductor de la excavadora oli el olor rancio de la gasolina
cruda, salt de su cabina y corri tan rpidamente como pudo. Aun as,
la onda expansiva de la explosin lo levant del suelo. Apoyado en el
tocn de un rbol cuyo tronco se haba partido en el accidente inicial o
durante la explosin que sigui, mir confusamente hacia arriba y vio
una bola de fuego oleoso que consuma el coche, el cielo azul y
finalmente su conciencia.

10.001 NOCHES
Vietnam
Otoo de 1971
Ciencia Ficcin, as era como llamaban a las Fuerzas Especiales del
ejrcito estadounidense en Vietnam y ese mote pareca casi correcto.
Esos muchachos hacan todas las tareas desagradables de las que
nadie quera hablar jams, que por cierto nunca se consignaban en el
INTSUM, los resmenes de inteligencia semanales con distribucin
limitada en el Pentgono oriental: el Comando de Asistencia Militar, en
los cuarteles centrales de Vietnam, en Tan Son Nhut. El ejrcito las
denominaba operaciones de guerra no convencionales.
Aun as, Do Duc era una especie de anomala dentro de Ciencia Ficcin.
Oficialmente era un E-9, un sargento mayor en el las RVAF, Fuerzas
Armadas de la Repblica de Vietnam, donde se haba desempeado en
el Tercer Comando de Exploradores, y obtenido su experiencia en
incendios: bsqueda y destruccin de misiones. As fue cmo haba

llegado a la atencin de Ciencia Ficcin.


Haba ingresado en las RVAF a la edad de diecisis aos, al mentir
sobre su edad y su ascendencia mixta. Era ms fcil ser solamente
vietnamita, de modo que haba ocultado su apellido, se invent otro y
nadie se molest en confirmarlo. Vietnam del Sur luchaba por su vida.
Los hombres, no los papeles, eran lo importante.
Sargento mayor era el rango ms alto que poda alcanzar un hombre
que se enrolaba. Tena condiciones para oficial, sin duda, pero se
resista con toda el alma a las sugerencias de sus superiores en ese
sentido.
Algo de su naturaleza se haba forjado en esa loca prueba que era la
guerra. All, la vida era en esencia un asunto ordenado de antemano.
Los hombres eran enviados a matarse unos a otros y las mujeres...
bueno, ellas estaban cerca de la cama entre las misiones.
En esa atmsfera infernal no sorprenda que los seres humanos perdieran su valor. La vida se reduca a un bien, que se compraba y venda,
que se posea o se terminaba. Los corazones pronto se volvan tan
encallecidos que la infelicidad de la vida ya no poda percibirse.
En Vietnam, la jungla tena su modo de quitarle todo a uno. Pulgada a
pulgada, los ncleos de horrores que acechaban all quitaban los
rastros de la civilizacin, y exponan como un nervio al desnudo todas
las cosas oscuras de la humanidad. Rpidamente, la base de
benevolencia se subverta, de modo que al fin uno dudaba si alguna
vez hubiese habido un verdadero sentido de humanidad. No era
sorprendente que la cancin favorita de Do Duc fuera "Sympathy for
the Devil", de los Rolling Stones.
La compasin quedaba reducida al recuerdo de un sueo y era reemplazada por el imperativo peculiar de un tiburn: seguir movindose.
Eso significaban las misiones: la inquietante inmersin en la jungla, el
terror asfixiante de dar un paso en falso y terminar sin piernas o
empalado con varas punji, caas de bamb endurecidas al fuego y
oscurecidas con un veneno que paralizaba el sistema nervioso central.
Los hombres de la compaa de Do Duc a menudo confesaban tener
pesadillas con esos peligros. Curiosamente, se convertan en un acicate
para ofrecerse a realizar misiones aun cuando se estaba en condiciones
de tomar licencia.
Porque, qu suceda entre las misiones? Haba que satisfacer el imperativo del tiburn. El sexo estaba muy bien como viniera y haba drogas
que daban la ilusin de movimiento. Pero Do Duc necesitaba ms,
mucho ms.
As fue cmo trab una relacin que era rara aun en los tiempos extraos en que viva. Se inici cuando un cabo de nombre Rock fue
trasladado a la compaa de Do Duc. Mientras estaba con un pelotn
en la Primera Divisin de Infantera, cuyos elementos fueron los

primeros de infantera en Vietnam, Rock haba sido ascendido por su


valenta en accin en un fuerte del Viet Cong. Haba quemado a cinco
de ellos antes de que le dispararan en el brazo. Entonces haba lanzado
una granada, y ech a correr como el demonio. Eso le haba granjeado
una promocin y el reconocimiento de un general de la vida real.
Pero eso fue antes de que Do Duc lo conociera, antes de que hubiera
sido asignado por su propio pedido a la compaa de Ciencia Ficcin de
Do Duc. Haba solicitado el cambio en lugar de otra recompensa.
En cuanto a la compaa: se llamaban a s mismos los Licntropos. Se
vestan como vietcongs, coman como vietcongs y tenan tan poco que
ver con los soldados que los rodeaban como era posible. Los
Licntropos eran una especie de unidad semiautnoma de locos
ocupada en misiones que otras compaas no podan o no deseaban
emprender. Do Duc crea que ni siquiera el Presidente hubiera
reconocido tener noticia de la planificacin y la ejecucin de algunas de
esas misiones.
Quin requera esas misiones, Do Duc nunca pudo saberlo, pero el
comandante de los Licntropos era un coronel de cara hosca de
nombre Bud Powell, que vena del corazn de los Estados Unidos. Haba
sido profesor universitario en la dcada del '60 y se haba hartado de
su trabajo y de las postergaciones, de modo que se haba enrolado. No
es decir que se pudiera saber que haba sido docente por el entusiasmo
y la astucia con que empleaba a sus hombres para hacer las tareas
sangrientas del ejrcito estadounidense. Era conocido afectuosamente
entre sus hombres como Intestino.
Fue Intestino el que haba acercado al hombre nuevo, Rock, a Do Duc.
Este es un tipo malo, segn tengo entendido le haba dicho Intestino a Do Duc poco antes de informarle sobre la misin. Qu le
parece esto? Anda por ah con un LAW. Se trataba de un lanzador de
cohetes antitanque M72 que poda desmantelar cualquier bnker que
erigiera el Vietcong.
Parece mi clase de tipo.
Intestino haba lanzado una risita reprimida.
Eso pens. Les dar una misin de bsqueda y destruccin para ver
qu tal es el tipo en realidad.
Los dos fueron enviados a eliminar una patrulla "vampira" Vietcong,
uno de esos temidos grupos autnomos y letales que atravesaban
sigilosamente las lneas de noche, y mataban a los soldados mientras
dorman. Esa clase de conducta de parte del enemigo era "intolerable",
segn intestino, que deba saberlo ya que estaba tan bien conectado
con la cima del Pentgono oriental.
Los efectos psicolgicos de tales incursiones eran devastadores y haba
que detenerlos. Los Licntropos fueron empleados para hacer
exactamente eso.

Pero Intestino les dijo a Do Duc y a Rock que quera que hicieran ms
que destruir la patrulla.
Quiero que hagan un ejemplo con ellos. Cmo lo hacen, es asunto
estrictamente de ustedes.
Nos dir qu est dentro de los lmites y qu no? pregunt Rock.
Intestino dio media vuelta.
Hijo, no s de qu me est hablando.
De modo que Do Duc y Rock fueron a la caza de los vampiros.
De verdad piensa Intestino lo que dijo? le requiri Rock a Do Duc
cuando salan del campamento a la luz de una luna plateada.
Siempre piensa lo que dice. Adems, siempre piensa lo que no dice.
Rock sonri.
Ustedes tienen una guerra totalmente distinta aqu. Creo que me va
a gustar este ambiente.
En la jungla, Do Duc dijo suavemente:
No deseo dispararles a estos mierdas, me entiendes?
Tranquilo contest Rock. Ya estoy pensando en las mil y una
cosas que son mejores que dispararles.
Acamparon en la jungla, mientras dorman de a uno por vez en perodos de dos horas, hasta que falt una hora para el amanecer. Luego
rastrearon a los vampiros Vietcong, una unidad de cuatro, que volvan
a la base despus de una noche de correra.
Los capturaron en un campamento improvisado, donde otros cuatro los
aguardaban, sin que se disparara una bala. Los ataron a los ocho
vietcongs por los pies; luego los abrieron del cuello al pubis, una lnea
de humeante humanidad, y los dejaron para que los encontraran, un
testamento de la capacidad del odio y la corrupcin del alma humana,
el verdadero dao duradero que inflige la guerra en sus participantes.
Rock demostr ser sumamente temerario. Si no hubiese sabido que no
era as, Do Duc habra supuesto que era demasiado obtuso para sentir
temor. Pero no haba nada remotamente obtuso en Rock. Do Duc vio en
seguida que Rock era intuitivo en su aprendizaje. Tena una habilidad
notable para encarar una situacin y hacer el mejor avance tctico.
En realidad, Rock era como una de esas cucarachas de las grandes
ciudades que podan vivir durante un mes con la protena residual de
una impresin digital humana. Subsista con el terror. La matanza, que
era el factor que motivaba a la mayora de los Licntropos, era casi
incidental. Intestino haba acertado al asignarlo a esa misin.
Luego, claro, se vean obligados a salvarse, de volverse locos o tal vez
de saborear demasiado lo que haban hecho. El alcohol se ocupaba de
eso, al menos por cuarenta y ocho horas. Para entonces, estaban
calientes. Ejecutar la liberacin de la vida precipitaba la necesidad de
esa otra liberacin.
Do Duc haba estado con su chica, una sinuosa vietnamita que poda

haber tenido catorce aos. Suavemente le acariciaba el abundante pelo


negro como la noche, le pasaba las manos encallecidas por la piel de
terciopelo con tal ternura que ella se incorporaba en el jergn de paja
para besarlo en el hueco de la garganta en seal de gratitud.
Do Duc oy un aullido en la habitacin prxima donde Rock estaba con
su chica. Al pensar que poda tratarse de un vietcong, Do Duc haba
aferrado su cuchillo de combate, y corri en ayuda de su compaero.
Lo que vio en la habitacin de al lado, le hel la sangre. Rock haba
atado tan ajustadamente a su chica con alambre que la carne abultaba
obscenamente entre las vueltas. Donde el metal la haba cortado ms
cruelmente, haba empezado a brotar la sangre.
Rock, desnudo, la estaba castigando con una vara de bamb. Su
ereccin se destacaba adelante, roja y temblorosa.
Do Duc, que observaba, record el matadero que haban dejado en la
jungla. Se qued tan inmvil que poda or el sonido de su sangre que
circulaba sobre el golpeteo rtmico del bamb contra la carne.
Qu sucedi? pregunt en vietnamita la chica de Do Duc detrs de
l.
Mira toda esta sangre dijo l.
Y? Sucede todo el tiempo. La muchacha pas la mano alrededor
del muslo de Do Duc y lo aferr. Oh, tu arma est tan dura. Para
qu te quedas ah? Ven, es hora de hacer el amor.
Do Duc, mientras su chica se apoyaba en l, haba echado una ltima
mirada a Rock y a la joven sangrante como si se tratara de un cuadro
pintado en la pared de un templo pagano, que hubiera sobrevivido a
los estragos del tiempo. Tena conciencia de una sensacin en su mente
que tena que ver con el dolor que se siente por una herida, muy
profunda pero tan antigua que ha sido largamente olvidada.
Muchos aos ms tarde, Do Duc tendra motivos para volver a pensar
en aquella escena violenta, en el olor de la sangre y en la ltima frase
de la chica que reverberaba en su mente: "Es hora de hacer el amor".
Dos das despus de abandonar su campamento base, que estaba entonces aproximadamente a cinco horas de lancha rpida de Ban Me
Thuot, la compaa estaba empapada en sudor, barro y hojas de arroz.
Eran seis: Do Duc, un gigante negro tatuado que se llamaba Riggs, un
buen especialista en explosivos y artillera llamado Donaldson, que era
tan joven que la revista de historietas que lea una y otra vez pareca el
medio perfecto para l; y un par de CIGD, que era el acrnimo de
Civiles Irregulares del Grupo de Defensa, soldados entrenados en
Ciencia Ficcin y elegidos entre diversas tribus indgenas que conocan
el terreno local. Esos particulares CIGD eran nung anticomunistas que
conocan perfectamente el rea del objetivo. Los nung estaban entre
los hombres seleccionados en las tribus montaesas de Vietnam del

Norte, que a menudo proporcionaban a Ciencia Ficcin tropas e


inteligencia para combatir al Vietcong.
Los nung eran criaturas delgadas como rieles, de ojos hundidos, que a
Do Duc le parecan los desgraciados habitantes semihumanos de The
Island Lost Souls; pero el nico experimento que se realizaba all era la
descarga de artillera que sistemticamente desmantelaba su pas. No
le parecan familiares sino, antes bien, aislados de su entorno, le daban
la impresin de ser seres muy desvalidos, como tantos de los
estadounidenses. Les tena lstima.
Do Duc piloteaba un U-8F Seminole, un avin para el transporte de
tropas sin armas de ninguna clase, que Intestino haba podido procurar.
Lleg especialmente equipado con un SLAR, una unidad de radar
aerotransportada de visin lateral.
Do Duc se pregunt por qu se haba pedido un avin sin defensas en
lugar de uno fuertemente armado. Intestino dio ciertos indicios.
Esta es una misin de Dios. Esa era una broma de los Licntropos.
Una misin de Dios significaba: "no existe".
No quiero a ningn vaquero guerrillero de la caballera area en
nuestro banquete, me entiende?
Claro que s dijo Do Duc.
Intestino lo haba mirado intensamente.
Eso es lo que me gusta de usted, Do Duc, sabe cundo es el momento de trabajar para el To Sam. Extrajo el resto triste de un cigarro
que haba sido masticado por meses. Estaba viscoso y a punto de
deshacerse, pero de todos modos Intestino se lo meti entre los labios.
Bueno seal adems de ser una misin de Dios, es un diez mil.
Eso significaba lo peor. Tiene que ver con el destino de un hombre.
Figura oficialmente como desaparecido en accin. 0 est muerto o ha
sido capturado por el Vietcong, no sabemos. Intestino mordi su
cigarro repulsivo mientras aguardaba un comentario. Como Do Duc no
lo hizo, asinti con la cabeza y agreg: Suena mal, pero sas son las
cartas de mierda que nos han tocado en esta mano.
Nos han dado peores.
S? Espere a ver lo que hay ah afuera. Tendrn que estar en espacio
muerto. Eso era muy malo. Se llamaba espacio muerto al rea donde
era imposible la cobertura con armas y la observacin de apoyo.
Debido a los nung, Do Duc supuso que era en algn punto de Vietnam
del Norte. El nombre de su objetivo es Michael Leonforte.
Intestino hizo una pausa como si aguardara una respuesta. Al no
recibirla, agreg: Ese tipo est en otro plano de la existencia. Es un
veterano de Hiedra Envenenada. La Cuarta Divisin de Infantera.
Es un magnfico soldado, merecedor de grandes elogios, pero tambin
ha estado dos veces a la sombra, una vez por golpear a un civil
indgena hasta dejarlo en coma, una segunda vez por apualar a una

muchacha que l jura que era vietcong.


Verificaron eso?
Intestino torci la boca.
Les hubiese gustado poder hacerlo, slo que la chica ya estaba fra.
Mick parece interesante. Y cmo es que lo dejaron salir? Porque
es un VP para ciertos elementos del Pentgono oriental. Lo pusieron en
el campo, a cargo de su propia unidad, nada menos. El grupo fue
insertado detrs de las lneas enemigas... pronto descubrirn dnde.
Mantuvieron estricto contacto por radio durante cinco das. Luego
cesaron las transmisiones y todos los intentos por rescatarlos
resultaron vanos. Los ojos de Intestino se posaron brevemente en la
delgada pgina del informe Ojos Solamente que tena en la mano.
Eso fue hace aproximadamente tres meses. Cuando se lo dio por
desaparecido, los del Pentgono oriental se pusieron locos. Realizaron
ciertas actividades especiales por l.
Intestino se refera a observaciones detalladas de la actividad del
enemigo dentro de ciertos sectores.

Movilizaron a una maldita divisin, por Dios.

Slo para encontrar a un Michael Leonforte.


Intestino gru, y entreg una foto en blanco y negro. Do Duc estaba
mirando a un carismtico teniente joven de cara larga, ojos negros
separados y un entrecejo tan profundo como el Gran Can. Hasta en
la foto, Do Duc poda discernir el poder que emanaba de esa cara.
Pesado dijo.

S. Intestino recuper la foto. Eso es prcticamente todo lo


relativo al joven Mick.
Debi de haber tenido a un comandante en Pentgono oriental
observ Do Duc. Por qu no envi a un equipo para buscar a
Mick? Lo hizo replic Intestino secamente. El equipo nunca
volvi.
Desapareci igual que Mick.
Do Duc medit un momento acerca de esas palabras.
Sabe usted por qu Pentgono oriental se ha vuelto loco por su
desaparicin? Posea el informacin secreta de inteligencia?
Tal vez. Quiz tengan planes para l seal Intestino con cara
inexpresiva. Pero tambin puede tener que ver con el hecho de que
l es el hijo de Frank Leonforte, el importante padrino de la Mafia.
Do Duc guard silencio por cierto tiempo. "Ese tipo est en otro plano
de la existencia." Estaba observando la mueca de Intestino y se
preguntaba cunto ms sabra sobre Mick Leonforte y que no le
comentaba.
Qu hacemos cuando localizamos a ese hijo de puta?
Si est muerto, traen de regreso el cadver. Si est vivo, deben
extraerlo de su ambiente hostil y...

Dios, seor!
se fue el lenguaje que usaron para decrmelo, hijo, no hago ms
que transmitirlo. Quiero ser preciso acerca de esto. Muy naturalmente,
no hay ningn papel relacionado con esta misin de Dios. Ninguno en
absoluto.
Bien, digamos que l est vivo agreg Do Duc. Lo encuentro y
me doy prisa. Luego, qu?
Me lo trae a m indic Intestino eso.
Tal vez haya sido entonces que Do Duc empez a oler mal. En todo
caso, no dijo nada.
Intestino lo haba mirado.
Lo quiero vivo, vivo, me entiende? Do Duc contest que s. Le
asignar un complemento de CIGDs. Adonde usted va, necesitar la
pericia de ellos. Mi consejo es que los use toda vez que sea
conveniente. A propsito, no le daremos una radio. No queremos que
nadie escuche transmisiones no autorizadas.
Intestino le clav la mirada a Do Duc.
Como le dije, es un diez mil. Se aclar la garganta.

Eso es todo, entonces. Y, Do Duc, por Dios no estrelle el maldito


Seminole. Lo que no queremos es evidencia slida de que hemos
estado adonde usted va. Ese era el clsico pensamiento doble de
Vietnam, y no vala la pena demorarse en su irona.

Una ltima cosa, seor dijo Do Duc con la mano sobre la puerta
. Y si el objetivo resiste la extraccin?
Por un largo momento, Intestino no dijo nada. Mir a travs de Do Duc
como si no existiera.

En ese caso contest Intestino lentamente tiene libertad para


usar su propio juicio.
Seor.
Los ojos de Intestino se pusieron repentinamente en foco y sondearon
la cara de Do Duc.
Me trae a ese maldito de regreso, soldado, de una u otra manera.
Partieron de noche sin que Do Duc supiera adnde iba, salvo la direccin inicial que Intestino le haba dado verbalmente en la ltima
entrevista. En el aire, Donaldson, que pareca ms tenso que de
costumbre, se ocupaba del SLAR como Si lo conociera de toda la vida.
Rock estaba sobre su hombro. Do Duc le haba dado el sobre sellado
con las instrucciones en una especie de papel que se derreta en la
boca. Ayudaba cuando uno deba comerse el papel tras memorizar la
informacin. Cada pocos minutos, Rock le transmita correcciones de
curso como si el SLAR mismo las estuviera dando. Riggs observaba la
nuca de Donaldson como si aguardara un ataque mental de l. Los dos
nung durmieron todo el viaje.
No haba ningn armamento a bordo del aparato, de modo que era

evidente que haban sido enviados para su insercin en un rea donde


haba poco o ningn trfico areo enemigo o radar de tierra. Eso haba
sonado sospechosamente a Camboya, donde el Vietcong se haba
atrincherado y se estaba rearmando y reaprovisionando antes de
aventurarse de regreso a travs de la frontera para enfrentar a las
fuerzas estadounidenses.
A pesar de que reciba las directivas por partes, Do Duc tena una idea
general del lugar al que se dirigan y no le sorprendi cuando
descendieron en una zona de aterrizaje verde, es decir, un rea libre de
la observacin enemiga. Era la distancia lo que lo intrigaba y ahora
saba por qu le haban dado el Seminole de mayor autonoma en lugar
de un avin artillado: hasta donde poda saber, estaban en medio de la
nada. El mapa que haba memorizado, para luego tragarlo, slo le
haba dado un mojn junto al Mekong: un pueblito insignificante
llamado Sre Sambor a unos tres kilmetros del sitio de aterrizaje.

Hemos volado hasta el medio de Camboya seal Rock con


cierta perplejidad. Qu carajo estuvo haciendo ac Michael
Leonforte? Do Duc lo mir.

La pregunta a formular es: En qu andaba el Pentgono oriental


cuando lo envi ac?
Camboya, saba Do Duc, era un pas ostensiblemente neutral en la
guerra, pero antiguos problemas polticos con los vietnamitas ms
poderosos hacan que el lder camboyano, Lon Nol, volviera un ojo
ciego a las incursiones del Vietcong en su territorio soberano. Como
sospechaba Do Duc, se dirigan directamente a una zona caliente y, sin
radio, estaban trabajando sin red.
"Diez mil", como le haban dicho.
Era la estacin hmeda y haba habido muchas lluvias doce das
seguidos antes de que lanzaran la misin. La estacin hmeda no era
la mejor poca para efectuar ninguna clase de accin ofensiva, saba
Do Duc, y el hecho de que estuvieran entrando ahora atestiguaba tanto
la significacin como la urgencia de lo que deban realizar.
La zona donde le haban ordenado que descendiera ni siquiera posea
un cobertizo. Slo Dios saba cmo alguien haba descubierto su
existencia. Do Duc no tena ninguna sensacin de que hubiera nada
remotamente militar en el campo, que de todos modos se vea bien
mantenido. Por quin?, se descubri pensando.
El campo estaba en el extremo de una vasta rea de arrozales que
formaban terrazas, en la que se sumergieron directamente tras
descargar el equipo de la nave, y se dirigieron al norte hacia el ro
Mekong. Al mirar hacia atrs desde el cenagal desprotegido de los
arrozales inundados, Do Duc no se sinti feliz al ver que desapareca el
Seminole en la distancia brumosa.
El esfuerzo fsico de cruzar los arrozales era enorme. No vieron ninguna

patrulla Vietcong. En verdad, para azoramiento de Do Duc, no vieron a


nadie. Estaban solos, desplazndose por un paisaje viscoso que los
empequeeca, cualquiera que fuese la direccin hacia la que miraran.
El lder de los nung era un joven enjuto llamado Jin. En el suelo, en la
zona media de Camboya, era Jin con el que Do Duc consultaba ms a
menudo y al que le haca caso si se presentaba una diferencia de
opinin. Rock no estaba de acuerdo con esa actitud y ello se convirti
en una fuente de friccin entre los dos.
Qu carajo ests haciendo? haba preguntado Rock la primera vez
que Do Duc pidi el consejo de Jin y lo sigui.
Por Dios, mantn la voz baja pidi Do Duc. La jungla puede
responder como una catedral, haciendo reverberar el sonido por
muchos metros en cada direccin.
Rock ech una mirada de ira a los nung pero baj la voz.
Tal vez tengan dudas. Si nos han vendido, el Vietcong ya sabe que
estamos ac.
Clmate. Te olvidas que ni siquiera nosotros sabamos adnde nos
dirigamos hasta que estuvimos en camino.
S, tal vez, pero estos malditos hijos de puta probablemente prefieran
comerte en el almuerzo que mirarte.
Ests mal informado advirti Do Duc. No son brbaros. La
mierda que no lo son. Mralos!
La civilizacin de ellos es mucho ms antigua que la tuya y aun que
la ma.
Rock resopl.
Qu civilizacin? Estas mierdas no han hecho otra cosa que matarse unos a otros por siglos.
Y qu han estado haciendo tus pases civilizados?
Rock le dirigi una dura mirada.
T eres bueno hablando. Dnde te criaste? En medio de la maldita
jungla, verdad? Una especie de cosa de la Era de Piedra, eh? Tal vez
sea por eso que puedes relacionarte bien con ellos.
Do Duc le haba mostrado sus dientes a Rock.
Rock sonri.
Mierda! Mira tu expresin! Eres un maldito hombre de tribu como
ellos! Demonios, hasta hablas su dialecto. Se ri. Bueno, est bien,
tal vez entiendas a estas mierdas mejor que yo.
Te conviene imaginar eso, amigo.
Detrs de ellos, en la lejana distancia, ms all del horizonte del sur, la
continuada agitacin de la guerra poda verse si no orse a esa
distancia. La iluminacin artificial proveniente del bombardeo areo,
iluminaba la parte inferior de las nubes con la lluvia dura del napalm, y
en la humareda que segua, el amanecer llegaba antinaturalmente
temprano en el reino de los sentenciados.

Antes de que llegara el amanecer real, haban armado el campamento.


Rock hizo el trabajo de tres hombres, aunque tena una expresin inquieta en los ojos. Mientras tomaban las pastillas para caballos
destinadas a evitar la malaria y coman sus alimentos secos y
envasados, Rock le dijo a Do Duc:
Dnde carajo est el Vietcong? Le dio un golpecito a su lanzador
de cohetes LAW que colgaba en su cadera como un arma de los dioses.
No veo la hora de hacerlo volar.
Paciencia replic Do Duc. Tengo la desagradable sensacin de que
nos estamos metiendo en su garganta. Tendrs tu oportunidad.
S, cundo? Est bastante silencioso como para or cmo falla un
pulmn. Rock escupi y sacudi la cabeza. Hay una extraa clase
de aislamiento aqu, como si estuviramos muertos pero no nos damos
cuenta.
En cierto sentido, Do Duc pens que Rock tena razn.
Jin dice que estamos en una zona caliente, pero no lo entiendo y eso
es todo cuanto quiere decir. Acaso el Vietcong est tan al norte en
Camboya? Se encogi de hombros. Pronto lo descubriremos. En el
crepsculo empezaremos a movernos.
Te dir que no llegar lo bastante rpido para mis deseos seal
Rock, mientras escupa un bocado entero de la racin militar. Dios,
preferira comer el brazo de mi enemigo.
El primer da durmieron bajo una masa de follaje hmedo ubicada
sobre una loma, por encima del nivel del agua de los arrozales. No
haba un solo punto seco en su cuerpo y Do Duc haba empezado a
tener escozor en los lugares ms desafortunados. "Dnde est seor
Vietcong?"
En el ocaso levantaron el campamento. En ese punto, deba abandonarse una sensacin visual de distancia. Jin les aconsej que no
miraran el horizonte sino que se concentraran en el entorno inmediato,
que se haba vuelto tan montono que Rock se encontr adormecido
mientras chapaleaba a travs de la cinaga interminable.
Hacia medianoche se detuvieron para tomar una comida ligera. El cielo estaba completamente claro. La luz de las estrellas y la iluminacin
acuosa de una medialuna caan sobre ellos como puados de
diamantes.
Rock fue a aliviarse y, al acuclillarse, mir en el agua lodosa.
Lentamente, el remiendo de luces y sombras ces en los giros del
movimiento y empez a formarse una figura.
Dios santo!
Quieres mirar esto!
Do Duc y Jin, que estaban ms cerca, se aproximaron. Miraron abajo al
agua. Crneos.
Rock vade en un crculo, mientras aplastaba crneos humanos a su

paso. Miles sobre miles de crneos formaban el suelo de ese arrozal


anegado. Y estaba lleno de huesos: fmures, cbitos, sacros,
vrtebras, omplatos...estaba de pie en un verdadero cementerio.
Ahora Do Duc saba que Jin no haba mentido: estaban en una zona
caliente.
Pregntales a los nung qu carajo sucedi aqu indic Rock mientras se sacuda sobre una caja torcica y una pelvis destrozada. La
proximidad de tanta muerte era como ser atravesado por la adrenalina.
Debieras aprender el idioma de ellos le replic secamente Do Duc
antes de volverse para hablar con Jin.
La cara de Jin estaba impvida.
Los norvietnamitas y el Vietcong estn masacrando a los camboyanos
del mismo modo en que estn matando a mi gente expres en su
dialecto peculiar. Su voz era muy controlada, de modo que le llev a Do
Duc un momento discernir la clera oculta en ella. Aqu est nuestra
historia.
Esto es lo que les quedar a nuestros hijos... los que sobrevivan a esta
guerra. Y me pregunto si ellos sern los afortunados.
Do Duc tradujo para Rock que, por una vez, guard silencio, y ces en
sus movimientos.
Entonces el Vietcong est aqu y debe de estar cerca coment
Rock, mientras tocaba el mecanismo disparador del LAw.
Siguieron avanzando, acicateados ahora, estaba seguro Do Duc, por el
recuerdo de los esqueletos sobre los que se movan, aunque nadie
hablaba del mar de horror que iban aplastando bajo las suelas de sus
botas con cada paso que daban.
Era casi el amanecer cuando pudieron ver un extremo de los arrozales.
Haba empezado a llover de nuevo, como haba estado lloviendo por
momentos durante la ltima parte de la marcha. El viento les haca
caer la lluvia clida sobre la cara, y reduca la visibilidad a unos metros.
El nivel del agua haba descendido considerablemente. Chapaleaban a
travs del miserable paisaje azotado por la lluvia. En un punto, Do Duc
pudo discernir una mancha negra al borde del ltimo arrozal. Ms all
deba de estar el ro Mekong, cuyo curso ascendente deban seguir.
Haban estado dirigindose marcadamente hacia el este y el ro los
llevara hacia el norte, directamente a la frontera de Laos. Laos estaba
como una concubina encogida contra la espalda de Vietnam,
arquendose desde el extremo sur hacia donde ellos se dirigan en
direccin noroccidental, hasta que tocaba las fronteras de Yunnan, en
China meridional, y los Estados Shan en Birmania, el rea conocida
corno el Tringulo Dorado por la produccin derivada de sus vastos
campos de amapolas que cubran las escabrosas mesetas montaosas.
Do Duc pens en el Pentgono oriental al entrar en pnico cuando
Michael Leonforte desapareci en ese sector caliente. Pens en el

primer grupo de rescate que tambin haba desaparecido. Pens en la


directiva de Intestino de extraer a Leonforte y "llevarlo de regreso a
intestino". No a sus manipuladores en el Pentgono oriental. Ahora,
pens Do Duc, se pondra interesante.
Hizo ms vivo su paso, y se acerc a la mancha oscura. Era un muelle
improvisado: tres tablones podridos sobre pilotes crujientes que se
extendan hacia un ancho ro lodoso que serpeaba en la niebla.
Debe de ser ste dijo Do Duc y Jin, que avanzaba cerca de l,
asinti con la cabeza.
Extrajeron el bote de goma negra Zodiac, tiraron de un par de cuerdas.
El bote se infl rpidamente y lo empujaron por el extremo del muelle,
Mantengan las manos dentro del bote advirti Jin. Hay muchos
cocodrilos en el agua. Con esta luz baja pueden parecer maderos a la
deriva.
Se pasaron cuatro noches navegando por el ro. Como haba sido su
rutina, dorman durante el da, suban el bote a travs de una ribera
barrosa bajo la sombra profunda de los rboles y luego se echaban a
dormir. Una vez, el guardia inform el paso de una nave khmer, pero su
dotacin de soldados no los haban visto y no se detuvieron. Por otra
parte, parecan estar solos.
Dnde est el Vietcong? pregunt Rock, ansioso como siempre de
derramar sangre.
Nadie le respondi porque no lo saban.
Comieron pescado arponeado por Jin y sus compaeros indgenas de
las aguas opacas. Ms de una vez los nung sealaron el lomo
escamoso de los cocodrilos, que se deslizaban silenciosamente a travs
de las corrientes y los remolinos. Do Duc observaba a esas criaturas
con una expresin que Rock no poda definir.
El ro le pareca familiar a Do Duc, no porque hubiera estado alguna
vez all sino porque haba memorizado el mapa contenido en el sobre
sellado que Intestino le haba dado. Se haba tragado todas las
directivas y la informacin tipiada en el papel comestible.
Cerca del amanecer de la cuarta noche, les indic que se acercaran a la
ribera izquierda. La luz era como una perla brillante, lo bastante
lustrosa como para delinear y resaltar pero no tanto como para mostrar
color.
Estamos cerca ahora le indic a Rock cuando llevaban el Zodiac a
un sitio bien protegido. El Vietcong debe de estar aqu, en alguna
parte. Se hallaban a menos de un kilmetro de la frontera de Laos y
all era donde terminaban los informes de la inteligencia. En algn
punto ms arriba era donde Michael Leonforte y otros ocho hombres
haban desaparecido.
Do Duc y Jin hicieron una patrulla perimetral mientras el resto de la
unidad preparaba el campamento bajo los rboles. Cuando Rock hubo

terminado, an no haban regresado. Extrajo su LAW y fue a buscarlos.


No le llev mucho tiempo. Estaban del otro lado de un grupo de
rboles.
Cul es el problema? les pregunt Rock.
Doc Duc seal.
Una frgil criatura dijo.
Era como estar en un auto, y salir de una niebla a cien kilmetros por
hora para enfrentar a otro vehculo. Se plantaron frente al cuerpo
desnudo de una nia que Do Duc estim tendra tal vez diez aos. El
cadver estaba retorcido, la espalda arqueada como si estuviese
clavada al tocn podrido de un rbol. La piel sobre dos tercios del
cuerpo se vea chamuscada. Las piernas estaban rotas, los huesos
asomando a travs de la carne desgarrada como en una composicin
deliberada. Le faltaba la mitad inferior de ambos brazos.
Carajo dijo Rock. Qu demonios le habr pasado? Do Duc sigui
con la mirada fija en la chica.
Haba empezado a llover otra vez, gruesas gotas que parecan caer de
la frente de Buda. El aire era tan pesado como una cota de malla. Era
un esfuerzo inhalar y exhalar el aire.
La ahumaron con gelatina, seguro seal Riggs cuando se acerc
detrs de ellos. Pas nerviosamente su ametralladora M60 de un brazo
al otro. En cuanto al resto...
Nunca he visto nada igual dijo Donaldson, aferrando su M16A1 con
los nudillos blancos. Eriza el pelo en la nuca.
Maldito Vietcong agreg Rock.
No fue esta vez el Vietcong aclar Jin en un ingls decente. Los
ojos de Rock se hicieron ms grandes y Do Duc sonri. T supiste
todo el tiempo que hablaba ingls, no?
Te dije que aprendieras su idioma record Do Duc. El ha aprendido el tuyo.
Hijo de puta...!
Do Duc le indic con el brazo que guardara silencio y le dijo a Jin:
Quin, entonces, si no fue el Vietcong?
Jin toc a la chica muerta con el extremo de su AK-47 de fabricacin
sovitica al acercarse y Do Duc pens que vea cmo se movan sus
labios en una plegaria silenciosa.
Do Duc indic con un gesto a los otros que se apartaran cuando se
acerc a Jin. Hizo una pausa, y se detuvo por un momento en una
pequea loma, mientras observaba al nung en cuclillas, con la
ametralladora entre las rodillas.
Do Duc se agazap al lado de l y lo invit con un cigarrillo. Fumaron
en silencio por un rato. Por fin, Do Duc hundi su colilla en el barro y
dijo suavemente:
Qu es lo que debo saber de la situacin aqu?

Por un momento largo, Jin no le contest. Segua mirando a travs del


claro la jungla de triple hilera de copas mientras la lluvia empezaba a
caer con fuerza.
Cuando yo estaba creciendo, sola jugar por horas en el jardn de mi
abuela. Cmo enciende el sol los colores delicados de las flores! Cmo
me gustaba correr entre las hileras precisas y los canteros circulares!
Aspir largamente el humo del cigarrillo, y lo exhal con un marcado
siseo. Menos de un ao despus de que fuera muerta por el Vietcong,
mis deberes me llevaron de regreso al lugar de mi niez y di un breve
paseo. La casa segua intacta, pero el jardn estaba abandonado, lleno
de malezas fuertes y enredaderas espinosas. Estaba feo entonces.
Se abri su mano del color de la caoba, con la palma hacia arriba,
como una flor.
Me agradara pensar que un da puedo volver a mi casa sin necesitar
una de stas. Golpe el costado de su AK-47.
Pero cuanto ms tiempo soy soldado menor es mi conviccin de que
eso vaya a suceder. Cada da surge una nueva atrocidad como una
maleza o una enredadera espinosa.
Jin, sufro con usted dijo Do Duc pero debo saber qu le sucedi a
esta chica.
Pregntele al gwai.
Do Duc gir la cabeza a su alrededor.
El gwai? La palabra significaba "demonio" en el dialecto nung.
Los gwai son nung, como yo, pero nada como yo. Ellos hicieron esto.
A pesar de su crianza budista, Jin era incapaz de mantener la tristeza
alejada de su voz.
Nunca o hablar de los gwai.
No es as como se llaman a s mismos, sino como los llaman los otros
en secreto.
Jin pareca muy incmodo. Do Duc qued sorprendido. Jin mostraba
ms emocin ahora, por la muerte de esa nica nia, que antes por los
miles de khmer cuyos huesos se haban quebrado cuando marchaban
como hormigas a travs del lecho de cadveres.
Una secta de los nung, los gwai, haba torturado a esa nia? Do Duc
volvi a or la sirena de alarma que haba sonado en su cabeza durante
su entrevista final con Intestino. Laos. La ruta meridional desde el
Tringulo Dorado. De repente, la rata cuyo olor haba olido antes
pareca mucho ms prxima.
Saben los nung, los gwai, dnde est nuestro objetivo? pregunt
Do Duc. Lo estn reteniendo por un rescate? Eso explicara parte
de la histeria que pareca haberse apoderado del Pentgono oriental
ante la desaparicin de Michael Leonforte.
No s contest Jin, mientras se incorporaba y volva al bosque.
La luz del da y el olor del temor. La sensacin de aislamiento se haba

desvanecido. Caa la lluvia estrepitosamente, que ahogaba todo otro


sonido con su furia. Durmieron de la mejor manera posible, es decir, no
durmieron bien.
Do Duc descubri que no poda cerrar los ojos sin ver la imagen de la
chica, tendida como el cordero de un sacrificio contra el tocn del rbol
podrido. No lo perturbaba la muerte de ella qu importaba una
ms? Habra muchsimas ms sino la manera en que se la haba
ejecutado.
Estaba recordando.
Se levant y volvi adonde estaba tendida. Se agazap y fij la vista
en ella, con su mente que giraba como un motor. Era como un cuadro,
perfecto en su propio estilo calculado. La composicin. La expresin
"cordero del sacrificio" se repiti en su mente como el taido de una
campana. Haba sido ella un sacrificio? Era eso lo que se haba
metido bajo la piel de Jin?
Aunque realiz una veintena de misiones donde haba estado a un
latido de la muerte, y se familiariz tanto con la sensacin de miedo
como con su propio cuerpo, saba que haba dado con algo sumamente
nuevo. No saba si deba sentirse aterrorizado o excitado.
Se qued donde estaba, su conciencia imantada por la vista, su inconsciente sacudido tal vez por la escoria etrea de alguna extraa
alquimia. Pas el da en un estado de sueo semiconsciente en que las
visiones, los recuerdos y las fantasas se combinaban para formar las
construcciones de una nueva realidad: una guerra eterna de la que
deseaba no retornar nunca.
Los ejrcitos de su imaginacin se levantaban para desafiarse mutuamente a un combate mortal. Brotaba la sangre de heridas dolorosas,
los soldados caan, eran pisoteados por el avance inexorable de sus
propios camaradas a travs de una planicie formada por los muertos.
Un ocaso esmeralda surgi del calor del da incoloro. En algn momento mientras dorman haba dejado de llover, pero se reanud la
lluvia en cuanto se despertaron. Se aliviaron, comieron a prisa,
ingirieron como deban sus pastillas para caballos y levantaron el
campamento. Dentro de la hora salieron de la jungla para ser
inmediatamente atrados a travs de la cinaga gris verdosa de la
maana por una serie de joyas titilantes a corta distancia. Esas joyas
particulares eran fuegos.
Laos indic Jin desde detrs de l.
Do Duc asinti con la cabeza y dijo:
Mariposa y los hombres se dispersaron. La mariposa era un modelo
de patrulla que giraba sobre mltiples ejes que daban a la unidad el
mximo de proteccin cuando avanzaba a travs de territorio
desconocido y presumiblemente hostil. A pesar de su vigilancia
extrema, no encontraron a nadie.

Los fuegos estaban a menos de un kilmetro de distancia y resultaron


estar entre los restos de un pueblo importante. Se detuvieron en el
permetro. Aqu y all los fuegos an ardan con un blanco brillante,
imposible en ese clima a menos que fueran de naturaleza qumica. El
zumbido de los insectos era sorprendente y cay sobre ellos como una
red. Pronto el hedor de la carne chamuscada fue insoportable.
Napalm seal Do Duc. Reconoca los efectos del napalm y era
mucho lo que se poda ver. Un mar de cadveres los enfrent, ojos
ciegos en direcciones incongruentes, silenciosos y acusatorios. Nubes
de insectos se elevaban y descendan en oleadas repulsivas,
alimentndose de la carroa. El pateaba los cadveres, y los estudiaba
como si tuvieran una historia para contar. Vietcong o laosianos, hasta
para los nung era imposible diferenciarlos.
Qu crees que sucedi aqu? pregunt Rock. Una limpieza del
ejrcito estadounidense?
Do Duc se encogi de hombros. Saba qu estaba pensando Rock:
sera se otro incidente como el que Calley y su Brigada Carnicera
haban perpetrado en My Lai?
Por lo que tengo entendido, no tenemos ninguna unidad dentro de
Laos.
Enfrntalo arguy Rock ninguno de nosotros sabe un carajo
acerca de dnde est operando la IM o qu est haciendo.
Se refera a Inteligencia Militar, y Do Duc se encontr preguntndose si
los miembros del Pentgono oriental que le haban dado su misin a
Michael Leonforte haban sido de la IM.
Los nung, con sus AK-47 prontas, patrullaban las calles destrozadas del
pueblo con caras serias. Los pensamientos de Do Duc volvieron a la
afirmacin de Jin en el sentido de que los gwai estaban operando
dentro de Camboya. Acaso tambin estaban activos dentro de Laos?
Cada pregunta que se formulaba, al parecer lo llevaba al norte, hacia el
Tringulo Dorado. De repente, la rata que haba estado oliendo desde
que Intestino le diera la informacin final tuvo un aroma definido: era
el olor del dinero.
En ese momento Riggs lanz un grito y la unidad corri hacia el permetro oriental de la devastacin. Do Duc vio el bnker de hormign. El
y Rock descendieron en el hueco natural para inspeccionar de ms
cerca. Lo curioso era que, si bien haba sido ocultado slo a medias
bajo tierra, el bnker estaba intacto, lo nico que se haba salvado de
la destruccin.
Do Duc le hizo una sea a Rock, que apunt su LAW a la puerta
cerrada del bnker y tir del disparador. Donaldson fue el primer
hombre que entr en el hueco despus de la explosin, arrojando una
granada en el agujero que haba abierto el lanzacohetes en el
hormign. Todos retrocedieron ante el siseo del gas y luego se

agacharon, a la espera de que se aclarara el aire.


Do Duc y Rock se metieron en el bnker y echaron un vistazo. No haba
ningn personal dentro, era un depsito de armamentos. Lo curioso fue
que lo que vieron apiladas eran metralletas K-50 calibre 7.62, todas de
fabricacin china. Si se consideraba la advertencia de Jin, eso era significativo.
Exploraron el bnker por entero y dieron con ms armas chinas comunistas.
Esto no parece el Vietcong coment Rock. Estas armas son tan
nuevas que puedo ver mi reflejo en el aceite. El nunca est tan bien
equipado.
Sabes de los nung?
Rock asinti con la cabeza.
Hice una o dos patrullas con algunos de ellos cuando estaba en la
otra compaa. Siempre estbamos en el filo de la guerra. -Se ri. Y
hablo de un filo cortante.
Te parece que esto tiene que ver con ellos?
Carajo, no tienen la clase de dinero que hace falta para esta provisin.
Alguna vez oste hablar de los gwai, un grupo de nung malditos?
Rock sacudi la cabeza.
No, por qu?
Jin los mencion. Segn l, son siempre una calamidad.
Rock lanz un gruido.
Malditos nung.
Do Duc se encogi de hombros. El olor del dinero se estaba volviendo
ms intenso.
Quin tiene el capital para esto, entonces. pregunt Do Duc.
Es fcil. La Unin Sovitica. 0 el To Sam.
Los dos hombres se miraron por un largo momento. Al fin, Rock pregunt:
Crees que esta mierda tiene algo que ver con Michael Leonforte?
Tal vez. Quin sabe qu tiene en la mente el Pentgono oriental? Si
nosotros compramos estas armas, a quin estamos armando?
Buena pregunta contest Do Duc. En este asunto, creo que el
seor Leonforte es el nico que nos dar una respuesta.
Si podemos encontrarlo.
Es para eso que estamos ac. Pero si est muerto, sugiero que volvamos aqu y "liberemos" estas armas. Obtendramos mucho dinero
vendindolas.
Hecho asinti Rock.
Se incorporaron para salir y Rock puso una mano sobre el brazo de Do
Duc.
El que sea que posee esto debe estar cerca. Tal vez ya nos estn

mirando.
Salieron del bnker. Ambos tenan el comienzo de un dolor de cabeza
ocasionado por los restos del gas CS. Do Duc desarticul la unidad en
equipos de ados, y orden un reconocimiento en forma de equipos de
trbol, de modo que efectuaran curvas hacia atrs, y coincidieran entre
s para tener respaldo en ese entorno obviamente hostil.
Do Duc y Rock exploraron el rea alrededor del bnker. No hallaron
nada de inters. Diez minutos ms tarde vieron a Riggs y Donaldson
que volvan del reconocimiento a travs del pueblo destrudo. Fue en
ese momento que empezaron a disparar los morteros, cuando el cielo
se hundi convirtindose en plomo caliente en un paroxismo de
muerte.
La primera o la segunda ronda alcanz a Donaldson, arrojndolo al
centro de otro penacho rojo y negro. Do Duc, que se haba refugiado al
lado de Rock, no poda ver a Riggs a travs del humo y las explosiones.
No se vea por ninguna parte a los nungs. Do Duc esperaba que
estuvieran tratando de hallar la fuente del ataque.
El silencio despus de esa clase de ataques es fantasmal porque es
ensordecedor por naturaleza. Do Duc, que asom la cabeza detrs de
una pared que se desmoronaba, vio lo que quedaba de Donaldson, no
mucho ms que una mancha en el suelo lleno de hoyos. Cerca, entre
los escombros, divis al enorme Riggs, que estaba apoyado contra otra
pared. Tena la vista fija en la sangre que le cubra la parte inferior del
cuerpo. El pecho se le estremeca.
Ah, mierda exclam Do Duc cuando Rock se incorpor a su lado
para echar un vistazo alrededor.
Todo se mantuvo quieto. Do Duc an no tena idea de dnde estaban
Jin y los otros nung, ni sensacin alguna del lugar del que haba
procedido el fuego de morteros. Vio que el pecho de Riggs se mova
jadeante y supo que deba llegar inmediatamente a l.
Cbreme le pidi a Rock.
Aspir profundamente y sali de la proteccin, zigzagueando hacia
Riggs. Ningn tirador le dispar y no vio seales de infantera enemiga.
Tampoco vio evidencia de los nung y eso lo preocup. Qu les haba
sucedido? Era improbable que hubieran neutralizado la fuente del fuego
enemigo dado que no haba odo ningn disparo de armas. Habran
desertado?
Se arrodill al lado de Riggs.
Todo va a andar bien, muchacho le alent, mientras rompa una
ampolla de morfina. Tmatelo con calma.
Estaba empezando a evaluar el dao cuando el aire se volvi denso con
el silbido peculiar del fuego que llegaba. Do Duc se lanz hacia la
seguridad relativa de una estructura destrozada, pero ya poda sentir el
peso opresivo de los proyectiles que caan formando grandes arcos.

"Dnde estn esos malditos nung?"


Entonces el mundo empez a derrumbarse a su alrededor con el grito y
el gemido de la materia al rendirse. El suelo se estremeca debajo de
sus suelas y luego subi y se destroz contra su estmago.
Estuvo tendido por un rato, mareado y tan conmovido que jur luego
que haba alcanzado a ver realmente a los ejrcitos fantasmas del
sueo del da anterior en la marcha, el terrible estrpito de sus armas y
su blindaje mientras hacan caer las hojas de los rboles, su propia
silueta con casco y enmascarada bajo las ltimas llamas del sol
poniente.
Luego pestae y vio a Rock encorvado sobre l, sacudindolo, gritndole.
Qu? Qu?
Dmonos prisa! estaba gritando Rock. Encontr a los nung... o
lo que queda de ellos. Puso de pie a Do Duc y lo afirm. Maldicin,
compaero, trata de caminar ahora!
Do Duc asinti con la cabeza pero ahora volvan a caer los proyectiles y
juntos se tambalearon hacia los suburbios del noroeste del pueblo, y
entrar ms en Laos, pero eso estaba bien por el momento porque se
alejaban del fuego de barrera.
A Do Duc le pareci esa noche que no haca ms que soar. Estaba
tendido debajo de una palmera con la lluvia que salpicaba alrededor,
ovillado en una posicin fetal, agotado y hambriento. Tena dolores por
los escombros que le haban cado encima, la piel lastimada le picaba
en tantas partes que haba dejado de rascarse. Lo tomaba como la
mejor seal: estaba vivo.
Dorma... soaba, con imgenes que sucedan corno si su mente fuera
un vehculo puesto a alta velocidad por la oleada de adrenalina de la
guerra.
Habl con la chica destrozada al borde del arrozal. No tena ojos, pero
los dientes visibles le sonrean de la manera ms conmovedora. La
oscuridad de las cuencas ciegas se vea iluminada por la fosforescencia
del recuerdo, como rastreadores antiareos.
Los recuerdos no eran de ella, claro, sino los de Do Duc, que tenan
como fondo el sombro escenario de la infancia de l, mutilado por el
terror que generaba. De modo que para la llegada del amanecer,
cuando abri sus prpados viscosos, no quedaban santuarios gratos,
ningn puerto seguro al cual retirarse. Slo estaba la guerra y la
guerra era donde l haba elegido estar, como si fuera un pas en el
cual pudiera desaparecer como un expatriado disgustado por la vida
all en la patria.
Lo que, en cierto sentido, era exactamente lo que haba sucedido.
Do Duc haba hecho la primera guardia, pero en algn momento se
haba quedado dormido, para no volver a despertarse hasta el

amanecer. Tenan la suerte de que el enemigo no hubiera dado con


ellos durante la noche.
La distancia estaba oscurecida por las nubes. Era como si estuviesen
en la cadena montaosa Cardamom, a seiscientos metros sobre el nivel
del mar, en lugar de hallarse en una meseta baja.
Dnde demonios estamos? pregunt Rock.
No lo s replic Do Duc, mientras haca unos ejercicios con las
rodillas. El movimiento haba empezado a eliminar la rigidez de su
cuerpo. En esta niebla densa no s distinguir el este del oeste.
Extrajo la brjula pero se haba golpeado en algn momento durante la
misin, probablemente durante el fuego de barrera, y ya no serva.
Mir a Rock, que estaba sentado sobre el tocn de un rbol destrozado,
con su amenazante LAW asegurada sobre la cadera derecha.
Quiero aclarar algo ya mismo, para que los dos sepamos dnde
estamos parados dijo Rock. No me importa mucho si vuelvo o no.
En realidad, pensndolo bien, me gustara muchsimo ms no volver. La
verdad es que me gusta estar ac, lejos de toda la mierda de la
burocracia del ejrcito.
Escupi. T sabes y yo s que el malezal es el lugar donde se est
cuando se trata de esta guerra. El malezal es donde el Vietcong respira
y caga, y el malezal es donde tendr que vrselas con nosotros.
Y el apoyo? No puedes hacer la guerra sin apoyo.
Al carajo con eso. La clase de apoyo que recibimos del Pentgono
oriental slo puede hacernos matar. Puedes estar seguro. Sea fuego
amistoso o coordenadas equivocadas en un descenso, o inteligencia
falsa sobre una zona verde donde el Vietcong nos est tendiendo una
emboscada, nosotros somos los que la ligamos en el cuello.
No puedo disentir contigo en eso.
Entonces, para qu volver? Estoy aqu afuera en el malezal y estoy
pensando que cuanto ms tiempo est aqu, cuanto ms me aleje, ms
me gusta. Y sabes por qu? Porque aqu me siento seguro. Slo debo
confiar en m y en ti, no en un puado de imbciles de Saign que no
saben cmo hacer la guerra. Nosotros s sabemos. Y es desde aqu que
debiramos hacerla.
Do Duc estuvo pensando por un momento.
Tenemos que pensar en la misin coment al fin.
Sabes que esa misin hiede hasta el ms alto cielo. Ahora que somos
slo t y yo, no hay peligro en hablar abiertamente.
Qu quieres decir? Do Duc lo saba, pero quera or la versin de
Rock.
Creo que nos han puesto en medio de una delicada misin de la IM
que pifi en gran estilo.
Do Duc asinti con la cabeza.
De acuerdo. Pero todava deseo llegar al objetivo.

Michael Leonforte. Bueno, por qu no? Si an est vivo. Rock se


tom un minuto para aplastar un insecto entre el pulgar y el ndice.
Sabes que lo probable es que esta misin no sea ya lo que una vez
fue. Se me ha ocurrido que nunca fue lo que se supona que deba
ser. Mucho mejor. Rock se incorpor, sonriendo. Sigamos
adelante. Poco antes del medioda se detuvieron para descansar en una
depresin entre dos tiras de terreno lodoso que antes de la guerra tal
vez hubiera sido tierra de cultivo. A Do Duc le dola todo el cuerpo.
En todo caso, la niebla se haba hecho ms densa, de modo que era
imposible ver siquiera a ms de un metro en cualquier direccin. Todo
sonido estaba con sordina, pero en realidad haba poco que or. Le
haba parecido a Do Duc como si se hubiesen estado trasladando a
travs de un paisaje desprovisto de toda otra vida, como si ellos
mismos se hubiesen vuelto insustanciales como fantasmas, y se
deslizaran a travs de un terreno que estaba ms all de su capacidad
de tocar o cambiar.
El estmulo sensorio se redujo a un mnimo de visin y de sonido.
Hasta el hedor rancio del follaje semitropical pareca lejano, como
amortiguado por la pesada niebla.
En ese estado intermedio entre la conciencia y el sueo, era fcil evaluar el ms diminuto cambio en el ambiente inmediato.
Do Duc se detuvo.
No estamos solos.
En toda esta mierda nadie podra vernos, ni siquiera con reflectores o
infrarrojos observ Rock. No obstante, tom su LAW, mientras
plantaba la culata firmemente contra su cadera derecha. Te dir una
cosa, si el Vietcong est ac, su culo es pasto.
Do Duc le puso una mano sobre el brazo.
No te apresures. No nos ayudar hacer volar al seor Leonforte hasta
el otro mundo.
El Vietcong... o los gwai o quienes carajo sean... que lo tienen como
rehn, sin duda lo tendrn bien alejado de toda incursin.
Do Duc estaba seguro de que Rock tena razn, slo que ahora no
estaba tan seguro de que estuvieran trabajando segn la premisa
correcta. Seal los rboles envueltos en la niebla.
Por ac.
La melanclica humedad condensada los rode con un abrazo viscoso.
Se movan muy lentamente, como si estuvieran bajo agua o en un
planeta donde la gravedad fuera muchas veces la de la Tierra. Respirar
se hizo trabajoso y se desplazaron a travs de la jungla con suma
dificultad.
Imagino que hicieron todo este viaje para buscarme a m.
Se quedaron inmviles, mientras observaban primero a una, luego a
cinco o seis figuras que aparecan como conjuradas de entre los rboles

mismos. Do Duc ech un breve vistazo a todos ellos podan ser los
gwai? pero rpidamente se concentr en el hombre que estaba al
frente, el que haba hablado.
Michael Leonforte, supongo.
Sonri el hombre.
Llmenme Mick. Me reconocern por la fotografa que les mostraron
en el Pentgono oriental. Supongo que de all vienen.
No exactamente seal Do Duc, respondiendo ambas preguntas.
Ese Michael Leonforte era diferente del hombre de la foto que le haba
mostrado Intestino, aunque cuanto ms lo estudiaba Do Duc ms se
haca evidente la semejanza. No somos oficiales como el grupo que
envi el Pentgono oriental. Somos Licntropos.
Sonri Mick Leonforte.
Licntropos de Ciencia Ficcin, eh? He odo hablar de ustedes.
Estaba rodeado por las delgadas caras chinas de los nung y vesta
como ellos: traje de combate camuflado, botas altas de paracomandos,
cinturn de tela: elementos todos estadounidenses de la segunda
guerra mundial. Estaban armados con K-50 de China comunista, como
las que estaban en el depsito que Do Duc haba encontrado en el
bnker. Ninguno de ellos luca insignia, ni siquiera Leonforte, pero
cuando levant la mano izquierda pidiendo silencio, Do Duc vio tatuada
en la parte interior de la mueca una imagen curiosa: una cara
humana, el lado izquierdo del color de la piel con el ojo abierto, el lado
derecho con una medialuna vertical donde deba estar el ojo.
Pas como un haz cuando baj la mano. Era pequea, menos de ocho
centmetros de altura, pero su poder electriz la mente de Do Duc.
Ustedes han hecho algunas cagadas bien pesadas en su momento
dijo Mick Leonforte. Ser una gran pena matarlos.
Do Duc sinti que Rock se mova a su lado y no dijo nada. Segua
estudiando a Leonforte porque ahora era esencial descubrir qu le
haba sucedido. Do Duc haba odo hablar de uno o dos casos de
oficiales de la marina destinados con montaeses del CIGD, que haban
decidido pasarse de bando y seguir la vida de los nativos, pero
sospechaba que sa era una respuesta demasiado fcil para el enigma.
Slo tena unos pocos indicios inconexos para seguir, pero pudo ver por
la agudizada tensin entre los nung que le quedaba muy poco tiempo.
Mi comandante nos envi aqu para que lo llevemos de regreso.
No me sorprende. Mick Leonforte se haba dejado crecer el pelo.
Era tan negro y lustroso como el pelo de los hombres de las tribus
montaesas chinas que eran sus acompaantes. Su barba completa se
vea prolija, pero no se ajustaba a las pautas fijadas por los
reglamentos del ejrcito.
Tena las mejillas un tanto delgadas y haba algo en sus ojos, una
claridad que bordeaba lo feral, que sin duda habra preocupado a la

gente de la Inteligencia Militar. Mis jefes han estado tratando de


recuperarme desde que se dieron cuenta de que haban enviado al
hombre equivocado para hacer el trabajo equivocado.
A usted lo metieron en IM, verdad? pregunt Rock.

Me metieron en IM hasta el fondo. Sal por el otro lado, y como


Alicia me encontr en el Pas de las Maravillas recibiendo rdenes de
alguien llamado Jabberwocky. Leonforte se ri. Malditos agentes
secretos. Todos tienen nombres raros como se: Jabberwocky, el
Sombrerero Loco, la Reina Roja.

Se supone que usted es un prisionero! exclam Rock. Qu


carajo...

Olvide la IM. Fueron los agentes secretos quienes lo enviaron a


usted en esta misin, no? pregunt Do Duc, mientras cubra la voz
de Rock. Fue por eso que ese Jabberwocky lo sac de la crcel. Pens
que lo tena en la palma de la mano. Usted haca lo que l le deca o lo
meta otra vez en la crcel de un puntapi.

Y "perdera la llave por diez mil y una noches", como


Jabberwocky dijo. Leonforte se ri, pero estaba mirando ms
sagazmente a Do Duc. S, se es el nudo del asunto, ms o menos.
Lstima que puso el arma sobre la cabeza del tipo equivocado. A m me
ensearon a hacer frente a las amenazas, no a dejarme doblegar. Mi
padre me ense temprano cmo manejar a los arrogantes hijos de
puta como se.
Se encogi de hombros, hizo un gesto.
Qu importa, de todos modos. Los enviaron a ustedes por mi pellejo,
y eso no puedo permitirlo. Los nung apuntaron sus K-50 a Do Duc y
Rock. Es hora de que digan sus oraciones, carajo.
Para Do Duc, era hora de jugarse todo.
Nunca tuvimos intencin alguna de llevarlo de regreso.

Eso es una risa. Leonforte dio un paso hacia ellos, y pas un


dedo a travs de la frente de Do Duc. Es sudor de miedo lo que
noto? Hizo un sonido duro en el fondo de la garganta.
Por qu, si no, haran todo el trayecto hasta mi territorio?
Ah estaba, la confirmacin que l haba estado esperando. "Mi territorio."
Para qu bamos a llevarlo de regreso? pregunt Do Duc. Eso
seria como matar a la gallina de los huevos de oro, no?
Desapareci la sonrisa de la cara de Leonforte como el brillo del cromo.
El silencio que sigui reuni su propia energa hasta que gener una
especie de zumbido cintico que eriz el pelo en la nuca de Do Duc.
La gallina de los huevos de oro expres Leonforte en el tono exacto
en que Al Bab hubiese podido decir "brete ssamo".
Claro. Eso es lo que hace al conducir a la secta perversa de los gwai
entre los nung.

Se abrieron un poco ms los ojos de Leonforte.


Qu sabe de los gwai, salvo lo que dicen los rumores y las habladuras? Son gente profundamente religiosa.
En este momento, me interesa mucho ms la gallina de los huevos
de oro aclar Do Duc. Creo que sa es una descripcin correcta
para el hombre que ha tenido las pelotas necesarias para apropiarse de
la lnea de aprovisionamiento del Vietcong en el Tringulo Dorado.
Cunto puede dar por ao esa clase de trfico de droga? Al hablar por
Rock tanto como por m, puedo decirle que los dos preferiramos tener
una parte de esto antes que intentar llevarlo de regreso.
Escuchen! Leonforte se volvi a los gwai. Pueden creerle? Qu
boca! Se volvi. Y hablando de bolas...
Extrajo una pistola 45 de oficial del Ejrcito de los Estados Unidos y
oprimi el cao contra la sien de Do Duc.
Rock hizo un pequeo movimiento y un gwai lo punz con su K-50 en
la espalda.
Ni siquiera lo piense aclar Leonforte sin volver la cabeza. Fin.
Mientras aferraba la 45, oprimi el gatillo.
Salvo el sonido del martillo al descender sobre una cmara vaca, no
sucedi nada.
Leonforte, su cara prxima a la de Do Duc, sonri ampliamente. Luego
retir el arma de la sien y casi al mismo tiempo lo bes enrgicamente
en ambas mejillas.
Mientras levantaban sus armas, los gwai comenzaron a lanzar alaridos.
Bienvenidos salud Michael Leonforte a la Tierra de los Muertos.
En esa eternidad entre el instante en que el dedo de Leonforte oprimi
el gatillo y el martillo dio contra la cmara vaca, una parte del pasado
de Do Duc vino apresuradamente a l como un tren descontrolado.
Comenz con las auras, la luz que se refractaba de la gente que estaba
prxima a l como si la piel y la carne de ellos se hubiera disuelto, que
transformaba el resto en lentes por las cuales l miraba ahora.
Observaba, traspasado, como si pudiera ver en esas esquirlas latientes
de color sus almas mismas, desnudas como un cadver sobre una
camilla de acero inoxidable.
Luego llegaba el trino de la urraca blanca. El llamado del ave se expanda y reverberaba como amplificado y odo simultneamente desde
una distancia muy grande.
La urraca grande como un nio se posaba en su hombro, que peinaba
sus plumas iridiscentes mientras sus ojos dorados y rojos lo miraban
con intensa curiosidad. Si el ave hablaba, Do Duc tena la impresin de
que el episodio explotara por completo como una burbuja o un sueo,
pero nunca suceda y l quedaba bajo el hechizo de las auras.
Ao, el anciano nung, el iniciado, el chamn de la tribu, a menudo

llevaba a Do Duc montaa abajo hasta el ancho ro lodoso donde


pescaban los nung. Esas parecan ms salidas idlicas entre padre e
hijo que ritos previos a la iniciacin.
Una vez, un da tan caluroso que el sol pareca picar la piel desnuda de
Do Duc, Ao atrap un cocodrilo y montando sobre el lomo mientras Do
Duc miraba sumido en elctrico temor, le haba abierto aquellas
poderosas mandbulas, y le insert un grueso palo brilloso, para hacer
inofensiva a la bestia.
Ao acomod a Do Duc sobre el lomo del cocodrilo, y puso sus palmas
contra las escamas como blindaje de su espina. Do Duc, con el corazn
en la boca, poda or el latido, el paso de la sangre por el odo interno.
Y entonces, por ninguna buena razn que pudiera imaginar, Ao lo
empuj, de modo que su cabeza estuvo pendiendo sobre la cara del
cocodrilo. Haba mirado directamente los ojos del reptil.
Qu se supona que deba hallar ah? Aun ahora, cuando recordaba el
momento con suma claridad, no poda saberlo con seguridad. Pero
quedaba la sospecha: se haba intentado que buscara un espritu afin
en una bestia porque no podra hallar ninguno entre los humanos.
A otros sa hubiera podido parecerles una idea horrible, pero no a Do
Duc. Haba sido l solo el que observ a Ao hundir un cuchillo en el
cerebro del cocodrilo, entre esos ojos que consideraban a Do Duc si no
con curiosidad franca, al menos con inters.
Esa noche, mientras observaba cmo los nung hacan un banquete con
la carne asada que l le haba ayudado a Ao a apartar de los huesos,
Do Duc sinti el comienzo del aura, y record a la urraca blanca que
gritaba en los rboles como si estuviera ofendida porque sus manos
estaban manchadas por la sangre del reptil.
Por primera vez desde que fue a vivir con los nung, Do Duc desobedeci a Ao, para someterlo voluntaria, casi ansiosamente al castigo que
estaba seguro que la urraca haba querido para l.
Fue la primera vez que tuvo conciencia del pecado; no el pecado que
los aborrecibles misioneros catlicos predicaban con tal fervor
perentorio, sino un pecado contra el orden natural. Si la urraca blanca
no le haba hablado a Do Duc, estaba en sus ojos la corona del deseo,
el halo de la divinidad, la guirnalda espinosa del pecado.
Y aun cuando fue a su propio sacerdocio con los ancianos nung, mantuvo libre una parte secreta de l, pura para el trino santo que la
urraca blanca haba guardado en el fondo de su corazn.
En su iniciacin le haban requerido que cazara y matara un cocodrilo
como lo haba hecho Ao trece meses antes. Se vio obligado a traer de
regreso su carne sanguinolenta en trozos para la fiesta de celebracin
de modo que todos ellos, ancianos e iniciados, pudieran participar de
su fuerza.
Do Duc haba ido solo, como se le indic, y hall su cocodrilo un animal

monstruoso tendido como un leo en las aguas quietas del Song Ba.
Qu criatura magnfica era, sumamente plcida pero pronta como un
arco tenso a quebrar los huesos de todo lo que se cruzara en su
camino.
La quietud y el poder: era esa yuxtaposicin lo que Do Duc estaba
seguro de que la urraca blanca deseaba que l entendiera. Qu
humano poda ensearle ese y otros misterios semejantes? Ni siquiera
los sacerdotes Soucha. Nadie.
En lugar de matar al cocodrilo, le haba hablado como una vez la urraca
le haba hablado a l a travs de sus ojos radiantes, y haba montado
sobre el lomo del cocodrilo, deslizarse con l a travs del agua
infestada de sanguijuelas hasta que se cruz con uno de los misioneros
catlicos que tanto fastidiaban a la gente de las tierras bajas con su
charla sobre Dios y el demonio, y el fuego del infierno y la condena
eterna. Esos misioneros eran tan desdeosos con el bosque, estaban
tan desconectados de su entorno. Su mundo era Roma y nada ms.
El sacerdote se haba acercado a la orilla lodosa para refrescarse en el
agua marrn y el cocodrilo se lanz hacia adelante con sorprendente
velocidad, y lo aferr del tobillo desnudo, para retenerlo lo suficiente
como para que Do Duc lo hiciera cesar en sus gritos al matarlo.
Lnguido una vez ms, el cocodrilo haba observado pacientemente
mientras Do Duc desollaba al misionero, y cortaba trozos de carne del
pecho y la espalda. Slo cuando l hubo concluido, el animal se llev lo
que quedaba, arrastrndolo bajo la superficie del agua.
Qu extraa fuerza fluy hacia los ancianos esa noche mientras coman la carne fresca que Do Duc les haba llevado triunfalmente? En los
odos de Do Duc reverberaban los gritos estridentes de la urraca blanca
como un aria mientras, sonriente, l coma la fragante carne asada con
los otros.

Pude haberlos matado a los dos seal Mick Leonforte. Tal


vez deb haberlo hecho.
No lamentar nuestra presencia.
Rock lo dijo con tal conviccin que Leonforte le clav la mirada por
largo rato. Al fin agreg:

Ustedes no conocen la historia completa. Una vez que la sepan,


vern qu medidas deben tomarse.
De modo que estamos a prueba aclar Rock.

Estarn muertos como piedras a menos que puedan aceptar


ciertos preceptos que pueden resultarles duros de tragar. Ese sin duda
ha sido el caso antes.
Antes dijo Do Duc. Se refiere al grupo que los agentes secretos
del Pentgono oriental enviaron por usted.
Saben, soy Dios aqu afirm Leonforte como si no hubiese odo una
palabra de cuanto le haba dicho Do Duc. Levant las manos para

incluir a los gwai que estaban acuclillados con ellos en la espesura.


Estaban tomando un sencillo almuerzo de pescado seco y salado y
gomosas croquetas de arroz fras, que a Do Duc y Rock les saban a
man del cielo despus de la comida envasada. Pregntenles a mis
sbditos
Nuevamente, Do Duc vio que a alguno del Pentgono oriental le resultara fcil ponerle el rtulo de loco a Leonforte. Peligroso cuando bebe,
solan calificarlo. No tena dudas de que as era cmo lo consideraban
actualmente los de Saign que saban de su existencia. Esa era una
conclusin peligrosamente fcil y espuria. Tal vez fuera lo que haba
hecho morir a la misin enviada por el Pentgono oriental. Do Duc
saba que esa conclusin sin duda lo hara morir rpidamente junto con
Rock si l persista en ella.

Me gust lo que dijo de la gallina de los huevos de oro dijo


ahora Leonforte. Qu sabe del canal desde el Tringulo Dorado?

Slo lo que he deducido contest Do Duc. Mi comandante no


me dijo absolutamente nada al respecto, aunque ahora estoy
convencido de que al menos debe saber que existe.

Qu le hace pensar eso?


Primero, l est muy bien relacionado en el Pentgono oriental.
Do Duc hizo una pausa. Muchas veces me llam la atencin eso.
Quiero decir, no es un militar de carrera, lejos de ello. Era profesor
universitario antes de aburrirse de la vida y de enrolarse. Qu se
propone con su amistad con los personajes del cuartel general? Se
lami la sal de las puntas de los dedos. Segundo, mis rdenes eran
extraerlo a usted de su ambiente y llevarlo de regreso a mi
comandante, no al Pentgono oriental. Gru. Tampoco eso son
ortodoxo. Hasta que lo encontr a usted y me di cuenta de que estaba
en una misin de agentes secretos. Entonces todo empez a cobrar
sentido. Si mi comandante haba sido un agente secreto civil, digamos
un reclutador en el campus de su universidad, todo tena sentido: que
lo hubiesen enviado al interior, que fuera amigo de la gente del
Pentgono oriental, que a su compaa le dieran la tarea de llevarlo a
usted de regreso, con la orden de que se lo entregara a l
personalmente.
Una lenta sonrisa se esparci sobre la cara de Leonforte.

Sabe, Do Duc, creo que hice la opcin correcta al no volarle los


sesos. Se puso de pie, se limpi unos granos de arroz de las ropas.
Los gwai siguieron su ejemplo.
Do Duc, que se puso de pie con ellos, tuvo ms aguda conciencia que
nunca de que estaba bajo el control de Leonforte.

Vayamos indic Leonforte. Hay algo all en la base que


quiero que vea.
Llegaron poco antes del ocaso. Abundaba el color a travs del cielo

cargado de nubes y las copas de los rboles parecan espadas de vidrio


de colores. Los pjaros se movan nerviosamente entre las ramas y a
cierta distancia Do Duc oy el bajo gruido que adverta la presencia
de un animal depredador, tal vez un tigre.
El campamento de Leonforte era ms o menos como l lo haba imaginado. Si bien estaba formado por casas en lugar de tiendas, esas
cabaas eran desvencijadas y precarias de una manera que denotaba
pobreza y sufrimiento ms all de la comprensin occidental. El hedor
de los residuos y desechos era tan fuerte que pronto se convirti en un
gusto acre en el fondo de sus bocas.
Casi de inmediato y sin ninguna seal de Leonforte que Do Duc pudiera
ver, los gwai se dispersaron. Slo uno qued con ellos mientras
Leonforte los conduca hacia una cabaa que pareca ms slida que
las otras. Do Duc supuso que se era el lugar de Leonforte, pero se
equivocaba y fue la ltima vez que permiti que las nociones
preconcebidas nublaran su evaluacin del hombre.
La cabaa era, efectivamente, una crcel. Estaba ocupada por un hombre: un caucsico de pijama Vietcong negro. Aunque estaba
obviamente sin la insignia del rango, era muy evidente por su postura y
su actitud que se trataba de un militar.
Este es el agente secreto? pregunt Rock.
Leonforte asinti con la cabeza.
El Sombrerero Loco.
El hombre les clav en silencio una mirada desafiante. Estaba muy
bronceado y saludable. Alto y delgado, pareca un poco molesto por el
cielo raso bajo de su crcel, pero eso era todo. Sus punzantes ojos
azules los estudiaban al parecer sin prejuicios, pero Do Duc no
confundi esa mscara con indiferencia.
El condujo al primer grupo que vino en mi busca.
Do Duc estaba por preguntar qu le haba sucedido al resto hasta que
se dio cuenta de que ese hombre era la respuesta. Era el nico en la
crcel de Leonforte. De los otros no se haba vuelto a tener noticia.
Estaban muertos.
Do Duc entendi entonces la lnea mortal que haba cruzado Michael
Leonforte y la enormidad del paso que daran l y Rock si decidan
unirse a ese hombre. No sorprenda que l se pensara un dios: haba
transgredido con toda su alma la ley del hombre. Para hacerlo era
imperativo que supiera que estaba ms all de la ley.
Qu har con l? pregunt Rock en ese tono casi amable que Do
Duc haba llegado a identificar como su voz asesina.
An no lo he decidido.
Rock dio un paso hacia la jaula dentro de la cual estaba encarcelado el
Sombrerero Loco. Mientras lo miraba fijamente a los ojos, dijo: Tengo
una idea.

Do Duc no objet lo que Rock tena en la mente porque eso reforzara


la relacin de ambos con Mick Leonforte. Leonforte qued impresionado
con el plan porque al mismo tiempo aumentaba el poder de su hechizo
sobre los gwai y por lo tanto el sistema del canal, a la vez que una a
esos dos con l de una manera que se acercaba tanto a lo irrevocable
como lo permita la condicin humana. Tambin le agradaba por la
clase de mensaje que le enviara a Jabberwocky.
Cuando reciban una carga de esto haba dicho Rock lo pensarn
dos veces antes de enviar a alguien detrs de nosotros.
Dio instrucciones a los gwai para que ataran al Sombrerero Loco a un
rectngulo de bamb. Luego, acuclillndose al lado de l, haba
empezado a formularle preguntas. Eso era una artimaa. Rock sugiri
que le hicieran creer al hombre que queran acceso a los fantsticos
secretos guardados en su cerebro. El hecho era que deseaban
simplemente hacer un ejemplo con l, alterarlo significativamente de
modo que cuando fuera descargado en el umbral del Pentgono
oriental, la Reina Roja y otros agentes tomaran nota inmediata.
Podramos matarlo le haba insinuado Rock pero eso es tan
definitivo... y el mensaje podra malinterpretarse. Quin dir que el
Vietcong no le hizo eso? No, necesitamos enviar un mensaje ms
fuerte, lo envolvemos como un regalo y lo enviamos desde el mal para
que tenga una historia para contarle a la Reina Roja, as puede
confundir a los otros en cuanto a lo que hacemos; l podr hacerlo de
manera mucho ms convincente de cuanto nunca podramos nosotros.
Do Duc qued impresionado con el pensamiento de Rock. Enloquece-ra
a los agentes pensar que ellos estaban estableciendo su propio negocio
con secretos militares robados. El negocio era la nica cosa que los
agentes entendan mejor que nadie. No importaba que uno fuera
capitalista o marxista, fascista o anarquista. Era la primera directiva de
la profesin de agente: el comercio trasciende la ideologa.
De modo que l y Michael Leonforte observaron fascinados mientras
Rock se puso a trabajar con el Sombrerero Loco, al interrogarlo por
horas yhoras, mientras usaba luz y sonido en concierto, entre sesiones
de persuasin mediante el dolor intenso. Al absorber el proceso, que
Rock conduca como si se tratara de un protocolo mdico, Do Duc
senta una extraa sensacin que le erizaba el pelo de la nuca.
Rock de ningn modo haba aprendido esa disciplina en su anterior
compaa de infantera. Daba la impresin de un toro de lidia
supuestamente bien adiestrado que de pronto rompe la cuerda y ahora
hace crujir sus dientes entre la maleza circundante.
Al parecer, Leonforte tuvo la misma idea porque en una de las interrupciones en su nuevo deporte como espectador, le pregunt a Do
Duc: Aprendi esa mierda con los Licntropos?
Yo nunca lo aprend con los Licntropos replic Do Duc. Estaban en

la letrina, y orinaban en la cinaga hmeda.


Apuesto a que su comandante sabe cmo meterse as entre las tablillas de la conciencia.
Intestino? No lo creo. Por qu tendra una pequea compaa de
Ciencia Ficcin en lugar de estar con los otros personajes en el
Pentgono oriental?
Razonamiento de agente contest Leonforte, mientras se abotonaba la bragueta. Estara ms cerca de la accin, con la posibilidad de
desarrollar cualquier misin que necesitara sin que se le formularan
preguntas. Adems, nadie sospechara quin era realmente.
Tal vez dijo Do Duc mientras se ajustaba los pantalones. Y tal vez
usted est viendo agentes colgando de los rboles como bananas.
Permtame decirle algo aclar Leonforte cuando volvan a la cabaa donde Rock intentaba incansablemente deslizarse entre las
tablillas de la conciencia del Sombrerero Loco. En el negocio al que
usted y su amigo acaban de ingresar, ser mejor que busque agentes
en los rboles. De lo contrario, puede ser sometido a corte marcial y
ejecutado antes de que pueda inventar una defensa.
Volvieron a la cabaa. El hedor del miedo, el sudor y las heces penda
en el aire como una telaraa. Vieron la espalda de Rock. Se haba
quitado la blusa y sus pesados msculos se vean oleosos por el sudor,
tensos mientras realizaba su tarea.
Do Duc vio que tena una pequea hoja en la mano derecha y, con la
precisin de un cirujano, estaba haciendo incisiones en la cara del
Sombrerero Loco.
Cuando los oy entrar, Rock coment:
Deseo asegurarme que nunca olvide lo que queramos de l.
Hubo un sonido peculiar, una especie de susurro que helaba la columna
vertebral y que se resolvi en un suave sollozo entremezclado con un
jadeo animal. Cuando se aproxim, Do Duc tuvo una visin completa
de lo que estaba haciendo Rock. El Sombrerero Loco tena los dientes
apretados y, mientras Rock trabajaba sobre l, se rozaban a la vez que
emita ayes que le distendan las mejillas.
Eso era cuanto Do Duc deseaba ver. Le hizo una seal a Leonforte y,
juntos, salieron de la miasma a la luz viscosa de la tarde avanzada.
Hagamos arreglos con los gwai para que lo devuelvan al Pentgono
oriental sugiri Do Duc.
Su amigo Rock parece sin duda un adicto al trabajo.

Usted no lo conoce bien todava. Pero parece ser que a todos


aqu nos gusta ms el trabajo que a los tipos promedio.
Leonforte se ri.
Es como dice mi padre: nada supera al espritu capitalista.

Para Rock, creo que esta empresa trasciende el dinero o el poder.


Es de alguna manera espiritual, como el Santo Grial.


S, s a qu se refiere contest Leonforte, mientras se secaba
la frente con la manga. Tengo la impresin de que podra trabajar
con el Sombrerero Loco por otro par de das.
No me parece que sea una idea muy buena. Qu quedara? Para
decirle la verdad, no quiero averiguarlo.
Do Duc observ a Leonforte mientras hablaba con los gwai. Se decidi
que llevaran al Sombrerero Loco hasta el interior del pas con la
primera luz del da siguiente.
Ahora hablemos de negocios, socio expres cuando Leonforte hubo
despedido a los gwai. Deseo saber exactamente cmo sac al
Vietcong de su propio canal de la droga.
Leonforte ech la cabeza atrs y se ri alto y largamente.

An no se da cuenta, verdad?
Qu carajo quiere decir? Do Duc ya estaba un poco molesto de ser
el blanco de una broma que no entenda.

Se equivoca mucho, Do Duc. Este canal de los Estados Shan es la


veta madre. No es del Vietcong, nunca lo fue. Lo opera el maldito To
Sam. Toda la maldita guerra se est financiando con esta veta madre.
Quiere decir que el gobierno de los Estados Unidos posee y opera un
canal de opio? Usted debe de estar loco.

Si por gobierno usted se refiere al Congreso o al Estado Mayor


Conjunto, no. Esa sera una idea insensata. No, me refiero a una
camarilla de funcionarios de alto nivel de todas las ramas del
gobierno... los militares, el poder judicial, el legislativo, el ejecutivo...
una organizacin muy secreta en accin para sus propios fines.

Qu es?
El poder. Eso es cuanto les interesa a todos: poseer el poder para
manipular los acontecimientos, a la gente, a los gobiernos, las
economas. El poder y eludir la ley. El grupo hasta tiene un nombre. Se
autodenomina Espejo.

Cmo sabe todo eso?


Fui enviado aqu para controlar esta veta madre para Espejo, pero le
ech un vistazo y decid que era la oportunidad de una vida, de modo
que la liber. No creo que Espejo deba tener todos los bienes para s.
Leonforte volvi a rer. Por qu cree que Jabberwocky est tan
terriblemente ansioso de hacerme volver?
Eso es todo mentira. Usted con sus antecedentes sera la ltima
persona a la que Veil, o cualquier otro, le confiara controlar el mayor
sistema de droga del Asia.
Los ojos de Leonforte resplandecieron cuando se ri.

Tengo amigos en posiciones altas. 0 al menos los tena. Y tengo


un hermano que me protege como un ngel de la guarda.
Do Duc estaba de pie muy firme, con el sudor que le corra por el
cuerpo. Por un largo momento su mente qued paralizada. Se sinti

entumecido por las implicaciones. Not con inters que Leonforte haba
dicho "hermano", no "padre". Qu era del famoso e importante jefe de
la Mafia, segn Intestino se haba referido a l, Frank Leonforte?

Ahora les ha hecho una buena a esos tipos. Por qu?


Leonforte se encogi de hombros.
Esta jungla le hace algo a uno. Como vietnamita, usted debiera entenderlo porque ha estado cerca de ella toda la vida. Hay poder en
estas montaas. Infecta la sangre como la mordedura de un vampiro. Y
pens, "por qu debo ser el chico de los mandados de Espejo cuando
puedo ser el monarca de este reino?". Volvi a rerse. Adems, Do
Duc, es irresistible embromar a la gente cuando se sabe que ellos no
pueden hacerle nada a uno.

Si lo que me est diciendo es verdad, Espejo no le permitir


salirse con la suya. Enviarn a una divisin entera para buscarlo.
Leonforte hizo una mueca.
Realmente? Dgame, cuntas unidades regulares del ejrcito deberan dirigir? Cuntos oficiales se enteraran de un movimiento masivo
como se? Y en una zona caliente de prioridad uno como Laos? De
ninguna manera. Estaba sonriendo ahora. Adems, tengo un trato
con mi hermano. No hay problema.
Do Duc estaba reflexionando sobre todo eso. Pens cmo el Pentgono
oriental haba ido a la foja de desaparecido de Leonforte, cmo haban
realizado un esfuerzo en escala masiva para tenderle una lnea a ese
hombre. Y cmo haban elegido a los Licntropos de Intestino para
extraer a Leonforte por cualquier medio posible, y supo que algo haba
andado mal.
Aspir profundamente y dijo:
Quiero que sepa algo. Mis rdenes eran llevarlo de regreso, de cualquier manera.
Espejo --afirm Leonforte, mientras asenta con la cabeza. Ellos
enviaron a ese otro hijo de puta a buscarme, tambin. Y qu?
No creo que fuera Espejo. Vea, mi comandante fue muy especfico.
Me dijo que deba entregrselo a l, no a la gente del Pentgono
oriental. Me pareci extrao...
Leonforte le clav la vista por un momento. Pestae como si no pudiera creer a sus odos. Al fin, pregunt suavemente:
Quin le dio esas rdenes?
--Mi comandante, Bud Powell.
Mi hermano exclam Leonforte, como si invocara uno de los diez
mil nombres de Dios. Powell trabaja para mi hermano dentro de
Espejo. Mi maldito hermano se ha vuelto contra m.
Dio media vuelta por un momento, los hombros tensos como si hiciera
frente a un viento fro que slo l poda sentir. Cuando se volvi,
pareci cambiado de una manera sutil. Sus ojos brillaban y ardan

como si reflejaran la luz del fuego y al ver eso, Do Duc escuch con
toda atencin cuando Leonforte le dijo:
Eso lo cambia todo, incluido su rol en este juego de sombras que se
profundiza.

LIBRO 2:
ANTIGUOS ENEMIGOS
La verdad acerca de un hombre reside primero y principalmente en lo que oculta.
Andr Malraux

Venecia/Tokio/Wshington
Cuando se despert Celeste, el demonio y el puente de Kanfa haban
desaparecido. Con un estremecimiento, aspir profundamente y
parpade como una persona que despierta de una pesadilla. Se
encontr extendida sobre el piso fro de piedra de una vasta habitacin
sin ventanas que pareca haber sido tallada en el corazn del palacio.
No haba mueble alguno en ese espacio, pero los rodeaban siete
enormes candelabros de bronce, con la ceniza del camo o, tal vez, el
hongo del que haba hablado Nicholas, que se mezclaba con el residuo
turbio de la cera amarillenta.
Vio a Nicholas, de espaldas a ella, acuclillado y en silencio, en el centro
de la habitacin donde haba estado la cspide del horrible puente.
Estaba desnudo hasta la cintura, como si su batalla le hubiese
arrebatado la camisa y la chaqueta. Ella vea los msculos abultados de
la espalda y los hombros, la leve expansin y contraccin de las
vrtebras.
Nicholas?
No le respondi.
Lentamente, la respiracin de Celeste volvi a la normalidad. Tuvo
conciencia de que las paredes estaban cubiertas por antiguos tapices
flamencos que representaban escenas de caza. En uno, la presa era un
delicado unicornio plateado. En otro, un dragn con cuernos lanzaba
una llama brillante y cida.
Por largo rato fij la vista, deslumbrada, en las poderosas cabalgaduras
de los cazadores, con sus ojos redondos enloquecidos por el temor y el
olor de la sangre.

La tragedia del asunto, pens Tanzan Nangi, es que termina aqu, en


Tokio, un lugar que a ella le resultaba ajeno, que no poda entender y
mucho menos gustar, el lugar que finalmente se interpuso entre Justine
y Nicholas.
Nangi estaba de pie y miraba el atad cerrado que se hallaba en la
capilla lateral de Santa Teresa, la nica iglesia catlica romana de
Shinjuku, a cuatro manzanas al oeste del amplio Meiji-dori. Esa era la
iglesia de Nangi, el lugar de veneracin al que haba llevado a Justine
en un momento de decaimiento en su vida.
Por un tiempo, al menos, haba parecido una forma de consuelo para
ella, pero no en los ltimos tiempos. ltimamente, al parecer, ella
haba reanudado una relacin con su antiguo amigo y jefe Rick Millar.
La cara de Justine, ahora compuesta y relajada en la muerte como no
se haba visto por muchos aos en su vida, serva de espejo, y
reflejaba facetas de la historia reciente que, hasta el momento en que
Nangi observ a la polica y a las unidades de bomberos rescatar lo que
quedaba de Justine y Millar de los restos calcinados del automvil, lo
haban eludido. Cmo poda saber l que Rick Millar, que preguntaba
por Justine de nuevo, haba deseado llevrsela de regreso a los Estados
Unidos consigo? Cmo poda saber que Justine aceptara, tras pasar la
noche con l?
Nangi trat de desviar la mirada de la cara de ella, pero no pudo. As
como trataba de odiarla por lo que le haba hecho a su amigo y no
poda, porque entenda muy bien los muchos estratos de las relaciones
humanas. Porque tambin deba preguntarse qu le habra hecho
Nicholas a ella para llevarla hacia las promesas de amor y la proteccin
de otro hombre.
Se movi y empez a or un coro que iniciaba su ritual de salmos, no
menos santos ni bellos por estar grabados. Por supuesto, conoca parte
de la respuesta: el Tau-tau. Haba percibido lo que Nicholas tal vez no;
que Justine tema profundamente aquello en que su marido se
convertira una vez que le fuera revelado el legado de su madre, una
vez que diera el primer paso por el sendero para convertirse en tanjian.
Tambin Nangi saba poco de los misterios a los que haba sido
expuesto Nicholas en Hodaka, ese puro rostro de hielo y nieve en los
Alpes japoneses, donde haba recibido las enseanzas de su mentor y
enemigo, Kansatsu. Nangi slo saba que, fuera lo que fuese lo que se
haba revelado all, Nicholas haba regresado como un hombre
cambiado. Entonces estuvo pronto a encerrarse en s mismo, a hallar el
secreto de su gente, por oscuro y aterrador que fuera. Nangi y Nicholas
hablaban de muchas cosas, eran amigos ntimos, compartan secretos,
temores y triunfos sin reservas, salvo el Tau-tau, cuyos mecanismos
estaban prohibidos a los ajenos.
Nangi poda entenderlo, aun admirar los vnculos de disciplina que

velaba lo ms ntimo del corazn de Nicholas aun de los ms cercanos,


pero estaba muy seguro de que Justine no poda. Nicholas confiaba en
ella como en nadie ms, por lo que haba dado por descontado que lo
entendera, as como haba estado seguro de que su esposa llegara a
amar a Japn como l. Que se hubiese equivocado en ambos aspectos
no era tanto una sorpresa como una tragedia.
"Y aqu est el resultado foral pens Nangi ahora que su mirada
acariciaba la forma dentro del corazn. Este era el karma de ella.
Deb haberlo visto." Sinti que las lgrimas le hacan arder los ojos
pero no quiso levantar una mano para secarlas. Deseaba sentir su
calor, su peso, su leve acidez cuando se deslizaban por sus mejillas, no
slo por s mismo sino tambin por Nicholas, que no estaba all y no
deba conocer nunca la verdad de las ltimas treinta y seis horas de su
mujer.
Se apoy un tanto ms pesadamente en el bastn, con la cabeza del
dragn tallado que se le hunda en la palma de la mano. "Lo vi
pensaba ahora, y no hice nada. Pero qu se poda hacer? Quin me
hubiese escuchado? Quin cree en su propio destino?" Lo que haba
sucedido estaba destinado a ocurrir.
La voz del coro ascendi en un apasionado crescendo, con las educadas
voces que se expandan por la capilla de piedra y la inteligente acstica
que llevaba a los agudos odos de los sacerdotes hasta los susurros
clandestinos de los pecadores.
Nangi tuvo conciencia de que ya no estaba a solas en la capilla con
Justine. Se volvi, sinti el dolor de su pierna, y vio a Seiko, la
asistente de Nicholas. Ella de alguna manera le hizo recordar a Gelda,
hermana de Justine y nica pariente viva. Haba intentado ubicarla
durante toda la maana en los Estados Unidos, pero fue intil. Al
parecer, se haba trasladado.
Seiko avanz silenciosamente hacia l slo cuando estuvo segura de
que Nangi la haba reconocido.
Disculpe que lo moleste, Nangi-san dijo ella, mientras haca una
inclinacin de cabeza pero usted deseaba tener noticias de Linnearsan en cuanto recibiramos alguna.
Nangi escuch con atencin, consciente de que ella desviaba la vista
del atad. Era slo el desagrado budista por el sepelio en lugar de una
limpia cremacin, o haba algn otro motivo? Como haba sido amigo
de Justine y a veces su confidente, saba de sus sospechas de que
Nicholas y Seiko estuvieran manteniendo un asunto. Haca todo lo
posible por calmarla, asegurndole la lealtad de su amigo hacia ella,
pero al percibir el grado de la ansiedad de Seiko all no pudo dejar de
preguntarse cul sera la verdad.
Linnear-san ya no est en Venecia inform Seiko.

Cmo?


Se march apresuradamente del hotel anoche tarde.
Qu direccin dej?

Al parecer, ninguna. Seiko se estaba mordiendo el labio inferior


con sus pequeos dientes blancos. El conserje del hotel no sabe
adnde puede haberse ido.
Nangi la observ por un largo momento y ese escrutinio puso ms
nerviosa a la joven. Tal vez ella hubiese deseado continuar esa
conversacin afuera, en la calle impersonal, iluminada por el sol, pero
Nangi, que slo ahora tomaba conciencia de lo mucho que haba
perdido al estar inmerso en los detalles de los negocios, no lo quiso. La
tensin, haba descubierto invariablemente, era un medio fecundo para
la revelacin inadvertida.
Cuntos mensajes le dej a l? le pregunt a Seiko despus de un
momento.
Tres.
Y l nunca respondi?
No, seor.
De modo que la ltima vez que se comunic con Linnear-san fue
cuando l se march de la oficina el da de su partida hacia Venecia?
Capt la leve vacilacin, y la examin en la mente como si se tratara
de un vino maduro para probarlo.
No, seor. Me reun con l en el aeropuerto antes de que abordara el
avin.

Por pedido de l?
No, seor. Seiko desplaz su peso de una pierna a la otra. Se
movieron sus ojos marrones oscuros y en ese movimiento se revelaba
el muro entre ella y Justine. Cuando Linnear-san se retir de la
oficina ese da, recib un fax codificado de Vincent Tinh en Saign.
Pareca lo bastante urgente como para que se lo alcanzara antes de
que se marchara a Venecia.
Nangi not que Seiko haba empezado a transpirar aunque no senta
ningn calor particular dentro de la capilla. En realidad, estaba muy
fresco.
Tendi la mano y ella le dio una copia del fax codificado. Lo ley dos
veces sin hacer comentario alguno, como haca siempre con todo
documento. En superficie, no pareca haber nada alarmante. Era obvio
que Nicholas haba estado de acuerdo ya que no se haba puesto en
contacto con Nangi al respecto.

Qu piensa usted de esto? pregunt l de pronto.


Esta vez, Seiko estaba preparada.

En ausencia de Linnear-san le envi un fax a Vincent Tinh para


pedirle que aclarara ese punto respecto del gobierno paralelo en
Saign. No obtuve respuesta.

En cuanto a eso, no me sorprende en absoluto seal Nangi,

aunque le agrad la iniciativa de ella. Era la clase de cosas para las


cuales la estaba preparando Nicholas. Seguramente Tinh no habr
tenido tiempo para seguir los rumores.
No fue eso lo que quise decir admiti Seiko, mientras se lama los
labios. No he recibido fax alguno de parte de Tinh-san.
Las voces, todas sopranos ahora, estaban llegando a otro crescendo y
al alcanzarlo el sonido celestial empez a desvanecerse hasta que al fin
slo se sostuvo en el aire por la acstica y el eco.
Nangi se tom su tiempo para analizar las posibles ramificaciones de
esa noticia inquietante.

Creo sugiri que ser mejor retornar inmediatamente a la


oficina y ver si podemos localizar a Vincent Tinh.
Estaba luminoso el da afuera, el cielo de un blanco opaco sin forma de
nube ni brillo del sol. Era como si estuvieran dentro de una esfera de
cristal, sepultados en una megalpolis posmoderna situada ms all de
las torres de cristal y hormign que los rodeaban.
Sin embargo, se vieron obligados por la luz a fruncir el entrecejo aun
durante el breve trecho por la acera hasta el BMW con chofer de Nangi.
Se qued de pie un instante con ella mientras el chofer mantena
abierta la portezuela trasera.
Justine le haba confiado sus temores sobre un asunto entre Nicholas y
Seiko. Nangi haba hecho todo lo posible para tranquilizarla, pero ella
no haba parecido dispuesta a atender el argumento racional.
Por qu deba estar celosa? El saba por experiencia que el amor no
era algo tan efmero como supona la mayora. Era slido, hasta
pesado, con sus propios imperativos que, como una capa de
maquillaje, produca transformaciones de la nada. La aureola del amor
era como el beso de un ngel, invisible en s misma, pero discernible
por los indicios de su eminencia.
La expresin enmaraada del rostro de Seiko era sugerente, aunque no
lo fuera el resto de ella. De repente, Nangi entendi las preocupaciones
de Justine, pudo verlas en su realidad. La relacin de Seiko con
Nicholas era algo ms que la usual entre asistente y jefe. No estaba en
condiciones de decir qu era, pero su mera existencia le daba evidencia
suficiente para que estuviese atento y listo para reaccionar en
consecuencia.
Se volvi a Seiko.

Si hay un problema en Saign, necesitar su capacidad. Deseo


que est preparada.
Ella le ofreci una inclinacin de cabeza curiosamente formal.

Me honra, Nangi-san.
Dentro del coche, que se pona en marcha, Nangi le entreg un pastillero de filigrana de plata esterlina. Era de fabricacin inglesa, un fino
ejemplo de la platera occidental de comienzos de siglo. Haba sido un

regalo de Nicholas y era importante para l. Pero no tanto como un ser


humano.
Seiko sostuvo el pastillero en la palma abierta, sus ojos llenos de la
belleza del objeto. Ella saba de su existencia, hasta algo de su historia.
Le temblaba ligeramente la mano al sostenerlo.

Seiko-san, deseo que me lo cuide. Y cuando los ojos


interrogadores de ella se volvieron a l, Nangi agreg:
Por algn tiempo ha estado vaco. Ya no necesito las pastillas que
sola contener y creo que usted estar de acuerdo en que no es lo
mismo sin algo que lo ocupe.
El coche desaceler en el denso trnsito. Se estaba formando una niebla a medida que la tarde acortada se iba convirtiendo en un ocaso de
comienzos del invierno, azul, gris y mbar. En alguna parte son una
sirena policial, atraves el eficiente aislamiento del BMW.
Me parece que usted tiene algo de importancia con lo cual llenar esa
caja dijo Nangi en el silencio creciente. Algo precioso, algo an
tentativo que requiere su propio tiempo, su propio lugar. Algo para
hacer a un lado pero no para olvidar.
Supo por la expresin de los ojos de ella, que entenda todas las
implicaciones: que haba adivinado su amor por Nicholas, que l no
desaprobaba necesariamente; que de todos modos deba asegurar que
no interfiriera en lo que deba hacer por Nicholas, por Nangi y por Sato
International.
Con muchsima reverencia, Seiko abri lentamente el pastillero, y mir
dentro por un largo momento antes de cerrar la tapa. Guard el
pastillero con cuidado.
Las palabras no pueden expresar adecuadamente mis sentimientos,
Nangi-san contest ella en tono sobrio.
Ambos quedaron tan sumidos en el momento que no notaron el Toyota
blanco que se ubic detrs de ellos cuando atravesaban la interseccin
en Meiji-dori y que los sigui todo el trayecto hasta el edificio Shinjuku
Suiryu, la sede de Sato International.
****
No sera fcil lograr una entrevista con Davis Munch, decidi Gaunt,
tras la tercera hora de dilaciones burocrticas federales. Aun con toda
su preparacin y su conocimiento de la gente adecuada a la cual acudir
para evitar la burocracia, no estaba teniendo suerte alguna.
Munch, el investigador especial del Pentgono que participaba de la
Comisin de Vigilancia Econmica Estratgica de Rance Bane, era un
hombre ocupado. No slo eso, al parecer haba decidido que no quera
ver a Gaunt. Eso era bastante disuasivo, pero igualmente Gaunt se
prometi que no le impedira ver a Munch. Nada podra disuadirlo.

Se haba tomado algn tiempo, despus de su reunin tan


desagradable con Terry McNaughton, para revisar sus opciones tal
como este ltimo se las haba delineado. Se haba dirigido al canal C &
0 en Georgetown, su lugar favorito de siempre para aclararse la cabeza
del doble discurso poltico y pensar un plan de ataque.
Era apacible ese sitio y le recordaba los mejores momentos que haba
pasado en esa ciudadela de la influencia; la verdadera razn por la que
hubiera deseado hacerse una vida en el gobierno, y cmo esa razn
haba quedado sumergida en las cotidianas luchas por el poder
endmicas en Wshington. Aqulla era una ciudad asesina, donde
hasta la gente que afirmaba ser amiga se volva contra uno al primer
signo de presin poltica.
Haba caminado junto al Potomac sumido en sus pensamientos. A pesar de las horribles advertencias de McNaughton, an no estaba por
dejar la nave. Abandonar a los lobos a un amigo, y por cierto que
consideraba un amigo a Nicholas Linnear, no era su estilo. Por empezar,
qu hubiese dicho su padre? Por otra parte, le deba mucho a Nicholas
por creer en l cuando sospechaba que hasta l haba dejado de confiar
en s mismo. Nicholas lo haba encontrado algn tiempo despus de
que una purga poltica bastante amarga lo desalojara de su confortable
sinecura en la Casa Blanca.
Estpidamente, se lo haba tomado como cosa personal. Contra lo convencional y el sano consejo tan antiguo como George Wshington,
haba tratado de montar un contraataque. En el proceso se haba
granjeado varios enemigos muy poderosos que le haban cerrado las
puertas de Estado y de Comercio, departamentos que de otra manera
hubiesen quedado abiertos para ese particular hurfano poltico. Slo le
ofrecieron un puesto menor en Defensa, en la administracin de las
ventas de armas al tercer mundo, un cargo demasiado menor y
humillante para contemplarlo siquiera.
Esos eran los tiempos en que, para l, Wshington era la nica ciudad
que importaba. Nicholas le haba demostrado que se equivocaba. Ahora
no hubiese aceptado un puesto poltico all por nada. Slo con una
visin retrospectiva se dio cuenta de que se haba marchado aun antes
de que Nicholas lo convenciera de que se trasladase a Nueva York. Qu
irnico que debiera regresar en defensa de Nicholas.
Fij la vista en las aguas del Potomac, en lento movimiento, y supo que
no poda abandonar la nave. Tambin saba que la segunda opcin de
McNaughton, hundirse con ella, estaba fuera de cuestin. Entonces,
dnde lo dejaba eso?
Slo haba un camino a seguir y en ello estaba ahora: buscar a David
Munch.
Lo encontr, por fin, oculto en un restaurante vietnamita en Falls
Church, Virginia. Despus que un contacto del Pentgono le informara

que Munch se haba marchado del Departamento de Estado por la


tarde, Gaunt haba buscado a una antigua conocida suya, Josie Rand,
que trabajaba para uno de los infinitos segundos asistentes de esa
reparticin. Ella pudo determinar que Munch tena una cita con el
Subsecretario de Asuntos de Asia del Este y el Pacfico, pero hasta
donde ella poda saber, los hombres no estaban en el edificio.
Le haba llevado a Gaunt unos buenos veinte minutos elaborar su
abordaje a la oficina del Subsecretario y hacer sus preparativos. Estado
era como un pequeo feudo medieval, con los vasallos del momento
que guardaban celosamente tanto su poder como sus prebendas. Los
de afuera invariablemente eran tratados con burla o sospecha, o con
ambas cosas.
El asistente menor del Subsecretario era un hombre joven, de cabellos
rubios y cara fresca, que estaba aprendiendo qu cuerdas lo podan
llevar por encima de las arenas movedizas y cules podan hacerlo caer
en ellas. Era la persona justa para Gaunt, que lo abord de la manera
en que slo poda hacerlo alguien que ha estado dentro de los pasillos
del poder. Record devolverle a su habla ese acento meridional que
haba perdido durante su estada en Nueva York.
Brock Peters, agregado presidencial dijo Gaunt, al tenderle la mano
al joven asistente mientras lo observaba con mirada acerada. Le haba
dado unos golpecitos al portafolios ajado que le haba pedido prestado
a Josie Rand. Los papeles del POTUS para el subsecretario. POTUS,
un acrnimo del Presidente de los Estados Unidos, slo era usado por
personal de la Casa Blanca y aquellos que eran los ms cercanos al
presidente.
El joven asistente se haba puesto de pie de un salto tan vivaz que
Gaunt debi sofocar una sonrisa.
El... el subsecretario est ocupado en este momento haba balbuceado el joven. Si usted desea, me puedo hacer cargo del material.
La mirada acerada de Gaunt congel al inexperto funcionario.
Hijo, estos papeles son Ojos Solamente. Por favor, pngame en contacto en seguida con el subsecretario.
El joven trag con dificultad.
Pero el subsecretario no est en el edificio en estos momentos. No he
tenido ningn llamado de la Casa Blanca para alertarme...
Que recibiran documentos Ojos Solamente? se burl Gaunt. No
sea ridculo, hijo. La Casa Blanca no suele difundir el envo de material
Ojos Solamente.
El asistente estaba de pie en actitud militar ahora. Se lo vea muy
asustado.
S, seor. Pero no...
Hijo, ser mejor que abra ese grueso crneo suyo. Cuando el POTUS
enva material Ojos Solamente, espera que se lo lea. De inmediato.

Soy claro?
Haba sido claro: quince segundos ms tarde Gaunt recibi el nombre y
la direccin del restaurante vietnamita donde el subsecretario estaba
siendo invitado a almorzar por Davis Munch.
El lugar, un edificio de piedra cubierto de hiedra que una vez haba sido
una especie de molino, estaba situado en un lugar pintoresco, entre
tilos y alisos. Un arroyo gorgoteaba alegremente, oculto entre los
rboles, pero la parte superior de una rueda hidrulica de madera se
vea sobre una pared baja cubierta por un rbol de la vida. El sendero
entre el rea de estacionamiento y el restaurante estaba bordeado por
adelfas y clemtides. Adentro, el comedor era notablemente oscuro,
con un cielo raso bajo de vigas y un piso de pesada piedra. Budas y
otros objetos vietnamitas decoraban las paredes.
El maitre vietnamita se acerc rpidamente y Gaunt le pregunt por
Munch, que imaginaba que habra hecho la reserva. Ya haba
transcurrido la hora principal del almuerzo y la mayora de los
comensales estaban bebiendo caf o bromeando mientras retiraban los
platos de las mesas. Lo siento. No se puede molestar al seor Munch
contest el hombre ominosamente con un fuerte acento. No pareca
lamentarlo en lo ms mnimo.
El me ver afirm Gaunt, mientras le daba al maitre un billete de
cincuenta dlares.
Ah, claro dijo el vietnamita, sonriendo. Indic con la cabeza una
mesa en el pasillo a la izquierda y luego desapareci rpidamente en la
cocina.
Gaunt se detuvo en el bar, pidi una cerveza y se qued bebindola
por un rato mientras observaba a los dos hombres en la mesa. El
subsecretario era fcil de detectar. Tena ese aspecto pulcro tan
necesario en Estado, un hombre alto de cabello gris bien recortado,
nariz aguilea y los ojos azules de un patricio. Su acompaante, David
Munch, era pequeo y oscuro, con el cuerpo y el aspecto de un pgil.
Tena los hombros cados y adelantaba la cabeza mientras hablaba.
Gaunt alcanzaba a ver la intensidad que emita del otro lado del saln.
Pens que hubiese preferido tener que vrselas con el subsecretario.
Aguard, paciente como el buda sentado con las piernas cruzadas en
un hueco de la pared no lejos de donde estaban hablando los dos
hombres. En un momento, el subsecretario busc algo en su
portafolios, extrajo un manojo de papeles muy delgados con los
reconocibles filamentos azules que los atravesaban verticalmente.
Documentos Ojos Solamente. Empuj los papeles sobre la mesa hacia
el investigador, que los revis rpidamente.
Al parecer por instigacin del subsecretario, Munch se detuvo en la
cuarta pgina, para leerla ms cuidadosamente. En un instante, el
subsecretario empez a responder una batera de preguntas.

Al fin concluy el almuerzo. Munch apart el manojo de papeles delgados y pidi la cuenta. Pag en efectivo, y pidi un recibo. Los dos se
pusieron de pie y se estrecharon la mano. El subsecretario fue hacia el
bao de hombres y Munch sali a buscar su coche.
Gaunt lo sigui hasta la puerta de entrada. A mitad de camino por el
sendero, lo llam. Munch se detuvo, volvindose para ver a Gaunt que
se acercaba lentamente por el sendero.
Gaunt se present. Su nombre trajo una sonrisa a los labios delgados
de Munch.
Qu lo trae a Wshington una semana antes de que se rena la
Comisin para juzgarlo, Gaunt?
Gaunt se dio cuenta de que Munch no le facilitara las cosas. Pero por
qu deba facilitrselas? Estaba en el objetivo de frotar las narices de la
gente en su propia mierda. Probablemente lo considerara como parte
de su trabajo.
Conversar con usted sera una de las razones replic Gaunt. Munch
lanz un gruido, gir y empez a caminar a prisa por el sendero.
En un mal momento, me temo. Debo volver a una reunin de alto
nivel en el Pentgono. Usted debi haber intentado en mi oficina.
Eso no hubiese servido de nada. Su asistente me dijo que estaba en
una reunin permanente.
Hubiese hecho bien en hacerle caso. La playa de estacionamiento
estaba tranquila y silenciosa. No haba ni una brisa y una especie de
pesada somnolencia haba invadido el otoo tardo, como si el tiempo
se hubiese revertido, volviendo el verano. Pero no haba ningn sonido
de insectos o pjaros y esa ausencia le daba al todo una calidad
extraa.
Pero no le hice caso y aqu estoy.
Me pregunto cmo se las ingeni, pero no importa.
Munch extrajo las llaves de su Ford oficial. No tengo nada que
decirle, salvo que en esta mano recibi naipes perdedores.
Insert la llave y abri la portezuela. Al inclinarse frente a l, Gaunt
cerr la portezuela de un golpe.
Salga de mi vista advirti Munch.
Gaunt se ubic entre el investigador y el Ford.
No me ir hasta que tenga algunas respuestas suyas.
Est dispuesto a enfrentarme? pregunt Munch, adoptaba una
postura de pelea. Fui campen de boxeo en el servicio.
Si es necesario, lo har. Pero preferira invitarlo con una cerveza.
Munch amag con una izquierda baja que Gaunt bloque, sintiendo un
dolor entumecedor en el antebrazo. Devolvi un rpido golpe de arriba
abajo que lanz hacia atrs la cabeza de Munch y se alegr.
Eso fue antes de que Munch le lanzara un puetazo en las vrtebras.
Gaunt sinti que exhalaba ruidosamente el aliento, pero sigui

peleando, dando un suave puetazo poco efectivo en el hombro de


Munch a la vez que descuidaba por completo el movimiento de ste
dentro de su guardia. En el instante siguiente se encontr de espaldas,
mirando a Munch arriba. No tena recuerdo del golpe que lo haba
derribado, pero tena un dolor en la mandbula.
Munch se ri, y se relaj de pronto. Ofreci una mano fuerte y callosa y
ayud a Gaunt para que se pusiera lentamente de pie.
S, bueno, qu demonios expres Munch estoy aqu fuera cinco
minutos y ya tengo sed.
Adentro, en el bar, le coment:
Le dir algo, Gaunt; haca mucho que no encontraba a alguien dispuesto a hacerme frente. Cralo o no, en estos tiempos el gobierno
est lleno de tipos flojos.
Gaunt se frot el lado de la mandbula, que segua un tanto entumecida.
No es como cuando yo estaba all.
Personal de la Casa Blanca, verdad?
Gaunt asinti con la cabeza e hizo una mueca por el dolor resultante
mientras se servan las cervezas.
Me gustaba bastante hasta que qued apresado entre los engranajes
y ya no pude ver bien las cosas.
S a qu se refiere. Mi hermana estaba en la Marina. Se enred con
un grupo de borrachos, fue abofeteada, manoseada y sabe Dios qu
ms por algunos de los ms destacados de la Marina. Munch lanz
una dura risa. Tambin ella qued apresada en los engranajes. Una
buena carrera liquidada. Nadie quiere a la persona que puede hacer
una acusacin.
Tomaron largos sorbos y se quedaron en silencio por un momento. El
sonido que hacan los mozos y el personal del restaurante al realizar su
tarea no molestaba en absoluto.
Gaunt sinti un dolor repentino en el lado de la mandbula donde supona que haba pegado el puetazo de Munch y tantear con cuidado
descubri que sangraba. Se disculp, fue al bao a lavarse la boca y
echarse una mirada en el espejo. Pareca ser la enca, no una muela.
Se siente bien? le pregunt Munch cuando regres.
Me sangra un poco dijo Gaunt, tocndose con cuidado la mejilla.
Nada importante.
Si usted lo dice. Munch pidi otra ronda de cervezas.
S por qu vino a verme. No pensaba decirle nada, pero tenemos
algo en comn usted y yo, y por eso le dir que d media vuelta y se
marche a prisa de su compaa ahora, mientras puede. Levant una
mano. No, no me interrumpa, no responder preguntas. Termin su
cerveza y se qued mirando al frente una foto de Saign como haba
sido en la dcada del '50.

Esto es lo que puedo decirle. Hemos odo persistentes rumores de


que comenz a aparecer en el mercado negro de Taiwn, Bangkok y
Singapur una versin de la computadora Hive, en la que estn
trabajando su compaa y Hyrotech-Inc. Pudimos echarle mano a una y
rastre el tem hasta Saign, donde fue manufacturada. Ah perd el
rastro. No tengo los contactos que necesito all, nadie los tiene en este
maldito gobierno. Uno de nuestros problemas.
Vio que Gaunt an se preocupaba por el lado de la mandbula donde lo
haba golpeado y le alcanz un pauelo.
Oprmalo contra el lugar que sangra. Luego agreg: De todos
modos, hemos investigado a todos en Hyrotech-Inc... es una empresa
pequea, ningn problema ah. Fue una prdida de tiempo y lo saba.
Hyrotech-Inc no posee la capacidad ni el capital para manufacturar
computadoras aqu ni, especficamente, en el sudeste asitico, donde
no tiene presencia alguna. Eso dejaba a Sato-Tomkin, que abri un
establecimiento en Saign.
Abri hace un ao seal Gaunt. No es tiempo suficiente para
presentar una computadora al mercado... mucho menos algo
tecnolgicamente tan avanzado como un clon de Hive.
El investigador lo ignor.
Esta reunin que acabo de tener con el subsecretario de asuntos de
Asia del Este y el Pacfico del Departamento de Estado fue el elemento
decisivo. Me proporcion copias de faxes codificados de la central de
Sato-Tomkin en Saign a la oficina central en Tokio. Estado dedic seis
das a descifrar el cdigo. Todos los faxes tienen que ver con clones de
Hive, que Sato-Tomkin ha denominado Proyecto Chi.
Ahora se volvi para mirar a Gaunt y agreg:
No necesito que me confirme lo que ya s: que el Proyecto Chi est
bajo el control nico de Nicholas Linnear.
6
Venecia/Tokio
La cabeza estaba sobre un armario palladiano del siglo xv, con sus ojos
oscuros e inteligentes fijos directamente en el hombre de pie, un tanto
inclinado y con las manos en los bolsillos, que estudiaba el objeto.
Dominic Goldoni dijo Len Waxman, permitiendo que un poco de
temor reverencial se filtrara en su voz. Madonna, he soado con verlo
as: tan tranquilo, tan desprovisto de fluidos, embalsamado como un
trofeo... Por Dios, eres un trofeo! Dominic, si precisamente t
pudieras ver el Gim, la medialuna sagrada en el centro de tu frente!
Su risa rebot en las paredes del cuarto de hotel.
Usted me ense acerca del Gim, Do Duc, cuando desert y volvi

de las junglas de Laos donde Michael y Rock estaban cosechando lo


que debi ser mo. Cuando me convert en jefe de Espejo, pens que
finalmente recuperara el control de esos desertores. Waxman guard
silencio por un momento, pero su cuerpo se estremeci peligrosamente
por la emocin. Sin embargo, Michael y Rock siguen all, manejando
las cosas en su ciudad flotante. Ni siquiera usted puede hallarlos. Se
mordi el labio inferior.
Me cost muchsimo traerla hasta ac seal Do Duc Fujiru, mientras indicaba la cabeza. Deseaba salir del tema de sus fracasos. Fue
irnico, realmente. Puse la cosa sobre un lecho de clavos, en una de las
muchas cajas iguales de un embarque de materiales de construccin.
Waxman se volvi y una sonrisa lenta y extraa se desliz en su cara.
Primo Zanni. Dominic hubiese apreciado el nombre que le di a usted... el servidor veneciano inteligente y camalenico. Otra reflexin
del Espejo.
Era una cosa curiosa la cara de Waxman, como un objeto que uno
descubre muy por accidente en un templo largamente perdido. Los ojos
anchos y redondos estaban tan hundidos que parecan bordeados de
sangre rojiza. Sobre una frente curva y poco profunda, un nacimiento
del pelo en forma de "V", oscuro como la noche, se extenda tan
agresivamente como la mandbula en el extremo opuesto de la cara.
Veo que Florida fue algo bueno para usted... con todo ese sol y el
surf y las chicas estadounidenses. Despus de lo que ha debido pasar,
se mereca unas vacaciones.
Hubiese preferido estar en Laos.
S. Dej un desastre all en Hollywood.
A pesar de su obvia edad, no haba nada frgil en la cara de Waxman,
nada seco ni flojo. Pero a pesar de toda esa fuerza, era una cara
grotesca, desequilibrada por los nervios cortados en una mejilla y bajo
un ojo.
La mujer con la que me cas era una cobertura. Hice lo que fue
necesario.
Waxman pareci aceptar la explicacin.
No tuvo problemas para llegar a Goldoni?
Tal como resultaron las cosas, fue sencillo.
Cuando se trataba de Dominic Goldoni, nada fue nunca sencillo.
Los ojos de Waxman se abrieron mucho por un momento. Sera
bueno que usted lo recordara.
Por qu? Est muerto y ha terminado. Do Duc se apoy en una
elaboradsima cmoda Luis xv que sobreabundaba en dorados. El lujo
extremo de esa suite de hotel lo pona incmodo.
Muerto, s. Pero no ha terminado todava; no hasta que yo tenga
acceso al poder que l tena. Waxman estir una mano y al hacerlo,
su mueca desnuda sali de debajo del puo de la camisa. En la parte

interior llevaba el tatuaje de una cara humana, con el lado izquierdo


del color de la piel y el ojo abierto, el lado derecho azul con una
medialuna vertical donde debi haber estado el ojo.
Esos malditos Goldoni no desean cederlo. Waxman retir la mano.
Pero l es el ltimo varn. Quin queda? Dos hermanas y sus hijas.
Nada. Ahora se puso en movimiento y fue hacia el lado del armario,
para observar de nuevo la cabeza desde esa direccin. Me gusta ms
cuando l me mira directamente coment, regresando a su lugar
anterior.
Do Duc no dijo nada. Entenda. La maldita cabeza tena un aura todava tenue y que se debilitaba cada vez ms, pero aun as.... La cosa
estaba muerta.
Dominic era un asesino, y un traidor. Mereca su destino. Waxman
se encogi de hombros y sus dientes rechinaron al unirse, un sonido
que inquietaba a la mayora.
Pero qu importa eso ahora? He hecho lo que se deba hacer, lo que
otros decan que era imposible. Pero yo lo conoca mejor que la
mayora, s; qu voltil poda ser, sobre todo cunto amaba a su
hermana Margarite, y a su sobrina... ms que a sus propios hijos,
quizs. Extrao. Pero as era Dominic.
Sus dientes volvieron a rechinar en una especie de ritmo tono.
Habra dado cinco aos de mi vida por verle la cara cuando nuestro
informante entreg el mensaje de que Tony D. no slo le pegaba a
Margarite sino tambin a Francine. Gru Waxman. Mejor para
nosotros que no le haya dado un ataque ah mismo. Pero quera ver a
su amada hermana y a su sobrina, y al demonio las reglas del WITSEC.
Yo saba que hara eso... lo senta aqu dijo, golpendose el pecho
dnde l lo senta. Lo saba. Se volvi de nuevo para mirar la
cabeza.
Fue as cmo te pesqu, bastardo. El amor se convirti en tu fin. Do
Duc no dijo nada, y se limitaba a mirar a Waxman con centelleantes
ojos semicerrados.
Consigui la informacin de l? pregunt Waxman con ese cambio
de tema repentino que desconcertaba aun a sus colaboradores ms
cercanos.
Al fin obtuve el nombre real de su fuente contest Do Duc y cuando
Waxman lo mir, agreg: Lo desangr como una uva. Me dio todo lo
que tena.
Entonces lo tengo. Waxman se ri al reanudar su contemplacin de
la cabeza. Nada menos! El secreto de Goldoni, la fuente de todo su
poder oculto susurr, el temor reverencial nuevamente en su voz.
Debo reconocerle algo a l agreg Do Duc nos dio trabajo.
Maldito sea! espet Waxman como si fuera una bocanada de bilis
. Malditos Goldoni... nunca nada fue suficiente para ellos. Ese hijo de

puta de Dominic... qu malditos sueos tena esa rata del infierno,


que decidi entregarnos? Lo que les dijo a los federales cuando estuvo
en el WITSEC! Los nuevos jefes a los que Dom traicion... nada,
comparado con lo que hizo a mis espaldas, el hijo de puta. Me
traicion, hizo un acuerdo con Mikio Okami y los dos se dispusieron a
inhabilitar a Veil.
Waxman desvi de pronto la mirada de la cabeza y traspas a Do Duc
con su mirada.
Pero ese Dominic, debo admitir que era una especie de genio. Nos
enga a todos. Primero, nos hace creer que es parte de Espejo; luego,
cuando negociamos para expandir Espejo a todo el mundo, se
convierte en parte de Godaishu.
Se dio vuelta para mirar la cabeza, la cara roja por la ira. Le dio un
fuerte golpe, y la lanz a un ngulo del cuarto, donde qued
grotescamente apoyada sobre la coronilla.
Qu carajo te pas, Dominic? Qu estaban planeando t y tu socio,
Okami? Por qu nos traicionaste?
El recuerdo y la emocin se combinaban para hacerlo temblar como si
estuviera enfermo. Luego dio media vuelta mientras Do Duc recoga la
cabeza y volva a colocarla sobre el armario. Invertida, con su aura, lo
perturbaba.
De repente se suaviz la expresin de Waxman.
Puedo ver por el Gim dijo, al mirar los ojos oscuros e inteligentes
de Dominic Goldoni que usted hizo lo suyo con l.
S.
Waxman lanz una risita reprimida.
Eso debe de estar asustando de muerte a Lillehammer en estos
momentos.
No lo dudara coment Do Duc.
Cuidado con l. Debe querer desollarlo vivo.
Lo tengo en cuenta.
Lo s. Fue por eso que lo eleg a l para que encabezara la investigacin. Ustedes dos deben volver a encontrarse admiti Waxman,
mientras emita un gruido. Y usted se divirti. Supongo que no ha
cambiado nada.
No.
Los rituales nunca cambian, eso es parte de su fuerza... y una medida del bienestar que brindan.
Usted se equivoca, no necesito bienestar.
Waxman frunci los labios.
Todos necesitamos bienestar, siempre. Slo los muertos pueden prescindir de ella.
Tena razn, claro. Haba estado la chica. Do Duc nunca dira una
palabra sobre la existencia de ella ni de lo que le haba hecho, eso no

sera inteligente. Ella haba sido un riesgo, un riesgo por ms poder.


Pero Do Duc viva con el riesgo, medraba con l como los otros con la
paz y la tranquilidad. Como no haba debido concentrarse con ella del
mismo modo en que haba debido hacerlo con Goldoni, el ritual en que
haba tomado parte con la muchacha fue diferente. No haba
necesitado disecar la mente la chica para extraerle informacin. Ella se
convirti en Kshira: el Sendero. Con Goldoni haba debido aplacar a los
dioses, amortiguar los motores psquicos para evitar una reaccin. Pero
con ella, lo opuesto: se haba dado un banquete con su alma, lo que
haba incrementado su poder.
Se derramar sangre, mucha sangre coment Do Duc antes de
que llegue hasta el hombre que le dio a Goldoni sus secretos.
Eh, me importa un carajo lo que usted haga en tanto lo haga rpidamente. Waxman le dirigi una mirada de advertencia.
Recuerde que ni siquiera los muertos carecen de poder.
Usted lo sabe todo sobre el poder.
Waxman asinti con la cabeza. Luego, cuidadosamente, como si manejara una serpiente muy letal, aferr el brazo izquierdo de Do Duc con
la mano.
Los dos sabemos.
Waxman apret ms el brazo de Do Duc, un centurin romano con
otro, lo volvi apenas y abri los dedos para descubrir la mueca
debajo. All estaba: la cara partida en el medio, con el ojo derecho
abierto y la mirada fija como la de Goldoni, el lado izquierdo oscuro con
la cicatriz del Gim, la medialuna sagrada.
Se unieron las miradas de ambos por un largo momento.
Ahora, dgame, quin era la fuente de Dominic? pregunt Waxman
por fin. Quin le estaba dando la informacin que empleaba para
controlar sus contactos en el gobierno y en los negocios?
Linnear respondi Do Duc. Nicholas Linnear.
****
Qu estara l tratando de sacarme dijo Nicholas.
Celeste, con sus cabellos largos rojos que le golpeaban contra la mejilla, estaba muy cerca de l.
No entiendo.
Creo que s entiendes. Nicholas la rode con un brazo. Estaba
fresco en la cubierta exterior del vaporetto, con el viento que haca
sentir su paso por el sinuoso Gran Canal. La camisa y la chaqueta que
haban comprado para Nicholas eran inadecuadas para la temperatura,
pero l no quera entrar en la cabina de la lancha porque el color del
agua era de un verde curioso y enigmtico, precisamente el mismo
tono del ms fino cristal soplado de Murano.

Pero era el fro la nica razn por la cual l deseaba algo de la calidez
de ella? Nicholas no quera pensar en eso, as como no llamar a su
oficina o hablar con Justine. Qu sentido tena? Inmerso como estaba
en el enigma de Okami y el Mssulete, no podra ser de ninguna
utilidad ni para Nangi ni para Justine. Mejor esperar. Nangi recibira
toda la ayuda que necesitara de Seiko si Tinh tena problemas. En
cuanto a Justine, sospechaba que cuanto ms aguardara que se
enfriaran sus emociones, sera mejor.
La luz del sol, castigada por nubes color zinc y un viento fro y presagiante, caa sobre el agua convirtindola en un antiguo espejo de
cobre. Celeste no deca nada. Ella miraba los palacios frente a los
cuales se deslizaban. Pas raudamente una lancha policial y, en su
agitada estela, una lancha postal que haca sus rondas dejaba or su
motor. La lluvia empez a formar perturbaciones en el agua, haciendo
de sus ricos reflejos impresiones con innumerables puntos.
Al mirarla a la cara, l no tena idea de la reaccin a su contacto o a su
proximidad. Era como si Celeste hubiese perdido una parte de s misma
durante el encuentro con el adepto del Tau-tau y ahora estuviese slo
parcialmente ah.
Celeste, ests tan callada. En qu piensas?
Me sorprende que me lo preguntes. Por un instante, los ojos de ella
refulgieron. Dios de los cielos, casi nos matan all!
Tal vez tengas razn.
Ella se estremeci profundamente pero su cara mostraba un gran desdn, tal vez una mscara adecuada para su terror.
Bueno, mrate, ests tan calmo como si volviramos de un largo
paseo por la playa del Lido! Qu sucede contigo? Acaso lo que
ocurri es algo comn en el mundo? Porque si lo es, yo no quiero tener
nada que ver con ello.
Debes haber sabido que exista peligro en tu asociacin con Okamisan.
Oh, s. Balas y hojas de espadas. Puedo enfrentar esa clase de peligros. Pero esto... Sacudi la cabeza.
Esto es algo que me resulta extrao. Se volvi para enfrentarlo
cuando el vaporetto ingresaba en una estacin.
Francamente, me asusta mortalmente. Un maldito con slo Dios sabe
qu clase de poderes casi nos mata con... con qu? Magia? Se
estremeci profundamente, se apart de l y se meti en la temporaria
seguridad de la multitud que desembarcaba.
Nicholas se apresur detrs de ella. Ms adelante estaba la Accademia
con su servidor, el esplndido puente de madera. Pero ahora le record
el Kanfa del Messulete.
Estaban cerca del palacio de Okami y Nicholas vio que era hacia all
que se diriga Celeste.

S respondi l al ponerse a la par. El Tau-tau es una especie de


magia. Pero es tan explicable como la fsica.
No, para m no lo es.

Celeste, escchame, yo permit que nos metiramos en esa


trampa. Eso le lleg. Se detuvo y se volvi para mirarlo con ojos que
echaban fuego.
T hiciste qu?
Tena la cara mojada por la lluvia y se le pegaban a la mejilla mechones
de pelo rojo intenso. Se la vea muy hermosa y en ese instante
terriblemente vulnerable.
Lo sent all, en aquel palacio. En un espacio tan limitado l no poda
ocultarme lo que era. Ya estaba convocando su poder... ese pulso
rtmico extrao que omos dentro... recuerdas?
Celeste se rode el cuerpo con los brazos como si se estuviera protegiendo de un fro.
No podra olvidarlo aunque lo intentara.
La llev hacia una puerta, donde se resguardaron de la lluvia. Haba
desaparecido la eterna fila matinal frente a la Accademia. Las
reducciones presupuestarias dictaban que el museo cerrara despus del
medioda. Ahora solamente unos pocos estudiantes con mochilas y
zapatillas de goma estaban sentados en los peldaos del frente, a la
espera de que cesara la lluvia.
Debes entender. Deba descubrir contra qu nos debatimos. Deba
someterlo a prueba a l mientras trataba de probarme a m. Intent
exponerme, tener una medida de mis poderes. No se lo permit.

Mejor para ti.


Ella empez a alejarse, pero Nicholas la tom del codo.
T no entiendes.
El demonio no entiendo! estall Celeste. Permitiste que entrramos en esa trampa. No tenas idea de la fuerza de ese hombre. Pudo
haberte derrotado, pudo habernos matado a los dos. Dios, qu clase
de persona eres t para correr riesgos tan extremos?
Fueran cuales fuesen los riesgos que corr, valieron lo que supe.
Ningn riesgo vale...
Por favor, escchame afirm l seriamente. Quien sea el que
viene por Mikio Okami no es el asesino Yakuza normal.

Proyect su mente interior hacia afuera, para obligar a Celeste a


concentrarse en lo que le estaba diciendo. Tienes razn en cuanto a
una cosa. Ese hombre que nos atrap es muy peligroso. Posee el
conocimiento de los Messulete, la raza ms antigua de los magos. Su
forma particular de hechicera emana de la mente. Eran
psiconigromantes. Entiendes lo que estoy diciendo?
Haba una luz en los ojos de ella, similar a la que se ve en el momento
antes anterior a que un sol refulgente cruce el horizonte del este.

Segn la leyenda, los Messulete eran capaces de acceder a la energa elemental del cosmos, la materia divina con la cual se cre el
universo. Celeste pareca estar temblando.
Ests loco? Ests hablando de los dioses.
Nicholas asinti con la cabeza.
Tan prximos a los dioses como podemos imaginar. La tom con
fuerza. Y una de esas personas ha sido enviada aqu. Para qu? Si
0kami-san tiene razn, es para matarlo.
Oh, Dios mo!
Fueron a la carrera hasta el palacio de 0kami. Celeste us su llave para
abrir el portn del frente y se precipitaron a travs del prtico. El canal
estaba muy prximo, el agua se vea tan negra como el hielo de noche.
La fra lluvia golpeaba con sus gotas como perdigones y el viento
sacuda con fuerza las ramas del peral. Los ptalos de las buganvillas y
las rosas se vean dispersos a travs del patio como gotas de sangre.
Los dedos de Celeste temblaban cuando abri la puerta del frente.

0kami-san! llam ella cuando entraron. El palacio estaba a oscuras. Dios, hemos llegado tarde!
Se encaminaron por la escalera hasta el primer piso con sus altas ventanas que daban al Gran Canal. Haca fro en la sala, las ventanas
estaban abiertas y una de las hojas se golpeaba contra el marco.
Celeste corri hasta el sector saliente en el extremo y se arrodill sobre
los almohadones, asom la cabeza por la ventana y mir hacia abajo.
El pudo haber preguntado si lo vea, pero no hubo necesidad.
Con un gesto convulsivo, ella se retir de la ventana y cerr el panel.
Luego se volvi a Nicholas.
No est ah. Pero t lo sabas, verdad? pregunt Celeste en tono
acusador.
Nicholas asinti con la cabeza.
Habra sentido al Messulete si hubiera estado ac. Si l hubiese
asesinado a 0kami-san, la atmsfera habra quedado en un estado de
excitacin por algn tiempo despus de que l se marchara.

Lo dices como cosa tan natural.


Celeste, es un hecho.
Ella lo mir por un momento y Nicholas pudo sentir el fastidio de
Celeste por l, aunque no lo entenda del todo. Ella se puso de pie y
descendi los tres peldaos hasta el rea principal.

Registrar este piso, t busca abajo.


No hay ninguna necesidad. Nicholas la mir cuando se volvi para
enfrentarlo. El no est aqu, Celeste.
Se colore la cara de Celeste, cuyas manos se crisparon a los lados.

Est vivo o muerto? Qu te dice tu magia?


De modo que era eso. No era slo el Tau-tau lo que la aterrorizaba,
sino tambin l.


T no entiendes dijo l. No lo s.

Bien, ser mejor que averiges qu le ha sucedido. Se estaba


estremeciendo y las venas se destacaban en su largo cuello.
El descendi de la parte elevada para detenerse a su lado.
Buscaremos juntos.
Ella lo mir con una expresin enigmtica.

Tanto poder. Cmo puedo confiar en ti?


Entraron primero en el dormitorio de Okami, pero no haba nada all
que los guiara. La cama estaba hecha, sus ropas colgadas en el
armario y otras plegadas en la cmoda, prolijamente alineadas. Sus
efectos personales estaban en los lugares habituales en el bao
contiguo.
Bueno, al menos no ha huido coment Celeste, mientras sealaba
su equipaje apilado en el estante superior de un armario profundo.
Pero pudo haber sido raptado sugiri Nicholas mientras buscaba en
los ngulos ms oscuros del armario. No tena guardaespaldas
Okami-san?
Para atraer ms la atencin? contest Celeste, sacudiendo la cabeza. Adems, a pesar de su edad, an era muy bueno para
defenderse. Salieron al pasillo. Sabe Dios que ha tenido prctica
suficiente. Lo ha estado haciendo casi toda su vida.
Nicholas la mir.
Y luego te tuvo a ti.
S, me tuvo a m admiti ella mientras abra la puerta del estudio.
Prcticamente debi quebrarme el brazo para hacerme ir contigo. Eso
es muy agradable.
No quera dejarlo.
Ahora veo por qu.
El pas frente a ella para entrar en el desorden del estudio de Mikio
0kami. La habitacin era un remolino de papeles, pginas arrancadas
de libros. El escritorio de pesada madera nudosa estaba dado vuelta,
con sus cajones sacados y astillados, apartado de su lugar como la piel
de la carne estofada. Haba grabados enmarcados que haban sido
quitados de su lugar en las paredes, con la parte posterior arrancada.
Haba agujeros en el yeso de las paredes donde una vez haban
pendido.
Dios mo dijo Celeste en un susurro.
Nicholas, apoyado sobre una rodilla detrs del escritorio, pregunt:
Qu demonios estaban buscando?
No lo s. Celeste se arrodill al lado de l, y alej de s un manojo
de papeles. Por lo que s, todo aquello en lo que estaba trabajando
Okami-san lo guardaba en su cabeza. Era demasiado experimentado e
inteligente para consignar nada de importancia en un papel. Mir a
Nicholas.

Crees que lo han capturado?


Nicholas se estaba ocupando de empujar el escritorio unos pocos centmetros.
Qu es esto?
Metido debajo de una de las patas del escritorio haba un cuadrado de
papel grueso plegado dos veces sobre s mismo dentro de un pequeo
paquete. Era una foto en blanco y negro, de textura graneada y llena
de grises, y su sujeto era Celeste en su traje de Domin. El trasfondo
mostraba claramente un rea del interior de la iglesia de San Belisario,
precisamente fuera de la schola cantorum adonde Nicholas haba sido
llevado a esperarla a ella.
El aparato ya estaba abierto, a cargo de los tcnicos, como un cadver
al que estn examinando los patlogos. La analoga era correcta, pens
Nangi mientras le alcanzaban la bata y los zapatos estriles que eran
un requisito para todo el mundo en el quinto piso.
El Proyecto Chi.
Masamoto Goei mismo estaba aguardando a Nangi. Se retorca las
manos en su desesperacin.

Dnde se lo encontr? pregunt Nangi mientras se acercaba a


la mesa con tapa de zinc donde el objeto estaba abierto, con todas sus
entraas expuestas: fibras pticas, recubrimientos de cobre, diminutos
relais de diamante.

En el mercado negro asitico seal Goei, mientras se


apresuraba a ponerse a la par de Nangi que atravesaba el saln con la
ayuda de su bastn. Masamoto Goei era uno de los directores del
equipo Chi, un tcnico del lenguaje terico, uno de los expertos
notables que haban pensado esa computadora sin software.
Es sta la Chi?
Se haban acercado a la mesa y se quedaron mirando la ordenada
maraa de la computadora abierta.
Bueno, s... y no respondi Goei. Ah, a la izquierda, puede ver
tres tableros de red neural que son nuestra propia tecnologa, pero el
resto de la cosa... no s qu es. Lo nico que puedo decir con
seguridad es que no es nuestra.
Pero s lo es una parte ratific Nangi. Cmo lleg de aqu al
lugar donde... donde sea que se arm esta cosa? Y quin es el
responsable?
Slo recibi silencio como respuesta. Hasta los tcnicos que haban
estado ocupados haciendo la autopsia del objeto tenan la vista fija en
los dos hombres. Nangi hizo una sea indicndole a Goei que saliera
con l del laboratorio. Afuera, se quit la bata y le dijo a Goei:

Qu ms hay ah?


El clon... aunque hablando estrictamente se no es el trmino correcto... fue ensamblado en alguna parte del sudeste asitico. Mis
hombres descubrieron eso en seguida. Mi mejor hiptesis seria en
Hong Kong. Hay pequeas empresas que desaparecen en un mes,
nadie les presta atencin. Prcticamente cualquiera podra alquilar el
espacio y el hardware sin atraer mucho la atencin.
Mierda, pens Nangi. Nicholas ha desaparecido de la vista y su proyecto preferido nos ha estallado en la cara. Dese volver a su oficina.
Ahora tena ms urgencia en hablar con Vincent Tinh. En Saign, Tinh
estara ms prximo a la accin. El debi haber detectado esa mquina
bastarda en el mercado negro. Por qu no lo haba hecho?
Mantngame informado de las novedades le indic brevemente a
Goei. Haga de ello una prioridad.
Nangi tom el ascensor presidencial hasta el piso ejecutivo.

Se ha puesto en contacto con nosotros Vincent Tinh? pregunt


mientras pasaba frente al escritorio de Umi.
No, seor replic ella, mientras reuna varios documentos de su
escritorio y segua a Nangi y Seiko a la oficina de l.

Alguna novedad de Linnear-san?


Nada. Umi aguard hasta que l coloc el bastn sobre el escritorio
antes de decir: Pero tengo algunas noticias relacionadas.

Ah, s? Nangi levant una mano. Antes de seguir, Umi, enve


un memo electrnico a todos los directores principales. Desde el da de
hoy Seiko ha sido promovida a directora de enlace corporativo. En esa
funcin se desempear como una extensin de mi autoridad en toda
la organizacin.
La cabeza de Umi se levant momentneamente para mirar a Seiko,
luego sigui con su taquigrafa.
Asegrese de que ese memo se distribuya de inmediato.

Cuando Umi asinti con la cabeza, l agreg: Ahora, quiero


que... Son el telfono y Umi lo atendi.
Estoy en una reunin advirti l.
Ella habl por telfono varios segundos. Nangi, que estaba conversando con Seiko, hizo una pausa. La cara de Umi haba empalidecido. Con
mano temblorosa, Umi oprimi un botn y dijo:
Creo que ser mejor que usted tome este llamado, Nangi-san. Con
curiosidad, Nangi tom el receptor que ella le ofreca. Moshi-moshi
expres brevemente.

lanzan Nangi?

Soy yo.
Inspector Jefe Hang Van Kiet, aqu. Seor Nangi, pertenezco a la
polica de Saign. Tengo el triste deber de informarle que su empleado,
Vincent Tinh, ha sufrido un accidente lamentable.
Nangi tuvo conciencia de la fuerza con que aferraba el aparato. En el

estmago se le estaba formando un ncleo de fro.


Est herido gravemente?

Lamento informarle que ha muerto, seor Nangi.


Nangi oy los tonos ululantes de la interferencia en la lnea que sonaban a la distancia, aislados de la realidad. Tinh haba muerto.
Descubri que deba recordarse a s mismo qu significaban esas
palabras. Dijo una plegaria silenciosa y luego dio rienda libre a su
mente analtica.
Puedo preguntar qu clase de accidente fue el que le sucedi a Tinh,
inspector?

Fue extrao. Parece ser que el seor Tinh estaba inspeccionando


un depsito en el distrito norte y...
No tenemos ningn depsito en el distrito norte.

De acuerdo. Por la inflexin de esas palabras, Nangi tuvo


conciencia de que Van Kiet ya lo saba. Vuestro seor Tinh estaba
traspasando lmites.
De quin es el depsito?
Parece haber cierta confusin al respecto. Estamos haciendo la investigacin ahora.
Nangi se llev la punta de los dedos a la frente hasta el sitio donde se
estaba formando un dolor de cabeza. Conoca a esa gente, lo localista y
tribal que poda ser en momentos de crisis. Cerraban sus filas ante los
extraos. Por la rplica de Van Kiet dud que fuera a conseguir nunca
una respuesta a esa pregunta.
Siga continu.

Por lo que podemos reconstruir desde nuestro anlisis en el lugar,


el seor Tinh estaba en un pasillo elevado. Meti un pie por un sitio
donde estaba podrida la madera y perdi el equilibrio.
Hubo un silencio que contena el extrao canto electrnico de
ineficientes cables de larga distancia.

S, y...?
Cay en un barril de cido sulfrico.

Dijo usted cido sulfrico?


S, seor.
Y sucedi que ese barril estaba justamente en el sitio donde l
cay?
Haba muchos barriles en el depsito, seor Nangi.
Qu contenan?
Van Kiet dud por un momento y Nangi pens que oa el crujido de
papeles.

Sal, gasolina, bicarbonato de soda, permanganato de potasio.


Ira, frustracin y resignacin podan orse en la voz del inspector de
polica. Nangi not que aumentaba su dolor de cabeza con cada latido
del corazn.

En otras palabras, ese depsito era una fbrica de drogas.

La conclusin parece inevitable admiti Van Kiet. Tiene usted algn conocimiento de que el seor Tinh...?
Mis empleados no trafican drogas repuso Nangy con voz tensa.
Ese debe ser un pensamiento muy tranquilizador para usted, tan lejos
en Tokio coment Van Kiet secamente.
Lo ltimo que deseaba Nangi era entrar en un entredicho verbal con
ese funcionario de la polica. Por el momento, l era la nica conexin
con Saign y el creciente misterio de Vincent Tinh.
Cmo han llegado a la conclusin de que fue un accidente?
Perdn?
En esta situacin, cmo ha podido descartar un asesinato?

Francamente, seor Nangi, no lo he descartado. No obstante, la


muerte ser considerada un accidente. No hubo testigos y no hay
seales obvias de que hubiera otra persona en el depsito en el
momento en que el seor Tinh estaba all. Por supuesto, dadas las
circunstancias de la muerte, el cuerpo mismo no puede ofrecernos
indicios. Suspir.

Lamento informarle que dispongo de muy poco personal y dinero.


Segn cualquier pauta, la tasa del delito aqu es espantosa y sigue
ascendiendo. Me temo que desde donde me encuentro, seor Nangi, es
claro que el capitalismo nutre el desprecio por la ley.
Me est diciendo que usted no puede hacer nada?

Debo cortar ahora, seor Nangi. Lamento la prdida de su empleado.

Si puede dedicarme un momento ms, Inspector Jefe, le pasar


con mi secretaria para que se puedan hacer los arreglos para el
cadver. Pero mi estimado seor, la familia ya se ha ocupado de eso.
El seor Tinh no tiene ninguna familia. Quin recogi el cuerpo?

Djeme ver. Un hombre que afirm ser el hermano del seor


Tinh.
Dio como referencia una compaa llamada Avalon Ltd. en Londres.

Gru Van Kiet al darle a Nangi el nombre del hombre. Ahora,


realmente me he excedido con este llamado. Buen da, seor Nangi.
Nangi se qued mirando el receptor del telfono, ahora tan muerto
como Vincent Tinh.

Parece ser que la han tomado la noche en que nos conocimos

coment Nicholas sobre la foto de Celeste con su disfraz.Sabas


que la estaban tomando?
No. Hubiese apostado mi vida a que estbamos solos. Me asegur de
que no nos siguieran.
Su voz era temblorosa.

Es una foto de vigilancia seal Nicholas. Mira el grano grande y


los grises... eso se debe al uso de lentes largas y filme de alta
velocidad.
Pero qu est haciendo aqu? Saba de la foto 0kami-san?
Es posible... hasta probable. Nicholas se puso de pie, para completar una minuciosa inspeccin del estudio. Luego volvi adonde
estaba la foto y la estudi de nuevo. Hay algo extrao aqu. Todo el
cuarto est en desorden. No hay un solo objeto que no haya sido
destrozado o astillado. Salvo esta foto. La mir. No puedo creer
que la hayan pasado por alto. Sus dedos pasaron sobre las arrugas.
Y mira qu cuidadosamente la han plegado, casi como un origami.
La nica explicacin es que la hayan dejado aqu adrede.

Exactamente. El pleg y despleg la foto.


Y si la hubiese dejado... 0kami-san? Si lo raptaron, habr sido lo
bastante inteligente como para dejarnos un indicio del lugar al que lo
estaban llevando.

Si lo conoca.
Celeste, l saba que era un hombre marcado. Estoy empezando a
pensar que intua que vendran a buscarlo. Debo creer que conoca
adnde lo llevaran.
Ella clav la vista en la foto.
Pero qu nos dice esto? Todo lo que veo es a m misma.

Has hecho un viaje recientemente por 0kami-san?


El tiene algunos negocios en Burano. De tanto en tanto me peda que
fuera en su lugar.
Bien, Burano es una posibilidad.
No muy buena, me temo. 0kami-san tiene muchos amigos all. Y no
es una isla grande. Todos los pescadores se conocen entre s. No creo
que ninguno pueda ocultarlo all.
Qu ms ves en esa foto?

Bueno, estoy de pie en la iglesia de San Belisario.


Bien. Creo que vale la pena echar un vistazo.
Les llev veinte minutos llegar al Campiello di San Belisario. La ruta los
hizo atravesar el barrio judo, que Nicholas haba odo describir como la
parte ms pobre de la ciudad. En cambio, le result la ms austera,
pero eso era muy natural. Comparados con los palacios e iglesias
gticos y bizantinos de otras partes de Venecia, los edificios y las
sinagogas all eran estructuras sencillas que fcilmente podan juzgarse
sin inters y desvencijadas por aquellos que tenan poca nocin de
cmo los judos se haban visto obligados por la historia a internalizar
todas sus alegras. La escritura ms sagrada de los judos, la Torah
misma, desaconsejaba las manifestaciones pblicas de riqueza.
All, sin las incrustaciones de lo gtico y lo bizantino, se poda percibir
el pulso de la gente. El peso de los siglos penda, sin adornos, como

cortinas del ms fino lienzo en las que aparecan descripciones


bordadas minuciosa-mente de interminables traslados.
La pequea plaza de San Belisario estaba desierta salvo un hombre
anciano y enjuto del lado opuesto de la iglesia. Los mir brevemente y
sonri antes de desaparecer detrs de una puerta de madera.

Todo cuanto puedo decir con seguridad es que no nos siguieron.


En cuanto a que 0kami-san est dentro de la iglesia... Nicholas se
encogi de hombros.
Por ac. Celeste lo condujo por una calleja hacia un canal y su
puente. El recordaba haber salido por una entrada oculta de la iglesia
debajo de ese puente. Esa era la ruta que tomaron ahora, ingresando
en la iglesia por la ms antigua de sus puertas.
El peso de los aos pareci oprimirlos cuando atravesaron las sombras.
El aire estaba cargado de mirra, incienso y moho. Estaba hmedo y fro
tan cerca del agua, y partes del piso de piedra se vean verdosas cerca
de los bordes.
Celeste condujo a Nicholas de manera certera por un pasillo corto y
oscuro en el que abundaban las vigas de madera y luego lo hizo
ascender un tramo de escalones de piedra. Salieron al nivel principal
debajo de la arcada ojival, muy cerca de la schola cantorum. Ella lo
hizo doblar hasta que llegaron a cierto punto, donde extrajo la foto,
que mir brevemente y luego sostuvo para que l la viera.

Este era el punto donde yo me encontraba cuando tomaron esta


foto susurr.
Nicholas asinti con la cabeza.

Qu sientes? Alguna seal de 0kami-san... o del hombre que


nos estuvo siguiendo antes? pregunt ella.
El se qued inmvil por un largo momento, mientras se adaptaba a las
mnimas vibraciones de la iglesia. Como si hubieran metido un conjunto
de sudes dentro de un proyector, poda sentir la antigedad del lugar,
la sucesin de personas que lo haban construido, luego lo haban
reconstruido partiendo de las ruinas de previas generaciones: los
cicladianos, los fenicios, los griegos, los romanos, los muchsimos
pueblos de Asia Menor que con el tiempo llegaron a llamarse
venecianos.
Ese haba sido un lugar sagrado para todos ellos. Nicholas poda percibir las lneas de poder que se precipitaban hacia ese lugar como los
rayos que parten del centro de una rueda. Eran antiguos, ahora
totalmente olvidados por los sacerdotes que se ocupaban de los
asuntos de Dios en el mundo moderno. Y sin embargo, no era un lugar
menos sagrado ahora que cuanto lo haba sido en siglos pasados. El
poder permaneca, con olor a fruta madura y brasas calientes, como el
aliento de un leviatn que dormita.
"El fue atrado ac." Ese era el pensamiento de Nicholas, que apareci

solo en la marea de vibraciones elementales. "Tambin l ha sentido la


fuerza y desea ser parte de ella."
Sangre dijo Nicholas de repente. Veo sangre.
Celeste respir ruidosamente.
Dnde?
Por ac.
Nicholas la llev por la schola cantorum, que atravesaron. Del otro lado
haba un conjunto de pequeas habitaciones, no mayores que celdas,
talladas en los ciclpeos bloques de piedra. La luz vacilante de las
antorchas se volva ms plida cuando pasaban de una habitacin a la
otra. La primera contena un jergn con un colchn de paja sobre la
que se vean sbanas de muselina cruda y una delgada manta de lana.
Una celda, en verdad. La segunda habitacin se usaba obviamente
como una especie de depsito. Se vean pilas de himnarios y partituras
de msica para el coro sobre cajas que contenan velas, hostias y
botellas de vino sacramental.
La tercera celda pareca vaca, salvo las sombras densas que se vertan
por sus paredes y a travs del pequeo piso cuadrado. El ubicuo olor
del moho estaba ausente, reemplazado por el olor spero de un
desinfectante fuerte.
No hay nada ac coment Celeste.
Nicholas cerr los ojos.
No obstante, es ms fuerte el olor de la sangre.

Fue por eso que usaron desinfectante?


El asinti con la cabeza.
Tal vez. El se alej del centro de la celda donde estaban de pie. Al
hacerlo, pareci desvanecerse entre las sombras profundas en la parte
posterior de la habitacin.

Nicholas?
El silencio pareci erizarle el pelo en la nuca a Celeste.

Celeste, ven ac.


La voz de l era acuosa, llena de ecos, como si llegara de una gran
distancia. Ella sigui el sonido y lo vio entonces en la pared posterior.
Por un instante vacil la imagen de l, como si slo fuera un reflejo.
Luego estuvo a su lado y fue como si ella hubiese atravesado la
apertura traslcida en el iris de un ojo enorme. Se volvi para mirar
detrs de s y estuvo segura de que el lado lejano de la celda apareca
a metros de distancia.
Nicholas tena los brazos levantados, con las palmas de las manos
apoyadas contra la piedra.

Algo aqu.
Ella lo oy gruir y luego dio un pequeo respingo cuando la pared
empez a moverse. O, ms exactamente, una parte de la pared. Un
instante despus los dos pasaron por el vano de la puerta secreta.

Se hallaron en un jardn minsculo. Las clemtides florecidas ascendan


por las paredes de piedra que se elevaban en todos los lados, bordadas
con flores rojas azuladas, enredaderas marrn oscuro y pequeas
hojas verdes. Los pjaros piaban en un gingko, de corteza blanca como
un esqueleto, cuyo tercio superior poda verse por encima de la pared
ms alejada.
El suelo estaba hmedo, exacerbando el olor rancio del otoo, pero la
lluvia haba cesado. Una luz de sol cenicienta caa como agotada,
quebrada, de modo que daba la impresin de que estuvieran en un
claro en medio del bosque, lejos de toda civilizacin.
Haba un antiguo banco de hierro forjado en el centro del jardn, de
espaldas a ellos. El suelo se vea verde y esponjoso de modo que
Celeste supo que estaban caminando sobre moho, no hierba. Muy
cerca, cant un pjaro que luego enmudeci. El silencio era tal que se
poda discernir el dbil sonido del canal ms all de los altos muros.
Mira!
Nicholas seal cuando estuvieron junto al banco. Sobre el asiento
haba una mscara veneciana, rota por la mitad. Se vea cubierta de
sangre que ya estaba seca.
Celeste lanz un pequeo grito y dijo en un susurro:
Es el Domin, la mscara que Okami-san me dio para que luciera
cuando te conoc.
Cmo puedes saber que sea la misma? Debe de haber ms de diez
mil Domins en Venecia.
La ma no era de produccin masiva. Estaba firmada por el que la
hizo. Mira en el ngulo en la parte interior.
Nicholas mir en la parte de la mscara que Celeste le sealaba.
Nicholas, qu est haciendo esto ac, cubierto de sangre? De quin
es la sangre? La de Okami-san?
Ojal lo supiera.
El se acuclill y extrajo la foto de ella que haban encontrado en el
estudio de Okami. Celeste se acuclill a su lado.
Aqu ests luciendo el disfraz de Domin y ahora hemos dado con la
mscara. Tal vez sea el Domin el que contiene la respuesta en cuanto
adnde ha sido llevado Okami-san. Pens por un momento.
Qu me dijiste sobre la mscara aquella noche?
Veamos, dije que el nombre proceda del latn Benedicamus Domino,
que significa "Bendigamos al Seor". Creo que era una especie de
broma que los antiguos venecianos les hacan a sus amos papales
putativos. En el Carnaval, la prostitucin era una de las actividades
principales.
Latn. De modo que el Domin era uno de los personajes italianos
arquetpicos.
No creo que lo fuera coment Celeste. Pero no s lo bastante de

la historia de las mscaras para decirlo con seguridad. Hay alguien que
puede decirnos todo lo que se puede saber sobre las mscaras de
Venecia y de mi mscara de Domin en particular. El hombre que la
hizo.
7
Old Westbury/Venecia/Pars
La primera visin que Lew Croaker tuvo de Margarite Goldoni
DeCamillo fue a travs de una larga extensin de prado, aun con el
verde del verano. Tal vez ese color, resplandeciente, casi incandescente
al sol pleno del medioda, fuera lo que le daba a la escena su
intensidad, tan inolvidable como un objeto que desafa la ley de
gravedad.
Vio la mata de oscuro cabello crespo que le recordaba el jazz "cool" y
los exprs dobles en algn club largamente olvidado de Greenwich
Village. Luego ella se volvi cuando l se aproxim por el sendero de
lajas y pudo ver la fuerza y la tenacidad de la lnea de la mandbula, la
nariz prominente. Los ojos de ella lo consideraron framente. No con la
hostilidad o la sospecha que l haba esperado sino con genuina
curiosidad.
Usted no tiene suerte expres ella cuando l se acerc hasta donde se encontraba de pie con una chaqueta multicolor de lana tejida.
Luca medias negras hasta la rodilla y botas hasta el tobillo. Tena las
orejas adornadas con aretes hechos con antiguas monedas romanas y
en el anular llevaba un gran solitario de brillante.
Por qu?

Mi esposo no est en casa.

Asegur que estara cuando se pusieron en contacto con l desde


mi oficina.
Ella se encogi de hombros.
Tony es siciliano. 0 respeta a la gente o no.
Croaker la mir, mientras se preguntaba qu pensara ella del marido.
Haba dicho la palabra "siciliano" entre dientes, como si fuera un
epteto.
Lo que quiere decir que no me respeta.
Usted es el polica.

Era precis l con una sonrisa. Departamento de Polica de


Nueva York. Pero eso fue hace algn tiempo.
Ella inclin la cabeza.

Qu haca cuando lo era?


Detective. Homicidios.
Es su tema, entonces.


Qu quiere decir?
Ella se le ri en la cara.
Vamos, detective, o lo que demonios sea que es ahora; usted desea
hablar con Tony sobre el asesinato de mi hermano.
Pero l no est. Tal vez debiera hablar con usted.
No tengo nada que decir al respecto. Dom ha muerto, ah termina el
asunto.
Para m, no. Croaker observ a un individuo que caminaba por el
permetro de la finca, un joven de aspecto atltico que lo observaba
por el rabillo del ojo. Me han encargado encontrar al que lo mat y
acusarlo.
Vivo o muerto? pregunt ella, mientras miraba la mano
biomecnica. Bueno, eso depende contest l, levant la mano y
flexion los dedos articulados de cmo reaccione cuando lo
encuentre.
Ella examin cada dedo, tocndolos como puede hacerlo un artista con
el armazn sobre una escultura incompleta, como si imaginara el efecto
que tendra el diseo terminado sobre el espectador.
Esos dedos parecen letales.

Tambin puedo hacer el trabajo ms delicado con ellos coment


Croaker, e hizo salir una hoja de acero de la punta de un dedo. Ella lo
mir a la cara.
Eso lo ha cambiado?

Qu?
Esa... mano.
Por qu deba cambiarme?
Margarite desvi de pronto su atencin y el momento concluy. Observ al guardin que encenda un cigarrillo.
Eh, recuerde poner la colilla en el bolsillo le grit. Luego le dijo a
Croaker: Est muy seguro de que encontrar al hombre que asesin
a Dom, verdad?
Lo encontrar.
Ella lo mir por un largo rato, y como el sol le daba en los ojos Croaker
no pudo saber si era meramente por curiosidad o haba algo ms
profundo ah.
Creo que me quedar un rato agreg l.
Ella se volvi y empez a andar por un desvo del sendero de lajas que
rodeaba la casa.
No espere una invitacin a pasar. Tengo obreros que estn puliendo
un nuevo piso de machimbre y hay fundas plsticas y aserrn en todas
partes.
Ningn problema.
Ella meti las manos en los bolsillas de la chaqueta.
Mencion su oficina hace un momento. Para quin trabaja?

Maldito si lo s respondi l y luego sonri al ver el aire de


consternacin de ella. Una oficina federal agreg Croaker
oscuramente. Este caso tiene repercusiones nacionales.
No me mienta replic ella, mientras se volva para mirarlo. Mi
hermano tena repercusiones nacionales. El FBI le bes el culo por
aos.
Gracioso. Yo pensaba que era al revs, en el fondo.
Ja! Ella se haba detenido a mirar una azalea podada que no
pareca demasiado saludable. Sus manos de dedos foros se movieron
entre la apretada red de ramas con destreza y precisin y l conjetur
que era as como proceda ella con todo lo que haca.
Para ser un federal, por cierto que usted no sabe mucho.

Tal vez, pero estoy dispuesto a enterarme.


Ella se enderez y le ech una extraa mirada.
Es ms de cuanto puedo decir de la mayora de ellos.

Empezaron a caminar de nuevo. Todos tienen sus agendas propias, he descubierto.


Quiere decir como luchas entre organizaciones?

Demonios, no replic ella, y se pas los dedos por el pelo. Es


todo personal en ellos. Ven a esos tipos a los que estn siguiendo
noche y da que andan con trajes de tres mil dlares y conducen BMW,
que se dan la gran vida, y ella se les clava en el estmago como un
cuchillo. De modo que deciden que van a derribar a ste o a aqul.
Su cara dibuj una sonrisa amarga. Usted sabe, es como lo que se
dice acerca de mirar espectculos deportivos: son aburridos a menos
que usted elija un lado y se haga partidario de ese lado. Hay que
hacerlo personal. Eso es lo que hacen los federales. Para matar el
aburrimiento, eligen un blanco y lo convierten en prioridad personal.
Lo mir. Usted cree que estoy inventando esto.
No.
Haban llegado a la parte posterior de la casa. A la distancia, ms all
de la piscina cubierta, Croaker pudo ver a un par de hombres entre los
rboles. Eran gemelos del par que lo haba detenido en el frente de la
finca: tipos de msculos fuertes, ex convictos muy probablemente, con
ojos cnicos y reflejos rpidos, hechos para hacer guardia. Uno tena a
un perro cachorro de un trozo de gruesa cadena de acero inoxidable. El
can mantena tensa la cadena, interesado ahora en Croaker, que estaba
tan prximo a una de las personas que lo haban adiestrado para que
protegiera.
Mientras observaba al perro, Croaker estaba pensando en el archivo de
la familia DeCamillo que Lillehammer haba conseguido para l en la
computadora del avin de la Fuerza Area.
Haba un olor en el aire que trascenda el otoo. El olor agridulce de las
hojas cadas no poda ocultar del todo el olor del cambio. Dijo, siguien-

do un impulso:
Ese no es el mismo perro, verdad?
Cmo dice?
Ustedes tenan un perro de la misma raza llamado Caesar, pero se
es uno nuevo.
Y qu si es as?
Qu le sucedi a Caesar?
Margarite no dijo nada, pero fijaba la mirada en el cachorro de manera
curiosa.
Caesar muri contest ella. Creo que debi haber comido una
rata de campo envenenada.
Eso debe de haber sido duro.
Ella se volvi hacia l, las mejillas de pronto sonrojadas.
El asesinato de mi hermano fue duro. Ese... agreg mientras levantaba un brazo y lo dejaba caer. Ese no era ms que un maldito
perro.
El cachorro se haba quedado inmvil, con la cabeza ladeada. Haba
sido el tono duro de Margarite lo que haba llamado su atencin, pero
era en Croaker donde se fijaban esos malvolos ojos amarillos.
Ella mir del perro a Croaker, de pronto divertida.

Si usted se mueve ahora, es hombre muerto.


Gracias por la advertencia.
Margarite emiti un chasquido desde lo profundo de la garganta y el
perro se retir. Sus flancos an se estremecan y a Croaker no le
gustaba la mirada de sus ojos malos.

Est todo bien ahora seal Margarite, mientras empezaba a


caminar de nuevo. Pero usted deber ser ms cuidadoso.
Recordar que no debo sobresaltarla a usted en presencia del perro.
Siguieron avanzando por una pequea loma hacia una prgola de
vistaria. Tena una ornada estatua de piedra de Poseidn, dios griego
del mar. Las puntas de su tridente parecan muy afiladas. Los
guardaespaldas y el perro seguan a una distancia discreta, como una
duea espaola con su nio de alta cuna.
No creo que mi esposo desee conversar con usted. Evidentemente,
no. No lo culpo.
Llegaron a la prgola. La luz del sol entraba en forma oblicua a travs
de las enredaderas leosas y retorcidas, y se derramaba sobre los
bancos de piedra verde con musgo en la base.
Pero usted es ms valiente que l. Est hablando conmigo. Margarite
se ri.
Fue el destino. Me pesc en casa.
Ella se sent en uno de los bancos mientras l se reclinaba contra el
tronco principal de la vistaria.
Supongo que, siendo el jefe ahora, el seor DeCamillo cree que

puede realizar su propia investigacin para hallar al que mat a su


cuado. Mi esposo es un autntico abogado. Pregntele a cualquiera
de sus clientes.
No es necesario. La mitad del Departamento de Justicia y el FBI ya lo
han confirmado.
Ella lo mir bizqueando, lo que la haca parecer ms vulnerable de
cuanto en realidad era.
Entonces, qu est haciendo usted?
Se lo dije. Quiero pescar al asesino de su hermano.
Por qu? A usted qu le importa? Acaso lo excita meterse en el
dolor de otra gente? O es usted un admirador de la Mafia, como tres
cuartas partes de los federales?
Bien, le dir la pura verdad. De tanto en tanto, cuando me siento
aburrido, me gusta enderezar un entuerto.
Esto es Nueva York, una ciudad de un asesinato por minuto. Vaya a
resolver uno de sos. Ac se ha metido en camisa de once varas.
No afirm Croaker suavemente. El asesinato de su hermano fue
diferente.

De modo que es eso. La notoriedad. Ella pareca disgustada.


El era un capo de la Mafia... el ms grande que haya tenido el WITSEC.
Entiendo lo que quiere decir.
No, no entiende.
Ella estaba fijando la vista en l. Detrs de Margarite. Croaker poda
ver al cachorro tensando la cadena. Por el momento, su guardin
estaba fuera de la vista detrs de una gran haya.
Le dijo alguien cmo mataron a su hermano?
Silencio, comnovido y vibrante, como el que sucede a la detonacin de
un arma.
Alguien le mostr fotos de lo que...?

Cllese! Ella se puso de pie de repente y el cachorro lanz un


gemido.
Cuidadosamente, Croaker meti la mano en la chaqueta y extrajo un
sobre marrn.
Creo que debiera ver estas fotos.
No! Yo... Las manos del cachorro golpearon el suelo cuando
empez a elevarse sobre las patas. No.
Pero ella no quitaba los ojos del sobre.
No cree que desee ver que el asesino de mi hermano sea llevado
ante la justicia?
El saba que deba ser cuidadoso ah.

Esa era precisamente la pregunta que me estaba haciendo


cuando empec a hablar con usted. Pero ahora creo conocer la
respuesta. Ella era ms astuta de cuanto l haba esperado.
Cuando ella tom el sobre, Croaker not que no le temblaba la mano.

Se sent, puso el sobre en el regazo y cerr las manos encima.


Lo dije, verdad? afirm ella casi para s misma. Fue el destino
que yo estuviera aqu cuando usted vino.
A Croaker le hubiese gustado mantener la vista fija en el perro, pero se
concentr en ella.
Como si pertenecieran a otra persona, sus manos abrieron el gancho
que cerraba el sobre, retiraron las fotos. Ella lo mir, crey l, casi
pidiendo ayuda. Luego, con un gesto convulsivo, agach la cabeza.
Era la primera, con el corazn cosido a la ingle y ella lanz un pequeo
grito.
El perro se acercaba gruendo, y llevando a su cuidador hacia su ama,
a la que crea en peligro. Tena razn.
Seora D.?
Est bien, Joey grit ella. Djenos solos.
Croaker oy el tintineo de la cadena cuando Joey dio un fuerte tirn. El
perro volvi a gemir.
Haba lgrimas sobre las fotos, que brillaban al sol. Ella las haba
mirado todas y ahora pareca paralizada, mientras las acomodaba una
y otra vez, lentamente, como si devolverlas ahora, terribles como eran,
requerira despedirse de nuevo de l.
Por qu me las mostr? dijo en un susurro al fin. Son tan...
ms all de toda lgica de la conducta humana.
S. Ahora sabe por qu estoy ac.
Los dedos de ella estaban ahora tan blancos y rgidos como el hueso.

Slo acept conversar con usted porque...

Porque soy polica.


Margarite sacudi la cabeza.

Los federales parecen creer que yo tengo cierta deuda con ellos
por incorporar a Dom al WITSEC. Bueno, se equivocan porque no
cumplieron con su parte del trato. No lo protegieron.
Su parte del trato. La otra parte es que Dominic Goldoni viol las
reglas del WITSEC y que esa falta lo hizo matar. Usted olvida que
nunca nadie lleg a una persona protegida por el WITSEC que no haya
transgredido su contrato.

El WITSEC nunca tuvo a mi hermano antes.


Touch, pens Croaker.

Usted sabe cmo funciona el mundo moderno, seor detective


expres Margarite con una voz menos quebradiza y ms frgil. Nadie
admite la responsabilidad. Pero, por otra parte, nunca esper que los
federales me dijeran: "Lo lamentamos, hemos pifiado". Es
potencialmente muy molesto para el programa. Los internos se
asustan, tratan de escapar y algunos de ellos quedan con los sesos
desparramados por todo el lugar.
El pens que sa era una evaluacin correcta de la situacin, tal como

eran las cosas.


Vea, ste es el asunto. Qu hizo Dominic Goldoni para hacerse
matar? La observ ahora, tan cuidadosamente como si ella fuera el
perro pronto a atacar. El llev a su amante, una mujer llamada
Ginnie, Virginia Morris, desde Queens para que estuviera con l donde
lo puso el WITSEC.
Margarite tena la cabeza gacha. Una por una estaba secando sus lgrimas en una foto de su hermano muerto.
Ginnie fue asesinada tambin en el mismo sitio donde descubrimos a
su hermano. La cabeza de ella se levant tan rpidamente que l
pudo or cmo crujan sus vrtebras. Vine aqu porque deseo
averiguar qu llev a Dominic a violar las reglas del WITSEC. Mi teora
es que deseaba terminar su relacin con Ginnie, que ella no quera y en
la situacin sensible en que estaba l, creo que Dominic llam a
alguien... probablemente a su esposo... para que lo ayudara con el
problema. Tal vez ese llamado haya sido lo que lo mat, alguien que
pudo rastrearlo hasta l... al lugar donde estaba protegido.
Tony no lo ayudar. l no ayudara a un polica lisiado a cruzar la
calle.

Conoca usted a Ginnie?

Qu?
Algo que ella haba dicho o el modo de decirlo haba desencandenado
ese pensamiento en la mente de Croaker. Ella y su hermano haban
sido muy ntimos, y se, despus de todo, haba sido un problema
femenino.

Bueno, usted debe haber sabido que su hermano tena algn


asunto paralelo, siendo los dos tan ntimos.
Ella se puso de pie de pronto y las fotos se deslizaron al suelo. Croaker
se inclin para recogerlas y las puso en el sobre mientras se
apresuraba detrs de ella.

S, tal vez no agreg cuando la alcanz. La cosa siciliana. Las


mujeres y los negocios no se mezclan.
El apetito sexual de Dom nada tena que ver con los negocios
respondi ella brevemente. Adems, los Goldoni no son sicilianos,
que es ms de cuanto puedo decir respecto de mi esposo. Nuestra
familia viene de Venecia.
Pero usted y su hermano son sicilianos en parte.

La madre de l, no la ma.
El perro haba saltado con tanta rapidez que casi hace caer a su
cuidador. Ahora estaba con las patas traseras separadas y sostena
entre las delanteras a un animalito, una ardilla o tal vez un topo.
Empez a morderlo con creciente vigor. Hubo un chasquido pequeo
pero definido cuando quebr el crneo del animalito. Margarite se
qued mirando la escena sin particular fascinacin ni revulsin, slo

curiosidad. Era la misma expresin que haba mostrado cuando vio a


Croaker por primera vez.
De modo que usted conoce a Ginnie Morris seal Croaker. Yo no
dije eso. Margarite mir a su alrededor como si alguien en esa finca
tan protegida pudiera estar escuchando.
Pero el hecho es que s. Conoc a todas sus amantes. Yo era la nica
en la que l poda confiarse.

Entonces, usted saba a qu lugar haba llevado el WITSEC a su


hermano.
No, slo me ocup de preparar a Ginnie para el traslado. Del resto se
ocup Dom.

Dios santo. l comprendi por qu ella haba estado llorando al


ver las fotos: haba ayudado a su hermano a violar las reglas del
WITSEC y esa violacin era lo que lo haba matado.

Dominic era... diferente, en muchos sentidos observ Margarite


. En cuanto a las mujeres, era como John Kennedy... no poda
evitarlo. Creo que hay un nombre mdico para lo que ambos sufran:
satiriasis.

Usted quiere decir que su hermano era adicto al sexo.


Lo he odo formular de esa manera antes explic ella, miraba cmo
el perro devoraba finalmente al animalito, pero luego se volvi para
enfrentarlo y su cara tena una expresin fra. Usted est aqu como
mi husped, detective. Le sugiero que en adelante trate con respeto la
memoria de mi hermano.
No obstante, l haba deseado sacudirla de nuevo, suscitar una respuesta no calculada. En cuanto lleg, haba estado dispuesto a
desecharla como a otro elemento decorativo italiano. Pero ella haba
demostrado ser mucho ms que eso. Y ahora empez a ver que tal vez
su suposicin bsica respecto de esos tres Dominic, Tony y Margarite
careca totalmente de fundamento.
Haba supuesto que siendo hombres los hombres, Tony DeCamillo
deba haber sido el confidente de Dominic Goldoni. En superficie, ese
esquema tpico tena sentido: era a Tony a quien Dominic haba
designado su sucesor. Pero cuanto ms conversaba con Margarite, ms
profunda se haca su conviccin de que los dos hombres nunca haban
tenido una relacin estrecha. Ahora una pregunta lo aguijoneaba: si
Margarite haba sido la confidente respecto de sus amantes, qu ms
haba confiado en ella?

He estado viviendo solo por mucho tiempo. Supongo que mis


modales no son lo que una vez fueron.
Se refiere a las calles de Nueva York?
El no pudo dejar de rerse al or esas palabras.
Entiendo su idea, seora DeCamillo. Pido disculpas. Pero preferira
que me llamara Lew. Detective suena tan...


Genrico?
El se ri de nuevo, de pronto contento por estar en su compaa. Ella
se volvi hacia l.
Si yo lo llamo Lew, usted puede llamarme Margarite.
Muy justo.
Tengo hambre. Comamos algo.
Ella lo llev en su cup Lexus. Los sigui un Ford Taunus todo el
tiempo. Croaker, que miraba por el espejo retrovisor, esperaba que los
guardaespaldas hubiesen dejado al perro en casa.
Margarite conduca de manera eficiente y rpida. Saba dnde estaban
todos los coches policiales a lo largo de las rutas secundarias y el
servicio de la autopista, prontos a sorprender a los que se excedan en
la velocidad. Diez minutos ms tarde se detuvieron ante uno de esos
restaurantes sobre-cargados con fachadas de falsa piedra dorada, un
enorme men de seis pginas y comida que daba la impresin de
haber sido preparada en alguna vasta cocina central que provea a
todos los establecimientos de aspecto semejante de Queens y Long
Island.
El propietario, un hombre de tez oscura que poda ser prcticamente de
cualquier pas mediterrneo, se apresur cuando ellos se sentaron en
un reservado lo bastante grande como para dar cabida a seis adultos
gigantes. Estaba cubierto de vinlico turquesa.
Buenas tardes, seora D. salud en tono deferente. Qu puedo
ofrecerle hoy?
Pida pasta le indic Margarite a Croaker sin abrir el men. Es lo
nico que hacen aqu.
Y una botella de Valpolicella, obsequio de la casa agreg el dueo,
que se alej con una gran sonrisa.
Comieron pasta all'olio con un pan caliente italiano de fuerte corteza.
Margarite agreg un poco de pimiento rojo molido en su plato. Croaker
haba estado tanto tiempo en Marco Island que no recordaba cmo
saba la pasta realmente buena.
Margarite se bebi la mayor parte del vino.
Exactamente por qu acept que yo fuera su husped? pregunt
Croaker cuando promediaba la comida.
La curiosidad replic Margarite en ese estilo tan directo suyo que
resultaba muy seductor. Cuando apareci, usted era slo otro polica
enviado para darnos pena. Pero luego convers con usted y descubr
que mis suposiciones bsicas eran todas equivocadas. Me estaba
manejando con estereotipos.
Croaker se ri.
Eso fue exactamente lo que me sucedi a m. Pens que si era la
esposa de Tony D., usted sabe... Se interrumpi, de pronto,
extraamente turbado.

Los sicilianos tienen un dicho, Lew. Las mujeres son para limpiar,
cocinar y hacer hijos, preferiblemente varones, cada dos aos. No soy
siciliana, no satisfago ninguna de esas exigencias.
Y no obstante Tony el siciliano se ha casado con usted. Ella se sec el
aceite de las comisuras de la boca.
Yo era muy joven y l estaba borracho de sexo. Le encantaba hacerme el amor.
Y a usted? Qu le gustaba?
En Tony? Era como un caballero blanco: fuerte, buen mozo, poderoso. Era mayor y saba lo que quera y cmo obtenerlo. Para una
muchacha joven, esa clase de fuerza directa puede ser un poderoso
afrodisaco, en especial cuando todos los otros muchachos que una
conoce andan por ah sin saber qu quieren ser.
Croaker le sirvi ms vino y ella sonri.
No podr emborracharme, Lew, ni lo intente.
De modo que se cas temprano record l, mientras ignoraba el
comentario de ella. Y luego, qu?
Luego... Hizo una pausa y frunci el entrecejo, tom la copa de
vino y la estudi. Dios, luego la vida... la vida real, no la fantasa...
me aplast. Sorbi el vino. De repente ya no era Margarite Goldoni.
Era la seora de Anthony DeCamillo, la esposa de Tony. Y entonces me
di cuenta de que eso era todo lo que l quera que yo fuera, y result
tal shock.... Se interrumpi de nuevo, dej la copa a un lado y le
sonri a Croaker.
Pero tiene su propia empresa.
Ah, s. Pero slo por las buenas artes de mi hermano, que intercedi
por m ante Tony. Ese fue un error, porque Tony se sinti menoscabado
y desde entonces me ha hecho pagar cada da por mi empresa.
Quiere decir que toma una parte de la empresa.
No dijo ella framente. Toma una parte de m.
El negocio del fabricante de mscaras estaba a slo una breve distancia
del Gran Canal, un lugar de trabajo pequeo y destartalado lleno de
harina y magia. El cielo raso estaba formado por miles de mscaras
que pendan cara abajo, superponindose unas a otras, con colores que
a veces armonizaban y otras veces se repelan, y creaban un mar de
emociones atrapadas dentro de los confines de sus huesos de alambre,
la carne de cartn piedra y la piel de esmalte. Esas mscaras, tan
vivas, en Nicholas recordaron a Circe, que confinaba el alma de sus
visitantes en el cuerpo de animales, para que formaran un compendio
del arte viviente.
Su nombre era Marin Fornovo. Era un hombre pequeo de edad madura, con el aire distante del artista cuya mente inquisitiva encuentra

demasiado estrechos los lmites del mundo comn. Su pelo era escaso
pero tan fino como la filigrana dorada. De tanto en tanto, cuando se
mova hacia todos lados detrs del mostrador de mrmol lleno de
marcas donde abundaban los restos de su arte cuencos con harina,
rollos de alambre, potes de laca y los instrumentos para mezclar,
retorcer y aplicarlos la luz se reflejaba en los cristales redondos de
sus anteojos de marco dorado, anulando sus ojos y lo volva tan cmico
como un personaje de historieta.

Celeste, bellssima! Fornovo hizo a un lado sus elementos, se


inclin sobre el mostrador y la bes en ambas mejillas. No pasa un
da en que no recuerde a tu padre y lo extrae. Te digo, Venecia no es
lo mismo ahora que l no est. Hablaba lenta y formalmente, como si
an formara parte de la corte del dux de antao.
Celeste present a Nicholas y Fornovo le ech una mirada penetrante
antes de asentir con la cabeza y una pequea sonrisa. Cuando volvi
su atencin a Celeste, pregunt:

En qu problema te has metido ahora, mi querida?


Celeste se ri.
Nunca podra ocultarte nada a ti.
Tampoco poda tu padre afirm Fornovo, mientras frunca el entrecejo. Ojal hubiese seguido mi consejo aquel da, cara mia. Si me
hubiera hecho caso, seguira hoy con vida.
Todo eso es ya pasado.
Ah, s, el pasado. Fornovo suspir profundamente.
Pero en el pasado se ocultan todos nuestros pecados. Y nuestros
pecados son lo que, al fin, nos conducen a nuestro mal. Hizo
chasquear la lengua contra el paladar. Haras bien en recordar lo que
olvid tu padre, mi muchacha. No quiero que el destino de l se
convierta en el tuyo.
Lo recordar. Lo prometo.
El hombrecito gru como si, tal vez, no creyera en ella.
Marn, necesitamos tu ayuda explic Celeste. Recuerdas la
mscara que hiciste hace poco para Okami-san?

El Domin. Pero claro! Un trabajo magnfico. Fornovo bizque.


No le ha sucedido nada?
Necesitamos informacin sobre el Domin mismo precis Celeste, y
eludi hbilmente su pregunta. Creo recordar que no era uno de los
personajes venecianos originales.
No, no, claro que no. El Domin fue introducido en Venecia en la
segunda mitad del siglo XVI. Fornovo empez a mezclar un color en
un bol poco profundo. En realidad es de origen francs. El domino era
el nombre que los franceses le daban a las capas largas y gruesas que
lucan sus monjes y que, cuando los nobles y los embajadores viajaban
aqu, impusieron en la moda veneciana.

El color se estaba haciendo claro ahora, un cerleo profundo que aun


en su oscuro bol pareca luminoso.
La mscara misma es una especie de broma, sin embargo. Los
venecianos eran siempre irreverentes cuando se trataba de sus Papas.
Fornovo levant hacia la luz una espesa gota de pigmento en forma
de lgrima, y la observ especulativamente. Fue un Papa el que
declar a Venecia una amenaza para el resto del mundo, t sabes.
Con vigor, coloc el pigmento sobre la mejilla de una mscara blanca.
Ese hombre maldito. Pero por qu debemos condenarlo? Nosotros
los venecianos nos rehusamos a contemplar el pasado a menos que
est adornado por el ritual. Es eso lo que nos hace grandes a los
venecianos.
Pint la otra mejilla, los extremos de los ojos, los labios y ahora, por
algn proceso de alquimia, la mscara se haba convertido en una cara.

Monte al tiranni! Ese ha sido siempre nuestro grito de batalla.


Muerte a los tiranos de Roma!, sean Papas o Csares. Nuestra
Repblica fue la nica que sobrevivi a la cada del Imperio Romano.
Eso no fue por azar!
Puso la mscara cuidadosamente a un lado y le gui un ojo a
Nicholas.

Aqu en Venecia siempre hemos sido libres. Fue por eso que los
judos huyeron hacia ac cuando los persiguieron en tierras menos
esclarecidas. El gueto se invent aqu poco despus del 1500 y por
muchos aos Venecia se convirti en el corazn del estudio rabnico en
Europa.
Tom otro bol y empez a mezclar un color que al final tom un matiz
del escarlata.

La verdad es que nosotros entendimos a los judos, y ellos a


nosotros. ramos iguales, en realidad: enigmticos, brillantes,
eminentemente prcticos... los eruditos de los negocios. Cuando el
resto del mundo civilizado era feudal, nosotros no lo ramos. Los
judos, que no podan soportar el pensamiento feudal, lo apreciaron
ms que nadie. Fuimos, todos nosotros, capitalistas desde poca
inmemorial.
S, escarlata, brillante, inquietante como sangre recin extrada. Mir la
mscara en la que estaba trabajando y asinti con la cabeza, como
satisfecho con la magia que haba elaborado.
Por supuesto, les hicimos pagar a los judos por su santuario. Por
qu no? Podan permitrselo... y no tenan otro lugar adonde ir. Y los
marcamos decretando que usaran sombreros rojos.
Empez a aplicar el escarlata con mesura, casi podra decirse que en
actitud compasiva.

Fue eso cruel? Por qu debera decir eso alguien? No los


tratamos de manera distinta que a nuestros dux. Aislamos a los judos

en su gueto del mismo modo en que encarcelamos al dux en su


magnfico palacio en San Marco. Su juramento al asumir el cargo se
haca ms extenso cada ao porque seguamos agregando cosas que
se le prohiba hacer.
Levant un ndice y lo sacudi en direccin a ellos.

Por supuesto, de tanto en tanto pagbamos un alto precio por


nuestros xitos. Como los judos, a menudo fuimos despreciados y
envidiados por lo que ramos. En 1605, cuando el Papa Paulo VI acus
a Venecia de hereja, no replicamos nosotros que ramos mejor
cristianos que l? Quin combati a los turcos en el nombre de Cristo
mientras Roma se quedaba ociosa? Venecia, por supuesto!
Marn record Celeste amablemente. El Domin.

S, s repondi l casi con irritacin. Nuevamente, puso la


mscara a un lado para que se secara. Ya llego a eso. Creste que lo
haba olvidado? Mir intensamente a Nicholas. Nosotros los
venecianos tenemos un dicho: "cuando la historia es insuficiente, basta
el mito". Sonri por su enigmtica broma. Bien, hay un mito
respecto de la introduccin del Domin en el Carnaval y es ste: no
fueron los nobles y los embajadores franceses los que trajeron a ese
personaje irnico e irreverente a Venecia, sino los judos que huan del
ntisemitismo en Francia.
Gir de pronto y atraves una cortina de cuentas hacia la trastienda.
Volvi un instante despus llevando algo entre sus manos como si
fuera tan frgil como un beb.
El Domin! exclam Celeste. Pero eso es imposible.
De ninguna manera, cara mia, porque aqu est. Fornovo mostr
una sonrisa astuta mientras sostena la mscara para que ellos la
estudiaran. Esta es la original, la ms cara y ms antigua de mi
coleccin privada. Se la estoy mostrando a ustedes como se la mostr
antes a 0kami.
Conoca 0kami-san los orgenes del Domin? pregunt Nicholas.
Pero claro dijo Fornovo, frunciendo mucho el entrecejo. Cree
usted que yo iba a ser tan remiso como para venderle uno de mis
preciados Domins sin hacerle conocer su historia? Hizo una mueca.
Adems, este Domin es especial, porque fue hecho en Francia... en
Pars, para ser exactos... y trado ac por los judos que huan de la
persecucin.
Hizo girar cuidadosamente la mscara para que ellos pudieran ver la
parte interior.
Aqu est el nombre del fabricante, A. Aloins. Seal con un
delgado ndice. Y aqu, ms abajo, est el sello de la compaa bajo
cuya gida trabajaba el seor Aloins. Es la fbrica de mscaras ms
antigua de Francia, lo que ya es decir. Y an existe.
Levant la mscara hacia ellos para que pudieran leer el nombre:

Avalon Ltd.
En el silencio que sigui, el estrpito de un plato al resbalar de la mano
de un camarero fue atronador, pero los ojos de Margarite nunca se
apartaron de los de Croaker. Haba un desafio en ellos, que lo hizo
pensar a l que sa era la primera vez que la mujer confiaba ese
horror.
El me golpeaba y, lo que era peor, yo se lo permita. No me quejaba,
no iba a verlo a Dom, no tomaba a mi hija, Francine, y me marchaba.
En cambio, me quedaba y me someta.
Por qu?
Ella sonri, pero haba vuelto la fragilidad y l tuvo la impresin de
que si tenda una mano y la sacuda, se quebrara en diez mil pedazos.
Esa es la pregunta por mil millones de dlares, verdad? Ella
volvi a secarse los labios, pero ya no haba nada que eliminar. Tal
vez pensara que lo mereca, por casarme contra los deseos de mi
hermano.
Dominic se opuso al matrimonio?
Mucho.
Por qu?
Margarite se encogi de hombros.
Tal vez conociera a Tony mejor que yo. Pero yo estaba decidida.
Pensaba que lo saba todo. 0 tal vez me haya impulsado el demonio a
desafiar a Dom. Quin puede saberlo?

Sin embargo, Dominic nombr a Tony su sucesor.


Margarite lo observ con sus ojos separados.
Deber volver a llamarlo detective.
El le sonri.

Es lo que hago, seora. Investigar est en mi sangre.


Eso la hizo rer. Vino el dueo del restaurante con ms pan con ajo,
pero ella no lo acept y el hombre se llev los platos. Margarite pidi
caf exprs para los dos.
Como no pensaba que le fuera a contestar su pregunta anterior,
Croaker dijo:

Si me permite preguntar, cul es el estado actual de su


matrimonio? Ella se qued pensativa por un momento. Tena los ojos
fijos en l y Croaker pudo ver ahora que eran del color del mbar.

Coexistimos. Pero creo que es el estado en que se encuentran


muchas parejas.
Subi el nivel de ruido en el restaurante porque entr un grupo de
adolescentes, altos y torpes, vestidos de denim y armados con
walkmans. Lleg el caf con copas de un licor, sambuca, obsequio del
propietario. Margarite se volvi y capt la atencin de l. Le sopl un

beso, lo que suscit la sonrisa ms amplia que hubiera visto Croaker.


Ella se volvi a l y agreg sin ms:
Creo que Dom tena una relacin de cario y de odio con Tony. Poda
admirar el trabajo legtimo que haba hecho por s solo, mientras
segua reconociendo todas las fallas de Tony.
Qu son?
Ella jug con la taza de caf.
Es impulsivo, a menudo demasiado agresivo. Tiene un sentido inflado de su propia importancia.

Y qu me dice de su hermano? Cules eran sus fallas?

Los federales con los que he conversado creen saber ms de l


que yo.
Suerte para m que no vengo con ese prejuicio.
Aquellos ojos ambarinos lo observaron con aquella manera tan ntima.

Usted es el primer hombre que he conocido desde Dom que cree


que mis opiniones valen algo. Extrajo un grano de caf de la copa de
licor y se lo puso en la boca y lo mordi sin pestaear. Dom era un
demonio y un ngel, todo en la misma persona. Usted sabe, nunca
signific ninguna diferencia para nosotros que l fuera el hijo de mi
madrastra. Cuando mi padre lo adopt oficialmente, eso fue todo. Yo
tuve un hermano. No importaba que l tuviera trece aos ms que yo.
Los ojos de ella miraron por encima del hombro de l y su expresin
cambi de una manera sutil. Croaker tuvo el cuidado de no volverse en
la direccin en que ella estaba mirando. Un instante despus, tuvo
conciencia de la presencia de alguien.
Hola, mam!
l se volvi para ver a una muchacha pelirroja que era tan hermosa
como Margarite. Era delgada, de piernas largas, con esa gracia
desgarbada dificil de imitar, propiedad nica de los adolescentes. Esa
deba ser Francine. Qued azorado al pensar en ella como en la hija de
Margarite. Qu edad haba tenido al dar a luz a esa pequea ninfa?
Diecinueve o veinte, no ms. Pens en lo que le haba dicho Margarite
del matrimonio.
Francie, qu ests haciendo aqu?
Estoy con Doug, Richie y Mary replic Francine, y seal a un
grupo de chicos que ocupaban ruidosamente un reservado.
Te dije que no podas salir sola.
Francie hizo una mueca.
No estoy sola, mam. Estoy con los tipos. Adems, el padre de Richie...

S todo lo del padre de Richie contest Margarite rpidamente.


Croaker mir hacia el otro reservado y vio que otro guardaespaldas se
haba apostado en el restaurante. El lugar abundaba en esos hombres
ahora.
Quin es? pregunt Francie, que miraba directamente a Croaker.

Francie, es... un conocido mo de la empresa contest Margarite,


pensando rpidamente. Lew Croaker.

Mucho gusto, seora! dijo Croaker, e hizo rer a Francie. l


extendi la mano y ella se la mir.
Qu le pas?

Francie! exclam Margarite.


No, est bien. Croaker mir a Francie a la cara.
Perd la mano en una lucha. Me la reban una espada. Los cirujanos
de Tokio me dieron sta, a cambio. Te gusta?
Ella la tom con cuidado con la suya. Estaba obviamente fascinada y le
pidi a l que fuera con sus amigos por un momento.
No creo que sa sea una buena idea opin Margarite. Francie le
ech una rpida mirada antes de sentarse a su lado.
Era imaginacin de l o Margarite pareci incmoda cuando la hija
se sent a su lado?
Francie puso los codos sobre la mesa, pidi una hamburguesa doble de
tocino con queso extra, una porcin de papas fritas y una gaseosa
diettica. Con la despreocupacin de una nia, pareca haber olvidado
por completo la mano de Croaker. Se inclin y tom un sorbo del licor
de la madre. Extraamente, Margarite no dijo nada. Se agudiz su
incomodidad.
A qu negocios se dedica? pregunt Francie, mientras fijaba en
Croaker sus enormes ojos plidos.
Acaso importa?
Francie asinti con la cabeza.
Claro. Usted hace rer a mam.
La mirada de l apenas se pos en Margarite antes de apartarse. La
verdad, Francie, es que vine a conversar con tu madre sobre tu to
Dominic.
Lleg la gaseosa diettica y ella abandon el licor para sorber la bebida
con una pajita. Un instante despus trajeron la comida y Francie la
atac como si no hubiese comido en una semana.
Quieren hablarme sobre l?
Se agudiz mucho la agitacin de Margarite.
No creo que eso sea...
Lo extrao afirm Francie mientras coma un bocado enorme. Era
bueno conmigo.
Al escuchar esas palabras, Croaker empez a percibir ecos de lo que
ella poda estar sintiendo sin decirlo: "Lo extrao, era bueno conmigo...
no como mi pap".
Lo veas mucho?
Claro afirm Francie, y le puso ms ketchup a las papas fritas.
Mam sola llevarme cuando iba a ver a to Dom. La chica masticaba
mientras hablaba. Tena siempre el freezer lleno de helados... nuevos

sabores que l estaba probando. Era magnfico.


Me imagino coment Croaker, sorprendido por la angustia palpable
de Margarite. Hasta la llegada de Francie, haba mantenido el control.
No, eso no era cierto, pens l. Ella se haba puesto mal cuando l
mencion la muerte del perro Caesar, y tambin cuando le mostr las
fotos del hermano. De modo que todos se sentaban alrededor de la
mesa a comer helados.
Aj respondi Francie, mientras se llenaba la boca de papas. Yo
coma helado mientras mam y to Dom conversaban en la biblioteca.
Croaker mir rpidamente a Margarite, pero ella estaba concentrada en
su hija.
Tu padre nunca iba?
Aj expres Francie, al limpiarse con una servilleta los labios
manchados. Empez a moverse para salir del reservado. Ahora
debern disculparme.
La muchacha caminaba muy rpidamente a travs del restaurante.
Croaker observ que Margarite la segua con los ojos mientras pasaba
junto al reservado de sus amigos y se encaminaba al bao de mujeres.
Disclpeme, Lew, mientras voy a empolvarme la nariz argument
Margarite. Tena la cara blanca.
Desapareci en el bao y algo chasque en la mente de Croaker. Se
puso de pie y corri casi a travs del restaurante.
En la puerta del bao de mujeres se detuvo por un instante y luego
dijo:
Qu demonios! y empuj la puerta para abrirla.
Encontr a Margarite en un excusado de rodillas junto a Francine, que
estaba doblada casi en dos sobre el inodoro. La adolescente estaba
vomitando con grandes arcadas.
Margarite tuvo conciencia de la presencia de l. Era aguda la angustia
en su rostro.
Salga de aqu, quiere? Estaba al borde de las lgrimas.
Croaker entr en el bao y dej que la puerta se cerrara a sus
espaldas.
No est enferma, verdad? Al menos, no tiene ningn virus ni influenza. Es bulmica.
Margarite no coment nada y sigui sosteniendo la cabeza de la chica
mientras se mova un poco, cantndole. Al fin, volvi a mirarlo. Por
qu est aqu todava?
Creo que puedo ayudarla.
Djenos en paz.
No creo que eso les convenga a ninguna de las dos.
Se acerc, tom a Francie suavemente por los hombros y la llev hasta
el lavabo, donde hizo correr el agua. Detrs de l, oy que se pulsaba
al depsito varias veces en el inodoro. Luego sali Margarite del

excusado y se qued mirando a los dos.


El padre no sabe. No lo entendera.
Usted, s? Sostuvo a Francie mientras ella pona la cabeza bajo el
chorro de agua.
Es bulmica, Lew. Claro que lo entiendo. Est en terapia.
Est yendo mejor?
Estas cosas llevan tiempo.
Pero, por el tono resignado, Croaker supo que ella estaba contestando
de memoria.

Margarite, sta es la lucha de Francie, no suya. Ella debe querer


mejorar, de lo contrario nunca se curar.
Sac a Francie del agua, le sec el pelo y la cara con unas toallas de
papel. La chica tena la piel tan plida que se podan ver las venas
azules en las sienes.
Croaker se agach, mientras volva la cara de ella hacia l.

Francie, qu...?
Pero nunca termin la pregunta porque la cara atormentada se volvi a
l y empez a gritar:

Me voy a morir! Me voy a morir! Me voy a morir!

Lillehammer, agotado por una sesin muy frentica de sexo con Doug,
su muy secreta pareja actual, se hundi en un sueo profundo. Doug
era turbulento, imprevisible, lo cual era su atractivo. Ninguno de los
dos hombres conoca al otro en la vida real, ni en el trabajo ni en lo
social. Se unan esencialmente como cifras, cuerpos sin mente
dedicados a saciarse con los mtodos ms extravagantes disponibles.
En ese sentido, Doug era ideal. Un espritu inquieto por naturaleza, se
senta muy feliz al organizar algo muy distinto cada vez que se reunan,
cuanto ms grotesco y raro, mejor.
Cuando Lillehammer se hundi en el sueo, aun el sabor de Doug se
evapor hasta que todo lo que qued fue la oscuridad. Y de la
oscuridad surgi el Sueo que lo rode con las paredes de su universo
peculiar.
Lillehammer rara vez soaba, pero cuando lo haca sola ser el Sueo.
Al menos, as era como haba llegado a denominarlo. No era que el
Sueo fuera siempre el mismo, pero nunca cambiaban algunos
aspectos fundamentales.
Estaba en la jungla, primero, al fin, siempre: los rboles tropicales de
triple copa que destilaban humedad, la fruta rancia y las serpientes
letales. Ninguna duda al respecto, era una visin pesadillesca del Jardn
del Edn, y Lillehammer saba que la psicoanalista oficial, a la que se
haba visto obligado a ver al retornar de Vietnam, se hubiese hecho la

gran fiesta con el simbolismo del asunto; si alguna vez se lo hubiese


dicho, lo que por supuesto estaba fuera de cuestin.
El Sueo era como superar la gravedad, caer hacia arriba en lugar de
abajo, golpear la coronilla contra una caja de caas de bamb
endurecidas con fuego. Y se era otro de los aspectos fundamentales:
la impresin de estar en un zoolgico, con el hedor, el hacinamiento y,
sobre todo, la desagradable sensacin de ser constantemente
observado.
En el Sueo, como en un recuerdo, se paseaba yendo y viniendo a
travs del rea de tierra demasiado pequea para que l pudiera
extenderse del todo. Haba dormido sentado, aunque no era mucho lo
que dorma. Eso era parte del asunto. La oscuridad, la densa calma del
zumbar de los insectos y luego las luces brillantes que lo heran detrs
de los prpados cerrados y se despertaba de un sacudn. Eso suceda
una y otra vez en el Sueo como en el recuerdo hasta que el sueo se
converta en otra libertad que se le negaba.
La idea era absolutamente perfecta, derivada de los elementos bsicos
del interrogatorio: despojar al individuo del sentido del tiempo, del
lugar y, finalmente, de s mismo. El resultado final era la docilidad. De
la misma manera en que el panadero trabaja la masa hasta lograr la
consistencia adecuada, as sus captores intentaron quebrantar su
psiquis.
En qu medida lo haban logrado, nunca lo sabra. Y se era el peor
horror de todos. No saber.
Al principio, cuando se iniciaba el Sueo, Lillehammer tena la esperanza de que respondiera la pregunta que lo haba estado persiguiendo
desde que regresara de Vietnam: haba sido quebrantado? En el
hospital, mientras su heridas se curaban lentamente, haba tenido
mucho tiempo para la contemplacin y aun ms cuando regres a los
Estados Unidos y le lanzaron una psicoanalista encima.
En realidad, le haba gustado Madeleine, hasta se haba enamorado un
poco de ella. Eso era lo que poda esperarse, le haba explicado la
profesional un da. Haba sido la nica persona que lo haba tratado con
real bondad desde su encarcelamiento en el zoolgico de bamb en
alguna parte de la espesura en Laos.
Dios, qu confusin haba hecho l de las cosas. Pero Madeleine no
haba estado de acuerdo y, en realidad, le demostr que la verdad era
lo opuesto. Ellos no podan haberlo quebrantado, deca ella, porque
nada de la informacin de inteligencia que le haban confiado se haba
visto comprometida. Ni un cdigo, ni un hombre ni una organizacin.
"No se preocupe por la memoria le haba asegurado Madeleine. En
estos casos, la memoria no es nada confiable."
Que era por lo cual le haban lanzado a ella encima, para que buscara
entre los escombros y desenterrara lo que al parecer l no poda.

"Usted est bien le haba dicho en la ltima sesin--, completo y en


funcionamiento, en condiciones de retornar a lo que estaba haciendo
antes. Lo que sea que haya sucedido, pertenece al pasado."
El dese creerle. Y le hubiese credo, por supuesto, de no ser por el
Sueo. Aunque vea que ella no le haba mentido, que an confiaban en
l y ahora era reverenciado entre sus compatriotas de elite, el Sueo
estaba alojado en su memoria como una piedra.
En el Sueo, como en el recuerdo, el olor de la sangre y el excremento
estaba siempre con l, con el sudor del miedo que lo revesta como una
maliciosa segunda piel. Fueron a buscarlo al zoolgico y le hicieron
cosas, impensables, inmencionables aun a Madeleine, a la que amaba y
en la que confiaba incluso un poco.
Tanto como poda confiar, ya que eso fue lo que le hizo el zoolgico.
Porque, si como le haba asegurado Madeleine, no lo haba privado de
su humanidad, haba destrozado su capacidad para confiar en su
prjimo.
En el Sueo, como en la memoria, estaba solo, abandonado por sus
compatriotas, aquellos con los que haba jurado imperecedera amistad.
Slo l debi soportar el zoolgico. Nadie apareci cargando sobre una
loma densamente arbolada, nadie se infiltr en el zoolgico en plena
noche para rescatarlo.
l exista dentro de ese zoolgico, presa de infinitas indignidades y de
torturas. El sufrimiento de la vida estaba detenido solamente por las
alucinaciones de su propia mente, punto en el que era dejado a solas el
breve lapso necesario hasta que retornara en medida suficiente al
mundo real, para que se reanuda todo el proceso.
Su mente, bajo presin extrema, trataba el tiempo como un telescopio,
lo doblaba sobre s mismo hasta que desapareca por completo. Se
encontraba a s mismo de nuevo en el momento en que estaba siendo
introducido en Espejo, la sociedad paralela que se comprometa a
aceptarlo como a un hermano de sangre en tanto fuera de utilidad para
ella.
Pero ahora estaba atisbando a s mismo y a sus cofrades mediante el
espejo propio que se haba fabricado, consciente al fin del
desplazamiento de realidad e irrealidad, de la verdad inestable que se
hallaba detrs de la tranquilizadora fachada de la lealtad y la fidelidad,
de que aquellos que estaban detrs de Espejo le haban vendido
mentiras de manera tan efectiva como les vendan a todos los que los
rodeaban. Ese era el inquietante mundo que estaba detrs de ese
Espejo moderno. Y no era diferente de aquel que haba creado Lewis
Carroll ms de un siglo y medio antes.
Mucho ms tarde, cuando estuvo de regreso en Wshington y trabajando de nuevo, descubri que si no hubiera sido abandonado sin ms en
el umbral de ellos en Vietnam, sin duda se habran sentido obligados a

actuar. Habran enviado a un tirador solitario con rdenes de hacer


pasar una bala a travs de su cabeza para mantener al resguardo sus
secretos.
En un sentido, no los culpaba: en la posicin de ellos, supona que
hubiese podido considerar lo mismo. Pero en otro sentido, no poda
dejar de odiarlos, porque le haban mentido sus hermanos de sangre, y
le haban fallado. Su traicin le ense una leccin profunda acerca del
modo en que los seres humanos se tratan entre s. Despus de eso,
descubri que ya no le gustaban mucho los humanos.
Se olvid de Madeleine o, ms exactamente, de su amor por ella; resultaba demasiado doloroso para recordarlo. En cambio, se convirti en
una especie de autmata. Haba una familiaridad reconfortante al
realizar los diez mil rituales de su profesin con esmero. Era una
satisfaccin que ese velo que haba tejido fuera invisible para sus
camaradas, que lo juzgaran bien y completo adems de un hroe. Fue
promovido, le dieron poderes y libertad de iniciativa mucho mayores de
cuanto haba tenido nunca en Vietnam bajo el mando de Jabberwocky.
En aquellos tiempos l era conocido como el Sombrerero Loco, un mote
que le pareca ms apropiado ahora de cuanto haba sido antes.
Fuera lo que fuese lo que haba desaparecido de esa poca, haba
permanecido el sobrenombre de la Reina Roja. El y la Reina Roja se
haban esforzado sin cesar, bajo la mirada dura de Jabberwocky, aun
durante el desagradable contratiempo con Michael Leonforte.
De alguna manera, la Reina Roja haba eludido las consecuencias de
ese fiasco, mientras se elevaba en el rango de modo que ahora
ocupaba la ltima posicin de poder que Jabberwocky haba ostentado
por dcadas.
Cmo lo haba hecho la Reina Roja? Haba desalojado a Jabberwocky,
un hombre al que Lillehammer haba pensado que slo podran sacar
de su puesto con los pies para adelante. La Reina Roja posea un
elemento de xito llamado Nishiki, se rumoreaba. La inteligencia de
Nishiki era tan precisa, tan exacta, y de un nivel tan consistentemente
alto, que se convirti en una espada con la que la Reina Roja hizo
alarde, ascendi a travs de la jerarqua, mientras eliminaba a los no
creyentes, a los enemigos polticos e ideolgicos a su paso.
Mientras lo haca, Lillehammer el oportunista, aprovech su xito. En
esos tiempos, l era los ojos y los odos de la Reina Roja, el nico
hombre, crea l, en quien la Reina Roja confiaba explcitamente. La
Reina Roja afirmaba que ni siquiera l conoca la identidad real de
Nishiki, ni siquiera su nacionalidad. La informacin de inteligencia
siempre le era enviada con alguna forma de cdigo, que era cambiado
a intervalos frecuentes pero al azar. Pero si todo eso era cierto, cul
era la relacin de la Reina Roja con Nishiki? Cul era la conexin de
ambos? Cul era la motivacin de Nishiki para proveer ese flujo de

inteligencia de alto nivel?


Se preocupaba mucho Lillehammer por las respuestas a estas preguntas? En esos das velados, llenos de recuerdos y del Sueo, le resultaba
ms fcil seguir las rdenes de su superior que buscar contestaciones a
requerimientos polticamente cargados. Haca mucho haba elegido un
lado o el lado lo haba elegido a l, qu importaba? y ahora la
moralidad no tena nada que ver en sus acciones corrientes.
Encontraba cierta forma de oscuro placer al sucumbir al automatismo.
En cortocircuito, estaba desconectado de las consecuencias de sus acciones. Volaba por los cielos nocturnos del mundo mientras dispensaba
lo que la Reina Roja denominaba justicia y no imaginaba que pudiera
existir una realidad diferente. Estaba hermticamente sellado detrs de
su mscara, y atisbaba el mundo con ojos apticos.
Pero el hombre, aun un hombre como aquel en que se haba convertido
Lillehammer, no poda existir slo con la familiaridad del confort
solamente. La desconexin del mundo que lo rodeaba no significaba
que las sinapsis hubiesen cesado de dispararse. Estaba vivo, despus
de todo. Daado, pero vivo.
Le llev mucho tiempo descubrir qu era, realmente, lo que lo estaba
impulsando en la nueva vida que se haba hecho. Y en ese sentido, el
Sueo le serva bien como un camino de retorno al recuerdo. El Sueo
le mostraba por qu an estaba respirando, por qu no se haba
cortado las muecas en la cama del hospital de Filipinas ni se haba
arrojado por la ventana de su oficina en Wshington. Era porque el
Sueo le traa, como los restos depositados en una costa lejana, los
rostros de aquellos que haban manejado el zoolgico. Como el cido al
actuar sobre el metal, esas caras estaban grabadas para siempre en su
memoria. Las caras de ellos, locamente iluminadas por reflectores y luz
del sol, se abalanzaban juntas sobre l, se acuclillaban como crueles
vampiros sobre sus hombros, hincando sus largas uas de bamb en
su carne, se agachaban a su lado en ruidosa furia mientras l caminaba
o coma o defecaba. En el Sueo como en la memoria.
Finalmente, Lillehammer haba llegado a la conclusin de que haba
sido salvado de las mandbulas de la muerte para un fin: para hallar a
los cuidadores de su jaula y destruirlos, como ellos lo haban destruido
a l. Y segn esa cadencia, solamente esa cadencia, lata su corazn.
8
Pars/Old Westbury
Entrar en Pars era como emerger hacia el agua clara desde el flujo
mgico de un torbellino. El carisma del brocado bizantino de Venecia

era quebrado por la corriente esplendorosa de luces que entraban en el


cielo punteado de nubes.
La noche parisina era un ramo de fachadas brillantes, amplios
bulevares, enormes fuentes protegidas por leones, querubines y
dioses, de fulgor blancuzco, baada por la luz.
Dedos de luz iluminaban el Arco de Triunfo, que surga en el fulero de
la Place de L'Etoile, nexo de una docena de avenidas importantes, que
radiaban como las venas en el dorso de una mano. Surtidores de luz se
derramaban sobre la Place de la Concorde, donde Luis XVI y Mara
Antonieta, Danton y Robespierre, sintieron el beso terminal del cuchillo
de la Revolucin; y la Place Vendme, donde los monumentos a
Napolen caan y volvan a levantarse. Los arcos de luz estallaban
contra la fuerte arteria de la ciudad que cruzaba de la margen derecha
a la izquierda, con el Gran Palais y el Petit Palais en un extremo y la
gran cpula dorada de Les Invalides en el otro, mientras que en medio
de ambos, encendido por racimos de lmparas, se elevaba el magnfico
puente que atraviesa el Sena y que lleva el nombre de Alejandro III de
Rusia.
Nicholas y Celeste fueron conducidos desde el aeropuerto Charles De
Gaulle a travs de ese paisaje urbano, blanco como la nieve bajo una
luna llena. Al entrar en la ciudad de las luces, se sentan como los
peregrinos que han sido arrojados a la espesura por transgresiones
desconocidas e imperdonables, y que ahora estaban reingresando a la
civilizacin occidental.
Cruzaron el Sena de la ribera derecha a la izquierda, para entrar en un
mundo todava un tanto bohemio, por cierto ms joven que el del otro
ladodel ro, lleno de galeras de arte, negocios de ropa de moda y
quioscos de comida de toda clase.
Hallaron alojamiento a una manzana y media del bulevar St. Germain
en un hotel de fachada blanca y negra, de piedra arenada y hierro
forjado. Las habitaciones eran pequeas, posmodernas, prolijas,
cmodas, con vistas a los famosos techos de Pars, iluminados por un
aura asombrosa, la pirmide de energa que rodea la torre Eiffel.
Dentro de la habitacin, que era un espacio pequeo y ordenado, una
videocasetera conectada a un televisor estaba mostrando ya imgenes
en blanco y negro de Humphrey Bogart y Lauren Bacall, en una escena
de la febril historia de Raymond Chandler, The Big Sleep. Sombras
electrnicas en la pared, estremecimientos iridiscentes como el
pestaeo de un prpado, el latido de un corazn.
El sueo...
"Avalon Ltd. es una compaa que posee una historia interesante les
haba dicho Fornovo. En su origen era una casa que fabricaba trajes
para los grupos teatrales viajeros; gradualmente se metamorfose a
medida que fue creciendo la fama de sus creadores de mscaras. En un

momento quin sabe cundo, tal vez por la poca de la Revolucin


Francesa los que hacan las mscaras le arrebataron el control de la
empresa a los dueos, quienes, segn se dice, dada su notoriedad
fueron guillotinados en la Place Vendme. Se cambi el nombre por el
de Avalon et Fils porque los artesanos haban llegado a considerar la
compaa como su hogar.
"Y as qued prcticamente invariable con el paso de los aos hasta
hace tal vez cinco aos cuando, tras pasar por dificultades econmicas,
fue comprada por una firma extranjera y volvieron a cambiarle el
nombre, que se convirti ahora en Avalon Ltd.
"Quin compr la compaa? haba preguntado Nicholas.
"Bien, sa es la parte curiosa explic Fornovo, mientras pona el
Domin a un lado. Nadie parece saberlo."
Nicholas se despert con la luz del sol que se derramaba por la ventana. Se dio vuelta en la cama y encontr a Celeste durmiendo a su lado,
an con las ropas puestas. Su cara, extraordinariamente bella, estaba
en parte a la luz del sol y en parte en las sombras azules del foral de la
noche. El televisor segua funcionando, pero como haca horas que
haba concluido la pelcula, mostraba un diseo de partculas grises y
blancas, como rayos de algn arma de ciencia ficcin.
Nicholas mir hacia abajo y se encontr completamente vestido. Ni
siquiera recordaba haberse acostado. El agotamiento, completo y
bendito, los haba vencido sin advertencia previa.
Se qued tendido donde estaba, muy contento por el momento como
para moverse. Saba que deba llamar a su oficina, Seiko deba estar
desesperada en esos momentos. Pero por qu deba hacerle saber
dnde se encontraba? Ella slo deseara ponerlo al tanto de la situacin
en Saign y l no tena ganas de enterarse. Adems, ella y Nangi
podran ocuparse de todo lo que surgiera.
Esas excusas, saba l, eran endebles. Lenta, casi dolorosamente,
como el progreso de una enfermedad degenerativa, la verdad se le
estaba haciendo clara. Se hallaba huyendo de un matrimonio que se
derrumbaba, de una relacin que se haba deteriorado hasta tal punto
que no poda volver a encarrilarla. La culpa haba hecho todo lo posible
por estrangular la verdad, por mantener en pie construcciones
delgadas como el papel, que resultaban ridculas a la luz pragmtica
del da.
Pero a medida que se le revelaba una nueva faceta de la verdad, saba
que la cosa era ms profunda. Estaba huyendo de su antigua vida: su
retiro al matrimonio, una supuesta familia, un empleo estable, las
minucias de la responsabilidad que se asentaron sobre sus hombros
como holln. Se estaba sepultando en vida.
La sensacin de libertad que haba experimentado en el instante en
que se puso la mscara de la Bauta fue regocijante. No deseaba que

concluyera. Quera recuperar su antigua vida.


Volvi la cabeza con cuidado y fij la mirada en la cara de Celeste,
iluminada por el sol. Y adems estaban sus sentimientos que crecan
por esa mujer magnfica. De no ser un hombre casado, se estara
enamorando de ella. Luego, la verdad, que serpeaba y se extenda
como una cicatriz sobre la piel, le revel aun otra faceta de s misma:
Qu tena que ver con eso el hecho de que estuviera casado? El
concepto del amor eliminaba la circunstancia exterior. Se estaba
enamorando de ella.
Se sent de pronto, se levant de la cama. Sin hacer ruido fue hacia el
bao, se desvisti y se qued bajo una ducha muy caliente por cinco
minutos. Se enjabon y luego cerr el agua caliente, para sentir el fro
de las agujas del lquido que le castigaban la piel como el primer
descenso baromtrico de una tormenta vecina. Volvi la cara hacia la
lluvia, como si el agua pudiera limpiarle la mente adems del cuerpo.
Mientras se envolva una toalla alrededor de la cintura, volvi a la
habitacin y descubri a Celeste que rebuscaba en su pequea valija.

Dios, he dormido como los muertos coment ella.


El pas rpidamente a su lado, sin animarse a hablarle, ni siquiera a
estar cerca de ella en ese momento.
Llevando sus ropas, ella desapareci en el bao lleno de vapor de
agua. La habitacin pareci inmediatamente pequea y bastante
impersonal sin su presencia. Sin pensarlo mucho, Nicholas abri la
puerta del bao.
Celeste estaba en la baera, en medio del agua. Cruz hasta un banquito de madera al pie de la baera, abri las ventanas francesas y se
sent.
Celeste estaba luciendo una mscara. Estaba compuesta por barro seco
y minerales, otro lujo ofrecido por el hotel. Tena los ojos cerrados y
estaba en reposo.

Has venido a seducirme?


No replic l, y sinti la mentira en su lengua.
Se abrieron los ojos de ella, su color aguamarina ms llamativo al
contrastar con el barro.
Puedes sentir a 0kami-san?
El futuro est en blanco, Celeste.
Ella lo observ en silencio por lo que pareci un largo rato.

Tengo miedo, Nicholas.


S, lo s.
No estoy acostumbrada a eso.
El asinti con la cabeza.Tal vez todo lo que necesitemos sea
ayudarnos mutuamente. Ella abri la llave del agua caliente.
Debo quitarme esta mscara. Si te quedas, te mojars.
Veinte minutos ms tarde, Celeste sali del bao. Tena el pelo an

hmedo por la ducha, que formaba una gruesa trenza. Ese estilo ms
moderado contrastaba mucho con el del pelo natural, suelto, que haba
lucido en Venecia, una ciudad de excesos. La haca parecer menos
impetuosa y tambin ms introvertida, melanclica. En Venecia, una
ciudad a la que muchos consideraban melanclica, ella haba sido tan
exuberante como la luz del sol sobre el agua. Cmo sera ella all?, se
pregunt Nicholas.
Celeste luca medias negras hasta las rodillas, una blusa de gamuza
azul zafiro, una chaqueta de seda con mangas abultadas que llevaba
un fnix bordado en la espalda. Sensatamente, calzaba zapatos negros
sin taco. Haban tenido dos horas y media disponibles antes del vuelo
desde Venecia y ella haba aprovechado el tiempo, para llenar un bolso
de fin de semana con todo lo que pens que necesitara.
Ests pronto para el exprs y el petit pain? pregunt Celeste
cuando descendan en el minsculo ascensor. Tena lados de cristal, de
modo que podan ver la escalera curva de mrmol por cuyo centro
bajaban. Nicholas, tan prximo a Celeste, tuvo conciencia del perfume
de ella, sutiles sugerencias de franchipn y canela bajo romero y
menta, los olores teraputicos del gel de bao y del champ. Le
pareci a Nicholas que era atrado por ella como por una marea, un
movimiento que le resultaba tan familiar como el pulso de su sangre a
travs de las venas.
Para no abrazarla, pens en Justine. La distancia haba puesto claridad
en esa relacin. La tristeza y el sufrimiento, largamente contenidos,
haban dado origen al resentimiento y a la ira. Reconoca ahora que los
dos haban quedado heridos por la muerte de la hija, aunque debi ser
de maneras muy diferentes. Al insistir en que se quedaran en Japn,
vea que le haba quitado una parte a ella, cuando su nica idea era
agregarle. Pero era sa toda la verdad? Qu parte tena su egosmo,
su ardiente deseo de obtener el kokoro, el ncleo de su propia historia
natural? Las revelaciones del Tau-tau lo consuman, lo saba, pero
ahora deba enfrentar las consecuencias de esa obsesin. El precio de
la verdad siempre era alto.
En el vestbulo, fueron hacia el pequeo restaurante con plidas mesas
de fresno, las sillas de bano, las banquetas de acero y cuero. A la
derecha de donde se sentaron haba un pequeo patio en el que se
verta el sol sin que lo filtrara una rama o un alero. Los guijarros
plidos, los pedrejones en el agua y los cipreses en miniatura
conjuraban al Japn en la deliberada metodologa del jardinero
occidental, ms un homenaje a la forma que un entendimiento de la
esencia. Y sin embargo, su natural confluencia de elementos naturales
lo hizo sentir inmediatamente nostalgioso de Oriente, donde el tao de
la emocin estaba envuelto en capas de ritual, costumbre y
simbolismo.

No tengo ganas de comer, y t? pregunt Celeste.


Tampoco, realmente.
Ella pidi para ambos, porque su francs era excelente.
La verdad le haba dado a Nicholas un sentimiento de liberacin. Su
tristeza por lo que haba sido, y lo que pudo haber sido, lentamente
estaba siendo reemplazada por su excitacin al estar de nuevo cerca
de la frontera. El viaje peligroso era lo que lo impulsaba, lo que haca
que la vida fuera digna de vivirse. Se estaba dando cuenta ahora
cunto haba derivado de su centro personal en esos ltimos aos.

Dnde?
Qu? De inmediato, la atencin de l se centr en ella. Me
estaba preguntando dnde estaras.
Nicholas sonri, menos sorprendido ahora que ella le haba explicado
su comentario. Por un momento, pens que Celeste le haba estado
leyendo la mente. Esparci mermelada sobre un trozo de corteza de su
petit pain.
Creo que deseo otro caf dijo l.
Sinti en ella el deseo de empujarlo, de abrirlo como hubiese podido
hacer con un caro compacto para mirarse en un nuevo espejo. Pero
era el inters de ella en l mera curiosidad? Era muy extrao, pero aun
despus de las experiencias juntos Nicholas se senta en algunos
aspectos tan alejado de Celeste como la noche en que se conocieron
detrs de sus mscaras venecianas. Estaba acostumbrado a leer a la
gente, a meterse detrs de las fachadas, pero con Celeste estaba
descubriendo que por cada paso que daba hacia la intimidad, de alguna
manera era empujado hacia atrs en una medida similar.
Meti dos terrones de azcar en el caf puro, revolvi el lquido y lo
sorbi con deleite.
Ella se lami la punta de los dedos, apoy los codos sobre la madera
plida de fresno y se inclin hacia l, para decirle:
Realmente crees que Avalon Ltd. es un indicio que nos dej Okamisan?
l la record en el vaporetto en Venecia, con el viento fro en la cara
que casi la haca lagrimear, el pelo apartndosele de la cara. La ira que
haba expresado entonces pareci aferrarlo como una serpiente, y
consciente de que nada saba sobre ella, se pregunt si se habra
disipado realmente.

Sigue la secuencia de lo que encontramos cuidadosamente


plegado en el estudio de 0kami-san y adnde nos ha conducido paso a
paso. Okami es un hombre puntilloso... y sumamente inteligente. Dira
que s, que es un mensaje deliberado para nosotros.

Y si es un indicio, pero no lo dej Okami?

He pensado en esa posibilidad, pero no lo sabremos hasta que


lleguemos a Avalon Ltd. misma.

Ella baj la vista hacia los restos del desayuno.


No crees que si el asesino lleg a l, debe estar muerto a esta hora?

Slo si los enemigos de Okami no desean ms que su muerte.


Ella pareca estar temblando ahora, pero Nicholas no saba si era de
temor o de regocijo.

Me dijiste que l nunca escriba nada seal Nicholas. Todo


en lo que ha estado trabajando est en su cabeza. Es razonable pensar
que sus enemigos quieran sus secretos antes de hacerlo matar.
Ests seguro?
Es lo que yo hara en el lugar de ellos.

Dios, qu fro eres. Ella desvi la mirada hacia el verde intenso


y brillante de los cipreses enanos y de nuevo l sinti esa peculiar
atraccin/repulsin en la mente de ella que no lograba discernir.
Mira Celeste, si no logramos pensar con claridad y sin emocin,
tenemos pocas probabilidades de ayudar a 0kami.
Ella asinti en silencio, sus ojos oscuros e ilegibles.
Nicholas pens que era hora de ponerse en marcha. Al salir le pregunt
al conserje la direccin de Avalon Ltd. El hombre la busc, la anot en
un trozo de papel y se lo entreg con un mapa plegadizo de la ciudad.
En la parte posterior del mapa haba un esquema del sistema de
subterrneos y el conserje traz la ruta que deban seguir.
En la estacin de la Rue du Bac, tomaron la lnea 12 hacia el norte tres
paradas antes de la Concorde. Estaban ahora en la margen derecha.
Cambiaron por la lnea 1 en direccin al este.
Cunto sabes de esa alianza entre la Yakuza y la Mafia de la que me
habl 0kami-san? le pregunt Nicholas a Celeste.
Supongo que si supiera tanto como 0kami-san, sera un blanco,
tambin. Volvi la cabeza para mirar ms all de l un aviso de las
Galeries Lafayette, las grandes tiendas parisinas.
Te habl l del Godaishu?
S.
Te dijo que el Godaishu era su propia creacin?
Nicholas le clav la mirada.
No.

Los Cinco Continentes parecan un nombre adecuado para un


conglomerado internacional que cubriera el globo. Deba ser legtimo en
todos los sentidos, el camino que haba pensado 0kami-san para
impedir que los restos de la Yakuza fueran aniquilados por los
crecientes controles y exigencias del gobierno.
"Mediante el poder de su personalidad y su oficio, convenci al consejo
ntimo de oyabun a seguir con l, pero algunos se mostraron inseguros,
otros clandestinamente hostiles a la idea.

S, Okami me dijo que ellos teman perder la enorme influencia y


el poder que les daba su ilegalidad.

Celeste asinti con la cabeza.

Se habl de que el Kaisho ya estaba demasiado viejo para ser


til, que estaba cada vez ms unido a un mundo de su propia
imaginacin.

Quieres decir que el consejo lo consider senil.


Alguien promovi la patraa, en todo caso.

El hombre que ahora controla la direccin del Godaishu. Ella


asinti con la cabeza. Era obvio que no crea que Okami estuviera senil.

Su creciente alejamiento llev a 0kami-san a repensar su propio


camino. Alguien estaba socavando sus rdenes de manera deliberada,
y volva al consejo en su contra, de modo que en la desesperacin
cambi de alianzas, hizo tratos a espaldas del Godaishu, y en realidad
empez a trabajar contra su propia creacin.

Ahora la guerra es abierta.

Tienes alguna sospecha acerca de quin ha ordenado la muerte


de Okami?

Me preocupa no tenerla respondi Celeste. Pero tengo una


pesadilla recurrente. En ella descubro que todos los oyabun del
Godaishu estn en eso juntos, y que ni siquiera 0kami-san tiene el
poder para derrotarlos.

Es posible, ahora que las hostilidades son abiertas?

Lo dudo. Algunos de los oyabun son ms dbiles que los otros, y


hay subalianzas basadas en el giri. No, creo que hay un oyabun que
persuade a todos los otros de que se debe destruir a 0kami-san,
porque a pesar de mi pesadilla paranoica no puedo imaginar a todos
los oyabun del consejo ntimo en accin contra el Kaisho, por mucho
que les disgusten sus planes.
Nicholas consider eso.
Parece lgico, entonces, que ese oyabun sea el que controla el
Godaishu, la creacin de Okami.

S.
Entonces deber encontrarlo. Y para eso deber retornar al Japn.
Pero no antes de asegurarme de que Okami est a salvo.

Pero no sabes si 0kami-san est bien? Quiero decir, t eres adivino.


Nicholas estaba empezando a entender la actitud de ella hacia l y de
pronto, tuvo lo que pareca una respuesta para la pregunta que se
haba estado formulando.

Aclaremos bien un punto: no soy adivino advirti de inmediato


. No veo el futuro ni realizo exorcismos. No desarmo fantasmas.
Pero puedes ver cosas... sentirlas. Sabas que Okami no estaba en su
palacio. Viste la mscara ensangrentada de Domin antes de que la
encontrramos.
Lo que soy capaz de hacer es penetrar en ciertas leyes elementales

de la naturaleza. Estn a aos luz de la fsica cuntica o de la


geometra slida o de cualquiera de las otras ciencias creadas por el
hombre para poder ordenar el caos.
El convoy desaceler al entrar en una estacin. El habitual desplazamiento de pasajeros dificult la conversacin por un momento. Cuando
reanudaron la marcha, Nicholas dijo:
Tal vez el Tau-tau se acerque ms a las matemticas, que el hombre
cre inconscientemente al traducir el pulso del universo a un lenguaje
que poda entender. La msica, que es universal para todas las
culturas, no es ms que una cuestin de matemticas.

El ritmo en el aire poco antes de que apareciera el puente de


Kanfa.
Exacto.
Descendieron en la estacin St.-Paul. Al salir a la calle, se encontraron
en el corazn del Marais.
Celeste guardaba silencio, pero Nicholas poda sentir que de ella emanaba una perturbadora sensacin parecida al pasar la transmisin de
un coche de la marcha adelante a la marcha atrs y otra vez a la de
adelante.
El Marais tena una historia fascinante. Haba sido eludido durante la
Edad Media porque cruzaba un brazo del Sena que volva cenagoso su
suelo, de ah su nombre duradero, que significaba pantano. La
enfermedad campeaba all. En el siglo xv, los monjes idearon un modo
de drenar el agua, e hicieron habitable el rea. Un siglo ms tarde fue
tomado por un tiempo por Carlos V y se puso de moda. Pero cuando en
el primer Imperio la nobleza se mud a residencias elegantes en el
Faubourg St. Germain, cay en la declinacin y lo ocuparon los judos,
que lo transformaron en una zona de comerciantes.
Todo eso se lo relat Nicholas a Celeste mientras caminaban hacia la
Place des Vosges, el punto ms famoso del lugar.

Cmo sabes tanto sobre Pars? pregunt ella.


Pas un ao aqu, para establecer la oficina en Francia de la agencia
de publicidad en la que trabajaba.

T en la publicidad? No puedo imaginarlo.

Craslo o no, tampoco yo.


Caminaron en silencio por un rato. Al fin, ella expres:

Ese fue un ao difcil para ti, verdad?


El qued azorado por la exactitud de ese comentario, pero por otra
parte saba que la gente invariablemente emanaba toda clase de
seales no intencionales por medio del tono de voz y sus expresiones
faciales y corporales. Sin duda, ella haba recogido algunas de esas
seales.
S acept l pensativamente pero no tuvo nada que ver con el
trabajo.

Una mujer.
El la mir.

Tal vez quieres que te hable de ella.


Ella se ri, ruborizndose.
Dios, no. No tengo idea...
Dijiste que era una mujer.
Cualquier mujer lo hubiese sabido. Pero pareca perturbada ahora,
casi incmoda. Estaban a un poco ms de cien metros de la Place des
Vosges y los mercados de alimentos para la clase trabajadora estaban
cediendo lugar a comercios de ropa de moda y zapatos, locales de
papelera posmoderna y el ocasional negocio de antigedades.
De repente Celeste dio un respingo, y se aferr de l.

Es l! exclam con voz ronca. Ah! El hombre que nos


estuvo siguiendo en Venecia. Se est ocultando en esa calleja! Aquel
al que seguimos y que casi nos atrapa en el puente de Kanfa.
Nicholas se volvi y enfil hacia la calleja que ella le indicaba. No se
inquietaba porque estaba seguro de que se equivocaba. Sin duda, si el
hombre hubiera estado all, l hubiese captado las emanaciones de su
mente entrenada en el Tau-tau.
La angosta calle contena una variedad de hacinados negocios y sombras. La luz del sol llegaba a los pisos superiores de los edificios pero
dejaba en sombras a la calle misma. Nicholas fue avanzando entre el
trnsito peatonal, sus ojos y su mente buscando al Messulete. Tena
una imagen clara del hombre en la mente, desde que se le haba
volado el sombrero y se haba agachado a recogerlo: cara oriental
cincelada, piel bronceada, labios firmes, un lunar sobre el labio en la
comisura de la boca. No vio a nadie que se ajustara a esa descripcin.
No sinti nada. No haba seal alguna de perturbacin, ni fsica ni
psquica.
Cuando una exploracin cuidadosa por toda la calle result infructuosa,
volvi adonde lo aguardaba ella, quien se oprima con fuerza las sienes
con la punta de los dedos. Los tena blancos por la presin.
No pude hallarlo. Te sientes bien?

Slo un ligero... dolor de cabeza. Celeste sacudi la cabeza.


Lo siento. Debo estar viendo fantasmas. Pero sus ojos se haban
oscurecido, por el dolor o la duda?, se pregunt l.
Al extender su mente hacia la de ella, sinti que las emociones de
Celeste se alejaban de l como niebla que se escurre por el suelo una
maana hmeda y fra. No pudo saber qu senta ella.
Le tom la mano y la condujo de regreso hacia la ancha Rue St-Antoine
donde la luz del sol y las multitudes resultaban gratamente atractivas.
Saba que ella estaba conmovida y dese hacer algo que la hiciera
cambiar de nimo, devolverla adonde haba estado antes. Decidi
contarle sobre ese ao en Pars, haca tanto tiempo.


El nombre de ella era Mylene comenz mientras la impulsaba a
andar la mujer a la que conoc aqu hace muchos aos. Cabellos rojos
como los tuyos. Me enamor y estuve a punto de casarme con ella.
Qu sucedi? Ella lo mir y Nicholas advirti que la transparencia
haba vuelto a sus ojos. Por suerte, volvi a captar su atencin.

La relacin se escap de nuestro control. Ninguno de los dos se


entenda a s mismo, mucho menos al otro. En consecuencia, hacamos
el amor.., a todas horas, en todo lugar imaginable... y en unos pocos
que no lo eran... o nos enfrentbamos. Al fin, nos agotamos
mutuamente, tanto emocional como psquicamente. No tenamos
adnde ir.
Cmo termin?
Nicholas vea el arco que conduca a la Place des Vosges, un magnfico
rectngulo de parque, recientemente remodelado, al que rodeaban
edificios residenciales de matices variados de rosado y tierra de siena,
con columnas al nivel de la calle, donde funcionaban negocios y
restaurantes.
Mal contest l. Hubo lgrimas, puetazos, choques, gritos y,
finalmente, un apareamiento feroz. No se lo poda denominar
exactamente hacer el amor. Habamos terminado con esa emocin
algn tiempo antes. Nos impulsaba la ira e, imagino, una buena dosis
de temor. Qu haramos sin el otro? Le sonri a Celeste, aunque los
recuerdos, tanto tiempo controlados, resultaban particularmente
dolorosos. Vivir, claro. Pero en aquellos tiempos ninguno de los dos
saba muy bien cmo hacerlo.
Parece una pelcula.

Tal vez. Quedamos como si nos hubiese separado un huracn.


Y nunca volviste a tener noticias de ella?
No.
Pasaron por el ingreso sur de la Place des Vosges y, en ese momento,
todo el bullicioso Pars desapareci en la bruma detrs de ellos. Los
abraz la estudiada calma del parque con sus columnas. Los nios
corran rindose por los senderos y, cerca de una fuente, un grupo de
gente bien vestida se agrupaba mientras un fotgrafo tomaba fotos. La
joven pareja del centro lanz risitas cuando se encendi el flash y
todos empezaron a rerse, e ignoraron por un momento al fotgrafo
que les peda atencin.

Oh, mira, un casamiento! coment Celeste.


Observaron desde una distancia discreta mientras la joven pareja se
besaba castamente para la cmara y luego, urgidos por sus amigos y
familiares, se abrazaban naturalmente mientras se disparaba una y
otra vez el flash del fotgtrafo.
Esto me recuerda el casamiento de mi hermana coment Celeste.
Pareca ms relajada, como si oculta ah pudiera olvidar el perturbador

espejismo del Messulete. Fue al aire libre. Recuerdo que llovi por la
maana y todos estbamos preocupados. Pero luego, una hora antes
de que comenzara la ceremonia, se abrieron las nubes y sali el sol.
Hubo un arco iris, breve, y el fotgrafo los tom con el arco iris como
fondo.
Se disolvi el grupo de la boda, que se fueron retirando por la plaza, y
Nicholas y Celeste empezaron a caminar hacia una de las columnatas.
A menudo pienso que aquella tarde dorada fue el punto alto aadi
ella, nuevamente tranquila. Todo el mundo pareca tan benditamente
feliz, pero tal vez yo est recordando mal. Se encogi de hombros.
La verdad es que no creo que ella tenga un matrimonio muy bueno.
Sonri pensativamente. Pero mi hermana es muy obstinada... y t
sabes cmo son los hombres italianos. Las mujeres en su lugar y todo
lo dems. "Tu hermana es demasiado lista para su propio bien", sola
decir mi padre.
Y qu pensaba l de ti?
Ah, sola decir: "T eres diferente, Celeste. Eres inteligente". La
inteligencia es una caracterstica que un hombre puede soportar en una
mujer.
Nicholas se ri pero se dio cuenta de que para ella no era divertido y
por primera vez tuvo la sospecha de que la relacin de Celeste con su
padre no haba sido perfecta.
De modo que en algunos sentidos tu padre era un italiano del Viejo
Mundo.
No, era veneciano, y eso de ningn modo es lo mismo. Tena sangre
cartaginesa, cicladiana... quin sabe qu ms. Por lo que pude saber
por l, atenda el consejo de mi madre. Era una mujer extraordinaria
a mi padre le encantaba decirme, llena de ambiciones para l... y
para s misma. Agach la cabeza pero no antes de que Nicholas
advirtiera que sus ojos se ponan opacos. Ella muri en un incendio.
Hubo muchos... los rivales de mi padre, mujeres supersticiosas a las
que ella haba atemorizado por su inversin de lo que vean como el
orden natural... que creyeron que Dios o los curas haban tomado la
vida de ella, que muri como una hereje en la pira.
Cundo sucedi eso?
Apenas un ao despus de mi nacimiento.
Las sombras debajo de la columnata formaron franjas en sus rostros y
alrededor de sus pies. Todo alrededor de ellos, en la columnata, haba
confiteras y negocios de antigedades, restaurantes y pequeas
empresas. Una de ellas era Avalon Ltd.
Al mirar a travs de la plaza, Nicholas pudo ver la fachada. No tena
nada de notable, slo un cartel pintado en la ventana: Avalon Ltd.
Mscaras diseadas y pintadas a mano.
Celeste estaba observando la puerta de Avalon Ltd.

El podra estar ah dijo. Y luego, tras una larga pausa, agreg:


No hay nada aqu... un ritmo... que nos diga si 0kami-san est vivo?
Al notar la desesperada tensin en su voz, Nicholas consider la posibilidad de mentirle. Pero de qu poda servir eso? En cambio, le
explic:
Piensa en m como en un cazador. A veces, cuando el viento es el
adecuado, cuando otras condiciones lo permiten, puedo oler la presa
antes de verla. Pero eso no sucede todo el tiempo y no siempre
controlo esas condiciones.
Entonces l puede estar ya muerto.
Espero que no. Habra poca satisfaccin en llevar su asesinato a la
justicia. Se me ha ocurrido que Mikio Okami debe saber ms sobre lo
que le est sucediendo... a l y a nosotros... de cuanto nos ha revelado
a ti y a m.
Caan algunas hojas de los rboles girando por el aire. Un coche policial
ingres por una de las entradas y procedi a efectuar una lenta patrulla
en torno de la calle del permetro. Se detuvo por un momento, con el
motor en marcha, y luego sigui, desapareciendo finalmente por la
entrada opuesta. Entr caminando una pareja madura. La mujer lea su
gua mientras el hombre tomaba fotos de las fuentes y las palomas. No
se quedaron mucho.
Todo el tiempo, la mirada de Celeste no se haba apartado de la puerta
del local del otro lado de la columnata.
Es hora de ver qu hay dentro sugiri Nicholas.
Me da miedo. Tengo una intuicin. Okami-san est ah dentro,
muerto. Celeste, debemos averiguarlo, de cualquier manera.
Slo dame un momento, eh? Tena esa expresin perturbada que
l haba visto antes cuando ella tuvo esa falsa visin del Messulete.
Mientras ella se encaminaba al restaurante prximo a la esquina de la
columnata, Nicholas contemplaba su vida enigmtica. Lo que ella le
haba revelado haba tenido un grave impacto y, no obstante,
inesperadamente, descubri que saba tan poco sobre Celeste como
antes. Eso le result muy extraordinario.
Estaba pensando en las extraas emanaciones de acercamiento/alejamiento que procedan de ella, cuando la vio surgir de las sombras al
lado del restaurante y escurrirse por una entrada lateral sin mirar en la
direccin de l.
Nicholas fue tras ella. Celeste estaba saliendo de la plaza a travs del
arco norte. De inmediato, dobl a la izquierda, enfilando por la Rue des
Francs-Bourgeois.
Las calles estaban mucho ms atestadas ahora, que era la hora previa
al almuerzo, y Celeste avanzaba rpidamente. Luego, como una ramita
atrada inexorablemente por la corriente de un arroyo, desapareci
detrs de una esquina y Nicholas se ech a correr, porque ahora senta

la oscuridad, el siniestro pulso del coro silencioso en kokoro, el cntico


que creaba vibraciones negras como el pulso desesperado de una
mosca apresada en una telaraa, que reverberaba...
El Messulete!
Nicholas dobl en la esquina, casi choc con una mujer madura que
llevaba las manos ocupadas con bolsas de red cargadas de vituallas. Se
disculp y, ya mientras miraba ms all de la mujer, se desvi del
camino.
Avanz enrgicamente por la calle, mientras senta a Celeste en su
mente que se acercaba a esas malignas reverberaciones, y sigui el
camino de ella con el ojo de su mente, su ojo tanjian, para usar ahora
el Tau-tau porque saba que deba hacerlo para poder salvarla, pero
conoca tambin que estaba alertando al adepto respecto a su
presencia con la extensin de su poder.
Saba que estaba haciendo un juego muy peligroso. Slo se haba
cruzado con dos adeptos tanjian y los dos estuvieron a punto de
matarlo. Pero el presente era distinto: haba tomado el poder espiritual
de los Messulete y el profundo sentido de lo desconocido aqu era como
un abismo abierto cuyo tamao y profundidad estaban velados en el
misterio.
Pudo matarlo ms claramente ahora, y ese sentido del ritmo, el latido
silencioso contra la membrana del kokoro, en el ncleo de todas las
cosas, empez a llenar su mente con su horrible fuerza. Era la cadencia
primitiva que haca que las cosas sucedieran, que lograba que lo que
los otros consideraban magia saliera del mbito de la mente hacia el
mundo fsico. La excitacin del kokoro puso en movimiento los
sistemas por los cuales el Tau-tau adquira su fuerza. Era un acto
mentalmente fatigoso, esa excitacin de la membrana del kokoro, y fue
slo entonces, cuando estuvo tan cerca del adepto, que entendi
Nicholas y se le hel la sangre.
Cuando al fin divis a Celeste en el ngulo ms alejado de la calle
atestada, supo qu haca diferente a ese sujeto, y por ello tan
peligroso: poda mantener interminablemente el ritmo del kokoro. No
lo conjuraba de tanto en tanto cuando le era necesario. Eso era para
los tanjian menores.
Luego qued anulado el horror de lo que haba descubierto. Nicholas
sinti la presin en su mente cuando el adepto increment el tiempo de
la cadencia, vio con su vista especial la extensin del Tau-tau, como
una sombra lquida que se una a todas las sombras de la calle,
inadvertida por los transentes, por Celeste misma, que estaba de pie
inmvil en la esquina de la calle, y mova la cabeza de un lado al otro,
mientras diriga la vista enloquecidamente en todas direcciones.
Nicholas se lanz hacia adelante, apresurndose entre enojados peatones, quienes con su paso entorpecido, lo retrasaban cuando no tena

tiempo que perder. Vio al Messulete y, para su azoramiento, no vio la


cara que esperaba. Ese era un Messulete distinto del que haba visto en
Venecia.
Su paso se hizo ahora ms difcil por la repentina opresin de la gente.
La acera se angostaba con las manchadas tablas de madera de un
equipo que estaba reparando una caera maestra de gas debajo del
pavimento levantado. Cuando sigui su marcha presionando, tuvo
conciencia de la sombra Tau-tau que se separaba de su escondite y
enviaba su luz negra hacia Celeste. Para Nicholas representaba la
malignidad pura y supo que nunca alcanzara a tiempo al Messulete.
Oli el hedor acre del sulfuro, supo que era el nico que poda olerlo y
se expandi su psiquis.
Como una gran bestia, se envolvi alrededor de Celeste en el instante
en que la sombra la alcanzaba. La mera fuerza de la sombra la hizo
vacilar, y cay del borde de la acera a la calzada, pero se mantuvo la
proteccin de Nicholas.
La presin en la mente de l era tan fuerte ahora que toda la visin se
distorsionaba. Los colores del arco iris se desdibujaban como auras
alrededor de cada ser vivo en su campo de visin y experiment esa
sensacin desconcertante de deslizarse de costado, fuera del dominio
del tiempo, de modo que pareci como si pudiera verse a s mismo en
la lucha con el Messulete.
El Messulete redobl sus esfuerzos con Celeste, por aplastarle la mente
con la fuerza que posea dentro de s. Nicholas vacilaba por el enorme
esfuerzo que deba hacer para protegerla. Golpeado por fuerzas
desconocidas, sinti un zumbido en sus odos y qued ciego,
plenamente dentro de Akshara, fuera del tiempo, aguda y
dolorosamente consciente de sus inconvenientes.
Deseaba tener koryoku, el acceso a lo que saba que una vez haba
existido y poda volver a existir: Shuken, todo Akshara y Kshira, el
poder del Dominio.
De repente, el zumbido en sus odos se convirti en un aullido y un
sudor fro apareci en su piel erizada porque supo que el Akshara no
era suficiente para ganar esa batalla. Las reverberaciones que haba
puesto en movimiento el Messulete en kokoro eran tan poderosas que
amenazaban destrozarlo, y supo que deba eliminarlas, ya, o ambos
quedaran liquidados.
Ya poda sentir que se quebraba la proteccin, y se alejaba de Celeste,
para dejarla abierta y vulnerable al ataque del Messulete. El ruido ms
espantoso llen la mente de Nicholas, e hizo imposible el pensamiento
racional. Supo que estaba en el lmite de su poder. Se sinti dbil e
ineficiente contra ese poder maligno que lo atropellaba con la fuerza de
un martillo piln.
Saba que en segundos todo habra terminado. Sera superado y Celes-

te, desprovista de proteccin, sera muerta.


Hizo lo nico que poda hacer.
Despojndose del Akshara, cerr su ojo tanjian y, mientras volva al
tiempo real, abri sus ojos flsicos. Vio al Messulete, concentrndose, su
cara marcada por las lneas y con cuentas de sudor por el esfuerzo.
Su fuerza protectora se haba retirado y supo que slo dispona de
preciosos instantes para actuar antes de que la mente de Celeste se
pulverizara bajo el ataque cruel del Messulete.
Se agach, tom un trozo de hormign de la acera abierta y, sin pensamiento consciente, lo arroj como hubiera podido lanzar un shuriken,
una estrella arrojadiza de acero.
El Messulete debi haber odo el zumbido del misil cuando se le acerc,
pero estaba fuera del tiempo, su foco angostado al dimetro de un
filamento mientras concentraba su poder psquico.
La conciencia lleg demasiado tarde. El hormign lo empuj hacia
atrs, hacindole perder pie.
Nicholas corri hacia Celeste, que estaba de rodillas en la calle. Hubo
un bocinazo cuando un taxi se abalanz sobre ella a pesar de los
esfuerzos desesperados del chofer por aplicar los frenos.
El agudo chillido de los frenos, el olor de goma quemada, acompaaron a Nicholas mientras se lanzaba a travs de la gente, y saltaba entre
un par de gruesos postes de hierro, clavados en el suelo para impedir
que los conductores parisinos estacionaran junto a la esquina.
Abandon sus pies porque ahora haba una nica probabilidad, tan
prximo estaba el taxi. Poda oler el escape, ver los neumticos
delanteros que dejaban marcas en la calle.
Mientras pona la cabeza hacia abajo, rod como una bola, aumentando
su impulso y lleg al lado de ella en un solo giro, le rode la cintura con
los brazos y la empuj hacia el lado ms alejado de la calle.
El taxi, con los frenos que bramaban, atraves el lugar donde ella haba
cado, y se detuvo con un chillido unos metros ms adelante. Pero para
entonces Nicholas haba recuperado sus pies, haba levantado a Celeste
en sus brazos y la estaba alejando de las multitudes curiosas, de los
bocinazos, del desconcertado chofer del taxi y de la ardiente
quemadura psquica como el hedor de las flores del mal.
Francie lanz una risita.

Debo irme, mam, pero puedes darme cincuenta? Iremos luego


al cine.
Entonces empez a sollozar, an apoyada en los brazos de Croaker. La
cara de Margarite era una mscara de dolor.

Francie, querida...
0h, Dios, oh, Dios! Las lgrimas corran por la cara de Francie.

No puedo seguir as.

Ven, Francie dijo Margarite, mientras tenda sus brazos. Te


llevar a casa.
No! La chica se hizo atrs, y se apoy en el pecho de Croaker.
No ir a casa. Me morir en casa!
Francie... Pero Margarite se detuvo, y mir a Croaker a los ojos.
Poda leerlo, saba lo que l quera hacer; saba por sus charlas con el
psiquiatra que a veces un extrao poda ser de mayor ayuda que un
miembro de la familia, en particular un padre.
Francie, no har nada que t no quieras le advirti Croaker. Voy
a levantarte y a sacarte de aqu.
No vayamos a casa! grit ella. No quiero ir a casa.

A casa no acept Croaker. A alguna parte donde t y yo


podamos conversar. Est bien?
Francie baj la mirada hacia la mano biomecnica.
Quiero tocarla susurr, los ojos muy abiertos.
Croaker cerr los dedos para formar un puo apretado y Francie lo
rode con las manos.

Ahora nadie podr hacerme dao susurr, casi para s misma.


Asinti con la cabeza y Croaker la tom en brazos.
Hay una salida posterior aqu? le pregunt a Margarite.
Ella se dispona a protestar, fuera de control, pero vio que su hija ya
estaba ms calma.
Asinti con la cabeza.
Por ac. Me ocupar yo de la cuenta... y alertar a los guardaespaldas para que no le rompan los brazos.
Se reuni un instante despus junto al Lexus. Los guardaespaldas haban mantenido una distancia discreta, pero an no haban subido al
coche. Margarite se acerc rpidamente y abri el Lexus. Croaker subi
al asiento posterior con Francie.
Adnde debemos ir? pregunt Margarite.
Por qu no nos quedamos aqu por el momento? sugiri Croaker
Te parece bien, Francie?
Ella asinti con la cabeza, silenciosa, entre lgrimas, apoyada en el
hombro musculoso de l. Empez a sollozar.
Ahora, quiero hacerte algunas preguntas expres suavemente
pero quiero que recuerdes algo. No tienes obligacin de responder a
ninguna de ellas.
Margarite se sent detrs del volante, vuelta a medias para mirar a su
hija y a Croaker por el espejo retrovisor.

Puedes decirme por qu creste que te moriras ah dentro?


Todava me siento as.
S? Por qu?
Francie se encogi de hombros.

Me siento as.
Bien, cmo es sentirse as?
La negrura. Es... Le faltaron las palabras y oprimi los prpados
para cerrar los ojos. Estaba llorando de nuevo, ahora en silencio.
Croaker no la tocaba, de ninguna manera reconoca que estuviera angustiada.

Francie, quin es tu actriz favorita?


Jodie Foster replic Francie, mientras se secaba la nariz.
Est bien, piensa que eres Jodie Foster sugiri Croaker. Ests en
el escenario de una pelcula. Veamos, Terminator 4.
La chica lanz una risita.
Eso es tonto. Jody Foster no actuara en esa pelcula. Sera Linda
Hamilton. Pero haba dejado de llorar y sin duda se la vea ms
despierta.
Y si no pudieran conseguir a Linda Hamilton? Tal vez te eligieran
a ti. De acuerdo?

S.
Ahora piensa en lo que sucedi en el restaurante como en una escena del filme. Piensa en la sensacin como en una cosa, como algo que
te asusta para que puedas traerlo ac. Mira el cuadro que tienes en la
mente. Ahora, descrbemelo.
Francie cerr los ojos.
Estoy en un coche, no como ste, sino ms grande. Viajo a travs del
pas. Es de noche y est muy oscuro. Se supone que estoy... dormida,
pero no es as. Estoy despierta, tendida en el asiento posterior,
escuchando las voces, mirando el cielo de la noche afuera. Se
estremecieron sus prpados. Ese cielo, tan cercano y negro... ms
negro que negro... como estar bajo una gruesa manta en verano... sin
estrellas, ni nubes... sofocndose...
Respir ruidosamente y abri los ojos. Se los vea aterrorizados.
Est bien seal Croaker, mientras la sostena apretadamente.
Ests segura aqu con tu madre y conmigo. Pero sigui la mirada de
Francie, vio que Margarite estaba sentada con la cabeza gacha, las
manos sobre la cara.
Mam? pregunt Francie tentativamente. Era a ti a quien oa...

Calla, querida.
A ti y a ese... hombre.
Los dedos de Margarite formaron puos y expres con voz estrangulada:
Oh, seor detective, cmo deseo que nunca hubiera entrado en nuestra vida.
l dijo que saba ms sobre el to Dom que t, mam.
Era obvio que la chica necesitaba hablar ahora, liberarse del trauma
insoportable que la haba estado martirizando.

El dijo que tenas mi vida en tus manos y t dijiste: "No tiene que
seguir amenazndome, entiendo la situacin". Luego, ms tarde,
cuando estbamos llegando a uno de esos moteles de la autopista, l
dijo: "Ahora usted piensa en m como en el demonio, pero luego,
meses despus que todo haya pasado, conocer la verdad", y cuando
l baj del coche empezaste a llorar.
Margarite estaba llorando ahora, los hombros cados, con sollozos que
parecan desgarrarla.
Croaker aguard un momento antes de preguntar:
Qu hombre?
Es por l que voy a morir. Francie lo mir a Croaker. Volver para
matarme. El hombre que mat a Caesar y luego mat a to Dom.
9
Tokio/Pars/Old Westbury/Wshington
Nangi trat de precisar en qu momento haba tomado conciencia del
Toyota blanco. Haba sido cuando su chofer aceler para eludir la luz
del semforo en Shinjuku, o aun antes, cuando estaban ms cerca de
la oficina?
Trat de aclarar su mente.
Dgame lo que sabe sobre Vincent Tinh le pidi a Seiko.
Hace aos que lo conozco replic ella. Sala con una amiga ma.
Fue as como lo conoc. Creo que fue en una fiesta. Singapur. Bueno,
fue hace mucho tiempo; recuerdo que me caus una impresin
inmediata. Era muy inteligente y nada confiado. Uno no puede
permitirse ser confiado en el sudeste asitico.
De modo que, en lneas generales, ha seguido su carrera?
Seiko sacudi la cabeza.

Realmente, no, pero pareci que yo no poda evitarlo. Su nombre


segua reapareciendo mientras se ocupaba de asuntos de miles de
millones de dlares: puesta en marcha de fbricas electrnicas en
Kuala Lumpur, fabricacin de computadoras en las Filipinas, tareas de
importacin y exportacin de alta tecnologa en Vietnam. Asuntos
slidos, de envergadura.
Era el intermediario sagaz. Me pareca que no slo conoca a toda la
gente adecuada sino tambin cmo manejarla. As que cuando Linnearsan me pidi que le recomendara a alguien en Saign,
automticamente pens en Vincent.
Alguna vez tuvo noticias de que estuviese implicado en algo ilegal?

Ilegal? Seiko pareci sorprendida.


Nangi asinti con la cabeza.


El inspector de polica de Saign dio a entender que Tinh podra
haber estado traficando drogas, que esa actividad habra podido ser la
razn de su muerte.

Pero usted expres que la muerte de Vincent fue accidental.

As es como la denomina la polica, pero al leer entre lneas, el


Inspector Jefe Van Kiet privadamente supona que era un asesinato.
Todo es tan extrao reconoci ella. Estaba el asunto de que se
present alguien para reclamar el cadver y afirm ser miembro de la
familia. Hice lo que usted me pidi, obtuve el nmero de Avalon Ltd. en
Londres. La persona con la que habl all, me asegur que nunca haba
odo hablar de ese hombre.
Bueno, eso era lo que se poda esperar. A qu se dedica Avalon Ltd.?

Importacin y exportacin de alta tecnologa.

Lo mismo que antes Tinh seal Nangi. Curioso, pero estoy


seguro de que se trata de una coincidencia.
Seiko baj la cabeza.
Asumo la responsabilidad total por Vincent Tinh, Nangi-san.
Tonteras. Usted hizo lo que le pareci correcto. Adems, a esta altura
no hay ninguna prueba de que Tinh estuviera envuelto en nada ilegal.
Pero parte de la mente de l estaba de nuevo en la oficina donde
Masamoto Goei y su equipo Chi seguan analizando la computadora
clon de red neural, para tratar de descubrir con qu tecnologa
funcionaba, adems de los tableros Chi que los hombres de Goei ya
haban identificado. Una sensacin de presagio oscureca los
pensamientos de Nangi cada vez que llamaba a Goei para pedir
informes y le decan que no se haba hecho ningn progreso sustancial,
salvo que los otros tableros eran de diseo estadounidense. De dnde
proceda ese clon y quin haba robado la tecnologa para reproducir los
tableros Chi?
El Toyota blanco entr en la periferia de su visin.

Sin embargo, yo... qu sucede? Seiko vio el movimiento


peculiar de la cabeza de l.
Nos estn siguiendo.
Seiko volvi la cabeza y atisb por la ventanilla posterior del BMW.
Cul?

Espere y observe.
Nangi se inclin hacia adelante y le dio unos golpecitos en el hombro al
chofer con una cadencia particular. De inmediato, el BMW se desvi al
carril izquierdo, y tom la primera salida a la izquierda con un chillido
de los frenos y la protesta de los neumticos. Un instante despus el
Toyota doblaba en la esquina y Nangi dijo:
Ese.
Podemos eludirlos? pregunt Seiko nerviosamente.
Nangi uni las manos sobre el bastn con el dragn en la empuadura

y pregunt:
Para qu desearamos hacerlo?
Seiko mir extraada. Cerr la mano presionando el picaporte de la
portezuela.
Estamos desacelerando.
Exacto. Nangi abri su puerta aun antes de que el BMW se hubiese detenido del todo. Tal vez ahora empecemos a tener algunas
respuestas.
El Toyota blanco se detuvo con un chillido frente al BMW, con la parte
trasera en ngulo hacia afuera, bloqueando el camino del otro coche.
Nangi sali del BMW a tiempo para ver a un hombre alto y delgado que
sala de detrs del volante del Toyota blanco. Luca un traje de piel de
tiburn negro y grandes gafas oscuras. Esa criatura ms bien
insectoide esper con la puerta abierta entre s y Nangi. Nangi alcanz
a ver la pistola que le abultaba bajo la chaqueta. Yakuza.
Lentamente se abri la portezuela delantera del lado del acompaante
del Toyota y apareci un hombre fornido. Tena la cara marcada por la
viruela, boca de labios anchos y ojos que recorran el entorno cada
quince segundos.
Hizo una reverencia, present sus respetos segn el estilo formal
Yakuza y dio su nombre, su lugar de nacimiento y su afiliacin de clan.
Yamauchi, pens Nangi. Haba visto a Tomoo Kozo, el oyabun, slo
una vez. Qu poda querer ese hombre de l?
El hombre robusto se incorpor y seal:
Por favor, ordene a la mujer que se marche con el chofer. Usted
estar hoy a nuestro cargo.
El chofer de Nangi hizo un movimiento y el insectoide extrajo su arma
en un abrir y cerrar de ojos.
No hay necesidad de eso afirm Nangi.
Tengo mis instrucciones de llevarlo inform el hombre robusto. El
mtodo es cuestin suya.
Nangi asinti con la cabeza. Se agach, le dijo algo al chofer y luego
cerr de un golpe la portezuela.
La cara plida de Seiko se asom por la ventanilla.
Nangi-san...
Vyase a su casa. Nada me suceder.
Cmo puede confiar en ellos?
Pero l ya cojeaba hacia el Toyota blanco, mientras se apoyaba en el
bastn con empuadura de dragn ms de cuanto era necesario.
Cuando lleg al Toyota, el insectoide le abri la portezuela trasera.
Subi y el hombre robusto se sent tambin en el asiento posterior.
Luego el insectoide se desliz detrs del volante, puso el embrague de
un golpe y el Toyota blanco inici la marcha.
Nangi se reclin contra la tela del respaldo, con las manos alrededor de

la cabeza tallada del bastn.


Adnde me llevan? pregunt.
El hombre robusto volvi su cara llena de marcas hacia l.
Hoy no es lo mismo que ayer advirti con una sonrisa afectada.
Su protector puede no estar ya entre los vivos. Brill un diente de
oro. Mikio Okami ha desaparecido.
Celeste estaba gritando.
Se despert con un violento estremecimiento, como si un puo de hierro la obligara a pasar de theta a alfa, del sueo a la conciencia.
Sentada muy erguida en la cama, con los antebrazos cruzados en
actitud protectora frente a la cara, lanz un grito.
Nicholas, que haba estado sentado muy cerca de ella, se acerc y le
separ los brazos, para imponerse en su campo de visin, mientras
intentaba con la fuerza de su mente excluir la imagen de la pesadilla,
rescatada de la cinaga del subconsciene de Celeste, que nadaba con
afilados dientes y cola de navaja detrs de sus ojos.
"Celeste."
El hablaba con su mente para calmarla y porque Celeste no poda orlo
por encima de sus propios gritos. Pero extraamente, eso la pona ms
frentica. Nicholas le solt los puos y, cuando estuvo seguro de que
ella lo enfocaba, se retir de la cama. Al fin, se qued de pie muy
inmvil, mientras respiraba lentamente, inhalando y exhalando, hasta
que Celeste hubo terminado; hasta que la mente de ella, que se
demoraba tras el grave shock, pudiera salir a flote por s misma de las
profundidades de la pesadilla.
Cuando hubo dejado de gritar, Nicholas tom el telfono y habl serenamente con el gerente diurno para asegurarle que todo estaba bien.
Era la seorita que recordaba qu prximo a arrollarla haba estado el
taxi; estaba bien ahora, merci, pero tal vez conviniera una infusion
menthe para calmar los nervios de la seorita.
Colg el telfono y le dijo a Celeste:
Todo est bien. Ests a salvo ahora.
Pero ella sacuda la cabeza, con el temor como una mancha oscura que
se ampliaba en sus ojos.
No. No est todo bien. An ests aqu.
Entonces Nicholas lo entendi todo y le dijo:

Celeste, es hora de que me hables de ti.


Ella volvi la mirada hacia la pared.
No puedes ocultarte de m, ya ves.
Celeste se rode el cuerpo con los brazos en busca de calor, de refugio.

Celeste, no soy el enemigo.

Todo el mundo es el enemigo.

Por supuesto que l comprenda que ella pensara eso. Hubo un golpe
en la puerta y al abrirla, Nicholas tom la bandeja que traa el
camarero y la puso sobre la mesa. Firm la factura y cerr la puerta.
Cuando Celeste le acept el t de menta, l dijo:

Es tan simple, verdad? Supiste qu poca horrible haba pasado


aqu hace aos, y que una mujer haba sido el motivo.
Celeste no contest nada y se llev la taza a los labios. No lo miraba,
pero eso no importaba ahora.
Pero ms que eso, previste la aparicin del Messulete en el Marais.
Slo en la calle te equivocaste.
Cay la taza de los dedos sin vida y su contenido humeante se derram
sobre las cobijas. Ella pareca inconsciente de todo lo que no fuera el
sonido de la voz de Nicholas. El tendi su psiquis para rodearla con su
proteccin pero ella se estremeci y exclam:
Aprtate de m! Su voz era un sonido ronco. Somos dos de una
clase, verdad? Se estremeci. Dios santo, qu terrible irona que
yo te haya pedido ayuda!

Te equivocas seal Nicholas y algo en su tono oblig a Celeste


a volver la cabeza. T y yo somos muy diferentes... los talentos que
poseemos...

Talentos! Haba lgrimas en los ngulos de sus ojos y todo su


cuerpo vibraba con una sucesin de pequeos espasmos.

Llamas a esto un talento, este... Se volvi a estremecer y por


primera vez mir hacia abajo y vio la mancha del t sobre las cobijas
frente a s. Sus ojos parpadearon en direccin a Nicholas. Para que
entiendas, no te dije toda la verdad sobre mi madre. Volvi a mirar la
mancha hmeda porque no poda mantener el contacto ahora que se
senta atrada hacia atrs en el tiempo.
"Ella muri cuando yo tena seis aos. Tenamos... cmo dir...? una
relacin dificil. Ella y mi padre siempre estaban pelendose, o as me
pareca a m por entonces. Por entonces. Eso es todo lo que importa,
verdad? En el telescopio invertido de la memoria, entiendo qu chica
insoportable era yo, qu cruel era con ella. Pero slo ahora, no
entonces. Entonces slo saba que ella hera a mi padre y por eso yo
deba herirla en reciprocidad.
Hubo un largo silencio. Nicholas poda orla respirar, tal vez hubiese
podido percibir qu suceda dentro de Celeste, pero por prudencia
mantuvo su psiquis bien guardada.
Por fin, Celeste respir profunda y estremecidamente y cerr los ojos.
Cuando se movieron sus labios, sus palabras susurradas tenan una
calidad fantasmal.
Vi lo que le sucedera: el fuego, su muerte, todo. Lo vi en mi mente
en un filme y no dije nada, no hice nada para ayudarla. Abri los ojos
entristecidos y agrandados por las lgrimas, que fij en Nicholas.

Pude haberla salvado. Por qu no lo hice?


De modo que sa era la verdad: no slo temor por s misma sino
tambin una culpa angustiante.

Eras demasiado pequea subray l y, en respuesta a la mirada


angustiada de Celeste, agreg: Mrate a ti misma, Celeste. An eres
demasiado joven para entender, mucho menos controlar, tu talento.
De nuevo esa palabra. Cerr los ojos y oprimi los prpados,
mientras se estremeca. No puedes controlar un don del demonio.
Que eso es.
Lo que sea respondi l suavemente es una parte de ti.
Se acerc, sentndose al borde de la cama. Tenas seis aos, Celeste. Cmo puedes decir con toda honestidad que sabas que lo que
veas era el futuro? Qu le sucedera realmente a tu madre? O
pudiste pensar que fuera un vano deseo?
Un deseo, s. Yo... Pero las palabras se le quedaron en la garganta
y empez a tener nuseas, de modo que Nicholas se apresur a
apretarla contra s y slo a esa distancia pudo or las dbiles palabras
que al fin consigui pronunciar:
Pero tal vez no slo un vano deseo, una fantasa del momento, sino
un... deseo malo que... con esto, este poder... logr que sucediera.
Sollozaba ahora y Nicholas la meca, y la sostena contra s, con todo el
temor y la tensin que se escurran de ella al abrir su corazn y verter
la negrura que haba estado guardando por tantos aos.

Celeste, escchame le murmur l al odo, nadie, ni t ni yo


ni el Messulete all afuera... nadie... puede crear el futuro. Lo que viste
estaba sucediendo, tal vez mientras lo veas. Tenas seis aos, Celeste,
eras una criatura. Piensa. Aunque hubieras ido a tu padre para contarle
lo que habas visto, te habra credo? Por qu deba creerte? Debes
aceptar que a los seis aos no tenas poder para salvar a tu madre.

Pero no deseaba ayudarla. Con la cabeza sobre el hombro de


l, volva a ser una nia.

Debes encarar ese sentimiento indic Nicholas, mientras le


acariciaba el cabello. Pero se es un asunto completamente distinto.

No quiero pasarme el resto de la vida odindola.


Se haca ms lenta la respiracin a medida que se calmaba. Deseo
amarla.
Entonces debes perdonarla... y perdonarte.
Se durmi por un rato, hecha un ovillo, la cara vuelta hacia las ventanas donde los delgados visillos filtraban el ltimo sol del crepsculo, al
caer sobre el lago verde cobrizo de los techos. Nicholas se puso una
chaqueta liviana de algodn negro y sali.
Margarite conduca muy rpidamente, pasando coches y camiones a

voluntad. Croaker se alegraba de haberse asegurado el cinturn del


asiento. Ella se haba perturbado mucho y l quera saber por qu.
Ella dobl y atraves el portal de su finca, hizo una seal con la cabeza
a los dos individuos que andaban por all fumando y que mantenan las
manos calientes para el caso en que debieran tomar sus armas rpidamente, supuso Croaker. La grava se sacudi cuando Margarite hizo
girar rpidamente el Lexus en la ltima curva.
En el silencio, cuando ella cerr la ignicin, Croaker oy al perro
ladrando con fuerza. El perro y su cuidador aparecieron a la vista. El
perro estaba sobre las patas traseras, la boca abierta y la lengua que
penda hmeda. En cuanto Margarite descendi del coche, el perro se
plant sobre las cuatro patas, resopl y luego volvi a sus jadeos e
inquietud.
Croaker mir a Margarite mientras sacaba a Francie del coche.
Quiero que Francie salga de este ambiente ya mismo. Veo cmo Tony
y yo la estamos destruyendo. Tengo una amiga en Connecticut con la
que ella puede estar.
A Tony no le agradar le advirti Croaker.
Al carajo Tony replic ella cuando la hija le tom la cintura con los
brazos. Bes la cabeza de Francie y dijo serenamente: Querida, entra
y pdele a Mikey que te ayude a empacar. Pero la chica se mostraba
renuente a alejarse de ellos.
Ve, querida.
Francie estaba de pie con la vista fija en Croaker. Al fin pregunt: Lo
ver de nuevo?
Lo prometo.
Ella le dirigi una ltima mirada y luego se volvi y subi corriendo los
escalones de acceso a la casa.
El perro debera ir a Connecticut con ella.
Para que:? pregunt Margarite. El ya ha matado a un perro...
volver a hacerlo si desea llevarse a Francie.
No quiero que nada le suceda a ella.
Margarite le ofreci una sonrisa irnica.
Qu cosa tan extraordinaria para decir, mi seor detective. Apareci
un guardaespaldas en la puerta del frente.
Usted quiere que Francie empaque, seora D.?
S, Mickey. Hgalo ahora, antes de que llegue a casa el seor
DeCamillo. El hombre pareci inseguro, luego asinti con la cabeza y
volvi a entrar.
Por un momento, Margarite guard silencio en su indecisin. Emociones
desconocidas titilaban en sus ojos. Al fin expres:
Qu puedo hacer, Lew? El estuvo ac. Mat a dos personas de mi
personal y a Caesar.
Croaker sinti que el corazn le lata con fuerza contra el pecho.


Pero eso no fue todo lo que hizo, verdad, Margarite?
No. La voz de ella se haba convertido en un susurro ronco. Busc
a Francie, amenaz matarla. La hubiese matado, lo vi en sus ojos.
Dios, no puede sorprender que ella est tan enloquecida. La finca
haba adquirido una calma sobrenatural, de la clase en la cual un odo
entrenado poda percibir la primera manifestacin de energa elctrica
que presagia una tormenta importante.

Drog a Francie y la colg de los tobillos en su cuarto como


ejemplo para que yo viera. Aspir profunda y estremecidamente.
Luego nos sentamos y esperamos que sonara el telfono. Me dijo que
llamara Dom y que yo deba arreglar un encuentro sin sus custodios
del WITSEC. Eso fue fcil, era lo que quera Dominic. Le haban dicho
que Tony estaba golpeando a Francie. Los ojos ambarinos parecan
hechizados, como un cuarto lleno de espejos.
Croaker sigui cuando fue obvio que ella no lo hara.
Entonces Robert la oblig a llevarlo a su hermano... hasta Minnesota.
Margarite agach la cabeza.
Oh, Dios, lo que me hizo. Se estaba estremeciendo por el recuerdo.
Me convirti en cmplice del asesinato de mi propio hermano.
Gaunt aguardaba en un oscuro bar en los alrededores de Chinatown.
Estaba bebiendo un Jack Daniel's y tena deseos de arrojarse al
Potomac. Exista tal cosa como la muerte por contaminacin? Claro,
suceda todos los das: muerte por exposicin al radn, al plutonio, al
radar, a las microondas, incluso a los cables de alta tensin sobre el
suelo. Quin dijo que vivir en el campo era ms sano que la ciudad?
Sentado en uno de los reservados en el fondo del bar, fijaba la vista en
el licor ambarino y contemplaba su situacin presente. No haba
ninguna salida.
Saba bastante sobre el Proyecto Chi como para estar asustado por lo
que le haba dicho Davis Munch, investigador del Pentgono. El
Proyecto Chi supuestamente se hallaba todava en las etapas de
desarrollo, pero eso poda significar cualquier cosa desde "no tenemos
nada", hasta "estamos por producir un modelo y derrotaremos a la
competencia a partir del domingo". Tambin sospechaba que la
tecnologa Chi se comparaba casi a la de la computadora Hive de
Hyrotech-Inc. Nicholas, al presentir como de costumbre, se haba
embarcado en su propio proyecto cuando se hizo claro que no tendra
xito su ofrecimiento de comprar Hyrotech. Por los conocimientos
limitados difundidos dentro de Sato-Tomkin, Gaunt entenda que la
computadora Chi estara varios pasos ms adelantada respecto de la
tecnologa Hive.
A esa hora del da, en algn momento entre la comida y la borrachera

total, el bar estaba atestado. Un olor a cerveza y cigarrillos lo


impregnaba todo, y mataba todo color, todo sentido de tiempo y
espacio, que era precisamente la clase de atmsfera que atraa a los
habitantes de esa especie de bebedero. En su estado de nimo
presente, Gaunt se senta absolutamente a gusto all.
Habra conseguido Nicholas robar elementos de propiedad de Hive, o
era que alguien estaba tratando de incriminarlo ante la Comisin de
Vigilancia Econmica Estratgica del senador Rance Bane? Tal vez fuera
el senador mismo, o era que Bane tena un listado y Nicholas
encajaba muy bien en l?
Hombres en trajes de negocios, mujeres en faldas y pantalones,
estaban sentados en el frente del bar con forma de bumern, y hacan
comentarios con voz dificultosa entre ruidosas carcajadas, inclinados
de esa manera intensa y al mismo tiempo indiferente que slo pueden
lograr los borrachos achispados. Gaunt los miraba con ojos amargados,
mientras se esforzaba por no recordar a su madre.
Saba que cualquiera que resultara ser la verdad, McNaughton tena
razn al urgirlo a abandonar Sato-Tomkin y sus vnculos con Nicholas.
Por supuesto, tcnicamente ya estaba en medio del problema porque la
Comisin lo haba citado, pero era un veterano de la poltica y saba
descifrar el cdigo de McNaughton. Si se marchaba ahora, todava
McNaughton poda salvarlo. An haba un limitado tiempo para que
flexionara sus msculos ,polticos antes de que la Comisin se reuniera
en su primera sesin a comienzos de la semana siguiente. Una vez que
la Comisin lo alcanzara, no haba cuerda alguna que McNaughton
pudiera tirarle y que fuera suficiente. Como McNaughton haba dicho,
se hundira con la nave.
Gaunt, que haba estado vigilando diligentemente la puerta de entrada,
no vio la figura hasta que se desliz en su reservado.
Hacen las salidas de emergencia para la gente como yo le explic
la figura.
Timothy Delacroix?
Soy yo. El hombre sentado perpendicularmente a l no le ofreci la
mano, pero tampoco la tendi Gaunt. Era un hombre de cabello rubio,
de unos cuarenta y cinco aos, que en algn momento haba recibido
una dosis excesiva de sol y viento. En consecuencia, la piel de la nariz,
las mejillas y la frente pareca permanentemente descarnada, roja y
muy arrugada como puede estarlo la que ha sido herida muchas veces
sin tener tiempo de curar bien. Los ojos de Delacroix eran tan plidos
que parecan incoloros y se lama incesantemente los labios. Su cara
posea muchsimo carcter; como la de T.W. Lawrence, no era dura sino
reconstruida por aventuras curiosas e inquietantes.
Usted es amigo de Munch afirm Delacroix.
Nos conocemos.

Como sea. Delacroix se encogi de hombros. l le dijo que me


llamara, de modo que debe pasarle algo.
A mitad de camino de regreso a Wshington, la enca haba vuelto a
sangrarle y Gaunt haba buscado en el bolsillo el pauelo que le haba
dado Munch para detener la sangre. Algo haba cado al piso del coche.
No haba podido detenerse hasta que estuvo en la ciudad. Entonces se
haba agachado, y recogi un trozo de papel con un nombre y un
telfono anotados: los de Delacroix. Bien, qu sabe uno, haba
pensado, el investigador es ms sentimental de cuanto permite que se
sepa.
Bien coment ahora Delacroix mientras golpeaba con un ndice la
tapa no demasiado limpia de la mesa y se lama los labios pelados
recibo llamados angustiados como el suyo unas siete u ocho veces por
ao; ms de cuanto usted crea, verdad? Gui un ojo. Bien, no
se preocupe. Suponiendo que usted tenga el dinero, puedo hacer
cualquier cosa, y de verdad digo cualquier cosa. Necesita un
transporte que nadie pueda alcanzar? Cralo o no, tengo un Lockheed
SR-71 en perfecto estado. Llega a Mach 3 cuando otros jets todava
estn en la pista. O qu le parece un F-15? Me oy bien: un maldito
F-15! Si tiene un dignatario del este de Asia que vuela a Bangkok y al
que quiere eliminar del cielo, si necesita, abrir un depsito de hormign
revestido de estao en algn punto de Africa, si quiere facilitar un
levantamiento local en Europa oriental --explic tendiendo las manos
yo soy su hombre.
Cmo dice? pregunt Gaunt, muy desorientado.
Delacroix estaba haciendo ondular las manos como si esperara despegar en cualquier momento.
Est bien, no es lo suyo. Entiendo. Algo ms sutil se requiere aqu.
Puedo hacer eso, tambin. Necesita un mortero Python-600, un
lanzallamas Badger con mira lser, infrarrojo? Qu?
Qu es lo que hace usted, en nombre de la creacin?
Quiere decir que Munch no le dijo nada? Delacroix pareci ofendido, sus dientes amarillos jugaban con la piel de sus labios. No lo
entiendo. Todos los que me enva saben quin soy. Estn muy felices
de pagar por mis servicios.
Lanz un gruido de tristeza. No es que la gente que est en mi
lnea crezca en rboles, usted sabe.
Y su lnea es...? pregunt Gaunt esperanzadamente. La boca
volva a latirle y se la sostuvo con firmeza, mientras saboreaba su
sangre.
Dios, hombre, lo tengo todo. Tengo acceso a toda arma o mquina de
guerra imaginable... dentro de ciertos lmites, claro. No puedo
conseguir un bombardero Stealth, pero tampoco puede conseguirlo la
competencia, se lo aseguro, a pesar de que afirman lo contrario.

Pero yo no necesito... Gaunt call, tratando de entender.


Oh, magnfico coment Delacroix, al lanzar hacia arriba las manos
en seal de disgusto. Supongo que esto ni siquiera me proporcionar
una comida gratis.
No se preocupe se apresur a decir Gaunt. Iremos adonde usted
desee y que est abierto a esta hora. Pago yo.
Caramba, no s seal Delacroix, mirando ostensiblemente su reloj
. En un oficio como el mo, el tiempo es dinero.
Tengo dinero aclar Gaunt, mientras haca correr un poco de Jack
Daniel's sobre su enca herida. Ahora slo debo imaginar cmo se la
va a ganar.
Pidi un Jack Daniel's para Delacroix y terminaron sus bebidas juntos.
Empecemos por el principio dijo pragmticamente Delacroix cuando
se sentaron en un restaurante chino dos manzanas ms all, donde
todo el mundo pareca tratarlo como a un hermano largamente ausente
. Cul es la naturaleza de su problema?
Sin aguardar una respuesta, se volvi a un camarero expectante y pronunci una sarta de palabras de lo que hubiera podido sonar a
invectivas, slo que era cantons. Si Gaunt no hubiera visto un instante
antes a esos dos hombres tratarse como ntimos, habra podido
confundir esa conversacin con una pelea.
Comeremos lo ms fresco... ojal que le guste anunci Delacroix
mientras el camarero se alejaba y l se volva a Gaunt.
No importa. No tengo hambre.
Volaron las manos.
Mientras est en mi mesa, debe comer.
Gaunt hubiese deseado sealar que era l quien pagara, pero el entusiasmo de ese hombre pareca habrsele contagiado. En algn lugar
entre ese restaurante y el bar, se haba levantado su depresin.

El problema es ste explic tengo cuatro das para averiguar


si mi jefe est piloteando una enorme estafa en computadoras que,
debo admitir, no puedo creer.
De nuevo esas manos voladoras.

Al carajo lo que usted crea o no. Usted tiene ese problema...


probablemente est en una posicin que no le permite saber qu es lo
que est haciendo l.
Gaunt odiaba admitirlo, pero Delacroix tena razn.
La otra posibilidad es que alguien, probablemente alguien que est
arriba en el gobierno estadounidense, est tratando de incriminar a mi
jefe al sembrar informacin falsa para que otros la descubran.
Eso es?
En resumen, s.
Aj. Delacroix se qued sentado con la cabeza sobre un pedestal
formado por sus puos. Usted no me necesita. Usted necesita a una

especie de sabio investigador, que yo no soy, aunque debo decir con


toda honestidad que hubo una poca en Sudn en que... De nuevo
las manos, que giraban en el aire.

Pero eso no es ni aqu ni all. Vea, se no es mi tema. Estoy ms


en otra clase de cosas, entiende lo que le digo?
Poder de fuego.

S. Exacto. Me ocupo de pequeas guerras. La ruptura del bloque


comunista signific una bonanza para la gente como yo. Todas esas
minoras tnicas acaloradas por flexionar sus msculos tnicos y
religiosos, prontas a drsela por la cabeza al otro tipo con lo que se
consiguiera. Ah es donde entro yo. Aseguro que las armas de guerra y
de destruccin estn disponibles. Hablo de la ltima generacin, de la
clase de elementos de la Guerra del Golfo. Nada de esos excedentes de
Vietnam que es lo que ofrece mi competencia. Quiero decir, hombre,
que este muchacho est cargado de armas que sirven de verdad.
Descontado eso afirm Gaunt, mientras hablaba antes de que Delacroix le hiciera una oferta que l no pudiese rechazar estoy tratando
de imaginar por qu Munch me dio su nmero.
Lleg la comida que tenia un aspecto acuoso, viscoso y poco atractivo.
Pero ola bien, pens Gaunt.
Delacroix estaba ocupado sirviendo lo que parecan cangrejos de lomo
azul con una especie de espesa salsa blanca, en dos platos.
Quiere decir que l no le dijo?
Aj.
Entonces, por Dios, deje de perder tiempo y pregntele!
No es posible dijo Gaunt, y observ que su plato se llenaba de
escalopes, calamares y arroz pegoteado. Si hubiera podido
decrmelo, estoy seguro de que me lo habra dicho. No, l est del lado
de la oposicin. Tengo que descubrirlo solo.
Por pedido de Delacroix lleg la cerveza, una buena provisin de botellas metidas en un balde de cobre.
Delacroix quit la tapa a un par de envases y empez a comer. Ese
jefe del que me estuvo hablando, tiene problemas graves con los
federales?
Se puede decir que s. Gaunt mir su plato, intimidado. En cuatro
das, una comisin del senador Rance Bane se reunir en una sesin
que podra condenarlo por traicin y cerrar toda la divisin
estadounidense de Tomkin Industries.
Delacroix levant la cabeza. Tena los labios grasosos y de la boca le
sala un trozo de calamar. Lo escupi precipitadamente.
Quiere decir Tomkin, de la Sato-Tomkin?
S. Por qu?
Los ojos plidos de Delacroix se vean grandes y redondos. Dios,
trato con esa gente todo el tiempo. Es por eso.

10
Pars/Wshington
Noche. Una bruma verdosa que desciende como las alas transparentes
de un ngel. La amenaza de lluvia, que traa consigo los olores
intensificados de los escapes de los automviles y del holln.
Debajo de l, Nicholas poda ver los castaos de Indias recortados con
la forma de la letra "L" en los cuatro ngulos de la Place des Vosges.
Mir el cielo parisino, lleno del fuego deslumbrante de las luces de las
calles a lo largo de los bulevares, los reflectores alrededor de la Torre
Eiffel que se reflejaban en las nubes bajas como manchas de lpiz
labial en la cara excesivamente maquillada de una prostituta.
La lluvia, cuando lleg, fue una amiga porque lo ayud a ocultarse,
pero tambin fue una enemiga porque volvi traicioneramente
resbaladizas las placas de cobre de las mansardas.
Cuando estaba por dar un paso cauto se qued inmvil, y se agazap
en un bajo perfil mientras, abajo, un coche policial daba su lenta vuelta
por la plaza. En el restaurante de la esquina haba ms actividad ahora
de cuanta haba habido durante el da, con gente joven que se extenda
hacia la columnata y ms all, hasta la calle. Algunos de ellos podan
verlo si miraban hacia arriba. No deba darles motivo para que lo
hicieran.
El techo estaba en un ngulo de cuarenta y cinco grados, bueno para
mantener seco el interior del edificio, pero sumamente difcil de
transitar.
Delante de l y levemente por debajo, estaba la ventana de la buhardilla, su entrada al edificio que albergaba a Avalon Ltd. El problema era
que la ventana estaba ms prxima al lado de la plaza de cuanto a l le
convena. Calcul que necesitara tal vez de veinte a treinta segundos
para abrir la ventana y entrar, ms si haba un sistema de alarma.
Durante ese tiempo estara totalmente expuesto a aquellos que
pasaran abajo por la Place des Vosges. Sera arriesgado suponer que
nadie mirara hacia arriba durante ese tiempo. De hecho, actuaba con
la suposicin de que alguien mirara y la treta era presentar una silueta
que no suscitara interrogantes.
Nicholas estaba totalmente vestido en negro mate. Antes de salir del
hotel haba confiscado el kohl de Celeste, que ahora se aplic a las
mejillas, la nariz, la frente, los bordes de las orejas y el dorso de las
manos. Del bolsillo extrajo dos objetos que coloc sobre sus palmas.
Esos nekode, que l mismo haba diseado y hecho, eran una especie
de cota de malla liviana que le cubra las palmas y le permita aferrar
superficies resbaladizas.

Entonces se estir a lo largo del techo y, mientras colocaba firmemente


las manos sobre las placas de cobre, empez a descender.
La lluvia golpeteaba sobre el cobre, y lanzaba pequeos chorros brillantes para arriba hacia el resplandor de las luces. Se mova como le
haban enseado cuando era muy nio, segn un ejercicio conocido
como Kagiri Nikishi, donde solamente un miembro se mueve en cada
momento. La distancia se cruzaba de manera dolorosamente lenta
porque la respiracin se prolongaba al ritmo de la meditacin, con el
cuerpo entero que se aflojaba durante partes del tiempo. En ese
estado, la forma humana postrada, ya distorsionada por las sombras
de la noche y el ngulo del techo, pareca disolverse, sus partes que
fluan en direcciones diferentes, de modo que perda por completo el
aspecto de una forma humana.
Todo el que observara el techo debera mirar fijamente por algn tiempo el lugar donde yaca Nicholas para poder discernir su movimiento.
Aun as, muy probablemente el movimiento sera confundido con el de
las palomas que se refugiaban del mal tiempo o de la lluvia que
rebotaba en el techo de cobre.
El tiempo dej de tener significado para Nicholas. Se hallaba en el
estado semiconsciente que lograban los hombres santos tibetanos
cuando caminaban sobre fuego o clavos, cuando la mente consciente
era llevada hacia adentro, y se embotaban las sensaciones en todo el
cuerpo.
De esa manera lleg a la esquina de la ventana de la buhardilla sin
incidentes. Una parte de su mente se liber de su centrismo cuando su
mano derecha explor la superficie de la buhardilla, donde el marco de
la ventana se encontraba con el bastidor de la habitacin misma, y de
inmediato se puso alerta.
Cable.
Un sistema de alarma. Pero ahora, hombre ciego en la oscuridad, pudo
percibir un borde desgastado en la aislacin y, un poco ms adelante,
un corte que haba sido torpemente remendado para que pareciera que
el sistema segua intacto. Los dos extremos se haban separado y
ahora Nicholas estuvo seguro de que se haba quebrado toda la
conexin que alguna vez fuera hecha.
Al usar un shuriken, un delgado trozo de acero con filo, abri el anticuado cerrojo semicircular. Por un largo momento se qued inmvil.
Oa los sonidos de la ciudad a su alrededor: las voces que llegaban del
restaurante del otro lado de la plaza, el ruido de las pisadas en la
grava, el siseo de los coches que pasaban ms all de la plaza y, ms
cerca, el arrullo intermitente de las palomas.
Levant la ventana un centmetro por vez y luego se desliz acercndose. Ya tena la cabeza y los hombros dentro cuando su visin
perifrica capt un haz brillante y se inmoviliz.

Se mantuvo de esa manera, permitiendo que las pupilas se


acomodaran a la oscuridad. Llev los ojos hacia la izquierda y volvi a
captar el haz como si se reflejara en la curvatura de su iris; y entonces
supo.
Tena el mentn a tres centmetros de un rayo lser delgado como un
alambre, ms sensible y confiable que el infrarrojo. Si alguna parte de
l lo interceptaba, sonara una alarma. Con razn los ocupantes haban
permitido que se deteriorara la anticuada alarma de cable.
Debajo de l, la parte interior de la ventana descenda noventa centmetros hasta el piso de madera. Pudo verlo, polvoriento, que brillaba
por la reflexin de la luz de la calle que se filtraba. Si poda llegar al
suelo y postrarse, estara por debajo del lser. El problema era que no
tena espacio para maniobrar, porque estaba directamente contra el
rayo.
Ahora el tiempo era su enemigo, tanto como la falta de espacio. A
medias dentro, a medias fuera de la buhardilla, estaba en una posicin
sumamente vulnerable. No poda descender, no poda avanzar, no poda
quedarse donde estaba.
De modo que ascendi.
Elev el torso sobre sus palmas, y llev las piernas lentamente a travs
de la ventana abierta para poner las rodillas contra el pecho. Formaba
ahora lo que era en esencia una bola, y se desplaz un espacio
infinitesimal para poner los pies planos sobre la superficie del bastidor.
En el proceso casi toca el lser con la nariz. Ces todo movimiento. El
corazn le martille en el pecho, subi el flujo de adrenalina y con l la
posibilidad letal de un movimiento inadvertido.
Busc prana, la inhalacin y la exhalacin lentas y limpiadoras que
llevaban oxgeno hasta el fondo de los pulmones. Cerr los ojos,
concentrndose en lo que deba hacer. Abri su ojo tanjian, reimagin
la habitacin, sus dimensiones ms claras para l ahora que con la
vista normal obstaculizada por la oscuridad intensa.
Haba una viga transversal, de modo que tena tal vez noventa centmetros libres por encima del rayo lser. Siempre anteriormente,
cuando haba intentado esa maniobra, haba tenido al menos ese
espacio. Ahora saba que no debera ocupar ms de sesenta y cinco
centmetros; de lo contrario una parte suya, la frente o los pies, daran
contra el lser.
Se recogi, hundindose ms en el Akshara. El tiempo se descompuso
en diez mil fragmentos y, como la luz de la luna en el agua, se volvi
insustancial. Poda sentir el pulso del kokoro mientras convocaba a esas
fuerzas del universo encerradas en lo profundo de l. Senta el impulso
que lo recorra, como un fuego en sus venas. El pulso se fue haciendo
ms y ms lento hasta que ces de latir por completo.
Ahora.

Se lanz hacia arriba y afuera. Al dar vuelta advirti que la cabeza


rozaba el cielo raso por una fraccin de segundo, pero lo suficiente
como para cambiar mnimamente su trayectoria. Se escorz su arco y
con su ojo tanjian pudo prever el desastre de un pie que quebraba el
rayo lser.
Levant los brazos, con los nekode asegurados a sus palmas que se
hundieron en la viga transversal del cielo raso, y se qued suspendido
all por un momento como un mono loco, con las piernas levantadas.
Oy un crujido, sinti que caa aserrn: su soporte temporario se
estaba venciendo.
Corri un albur desesperado, mientras penda el tiempo suficiente
como para que su impulso lo llevara en otro arco hacia atrs. La viga,
podrida por pasadas filtraciones del techo, empezaba a ceder
realmente.
Entonces comenz a balancearse hacia adelante y se solt, lanzndose
a la oscuridad, el lser abajo, mientras brillaba en su visin giratoria
una aguja de rub, y luego estuvo ms all, del otro lado, cuando cay
an avanzando.
Golpe contra las maderas del piso con un ruido suave, y rod sobre la
espalda, con la cabeza hundida entre los omplatos cuando se
incorpor sobre sus caderas.
Estaba adentro.
"No es a mi madre a quien debo perdonar, sino a mi padre". se era el
pensamiento de Celeste cuando despert en la oscuridad. Haba dado
un respingo en la cama, en ese curioso estado intermedio, suspendido
entre vivir una vida y otra. Cul era real, cul el estado de vigilia y
cul el sueo? Por un momento largo e incmodo no pudo decidirlo.
La vida que haba estado viviendo era una anterior a cuando su padre
fue muerto. Sacrificado, mejor dicho, como le haba explicado Okamisan? Lo que ella no le haba dicho, lo que l nunca entendera, era que
ninguna explicacin sera suficiente para acostumbrarla a la muerte de
su padre. No quera explicaciones: quera tenerlo de nuevo.
Su padre haba sido tan oriental que a menudo 0kami-san le deca en
broma que era ms japons que veneciano. Vea los problemas de
dentro hacia afuera y sus soluciones a menudo desconcertaban a sus
competidores y le ayudaron a amasar una pequea fortuna, incluso
segn los inflados niveles de la actualidad.
Celeste se movi en la oscuridad de su cuarto del hotel de Pars, an
no dispuesta a reconocer la realidad de su presente ambiente. Qu no
dara por tener al padre vivo y a su lado. Cualquier cosa. Incluso,
saba, la vida de 0kami-san. Slo un verdadero veneciano poda
entender cmo eso poda yacer profundamente debajo de la superficie,
sin mostrar nunca su fea cara.

Era Okami el que haba llegado a la vida de ellos haca tantos aos,
para atraparlos en un nido de vboras, un mundo en gran medida de su
propia creacin, lleno de crueles enemistades, antiguas como el roble.
La afinidad de l con su madrastra, una maquinadora por derecho
propio, haba sido instantnea. Celeste nunca haba confiado en su
madrastra, la haba odiado y temido. Por un lado, era siciliana, una
forastera. Por otro, pareca poseer un negro poder, una capacidad para
tejer una red de escndalos y engaos que destrua a todo el que se
interpusiera en el camino de su esposo.
Cuando Celeste fue mayor, entendi que Okami haba ayudado a su
madrastra. Juntos, haban construido una base de poder que su padre,
por s solo, nunca habra logrado.
El mundo de Celeste haba girado en torno del padre. Se haba criado
con su hermana mayor, a la que haba participado sus secretos en la
oscuridad hasta que, gradualmente, la domin un modelo de
conocimientos que no poda compartir con ella.
Recordaba la primera vez que haba sucedido eso; ella y su hermana
tendidas de espaldas en una playa del Lido, un bochornoso da de
verano, cuando las multitudes en la plaza de San Marco hacan
prcticamente imposible algn movimiento, cuando las paredes de la
historia desaparecan bajo enjambres de cabezas humanas.
Al fijar la vista en las nubes perezosas, su hermana vea un buitre, una
pareja amorosa, un caballo en estampida. Celeste se haba
concentrado, tratando de ver las formas fantsticas descritas por su
hermana.
Lo que vio fue el ahogamiento, el aire engolfado en la oscuridad, una
pequea cabeza de pelo negro vuelta hacia arriba mientras flotaba en
el ocano, luego la ola que caa con tan vvida claridad que Celeste
haba resoplado, como si tampoco ella pudiera ya aspirar aire en sus
pulmones.
Luego se puso de pie y ech a andar, su mente vacilante, su equilibrio
tan precario como el de un borracho; corri despus a lo largo de la
costa hmeda, tropezando con los baistas que volvan su cara
transpirada y oleosa para mirarla boquiabiertos.
Adnde corra ella? No haba tenido idea, salvo que cuanto ms rpidamente corra ms pareca acercarse a... el Evento. Como si sus
fuertes pasos estuvieran cruzando no la distancia sino el tiempo,
acercndola a su visin, el ahogamiento.
A la distancia pudo advertir una conmocin, hombres jvenes que iban
hacia las olas, gritndose unos a otros, mientras se lanzaban ms all
del lugar donde rompan las olas que formaban espuma blanca, hacia
un oscuro lugar en el agua. El ahogamiento.
Celeste sinti que deseaba vomitar. La sensacin de muerte era tan
palpable que, por un oscuro instante, pareci ms real que la vida. Un

intenso sentido de dislocacin la impresion tanto que vacil, para vivir


por un momento en la eternidad, en dos lugares al mismo tiempo, sin
estar plenamente en ninguno, y cay porque sus miembros ya no
reciban las rdenes correctas de su cerebro entumecido...
Nicholas!
En la cama del hotel de Pars, Celeste tendi la mano en la oscuridad
en busca del cuerpo que esperaba hallar a su lado. Mir el espacio
vaco y... en la dislocacin que sigui lo vio, supo dnde estaba
precisamente porque ella, tambin, estaba all, de esa manera que
haba llegado a temer y aborrecer. Y en el ltimo instante cristalino de
la dislocacin, tom conciencia de que el enemigo estaba a no ms de
dos metros y medio de distancia, del otro lado de la ciudad, agazapado
y esperndolo a l en las sombras.
Nicholas!
Nicholas estaba agachado en la oscuridad del edificio que albergaba las
oficinas de la misteriosa firma Avalon Ltd. A su alrededor, el antiguo
edificio pareca respirar, como si fuese un ser vivo en un leve sueo.
Pens que sera peligroso despertarlo.
Sali arrastrndose del tico al que haba cado desde el techo. Se
encontr en un angosto rellano de madera. Abri su ojo tanjian y vio la
empinada escalera directamente a su frente. Descendi por ella,
silencioso como un gato, de costado, mientras pona cada pie casi
horizontalmente a lo largo de cada peldao para distribuir la carga de
su cuerpo de manera ms uniforme y sobre un rea mayor. Su
equilibrio estaba centrado, de modo que el peso estaba siempre
distribuido en forma pareja entre ambos pies.
A mitad de camino escaleras abajo se detuvo, se agazap inmvil, para
escuchar con sus odos y su ojo tanjian. Alcanzaba a or la lluvia que
golpeaba contra los cristales de la ventana, un chasquido ocasional
cuando el viento llevaba una persiana suelta contra el frente del
edificio, nada ms.
Tena miedo ahora. Poda recordar con precisin sobrenatural el poder
del Messulete y supo que no estaba a la par. Haba sido afortunado al
tomar al adversario por sorpresa, pero no se haca ilusiones de que
pudiera volver a hacerlo.
Haba una poca en que nada lo asustaba. Pero eso fue antes del advenimiento del Tau-tau, antes de que un tanjian hubiera trabajado con su
cerebro, lo volviera shironinja y bloqueara todos sus poderes. Estaba
fsicamente curado y en realidad fue as como se haba enterado de su
herencia tanjian. Pero en lo profundo de su ser haba una sombra
incrustada en su alma. Entenda ahora, como no haba entendido
cuando era ms joven y ms ignorante, el poder de lo Desconocido. Su
sensei, el nico hombre al que le haba confiado su vida, haba
resultado ser su enemigo, y en su ncleo mismo perduraba el terror de

que lo que Kansatsu le haba enseado fuera, de un modo que an


deba entender, un mal para l.
Lo Desconocido.
El Messulete era lo Desconocido y l estaba all, en algn punto de la
lluvia, en la noche parisina, esperando. El encuentro de esa maana
haba confirmado una sospecha que haba alimentado Nicholas desde
que aqul los condujera al palacio donde haba conjurado al puente de
Kanfa: el Messulete tena otro designio. Tal vez realmente haba sido
enviado a asesinar a Okami, como crea Celeste. Pero si bien Okami
haba desaparecido, an no exista ninguna seal de que hubiera sido
muerto. Adems, el Messulete pareca estar concentrndose en ellos.
Por supuesto, ahora que Okami estaba de alguna manera fuera del
camino, poda ser natural que se dedicara a la gente comprometida en
proteger a 0kami.
Pero el incidente del puente de Kanfa podra haber sucedido antes de
que Okami desapareciera. Esa posibilidad haba hecho pensar a
Nicholas. Cuanto ms la consideraba en su mente, menos sentido
tena, dado el marco general en que haba estado actuando.
Al volver al comienzo, si Okami haba sido marcado para su
exterminacin por un traidor oyabun Yakuza, entonces por qu el
asesino iba detrs de l y Celeste? Para qu derrochar tiempo y
exponerse a un dao potencial? Haba sacado a Okami de la vista, por
qu no eliminarlo y acabar con el asunto?
Dos posibilidades inquietantes se le ocurrieron a Nicholas: o la tarea
asignada al Messulete no haba sido la de asesinar a Okami, o aqul no
lo tena a 0kami. Una posibilidad significaba que Okami le haba
mentido; la otra, que haba interpretado errneamente la situacin.
Cualquier respuesta sin duda conducira a una conclusin siniestra.
Lleno de aprensin, lleg al rellano del piso de abajo e inici una
esmerada exploracin de las habitaciones. Lo que descubri lo
desconcert. No haba mostradores para la venta ni talleres para la
fabricacin de mscaras, nada de la parafernalia que normalmente se
poda esperar en un negocio dedicado a suministrar aquellas mscaras
hechas a mano. En realidad, si hubiese debido conjeturar, habra dicho
que estaba dentro de una compaa especializada en inversiones.
En la semiluz que entraba por las ventanas desde la Place des Vosges,
poda discernir mesas con telfonos, faxes, computadoras alineadas
como centinelas, silenciosos y fantasmales. Escritorios, lmparas,
sillas, todos los elementos de una oficina, salvo una cosa: archivos. No
haba gabinetes para archivos.
Nicholas se acerc a una terminal de la computadora y la prendi. Se
qued all de pie por un momento, traspasado por los parpadeantes
caracteres anaranjados. Se requera una clave para entrar en el
sistema. Eso, en s mismo, no era nada extraordinario. Lo

extraordinario era que estuviese mirando una lnea de kanji: caracteres


japoneses.
Apag la computadora, seguro ahora de que Avalon Ltd. no era lo que
pretenda ser. Recordaba que Fornovo le haba dicho que la compaa
haba sido vendida cinco aos antes a una empresa extranjera que
nadie poda identificar.
Qu era ahora?
No tena idea, pero resultaba obvio que haba sido vendida a una firma
japonesa.
Nicholas qued inmvil. Algo en su visin perifrica, la sugerencia de
un movimiento, reflejado en la pantalla levemente curva de la
computadora. Lentamente, como si su cuerpo se hubiera vuelto de
humo, se hundi de rodillas. Mientras lo haca, gir hasta que estuvo
de costado a la direccin desde la que haba llegado el movimiento.
Nada.
Lentamente escrut el rea, tom nota de cada forma, para identificarla si poda, y volver a ella si no poda. As, metodolgicamente, capt el
ambiente. Se mantuvo en esa posicin incmoda por un momento
largo, aguardando.
Vio de nuevo el movimiento, esta vez ms cerca del centro de su visin. Se haba reflejado en la pantalla oscura de la computadora y
ahora poda verla como lo que era: una chispa tangencial de los faros
de un coche que pasaba. Se aferr del borde del escritorio que
soportaba la computadora cuando se incorpor y not una diferencia
en la textura de la superficie en la parte inferior, debajo de su pulgar.
Se desliz bajo el escritorio, movi la cabeza hacia arriba y vio el botn
plstico cuadrado al ras de la melamina en el revs de la tapa del
escritorio. Tendi la mano y lo oprimi, pero no pudo. Luego vio al lado
una cerradura, tambin encajada en la melamina para que no
sobresaliera.
Extrajo otro shariken, e insert la hoja de acero en la cerradura. Un
instante despus cedi el botn bajo su pulgar. Pareci que no suceda
nada. Luego empuj el silln para alejarlo, retir la alfombra plstica y
hall una abertura en el alfombrado. Retir una caja con una docena de
discos blandos de tres pulgadas y media. En la caja apareca escrita
una secuencia numrica.
Prendi la computadora, tom el primer disquete y lo insert en el
drive A. Cuando apareci el pedido de clave, tipi la secuencia
numrica. El sistema la rechaz. Revirti el orden y obtuvo el mismo
efecto. La computadora hizo titilar una advertencia de que si no se
ingresaba la clave correcta en treinta segundos, sonara una alarma
interna.
Apag la computadora y se qued sentado mirando la pantalla negra,
mientras pensaba cmo entrar. Tradujo la secuencia a letras del

alfabeto occidental, y prendi la computadora para probar.


La computadora se puso en funcionamiento y cambi la pantalla. Nicholas se haba olvidado de retirar el disquete del drive A y la
computadora lo estaba leyendo primero en lugar del disco rgido del
drive C. La pantalla le pidi una secuencia numrica y Nicholas tipe la
que haba encontrado en la caja de disquetes.
Vio en la pantalla un directorio de archivos. Pidi el primero, y tuvo tal
vez diez segundos para leer lo que apareci en la pantalla: fechas de
entrega para envos de aviones de combate chinos del tipo F,
bombarderos rusos Tupolev M-22, tanques T-72, misiles antiareos
SAM-13, cazas estadounidenses F-15, jets supersnicos Lockheed SR71, lanzallamas computarizados Badger, morteros Python-600, bazukas
antitanques porttiles Deyrael, etc. La lista pareca interminable. Daba
la impresin de que Avalon Ltd. fuera una compaa de ventas, un
intermediario entre proveedores identificados con cdigos numricos y
compradores en Irn, Irak, Afganistn, los Balcanes, los nuevos
campos de batalla tnicos del mundo donde se estaba iniciando una
dura guerra.
Entonces, en el extremo de la lista, vio una breve lnea de curiosas
figuras. Oprimi la tecla AYUDA y los smbolos se resolvieron en dos
palabras: "Sobre pedido". Que significaba?, Que an no estaban
disponibles?
Fue hasta el extremo de los smbolos, oprimi la tecla ENTRAR y vio:
"Torch 315".
Qu demonios era eso?
Diez segundos y entonces su mundo pareci derrumbarse.
El colapso fue silencioso, una especie de implosin psquica, y pens:
"No lo percib".
El Messulete!
No haba odo los latidos contra la membrana de kokoro, haba estado
razonablemente seguro de que, por el momento al menos, estaba a
salvo.
Vacil bajo el ataque y gir, mientras lanzaba su ojo tanjian en todas
las direcciones en un vano intento por descubrir la ubicacin del
adversario. Como antes, crey que su nica probabilidad de sobrevivir
al encuentro era aproximarse fisicamente al Messulete. La distancia del
brazo sera preferible, pero lo bastante cerca como para arrojarle una
terminal prendida sera suficiente.
Aunque, como sospechaba, l no permitira que eso sucediera. Nicholas
gimi mientras caa sobre manos y rodillas. Haba un peso negro en su
mente que le congelaba las sinapsis y lo despojaba de su capacidad
para unir dos pensamientos. El mundo se haba reducido al caos y
luego, al encogerse aun ms, se convirti en una pica de acero brillante
cuya punta empez a perforarle los lbulos del cerebro.

Morira sin siquiera haber podido mirar plenamente a la cara a su


antagonista. No saba su nombre ni quin era, ni poda conjeturar una
razn para ese ataque. Pero vena la muerte; eso se convirti en la
nica seguridad en la desaparicin de su universo derrumbado.
"Nicholas!"
Trat de centrarse, de reunir sus fuerzas en kokoro, pero el camino
estaba bloqueado, lleno de alambres de pa que lo repelan cuando
trataba de batir el parche en el centro del universo.
El Akshara era inadecuado y, de nuevo, lo invadi la duda sobre s
mismo, tan insidiosa como un virus: la enseanza de Kansatsu
contena dentro de su misma esencia la semilla de la destruccin de
Nicholas. Hubiera sido muy propio de Kansatsu, cuya alma haba sido
deformada por el Kshira, planear la eventualidad de la derrota.
Kansatsu haba sido el gran engaador, el creador de ardides dentro de
ardides, y habra sido natural en l idear el modo de destruir a Nicholas
desde ms all de la tumba.
"Nicholas!"
El Akshara enseaba que haba siete senderos al kokoro. Todos estaban
bloqueados y ahora la presin destructora en su cerebro lo volva ciego
y sordo. Un gran aullido, como de una manada de lobos hambrientos,
le estaba haciendo sangrar los odos. El aliento se estaba calentando en
sus pulmones, como si lo hubiesen metido en un horno.
Formas rojas se movan contra la tela negra de su visin mutilada,
fantsticos paisajes de sueo distorsionados al proyectarse a travs de
su cerebro enfebrecido, imgenes sobrenaturales del amanecer del
hombre, memoria de la raza vislumbrada a travs de un bosque de
dolor y de presin destructora.
"Nicholas!"
Agua que corra, los tonos como de campanas, que se insinuaban a
travs del aullido, la tormenta de viento que se levantaba. Un filamento
de silencio, iridiscente e insustancial como el ala de un insecto.
Ciegamente, trat de alcanzarlo y no pudo, y el aullido aument, la
furia de la tormenta de viento que amenazaba tragarlo por completo, la
mano fra de la muerte posada con dedos esquelticos sobre su aliento,
que lo despojaba de...
"Nicholas!"
La oy, entendi su naturaleza, le habl a ella con su mente, aunque
estaba mortalmente mareado y descompuesto.
"Aqu... fue todo lo que consigui pensar.
El filamento cay, una lnea de vida en el caos, que corri a travs del
ncleo de l, mientras se envolva a su alrededor, haca a un lado el
roce esqueltico, disminua el estrpito de la entropa, y lo atraa del
abismo que se haba abierto debajo de l, el abismo debajo del kokoro.
Entonces vio que el ataque de su antagonista lo haba cegado: estaba

directamente debajo del kokoro. Era por eso que los siete senderos
haban estado bloqueados, y tendi la mano e inici el campanilleo
ritual, para establecer el ritmo en el centro del universo que convertira
el pensamiento en accin.
Dej que durmiera su ojo tanjian, al saber ahora que la tormenta psquica del Messulete lo haba tornado peligrosamente inservible. Abri
sus ojos fsicos y vio a Celeste, que estaba agazapada y temblando de
terror, pero all de todos modos, mientras extenda el filamento
psquico que lo haba salvado.
Y detrs de l, el Messulete.
En ese terrible momento de crisis, se hizo manifiesta la ltima faceta
de la verdad que se haba estado ocultando para l: no poda permitir
que le sucediera nada a ella. Haba sido golpeado, anulado por el amor.
Fue entonces cuando sus odos captaron el susurro, como si un insecto
estuviese atrapado en una telaraa. Su atencin se desvi por un
instante, sus ojos captaron el resplandor brillante, que trasladaba
desesperadamente mensajes a su cerebro. Y luego la daga, lanzada
directamente a su pecho, lleg desde la oscuridad.
Renata Loti era una mujer imponente en todos los sentidos. Tendra
unos setenta y cinco aos, era alta, majestuosa, y no mostraba
ninguna de las enfermedades exteriores que los aos traan a otras
mujeres de su edad. Su espalda no estaba encorvada, no le temblaban
las manos, no haba ninguna fragilidad en el modo en que se mova.
Una cojera leve pero visible no obstaculizaba en absoluto su
maniobrabilidad ni su impulso.
"Es lista e inteligente le haba dicho Delacroix, el traficante de armas
, lo que es difcil de encontrar en alguien, mucho ms en una mujer.
Es una vendedora de influencias de rara distincin, que se especializa
en el teatro asitico. Ella es su hombre."
Gaunt la encontr en la esquina de Constitution y Seventeenth Street,
mientras atravesaba la Elipse que daba a la Casa Blanca. Estaba esa
extraa sensacin, predominante en toda la capital, de estar en un
parque rural antes que en medio del bullicio urbano, con espacios
amplios y abiertos que servan como marco brillante para los
elementos contrastantes de Washington, como el cielo y los
imponentes edificios de piedra y hierro forjado.
Detrs de ellos se elevaba el esplendor renacentista del edificio de la
OEA, con sus entradas de triple arco, macizos portales de bronce y
curiosa estatuaria, una mezcolanza de toda Amrica, norte y sur, que
serva como recordatorio de lo esencialmente incompatibles que eran
las culturas.
Renata Loti tena la cara fuerte y decidida de una mujer que sabe cmo

transitar los pasillos del poder, que tiene un claro sentido de s misma y
de su propsito en la vida. Si alguna vez haba perdido su credulidad al
decepcionarse con la realidad, deba haber sido muchsimos aos atrs,
pero no evidenciaba nada del cinismo del que est harto del mundo ni
de la xenofobia poco convincente que impregnaba los crculos polticos
de Wshington. La nariz prominente, los pmulos altos, los ojos
cerleos muy hundidos y la fuerte lnea de la mandbula, la convertan
en una mujer con la que haba que vrselas donde quiera que fuese.
Luca el pelo con un corto flequillo. Era platinado, tal vez un poco
atrevido para una mujer de su edad, pero sin duda armonizaba con su
poderosa personalidad.
Estaba vestida de negro, traje de seda opaca, zapatos de cocodrilo
negro y bolso que haca juego. Iba envuelta en un elegante abrigo tres
cuartos de gamuza negra. No luca joyas salvo un anillo con una piedra
de rub sin tallar en el dedo donde debi haber llevado una alianza
matrimonial.
Seor Gaunt?
El asinti con la cabeza y ella sonri, mostrando apenas los dientes
pequeos y blancos.
Es muy amable de su parte encontrarse conmigo tan rpidamente
dijo l mientras le estrechaba la mano.
Conoc a su padre. Era un hombre del cual puede sentirse orgulloso.
Lanz una risita. Adems, estaba viendo una obra de teatro muy
aburrida. Cuando usted se puso en contacto conmigo, ya estaba
pensando en marcharme. Eso me dio una buena excusa. Inclin un
poco la cabeza, como una muchacha que aprecia al chico nuevo de la
clase.
Dijo que mi nmero se lo haba dado Timothy?
Timothy Delacroix, s contest Gaunt mientras empezaban a caminar. Renata indic que podran sentarse en un banco en los jardines
de la OEA.
Me dijo que usted poda ser la nica persona en Wshington en
condiciones de ayudarme.
Qu halagador. Pero su cara se puso seria. Hace mucho que
conozco a Timothy. Nunca exagera.
Gaunt le coment el inters del senador Bane en Tomkin Industries y
en Nicholas en particular. Termin diciendo:
Ahora Delacroix me dice que ha estado teniendo tratos con SatoTomkin por medio de nuestro director en Saign, Vincent Tinh. Si eso
es cierto, si estamos implicados de alguna manera en envos de armas,
entonces sospecho que la comisin de Bane ya debe tener pruebas. La
compaa est arruinada. Y Nicholas puede terminar en una
penitenciara federal por el resto de su vida.
Lo s todo sobre Tinh seal Renata. Me result curioso que se

hubiera convertido en el director en Saign de Sato-Tomkin y siempre


me pregunt quin haba decidido eso.
Gaunt par las orejas de inmediato.
Qu quiere decir?
Tinh es un tipo desagradable, de lo peor, en realidad. Es hbil, hace
las cosas bien y a tiempo, lo que es impresionante en el sudeste
asitico. Pero es un verdadero negociante en el peor sentido del
trmino... se mete en todo y en cada cosa si ve la oportunidad de
ganancias.
Para la compaa?
Para l. Renata lo pens por un momento. No conozco personalmente al seor Linnear, pero podr imaginar que en mi rea he odo
muchos comentarios sobre l de muchsima gente. Dicen que posee lo
que los samurais japoneses denominan bushi no nasake, la ternura de
un guerrero. Sus ojos, que eran claros y brillantes, con un color que
el tiempo no haba menguado, miraron el trnsito en Constitution
mientras ella observaba interiormente. Tengo entendido que tiene
excelentes instintos. Usted est de acuerdo, seor Gaunt?
S. Absolutamente.
Renata asinti con la cabeza, como si recibiera una respuesta ya supuesta.
Me parece improbable que l haya tomado a Tinh por s mismo...
Alguien muy bueno debe haberle vendido a Tinh.
Es interesante que usted me diga eso observ Gaunt excitadamente. He estado sospechando que Nicholas y la compaa han sido
empujados a la guillotina de Bane.
Rance Bane es como un cncer que corre por un cuerpo enfermo. Es
una fuerza dominante ahora, a pesar de todos los esfuerzos del
senador Branding y de la oposicin por controlarlo. Tiene una base de
poder inamovible, lo que significa que aun aquellos que lo desprecian
se ven obligados a ceder ante a l, de modo que en su lugar yo
cuidara bien lo que digo y a quin se lo digo. Bane tiene muchos
amigos en Wshington en este momento, no todos ellos al descubierto.
Gaunt asinti con la cabeza.
Gracias por la advertencia, pero yo soy un veterano aqu. S cundo
debo mantener la boca cerrada.

Usted sigue en peligro si est decidido a proseguir en el rincn de


Vincent Tinh. Timothy no sabe ni la mitad de todo lo que ha hecho
Tinh. Los envos de armas robadas son slo el estrato superior, si el
pasado de Tinh es alguna indicacin. Drogas, armas qumicas
prohibidas, secretos militares de alta tecnologa; ha estado implicado
en todo eso... y ha hecho una fortuna con ello.

Si se es el caso pregunt Gaunt, curioso, qu lo llev a


tomar un puesto limpio con un salario en Sato-Tomkin?

Sin duda la oportunidad. La legitimidad de la empresa y el trabajo


que est haciendo para la compaa, y supongo que muy bien, le
brindaran una mscara perfecta para sus propios negocios. En estos
tiempos conviene ser un poco menos llamativo en la clase de trabajo
que ms le gusta a Tinh.

Si alguien nos tendi una trampa, debo averiguar quin es. sa


es la nica probabilidad que tenemos de salir con vida de este asunto.
Renata guard silencio por tanto tiempo que Gaunt empez a impacientarse.

Qu est pensando?
Ella suspir y se volvi para mirarlo.

Tengo conciencia de muchos ojos. Demos un paseo.


Haba empezado a llover pero Renata se cerr el abrigo y pareci
decidida a caminar. Dejaron la Elipse detrs, cruzaron Constitution
hacia West Potomac Park. Cuando el suelo empez a descender, Gaunt
se dio cuenta de que se dirigan hacia el duolito negro del Vietnam
Memorial. Pudo percibir la Cuenca de la Marea, al sur de la Piscina
Reflectante, y eso le trajo toda clase de recuerdos, buenos y malos, de
su vida anterior en esa ciudad.
El siseo del trnsito a lo largo de la ancha avenida a la derecha de
ambos, gradualmente dio lugar al susurro del viento de la noche entre
las ltimas hojas de los rboles. Al lado de l, Renata Loti no tena
ninguna dificultad para transitar el declive. Por el contrario, era obvio
que gozaba del ejercicio y caminaron a un ritmo firme. La alfombra de
hojas secas proporcionaba un reconfortante sonido que haca pensar a
Gaunt en los das hmedos de otoo, en el vapor que despeda el suelo
mezclado con los estratos de hojas anaranjadas y doradas que creaba
una confluencia singular de olores terrenales.
Pens en su padre muerto, su importancia en esa ciudad, y el saber
que l haba castigado al lugar antes de que ste se elevara para
castigarlo. Haba una especie de solaz en ese conocimiento, y por
primera vez desde que retornara se sinti agradecido de que el destino
hubiera dictado el retorno, contra su voluntad.
Renata, con la cabeza gacha, las manos metidas en los bolsillos, pareca totalmente perdida en sus pensamientos. Diminutas gotas de lluvia
le brillaban en el pelo como brillantes. Al fin, ella expres:

Me parece que en su caso, tomar la ruta ms directa puede ser el


nico modo de descubrir quin le recomend a Nicholas que tomara a
Vincent Tinh. Hizo una pausa y l pudo ver el aliento que formaba
vapor entre sus labios entreabiertos. El problema es que tambin es
el ms peligroso.
La recomendacin de Delacroix haba sido buena, de pronto decidi
Gaunt. Le tena confianza a ella, se senta balanceado en la red de su
mente gil, y tuvo una breve punzada de envidia por el hombre que

haba sido su esposo o su amante.

Creo que hay alguien en Wshington que puede saberlo agreg


Renata pero ser sumamente peligroso abordarlo al respecto.
Estaban en la primera ala de la pared, brillante mrmol negro con los
nombres grabados de los muertos. La lluvia caa sobre el monumento y
las gotas se deslizaban por la superficie lisa como lgrimas por una
mejilla.
Renata se detuvo, y se qued mirando la pared por un momento. A sus
pies, una pequea bandera estadounidense, plantada en la base, se
agitaba al viento y haba ptalos de rosa cados de un ramo disperso
sobre el camino de piedra.
Ella se volvi hacia l, muy cerca, de modo que sus exhalaciones caan
sobre Gaunt como nubecitas.

Recuerda que le dije que haba gente en Wshington que


apoyaba clandestinamente a Bane? Ese hombre es uno de ellos. Est
muy arriba en la estructura de Bane; pero como un agente secreto,
pblicamente defiende otra filosofia.
Los ojos de ella, oscuros y reflexivos, parecan tallados en la misma
roca negra del monumento que estaba a sus espaldas.

El puede ser vulnerable porque a veces es indiscreto en su vida


sexual. Hace muy poco he visto unas pocas fotos excelentes. He estado
aguardando el momento ms prudente para usarlas contra l. As que,
al parecer, nuestra reunin es muy afortunada.
En la noche llena de lluvia, el resplandor y el halo uno indirecto y el
otro efimero la hacan parecer muchos aos ms joven. Gaunt la encontr deseable e inspiradora, una combinacin poderosa. Al verla en
ese resplandor, record un retrato que haba visto una vez de Lucrecia
Borgia, la hermana de Csar. Ambos eran hijos ilegtimos y segn una
teora popular, ese hecho tuvo un peso dominante en su posterior ansia
de poder. Gaunt se sinti por un momento dominado por el papel que
haba imaginado para ella.
Ese hombre est conectado con el centro neurlgico de la mquina
de Rance Bane sigui Renata y si usted usa la informacin que le
doy, l le dir lo que necesita saber. Emple un ndice fuerte, de
trabajador, con la ua esmaltada recortada como la de un hombre,
para secarse la lluvia de la cara. Y quin sabe, tal vez por esto
empiece a descubrirse toda la sucia mquina de Bane.
Una oportunidad de salvar la empresa! Gaunt estaba mareado por las
posibilidades. Slo unas pocas horas atrs estaba contemplando
arrojarse al Potomac en su desesperacin, y ahora consideraba lo que
esa investigacin de un solo hombre haba revelado: la probabilidad de
una trampa y el modo de probarla.
Dgame pregunt con cierta ansiedad. Cmo se llama l?
La lluvia, que golpeaba la cara de Renata, daba la impresin de que su

piel plida estuviera tallada en mrmol.


William Justice Lillehammer contest ella.
11
Nueva York/Tokio/Wshington/Pars
Deseo confesar todo admiti Margarite. Pero a usted, no al
gobierno federal. Mir a Croaker a la cara. De toda la gente de mi
vida, slo confio en usted. Apoy la cabeza en el hombro de l.
Dios mo, qu pattico suena eso, hasta para m. Usted es lo ms
parecido a un total extrao. Qu he hecho de mi vida?
Me dijo que cuando se cas, saba exactamente qu deseaba.

Oh, s! Quin soy ahora? Ni siquiera me reconozco. Todo lo que


siempre he deseado ha perdido sentido.
Estaban en el Lexus, en algn lugar de la zona rural de Connecticut,
despus de haber dejado a Francie con la amiga de Margarite. Era una
divorciada que tena en la casa su consultorio psicolgico, una
inteligente escocesa de nombre Muirfield. Era entusiasta del golf y
prometi ensearle a jugar a Francie.

Deseo agradecerle sigui Margarite. Su efecto sobre Francie


ha sido extraordinario. Tuve miedo all de que no lo dejara marcharse.

Es una muchacha fuerte observ Croaker. Despus de todo lo


que ha pasado, desea seguir viviendo.

Me temo que he hecho un desastre de la vida de las dos.


Viajaron en silencio por algn tiempo. Porque era lo que tena en la
mente, l le coment su amistad con Nicholas. Cont cmo se haban
conocido, cuando ambos estaban buscando al hombre que result ser
el primo de Nicholas, el ninja Saigo; cmo se haban reencontrado en
el Japn cuando Croaker perdi la mano. Mientras lo haca, sus
palabras reconstruyeron un pasado electrizante que l revivi. Pero fue
una bendicin mixta: descubri que extraaba a Nicholas con una
sensacin casi fsica de dolor.

Le envidio esa clase de amistad afirm Margarite


ansiosamente. Cuando vio que se dirigan a Old Westbury, dijo: No,
no deseo ir a casa. No puedo estar all ahora.

Pero su esposo...

Mi esposo no cuenta dijo ella claramente. Veo ahora que


nunca cont. Se pas una mano por el pelo, para retirarlo de la
mejilla. Se volvi en el asiento para enfrentar a Croaker. Lew, le dir
algo que nunca imagin que le dira a alguien. Pero claro, nunca pude
imaginar este futuro para m y estoy tan asustada ahora, que s que
tengo que hacer algo tangible para tratar de disipar mi terror; de lo

contrario me consumir.

Teme que el asesino de su hermano vuelva por usted?


No neg ella con voz trmula por la emocin. Temo que l no
vuelva por m.
Esperaron una luz verde, detenidos en medio del trnsito, el flujo interrumpido hasta que cambi el semforo y se reinici el movimiento.
Croaker resopl para aclararse la mente.

Creo que deber explicarme eso.


Margarite asinti con la cabeza.

Eso y muchas otras cosas susurr. Pero ahora conduzca, Lew,


conduzca hasta que se quede sin autopista.
Durante todo el trayecto hasta Montauk Point ella pareci dormir, hundida al lado de l, la cabeza reclinada hacia atrs, el pelo rodendole la
cara, la falda levantada hasta la mitad del muslo. Pareca la chica con
la que Croaker haba salido en su nico verano fuera de la Cocina del
Infierno, parte de un programa social para chicos minusvlidos, para
ingresar al cual haba debido mentir, intentando escapar al intolerable
calor de agosto de la ciudad. En algn lugar de Pennsylvania, en las
afueras de un pequeo pueblo de nombre indio que le pareca divertido
a un chico de su edad, se haba encontrado con ella en el interior
polvoriento y lleno de moscas de un pequeo almacn de ramos
generales. Haban bebido gaseosas de cinco centavos de una mquina
expendedora roja y blanca y la tarde haba parecido milagrosa
entonces.
La inocencia era un bien precioso para un joven ardiente como Lew
Croaker, que rutinariamente parta cabezas y se defenda con un bate
de bisbol marcado en el feroz lado oeste de Nueva York. La inocencia,
para l, haba sido un sueo, una calidad muy alejada de su alcance
para que pudiera reconocerla antes de conocer a Rebecca. Y, claro, no
la reconoci, al menos no ese verano, no hasta que pasaron unos
cuantos aos ms.
Croaker la despert cuando estaban al este de Amagansett, mientras
atravesaban una esplndida desolacin de arena, ciruelos de playa,
pinos negros achaparrados y el ocasional arbusto de rosa salvaje que
era Napeague. Ese era el cuello angosto que conectaba el extremo este
de Hamptons con Montauk. Otro nombre indio, pens.

Pronto nos quedaremos sin pavimento coment cuando ella se


despert. Tiene hambre?

Esperemos contest Margarite, mientras miraba por la


ventanilla las dunas que ascendan y caan hipnticamente.
El detuvo el coche en un bar desvencijado, al borde de un campo
escabroso de ciruelos, para llamar a Lillehammer. Deseaba ponerlo ms
o menos al tanto, pero tambin quera saber si haba recibido los
informes de laboratorio de la escena del crimen. El asistente que

respondi al nmero que le haba dado Lillehammer le dijo que


aguardara cuando le dio su nombre de operacin. Tuvo la impresin de
que la mujer estaba comunicndose por telfono con Lillehammer, que
se hallaba saba Dios dnde, haciendo Dios saba qu.

Tena razn cuando dijo que necesitaramos un mago le inform


Lillehammer cuando finalmente apareci en la lnea. No hay
impresiones... ni siquiera manchas... salvo las de las dos vctimas. Su
voz sonaba metlica, como si algn aparato electrnico la estuviera
distorsionando y rearmando. Si esto fuera una novela de ciencia
ficcin, donaramos al hijo de puta con su propio ADN, lo haramos
crecer aceleradamente y no slo sabramos qu aspecto tiene sino que
lo enviaramos a buscar el original.

Muy divertido. Tras los acontecimientos del da, Croaker no


estaba de nimo para las agudezas de ninguna clase. De qu nos
servir ese rastreo del ADN?

Olvdelo. La ciencia moderna no acudir en nuestra ayuda en este


caso. Pero s pude averiguar algo sobre esa pluma metida en el frente
de la chica y es interesante. Es de una urraca blanca. Un ave muy rara,
de acuerdo con el experto del Instituto Smithsoniano al que intimid.
Tan rara, que deb consultar con seis ornitlogos antes de poder
identificarla. Su hbitat son las tierras altas del sudeste asitico.
Ningn zoolgico ni criador de pjaros raros de este pas la tiene.
Cmo anda lo suyo?
Croaker le dio una versin parcial de los avances que estaba haciendo
con Margarite.

Es una gran noticia, mucho ms de cuanto esperaba. Siga en


eso. Ella dice que ese tipo Robert es oriental. La urraca blanca es del
sudeste asitico. Concuerda. Lillehammer hizo una pausa breve, con
el sonido hueco de la lnea de seguridad que lata como una bomba.
Ismael, si la mujer DeCamillo tiene razn y el asesino tiene alguna
clase de afinidad con ella, es nuestra mejor amiga ahora. Siga firme. Y
no le permita nada al marido. Si Tony D. le ocasiona problemas, le dar
a usted el apoyo que necesite. El no es Dominic Goldoni, sabemos
cmo tratar a los tipos como l.
Necesitar un encuentro tan pronto como haya concluido con ella.
Eso ser maana. Dnde sugiere usted?
Hubo un breve silencio mientras Lillehammer consideraba las opciones.

Reserve asientos en una aerolnea comercial y me reunir con los


dos en el aeropuerto de Wshington. Hgame saber los detalles, de
acuerdo?
Croaker dijo que s y cort la comunicacin. Volvi al coche, y recorri
el resto del trayecto hasta el deslucido pueblo de Montauk. Comieron
fuera del lugar, en Gosman's, alguna vez un restaurante mediano que
daba a los muelles adonde llegaban los barcos de los pescadores.

Ahora era una extensa zona de pequeos comedores, negocios y


pasajes, una comunidad en s misma.
Estaban sentados a una mesa cerca de una de las enormes ventanas
que daban al puerto. En esa poca del ao, el vasto restaurante estaba
casi desierto, pero las gaviotas, que se haban vuelto osadas y enormes
gracias al alimento que reciban de los clientes de Gosman's,
descendan en su vuelo y pedan ruidosamente a travs del agua
oscura como si fuera pleno verano.
Se quedaron sentados bebiendo en amistoso silencio por algn tiempo.
A pesar de su ansiedad por avanzar en la bsqueda del asesino de
Dominic Goldoni, Croaker se control. No fue fcil. All, frente a l,
estaba el nico vnculo que tena nadie con el hombre que haba
asesinado a Goldoni. Tena una intuicin, criada en la jungla de las
calles de Nueva York, de que si ella no poda o no quera ayudarlo,
nunca se encontrara al hombre, a pesar de los mejores esfuerzos
suyos y de Lillehammer. Saba que ella deseaba contarle todo lo que
haba debido pasar desde que fuera raptada con Francie, pero sos
eran acontecimientos terribles, trgicos. Quin saba si tendra la
fortaleza, o el grado de confianza en l requeridos para sacarlos a
relucir a la luz del da? Croaker no estaba nada seguro, en el caso de
que sus posiciones se invirtiesen, de que l pudiera hacerlo.
Margarite termin su bebida y se qued sentada mirando la copa vaca.
Una vez que nos dej marchar cont ella con voz lenta, casi
desprovista de emocin cuando todo hubo terminado, su... lo que le
hizo a Dom... cuando traje a Francie de regreso... Los ojos plidos de
ella se elevaron para mirar los de l. Supe entonces que no haba
terminado.
Trag y l pudo ver que estaba hundiendo mentalmente sus dedos en
el suelo, como uno hace en la costa para evitar que la marea lo
arrastre.
Sabe, sucedi algo entre l y yo que... no creo que l haya previsto.
Vino aqu a usarme, para buscar a Dom, y en eso tuvo xito. Pero hubo
algo ms, en el camino, una noche, una especie de... no s cmo
expresarlo... una transferencia.
"Me dio la oportunidad de matarlo y la aprovech. Era falsa: haba
cambiado las hojas y la que emple no tena filo, pero eso no
importaba, me dijo, y tena razn. Trat de matarlo y lo hubiese hecho,
y fue importante que yo lo supiera. El acto... desencaden algo dentro
de m, una resolucin interior que nunca supe que tuviera.
Se lami los labios y Croaker pidi otra ronda de bebidas. Cuando
lleg, sugiri:
Usted dijo algo sobre una transferencia.
Ella asinti con la cabeza.
S. Sabe, fue como si me diera esa... fuerza... y a cambio me sac

algo.

Qu fue?
Margarite tom un sorbo de su bebida.
No s. Al menos, no saba. Ahora estoy empezando a sospechar lo
que puede ser y me tiene aterrorizada Bebi de nuevo, casi
compulsivamente y Croaker resolvi pedir la comida en cuanto captara
la atencin de la camarera.
Margarite se tomaba la cabeza con las manos.

Debo hablar de esto con alguien. Mantenerlo oculto por ms


tiempo es... intolerable. Pero quin lo entendera? Ni mi esposo ni mi
hija, y no pude hablar de nada de esto con mis amigas. Levant la
cabeza y sus ojos exploraron la cara de l. Qu buscaba se pregunt
l, comprensin, absolucin?

Eso lo deja a usted, Lew, aunque no s que es usted para m, o


en qu se convertir. Es tan desconocido como se ha vuelto mi vida.

Margarite, qu es lo que teme que l le haya quitado?


Mi capacidad para odiarlo.
Vio que estaba aterrorizada de que se le riera en la cara como, casi con
seguridad, habra hecho su marido si ella le hubiese confesado eso a l.
Despus de lo que haba visto del cuerpo de Dominic Goldoni, ese
temor particular no le pareci nada gracioso. Por el contrario, a l le
result impresionante.

Es como si estuviramos unidos en el alma. No puedo quitrmelo


de la mente... no me refiero a su cara o... Pero en plena noche puedo
olerlo, sentirlo cerca de m como si estuviera realmente a mi lado.
Croaker la mir a los ojos.

Margarite, quiero que entienda algo antes de que sigamos


adelante. Ese hombre que las rapt a usted y a Francie, y asesin a su
hermano, es tan extremadamente peligroso que creo que usted es
literalmente la nica que puede ayudarme a rastrearlo. Sin usted no
tengo nada; debo saber que puedo contar con usted en esto. Si est
tan conflictuada con...
Deseo ayudarlo afirm ella, un tanto demasiado rpidamente.
Necesito hacerlo, demostrarme que l no tiene... Sacudi la cabeza,
incapaz de seguir.
Croaker llam a una camarera y le pidi almejas al vapor primero,
luego langostas. Las almejas locales llegaron casi de inmediato, con el
regusto del agua salada y las algas, en bols tan grandes que
impresionaban.
Margarite
comi
la
carne
dulce
lenta
y
deliberadamente, gan color en la cara y pareci recuperar un tanto su
compostura.

Lo que he estado pensando continuamente es cmo he cambiado


desde que l me permiti marcharme. Termin las almejas y apart
el bol, se lami los dedos uno por uno, cuidadosa como un gato. Mi

matrimonio, francamente, era un triste fracaso. Tony y yo no nos


comunicamos... Con la ventaja de la visin retrospectiva, no creo que
nos hayamos comunicado nunca. En lo que concierne a las mujeres,
Tony se entiende con el pene y los puos. Se comunica con otros
hombres al negociar, sa es la vida para l. Cuando yo protestaba, me
pegaba. Supongo que, siciliano como es, ha estado enojado conmigo
desde que naci Francie. "Cmo, no es varn?" Trat de sonrer,
pero slo consigui mostrar una mueca.
Se acerc la camarera a recoger los bols. Margarite dijo que quera una
cerveza, Croaker pidi un par y la camarera se apresur a buscarlas.
La cosa es seal Croaker que usted las soportaba. Las palizas,
quiero decir.
Margarite lo mir.
Usted no es mujer. No espero que pueda entenderlo.
Hago todo lo posible. Estoy escuchando.
Ella analiz eso por algn tiempo, mientras miraba hacia la oscuridad
que descenda sobre el agua. Un buque pesquero, con las luces
prendidas, navegaba por el canal exterior, circulando de izquierda a
derecha a travs de la ventana como en un televisor.
Dme la mano pidi ella serenamente. No, la otra.
El puso su mano biomecnica en la de ella, que se qued mirando la
confluencia de piel y de elementos artificiales.
El mundo de un hombre es violento coment Margarite por fin. El
mundo de una mujer... bueno, una mujer se pregunta por qu debe
entrar la violencia en la ecuacin.
Pero la pasividad...
Usted sigue pensando como un hombre. Ella le sonri cordialmente. La pasividad no entra en eso. Los hombres cometen el error
de pensar que porque las mujeres no pueden entender el sentido de la
violencia, deben ser criaturas pasivas. No es verdad. Inclin la
cabeza. En un sentido importante, al menos, los hombres son el sexo
pasivo. Dada una opcin, siempre optan por el statu quo. Odian el
cambio de cualquier clase y lo combaten constantemente. Por otra
parte, lo que desea la mujer es estabilidad, con lo cual cuando uno se
detiene a pensarlo, es un animal muy diferente.
Llegaron las langostas con las cervezas. Recibieron baberos revestidos
de plstico que se ataron alrededor del cuello. Margarite tom un
cascanueces y se puso a trabajar con la brillante corteza rojo
anaranjada.
Al haber dicho eso, he llegado a entender que hay algo ms en
accin dentro de m. Robert, es as como l dijo que se llamaba, me lo
demostr. Estaba dispuesta a matarlo. De vuelta de ello, aqu estoy
con usted. Al fin puedo decirle a mi marido "vete al carajo" y sentir su
validez. Al fin puedo ver qu desastrosa era mi vida con l. Fue la

decisin equivocada, querer estabilidad... para m y para mi hija. Ella


es bulmica por una maldita buena razn. No es estpida y ya no es
una nia. Ve lo que sucede a su alrededor, siente las vibraciones ms
agudamente que cualquier adulto. Tal vez yo le haya hecho ms dao
que nadie. Ve, como veo yo, que fue Robert el que me permiti
entender esta verdad importante?
Croaker guard silencio por un rato. Las almejas lo haban saciado; o
las emociones de lo que haba sucedido, lo que tal vez comenzara a
suceder all y ahora si manejaba bien las cosas, haban borrado su
apetito.
Usted debe tomar una decisin, Margarite. Creo que ha resuelto
ayudarme a encontrar a Robert. Desea verlo de nuevo? Qu podra
ganar con eso? Es un asesino... brutal, astuto, tal vez demente, pero
en todo caso extremadamente peligroso. Usted sobrevivi a un
encuentro con l. Quin puede saber lo que suceder la segunda vez?
El no me har dao.
Cmo puede estar tan segura?
Ella us la punta del dedo para darse un golpecito en el lugar sobre el
corazn.
Lo s del mismo modo en que como o respiro. Hay una conexin en
algn nivel tan profundo que supera el pensamiento consciente. Sin
duda, no hay lgica en ello. No obstante, estoy segura.
La cosa era que l le crea. Miraba sus ojos claros y vio una verdad que
resultaba profundamente perturbadora. Sinti que se le erizaba el pelo
en la nuca, como si ese hombre, que deca llamarse Robert, pudiera
aparecer de pronto detrs de l. Se movi en su silla, de repente
incmodo.
Al pensar en la escena que l y Lillehammer haban encontrado en
Marine on St. Croix, Croaker sugiri:
Tal vez debiera concentrarse en lo que Robert le hizo a Dominic.
Cree que puedo olvidarlo? Tambin Margarite haba comido lo
suficiente y Croaker le indic con una sea a la camarera para que
retirara la comida. Margarite esper hasta que la mujer se fue, para
continuar. Pero existe ms que la muerte de Dom, y he estado
pensando en este aspecto desde que volv de Minnesota. Se limpi
las manos de salmuera y de pequeas hebras de carne blanca y rosada
de langosta. Le dije que deseaba confesarle todo. Ese no fue un
gesto teatral. Lo dije de verdad.
Se inclin hacia adelante, con una cierta intensidad en el rostro.
Recuerda que Francie le coment sus visitas al to Dom, cmo iba
con frecuencia conmigo, y se pasaba un tiempo en la cocina probando
el contenido del freezer para helados de Dom? El asinti con la
cabeza. Pienso si usted se habr preguntado qu haca yo all tan a

menudo.
Ustedes eran hermano y hermana... familiares.
Ahora una sonrisa genuina se vio en la cara de Margarite.
Dios, Lew, eso era lo que siempre me deca Dom cuando yo me
quejaba de que pasramos tanto tiempo juntos. El reprima una risita
ante mi ansiedad y me deca, "Claro, bellissima, somos una familia.
Quin puede extraarse del tiempo que compartimos? Tony no, y por
cierto que tampoco los federales!"
Hizo una breve pausa para beber el resto de la cerveza, pero Croaker
tuvo la sospecha de que se estaba animando. Tena razn.
Bueno, Lew, ahora creo que mi hermano saba que morira. Se estaba preparando para su muerte dos aos antes de que sucediera.
El saba que ella le estaba dando indicios, para ver si l poda dejar de
lado la lgica y dar el salto de fe necesario para resolver el enigma. No
pensaba que ella se estuviera mostrando deliberadamente enigmtica,
sino que de manera genuina necesitaba hallar al hombre que pudiera
tomar el lugar de su hermano; que pudiera confiar en ella por lo que
realmente era, que no se dejara influir por su belleza, que no se
engaara por su gnero. Era tan naturalmente inteligente que...
Dios santo! Qued mudo de pronto cuando le lleg la idea, un golpe
tan extrao, tan loco, tan inconsistente con la lgica que tuvo la fuerte
sospecha que deba ser verdad.
Era usted. Era usted todo el tiempo. Ginnie Monis no significaba
nada. Dominic viol las reglas del WITSEC para estar en contacto con
usted.
S reconoci Margarite, claramente contenta de que l lo hubiese
descubierto. Lo confieso. Era a m a quien eligi Dominic para que
fuera su sucesora. Deseaba que trabajara tras la mscara de mi
esposo, al que Dom design oficialmente como su heredero forzoso.
Con eso tenan que ver mis visitas a mi hermano. Estaba enterndome
de sus negocios, usando mi propia empresa como fachada para realizar
sus contactos y, bajo su gida, para transferir sus influencias a m.
Pero como mujer en un sacrosanto mundo de hombres, no era eso
prcticamente imposible?
Era un proyecto dificil y que llevaba mucho tiempo, ya que yo deba
ocuparme de los contactos de Dom en los negocios, la poltica y la
polica
de una manera totalmente diferente a la suya. Siempre fui la esposa de
Tony, porque l era la mscara detrs de la cual yo necesitaba
ocultarme. Pero era en m en quien confiaba Dom. Yo era la que le
daba a Tony la informacin que necesitaba para mantener en
funcionamiento los contactos de Dom.
Pese a haber descubierto el ncleo de ese extrao arreglo, Croaker
necesitaba algn tiempo para digerir los detalles.

No lo entiendo. Soy polica y usted acaba de confesar...


La continuacin de los legtimos asuntos de consultora en negocios
de mi hermano explic Margarite con una sonrisa sardnica. No nos
perdamos en legalidades cuando queda por tratar un aspecto ms
importante.
Cul es?
Volvamos a la lgica. Ahora creo que Dom saba que era un hombre
marcado, que su asesinato era inevitable. He llegado a la misma
conclusin. Si extrapolamos desde ese principio, vemos que empez a
planificar su futuro hace dos aos. Me eligi a m, una mujer, para
trarsferirme su poder. Por qu? Tal vez haya sido la ms difcil de sus
opciones. Una mujer nunca ha tenido poder en sus manejos... nunca.
Por qu deseaba intentarlo ahora? La respuesta es porque nadie en su
negocio sospechara nunca que una mujer, aun la hermana de Dom,
tuviera los secretos de sus contactos, la informacin de inteligencia...
sucia, si usted desea... que l organiz en el curso de los aos, que
usaba como palanca.
La cabeza de ella se aproxim a l sobre la mesa y su voz, ya baja,
descendi a un susurro.

Se est librando una guerra, Lew. Una guerra en los pasillos del
poder, alejada de la vista de la mayora de la gente. Y no es slo una
guerra de la Mafia... Goldoni contra Leonforte, aunque he comenzado a
sospechar que ste es un elemento ms importante de cuanto an
puedo entender.

No suena esto un tanto melodramtico?


No olvide que tengo acceso a toda la inteligencia de Dom. La lista de
personas poderosas a las que l poda manipular a su voluntad lo
dejara sin aliento, de modo que conozco el mbito en que esto se est
desarrollando.

Use la fuente de informacin de su hermano. Sin duda l puede


ayudarnos.
Pero no conozco la identidad del contacto de Dom. Slo recibo informacin peridica en un buzn que se cambia cada vez. Es un canal
unilateral. No tengo modo de tomar contacto con l.
Sacudi la cabeza.

De lo que estoy segura es que se trata de una guerra de un


alcance mucho, mucho mayor que la Mafia. Implica a los directores de
las mayores corporaciones, instituciones federales, gobernantes y
congresales... hasta, tal vez, la Casa Blanca. Y actualmente, Robert es
nuestro nico camino hasta su centro.
El trueno de las manos al unirse, los nudos de la cota de malla de los
nekode que sonaban musicalmente cuando dieron con la hoja de la
daga, fue el nico sonido en la habitacin envuelta en sombras.

Celeste lanz un chillido.


La punta de la daga se afirmaba a tres centmetros del corazn de
Nicholas, que cerraba sus manos sobre el otro extremo. La apart de
un golpe como quien aleja a un insecto, y mir hacia las sombras ms
all de Celeste. Reconoci la cara que haba vislumbrado en Venecia:
rasgos orientales profundamente definidos, un lunar en el ngulo de los
labios firmes. Luego, como la luna que desaparece detrs de las nubes,
se desvaneci.
Nicholas, que a cada segundo cobraba fuerzas del ritmo del Akshara,
se abalanz al precipicio del combate fsico. Mantuvo firmemente
cerrado su ojo tanjian, pues entendi que su enemigo tena el poder
para usar el Akshara en contra de l, Deba confiar en su temprano
aprendizaje de artes marciales, en sus manos, en su te-gatana.
Su mente estaba abierta cuando divis al Messulete en las sombras y,
al abalanzarse, le tom la mueca derecha con su mano derecha. Su
mente abierta haba elegido sokumen irimi-nage porque necesitaba
terminar eso rpidamente. El ataque psquico del Messulete lo haba
sacudido hasta la mdula, lo haba llevado al borde mismo de la
muerte, y no estaba seguro de hasta dnde lo soportaran sus reservas
de fuerza.
Retorci la mueca del adversario y se dispuso al suwariwaza; endureci los dedos y, mientras giraba la mano izquierda hacia arriba, golpe
el borde encallecido contra la mandbula del hombre. Cuando oy el
marcado crujido y vio que la cabeza doblaba hacia atrs, hizo doblar el
brazo izquierdo hacia atrs y abajo, y emple el propio impulso del
Messulete para hacerle perder pie.
El cuerpo del antagonista se desliz de costado con los miembros extendidos bajo el azote de los golpes. Nicholas capt una visin de la
parte interior de la mueca de la figura. El Messulete golpe contra el
piso con el mentn primero y la cabeza salt hacia atrs.

Mierda! exclam Nicholas, al inclinarse sobre la forma


contrada.

Qu sucede? Celeste se le haba acercado por atrs.


Nicholas le mostr la parte interior de la mueca izquierda del individuo.
Tenemos al hombre equivocado. Sabes, no tiene ninguna medialuna
azul tatuada. No es el Messulete.
Ella levant la cabeza.
Quieres decir que est aqu alguien ms?
Est o estaba contest Nicholas, mientras soltaba la mueca del
cado.
Volvi al monitor de la computadora que haba estado estudiando, pero
la pantalla se vea en blanco. Busc el depsito para disquetes y
advirti que estaba vaco.


Maldicin, se ha llevado todos los archivos de Avalon que yo
haba encontrado. Le mostr a ella el hueco del piso donde haba
estado oculta la caja de disquetes.
Qu es esto?
Ella tom un un papel y se lo mostr a l.
Qu desea saber? Dnde est Okami? O por qu es necesaria su
muerte? Qu pregunta es ms importante para usted? A quin
controla Okami? O quin es l?
Ahora es el momento para la decisin. Venga solo a la parroquia de la
iglesia en la Cuesta de los Mrtires. A las 2 de la tarde. Maana.
Como no poda ser de otra manera, no estaba firmado. Nicholas fij la
mirada en las palabras, y las repiti como si fueran una plegaria. El
olor de la trampa le llegaba aun a la distancia, pero debi preguntarse
si importaba. Lo destacable era que quien fuese que hubiera escrito eso
saba qu preguntas formular, y si exista todava la menor probabilidad
de que supiera las respuestas a esas preguntas, Nicholas debera estar
en la Cuesta de los Mrtires a la hora sealada.
Mikio Okami ha desaparecido dijo el hombrecito. Desaparecido y
presumiblemente est muerto.
Ese era Tomoo Kozo, el oyabun del clan Yamauchi. Tena unos sesenta
aos pero pareca mucho ms joven. Se mantena en muy buena forma
con un riguroso rgimen diario de artes marciales de mano abierta y
hoja pequea. Tena una cara larga y estrecha, como si al nacer algn
mdico sdico le hubiera puesto la cabeza en una morsa. Llevaba la
parte superior de la cabeza afeitada, lustrada con aceite, salvo un lugar
en la parte posterior donde el pelo plateado formaba una coleta. Luca
los pantalones de un traje suspendidos con tiradores, pero tena la
camisa abierta en el cuello y las mangas arremangadas lo suficiente
como para revelar los bordes de alas y patas con garras, coloridos
irizumi, singulares tatuajes de la Yakuza. Sus ojitos negros, que
recordaban los de una rata, atisbaban recelosamente a cada uno y a
todo, como si a cada momento esperara descubrir una nueva
conspiracin.
Nangi observaba, fascinado, mientras el hombre se mova por el cuarto
en su inquietud. El lugar era tan singular como su dueo, y reflejaba
sin duda la personalidad de Kozo. El piso de madera estaba tan
brillante como el de un Bojo de artes marciales. Las paredes eran de
hormign gris en el que sobresalan las vigas de acero, como
centinelas. Haba una depresin oval en el centro del suelo. Estaba
recubierta con vidrio y contena agua, nenfares, hierbas acuticas y la
ms sorprendente variedad de raros koi. Los peces dorados, negros,

cobrizos y punteados de blanco nadaban serenamente, iluminados


desde arriba por una especie de claraboya de cristal, de forma oval, de
modo que entraba un fuerte haz de luz de sol en el agua. No haba
otras ventanas en la habitacin, de modo que los ngulos quedaban en
sombras.
No me angustia demasiado su desaparicin seal Kozo mientras
andaba alrededor de la piscina como un gato que aguarda su momento
para abalanzarse. Pensaba que l haba reunido demasiado poder. Yo
siempre sostuve que el Kaisho no era ms que otra manera de usurpar
el poder. Nosotros los oyabun siempre hemos superado nuestras
diferencias en el consejo. Mir su preciada coleccin en las
profundidades de la pecera, puso un dedo en el agua, tal vez para
probar la temperatura. S, hubo ocasionales desacuerdos. Pero la
guerra y el derramamiento de sangre, como lo ha demostrado la
historia, ejercen una influencia positiva sobre la humanidad. La
supervivencia de los ms aptos, se debiera ser el lema de la Yakuza,
eh? Lanz una risita, como un nio. Se sec las manos, que eran
extraordinariamente grandes. Nangi tuvo el raro pensamiento momentneo de que procedan de un leador estadounidense y que haban
sido injertadas en las muecas de Kozo.
Este se detuvo de repente y mir a Nangi, como si recordara que
estaba ah.

El advenimiento del Kaisho cambi todo eso. El poder que haba


sido del consejo fluy hacia un hombre: Mikio 0kami. Esa clase de
concentracin del poder muy a menudo trae consigo su propio peligro.
Puso las manos detrs de la espalda y asinti con la cabeza. El
manejo del poder, se es el enigma que ha desconcertado a la
humanidad en el curso de los siglos, eh?
Nagi estaba de pie, las piernas separadas, levemente rgido, mientras
las manos rodeaban el dragn del bastn. Ni le haban ofrecido un
asiento ni t. Ese era el estilo de Tomoo Kozo: entrevista con
intimidacin. Kozo se encogi entonces de hombros.

Tal vez 0kami-san haya recibido un mensaje. Quin sabe?


Retir las manos de detrs de la espalda y se las frot. En todo caso,
tengo un mensaje para usted, Nangi-san.
Es suyo?

Mo? Kozo pareci desconcertado. Nangi-san, no soy ms


que el humilde mensajero.

Entonces ha empleado un medio curioso para que nos


reuniramos. Nangi estaba observando a los hombres que lo haban
llevado all, apostados entre las sombras de las esquinas de la
habitacin. No saba an cul era el grado de la hostilidad que poda
mostrar Kozo, pero el hecho de que Okami hubiera desaparecido, de
que tal vez estuviera muerto, era un signo muy malo. Pudo haberme

telefoneado.
Telefoneado? El hombrecito volvi a rerse, con un sonido agudo y
desconcertante. Pero no, eso no hubiese servido. Nosotros no
publicitamos nuestras relaciones, verdad? Y luego, claro, est mi jefe,
para quien la seguridad ms estricta es de suma importancia.

Y quin puede ser l? pregunt Nangi.

Usted nos reconoce? expres una voz.


Nangi tom conciencia de una figura que sala de las sombras e iba
hacia la elipse de luz filtrada que generaba la claraboya.
En un instante, un hombre pequeo con el porte muy erguido de un
oficial militar atraves la cortina de luz que, al dar sobre l desde
arriba, le dio un aspecto bastante inquietante.
Ushiba-san dijo Nangi con una voz que era casi un susurro.
Naohiro Ushiba hizo una breve reverencia. Era un hombre de unos
cuarenta y cinco aos, de buen fsico, con una cara que se lo poda
describirse como hermosa. En otras culturas se lo hubiera podido
describir como afeminado y por lo tanto convertir en objeto de burla.
En el Japn, lo opuesto era verdad. Haba, en realidad, una historia de
hroes japoneses, conocidos como bishonen, jvenes Adonis, que
invariablemente eran tomados bajo el ala de un protector mayor.
Por muy bishonen que fuera en muchos sentidos, Naohiro Ushiba no
necesitaba ningn protector mayor. Si bien era cierto que en la
sociedad japonesa el poder resida en el conjunto antes que en el
individuo, tal vez Ushiba fuera la excepcin que demostraba la regla.
Era Daijin, ministro jefe del MITI, el Ministerio de Comercio Internacional e Industria, el organismo que controlaba y coordinaba todas
las polticas de exportacin del Japn, para el cual Nangi mismo haba
trabajado durante muchos aos antes de retirarse de la administracin
pblica al sector de la empresa.
Comparada con el estilo nada convencional de Kozo, la formalidad casi
extremadamente austera de Ushiba resultaba notable. Estaba vestido
con un traje negro de lana y seda y zapatos negros brillantes. Contra
ese trasfondo, la camisa blanca como la nieve prcticamente reluca y
la corbata, una estilizada espiral negra y blanca con un punto rojo
cerca de la parte inferior, destacaba de todo cuanto la rodeaba. Su pelo
entrecano se vea recortado, casi erizado en la parte superior.
Luego estaba su cara hermosa, grcil como la de una muchacha, sin
ningn rasgo duro ni plano pesado que desmintiera la casi fragilidad del
todo. Los labios plenos, las mejillas curvas, la nariz esculpida, todo
contribua a una curiosa sensacin de belleza que trascenda el gnero.
Estn aquellos del Mm que an hablan de sus muchos logros, Nangisan expres Ushiba solcitamente aunque tuvieron lugar hace
muchos aos.
Era muy propio de Ushiba, pens Nangi, envolver una reprimenda en

un cumplido. "Cuidado, viejo le estaba diciendo. S que fuiste


inteligente, pero eso fue hace mucho."

Me agrada que algo que hice haya soportado la prueba del


tiempo. Slo Nangi mismo saba que su sonrisa era artificial.

A menudo pensamos tomar contacto con usted seal Ushiba


desde el otro lado del brillante habitculo de los koi para un tranquilo
almuerzo en algn sitio apartado agreg, mientras se encoga de
hombros pero nuestro programa es tan imposible, bueno... agreg
sonriendo a la manera japonesa, sin mostrar los dientes tal vez usted
haya olvidado cmo era la vida all dentro.
El insulto fue como una bofetada a la cara de Nangi. Mantuvo su
compostura, no obstante, porque saba que tener a ese hombre como
enemigo poda ser un obstculo insuperable para su empresa.
Una vez que se estuvo dentro contest Nangi con voz neutraluno
nunca se olvida. Su sonrisa fue como la de Ushiba.

Llegar el da, no tengo duda, en que el Daijin entienda ms que


ahora. Estuve en su posicin, una vez, y puedo decirle por experiencia
que hay ignorancia tanto adentro como afuera.
La sonrisa de Ushiba se ampli un poco y su hermosa cabeza se inclin
apenas en reconocimiento a la rplica inteligentemente dura de Nangi.
"Tal vez l no sea mi enemigo, despus de todo", pens Nangi. Pero
luego vio que Kozo miraba fijamente las profundidades de la piscina y
no se sinti alentado.
Slo podemos estar de acuerdo afirm Ushiba, la sonrisa pegada a
la cara aunque slo sea porque debemos tratar con tal ignorancia
cada da. Como la estrella de un filme, el Daijin haba elegido bien la
iluminacin. Baado por la luz del sol que entraba por las lentes de la
claraboya, se destacaba en la atmsfera oscura de esa habitacin
extraa e inquietante.
--Tenemos mucho que discutir continu Ushiba, los labios fruncidos
Sobre la computadora Hive, que es tan importante para nosotros, y las
razones por las cuales se la ha detenido. Sobre las acusaciones de la
naturaleza ms seria que se formulan contra su compaa y, en
especial, Linnear-san.
Era como si deliberadamente estuviera captando toda la atencin de
Nangi, por lo que de inmediato ste se sinti receloso. Sigui
escuchando a Ushiba mientras mantena a Kozo dentro del radio de su
visin perifrica, porque crea ahora que las reacciones del ovabun
podan decirle ms sobre lo que estaba sucediendo all que las palabras
del ministro jefe.
Todo eso nos resulta sumamente desagradable advirti Ushiba con
todo el dolor de una joven adolescente que ha sido rechazada por su
novio. Lamentable, en realidad. Habamos contado con que Linnearsan obtuviera para Sato el contrato de la computadora Hive

estadounidense y luego absorbiera Hyrotech-Inc. Un golpe para el


Japn, en el rea de las relaciones pblicas internacionales as como un
avance tecnolgico. Pero ahora debemos empezar a formular otros
planes, sin la inclusin de Sato.
----Pero Linnear-san ha hecho eso y mucho ms explic Nangi.
---Por qu entonces el gobierno estadounidense bloque el intento de
Sato de adquirir Hyrotech-Inc.? Por qu su representante, Harley
Gaunt, ha sido citado por la comisin ms poderosa y temida del
Congreso para que responda a acusaciones de prcticas comerciales
ilegales y de traicin? Por que Linnear-san se oculta actualmente para
que no puedan citarlo? Ushiba mova su bella cabeza de un lado al
otro. Estas son cuestiones de la ms seria naturaleza, Nangi-san. No
se las hace desaparecer con unas pocas frases inteligentes.
Linnear-san no se est escondiendo afirm Nangi, saba que sus
palabras parecan tan transparentes como el papel.
No? Ushiba movi un poco la cabeza y la luz del sol se derram a
travs de la cara.
Su viaje al exterior nada tiene que ver con la citacin estadounidense. Nangi saba que nadie le creera eso ahora.
.Ah, me tranquiliza enterarme de ello, Nangi-san. Dgame, dnde
est? Lo sabe usted? Puede presentrmelo hoy, esta noche, maana,
aun pasado maana? Lanz un gruido. Cmo podra usted?
Ciertos elementos del gobierno de los Estados Unidos han estado
buscndolo desde que su oficina respondi a la citacin. Un aire de
satisfaccin le dio efervescencia a su cara: una chica con su nuevo
novio, que se cruzaba en un sendero con su novio anterior. Ah, s,
ellos nos han estado manteniendo bien informados sobre sus
averiguaciones. Por qu no? Estoy seguro de que la comisin del
Congreso desear nuestra cooperacin en la investigacin de SatoTomkin, y estoy muy dispuesto a drsela,
La luz puso una arruga en los rasgos de Ushiba, y los hizo parecer ms
que nunca un paradigma bidimensional, una ilustracin en papel
brillante de una revista de modas.
Usted ve, Nangi-san, estamos en medio de un juego de conocimiento
sumamente delicado con los Estados Unidos, y es un juego que
estamos
decididos a ganar. Si para hacerlo nos vemos obligados a sacrificar un
pen aqu y otro all... o aun una torre o un alfil... lo haremos.
"En este momento, Sato-Tomkin y Linnear-san son lo que los estadounidenses desean destruir. Les diremos, adelante. Y por qu no? Sato
nos ha decepcionado. Ha convertido un buen golpe potencial en un
desastre completo.

Usted ignora lo que en realidad est sucediendo entre


bambalinas inform Nangi con ms desesperacin de cuanto deseaba

. Linnear-san cree que el gobierno estadounidense...


Nada de eso me concierne interrumpi el Daijin categricamente.
Esta es una cuestin estrictamente de conocimiento. Debemos evitar a
cualquier costo toda repercusin negativa con los estadounidenses.
El ministro jefe adopt una pose, como si las cmaras de los noticieros
le estuvieran enfocando la cara. A su lado, Kozo haba hallado un koi
fascinante en el cual fijar la atencin.

Las relaciones pblicas, Nangi-san, son un juego al que hemos


llegado tarde. Pero es un juego que pensamos dominar en el tiempo
ms breve posible. Se har lo que sea necesario para que eso se logre,
crame. De hecho, se lo est haciendo, tambin mientras nosotros
hablamos. El senador norteamericano Rance Bane est recibiendo
todos los dossiers que nos ha solicitado, y los estamos enviando de la
manera ms pblica. Ushiba levant una mano. La publicidad es
fundamental para nuestra estrategia. Cuanto ms abiertos y tiles nos
mostramos con el senador, ms oxgeno le quitamos a su vela
antijaponesa, mientras le mostramos al mundo entero cmo hemos
cambiado.
Nangi estaba azorado. Se le helaba la sangre al pensar lo que el Daijin
todo el Japn estaban por hacerle a l y a Nicholas.
De modo que usted est arrojando mi compaa, toda mi vida, a los
perros. Era una afirmacin pattica, de tal impotencia que llen a
Nangi de disgusto y autoaborrecimiento.
Ushiba debi haber captado algo de eso.

Qu amargo suena usted, Nangi-san. Pero claro que lo


cuidaremos a usted. Usted es un ex ministro del MITI, despus de
todo, ha sido uno de nosotros. Pero Linear es otra historia.
El Daijin era un ejemplo de glida calma, el ojo del cicln que parta de
l, que extenda sus brazos perversos para hacer trizas a Nangi, a
Nicholas y todo lo que era caro para ellos. Con el corazn abatido,
Nangi supo que nada poda hacer al respecto. Sin embargo, deba
intentarlo.
Qu ha hecho Linnear-san para merecer este destino tan groseramente injusto? Ha luchado muchas veces, ha corrido gran riesgo
personal contra los enemigos del Japn, tanto en los Estados Unidos
como en Rusia.

Lo sabemos acept Ushiba. Y estn aquellos que han luchado


para tratar de salvarlo, en memoria de su padre... y de lo que ha
hecho. Pero al fin, el presente debe imponerse al pasado. Ese es
nuestro juicio.
Nangi se sinti dominado por un repentino temor. Tuvo el presentimiento de que ahora haban llegado al grano, a la razn real por la cual
Ushiba haba enviado por l de esa manera tan humillante.
El presente. Qu quiere decir?


Estamos hablando ahora del Proyecto Chi, el programa secreto,
la creacin del cerebro de Linnear-san. Est en funcionamiento, Nangisan, sin su conocimiento. Sus partes han sido construidas y montadas
en las propias instalaciones de Sato en Saign y su propio hombre,
Vincent Tinh, muy calladamente los ha estado vendiendo al mejor
postor desde hace ya varios meses.
Nangi sinti que el corazn le daba un salto. El Daijin sabia del prototipo Chi.
No s nada de eso.
Lamentablemente, hay ms agreg el Daijin framente. La
tecnologa Chi ha aparecido en una nueva generacin de misiles
guiados, controlados por computadora, destinados a Irak, Siria y
Afganistn. Gracias a la tecnologa Chi, esas nuevas armas de guerra
que su compaa est vendiendo son capaces de pensar, de autoguiar
la ms inteligente accin evasiva aun del objetivo ms rpido.
Nangi abri la boca para decir algo, pero no sali ni una sola palabra.
Esa era una noticia de la peor clase.
La lnea de razonamiento de Ushiba era inexorable.
El Proyecto Chi es dirigido por Linnear. El hecho ha recibido mucha
publicidad. Ahora usted puede entender por qu sacrificar Linnear a
Bane y su comisin ser de extraordinaria utilidad psicolgica y de
relaciones pblicas para nosotros. Cuando nos detenemos a pensar en
ello, l es el chivo expiatorio perfecto, y lo conduciremos abajo hasta
que desaparezca de la vista, digerido por el senador Bane y su muy
terrible comisin.
Mientras portaba su arma calibre 38, Harley Gaunt recordaba los
tiempos en que su padre lo llevaba de caza. Los frescos fines de
semana de otoo, el olor del humo de la madera y de las hojas
quemadas en las narices, la crujiente paz del bosque en las colinas de
Virginia, los dorados, los naranjas, los ocres en los rboles y bajo los
pies, un olor dulce que emanaba del muelle suelo del bosque, que una
vez su padre le haba dicho era descomposicin.
Manny Mannheim, un hombre gordo de poco pelo, con una barba de
dos das que le sombreaba las mejillas y pantalones tan bajos que
asomaba la parte superior de sus nalgas, dijo:
Te sientes cmodo con eso, Harl? Nunca antes te vi con un arma.
Detesto pensar que puedes oprimir el gatillo y volarte un dedo de los
pies... u otra parte levemente ms vital.
Gaunt sonri mientras miraba el local de empeos de Manny. El negocio no haba cambiado mucho desde la primera vez que haba
acompaado a su madre all. Para entonces, la bebida la haba
cambiado tanto que estaba vendiendo cosas preciosas para ella: su

collar Tiffany de brillantes y platino, que le haba regalado el padre de


Gaunt en el dcimo aniversario del casamiento; el broche de zafiro que
le dej como herencia su madre; una vez hasta el anillo de
compromiso. Cuando la madre de Gaunt empez a beber mucho perdi
el empleo y, humillada, se haba dedicado a empear sus posesiones
antes de hacerle saber a su familia qu haba sucedido.
Gaunt haba conocido a Manny muchos aos antes, cuando era un
joven torpe que ayudaba al padre en el negocio y los dos se haban
hecho, si no amigos, algo ms que conocidos. Les daba placer
ayudarse mutuamente en momentos de necesidad. Manny se haba
ocupado de que ninguno de los tem que haba empeado la madre de
Gaunt fuera vendido. Aos ms tarde, haba ido a ver a Gaunt porque
los matones estaban amenazando a su padre. Gaunt haba hablado a
un par de amigos del FBI y nunca volvieron a molestar al padre de
Manny.
Manny parpadeaba como un miope a la luz pobre del negocio.
El arma funciona de manera excelente. La limpi yo mismo. Se ri,
mientras se suba los anteojos sobre la nariz que haba sido rota muchas veces. Las habilidades que se aprenden en mi oficio.
No te preocupes dijo Gaunt mientras cargaba cuidadosamente la
38. S cmo usarla.
Se estremeci la nariz de Manny.
Ahora, por amor de Dios, no te metas en los, entiendes? Promtemelo.
Te lo prometo afirm Gaunt, mientras guardaba la 38 en el bolsillo
. Hay grandes probabilidades de que nunca la dispare. Es slo para
impresionar, en realidad.
Manny aspir ruidosamente, dio la vuelta por su mostrador de cristal, y
abri la puerta jaula de metal para acompaar a Gaunt hasta la puerta
del frente, un cristal oblongo astillado con tejido metlico incrustado.

Ahora que has venido por un tiempito, comamos juntos.

Claro, Manny acept Gaunt y sali por la puerta hacia el ocaso


de Wshington. Me gustar.
Haba pasado la noche en un hotel de Bethesda, mientras revisaba las
fotos que Renata le haba dado, para decidir cul era el mejor modo de
presentar esas evidencias a William Justice Lillehammer. Se pas el da
considerando todas las alternativas prudentes a lo que, al fin, saba que
deba producirse, para desecharlas una por una.. Tarde ese da, haba
salido a hacer sus preparativos. Su ltima parada haba sido el negocio
de Manny.
"Se llaman a s mismos Espejo le haba dicho Renata en el paseo
nocturno en torno del Vietnam Memorial. Quines son o bajo la gida
de quin operan no lo s, dudo que ni el Presidente pueda decrselo.
Tienen muchsima influencia, bolsillos muy profundos, aunque no tengo

un indicio acerca del modo en que reciben los fondos. Estuvieron muy
activos durante la guerra de Vietnam, tal vez por largo tiempo antes.
"Cul es el objetivo de ellos? haba preguntado Gaunt.
"Remodelar el mundo segn su imagen haba replicado Renata.
Llevar lentamente a su gente al poder, y entonces mantenerla all,
reemplazarla, cuando llegue el momento, con otros que compartan sus
objetivos. Son bsicamente conservadores, proteccionistas, xenfobos,
sumamente egostas. Creen en lo que estn haciendo, aunque habitan
un mundo que elude toda la ley existente.
"Alguien dijo una vez que una mente se convierte en un dao cuando
adquiere ms inteligencia de cuanto su integridad puede manejar. Creo
que esto puede aplicarse a Espejo. Han trabajado por tanto tiempo en
sus laberintos de poder sin ley que ya no pueden distinguir lo correcto
de lo incorrecto, la justicia de la injusticia."
Le llev a Gaunt un tiempo sorprendentemente breve salir de la deslucida zona de Wshington donde estaba el negocio de Manny hasta la
maquillada extensin de Dupont Circle, con sus mansiones victorianas
y sus portones de hierro negro. La lluvia de la noche anterior haba
lavado las calzadas y las aceras, lo que haca todava ms sorprendente
el contraste entre los barrios pobres y las ciudadanas casas patricias.
Era un hecho curioso de la vida urbana que un deterioro tan violento y
amorfo pudiera coexistir con vecindades elegantes, patrulladas y, en su
mayor parte, apacibles.
Tom la avenida New Hampshire hasta la calle M, donde dobl a la
derecha y se dirigi a travs del puente a Georgetown.
Lillehammer viva en una gran casa de estilo palladiano que daba a
Dumbarton Oaks y, ms arriba, al Observatorio Naval Norteamericano
y a la casa del Vicepresidente.
La breve seccin de la calle S, la ltima antes de la generosa extensin
del parque, tena por lo tanto el aspecto de una calle de pueblo
pequeo, la periferia antes de que el campo lozano reclamara el
paisaje. No haba coches all, tampoco trnsito peatonal a esa hora del
da, con la oscuridad que se acercaba y el aire que se volva muy fro.
Gaunt condujo su coche alquilado lentamente junto a la casa de
Lillehammer; vio luces prendidas, una camioneta rural estadounidense
iluminada en el camino de coches de granito. Detuvo el automvil en el
espacio de estacionamiento cerca de la esquina y volvi atrs.
La casa se hallaba retirada de la calle. Estaba construida en piedra
blanca, con la puerta cochera y la fachada con columnas que hacan
que las cuatro plantas parecieran ms grandes y ms esplndidas de
cuanto eran en realidad. Estaba enmarcada por un par de majestuosos
perales que se elevaban por encima del techo y llamaban la atencin a
travs de la entrada, y la hacan ms espectacular.
El camino de coches semicircular tena una marcada pendiente hacia

arriba. Los dulces olores de la tierra, en la noche que llegaba,


recordando a Gaunt esas lejanas expediciones de caza con su padre.
Ascendi los peldaos y golpe en una puerta de madera tallada,
pintada de negro brillante.
Pas largo rato antes de que atendieran la puerta, pero cuando se
abri vio a un hombre alto y delgado de mejillas rojizas, cejas oscuras
e intensos ojos azules, que lo evaluaron con una mezcla de curiosidad
y estudiada calma. Luca pantalones de lana azul intenso y una camisa
blanca con las mangas arremangadas sobre los antebrazos.
S?
William Lillehammer?
Lillehammer asinti con la cabeza.
En qu puedo serle til?
Gaunt se present. Not en el porte de Lillehammer un riguroso entrenamiento militar y adecu sus palabras, al emplear oraciones precisas
y breves.
Espero que disponga de un momento para dedicarme. He venido de
lejos para hablar con usted sobre la vendetta del senador Rance Bane y
su comisin contra Tomkin Industries, y Nicholas Linnear en particular.
Las cejas de Lillehammer se elevaron apenas una fraccin.
Si dejamos de lado los motivos de Bane, cmo es que usted cree
que puedo ser de utilidad en una audiencia del Congreso? No tengo
ninguna conexin con la legislatura.
Oh, pero debe tenerla seal Gaunt, que se afirm cerrando la
mano derecha sobre la culata de la 38' prolijamente calzada en la
cintura de sus pantalones. Usted es parte de Espejo, verdad?
En el silencio que sigui, Gaunt pens que poda or el viento que
agitaba la copa de los perales, y el distante siseo del trnsito a lo largo
de la avenida Wisconsin.
Cmo dice? Lillehammer parpade, como si Gaunt le hubiese
puesto una luz brillante junto a la cara.
Creo que usted me entiende afirm Gaunt, mientras tomaba el
arma con ms fuerza.
Esos ojos celestes eran como rayos X, que exploraban su cara como en
busca de un punto dbil.
S, realmente acord Lillehammer de pronto. Sonri, retrocediendo en la entrada. No quiere pasar?
No haba ninguna tirantez evidente en su cara, ninguna seal de
tensin en el hombre mientras conduca a Gaunt junto a la curva
escalera colonial de arce pulido, por un pasillo alfombrado adornado
con grabados agradablemente masculinos de escenas de caza y otras
actividades ecuestres.
Renata le haba dicho que Lillehammer viva solo y Gaunt no pudo
detectar ninguna sugerencia de presencia femenina, ni en color ni en

estilo. Los muebles eran de produccin masiva, hechos de cuero,


gamuza, metales, algunos cubiertos con pesados algodones de diseos
muy coloridos que recordaban de manera impresionista los cueros de
animales.
El estudio al que fue llevado, daba a un pequeo y cuidado jardn de
conferas en la parte posterior de la casa. Era una habitacin alta con
amplios paneles verdes alternados con falsos pilares decorativos de
madera de color crema. El cielo raso era una cpula poco profunda,
festoneada con volutas en relieve.
Lillehammer pas frente a un par de grandes sofs de cuero hasta un
bar espejado.
Bebe?
Una cerveza vendra bien.
Lillehammer se agach y extrajo una botella mbar de un pequeo
refrigerador debajo del bar. Quit la tapa, sirvi cuidadosamente la
cerveza por el costado de un jarro. Luego se prepar un whisky con
soda en un enorme vaso antiguo.
Volvi adonde Gaunt estaba de pie, le entreg la cerveza y luego dio la
vuelta a un escritorio con detalles dorados y se sent en una silla de
respaldo alto.
Gaunt, librado a s mismo, mir la silla ms prxima, de bronce soldado y anchas fajas de cuero del color de la miel, que prometa ser muy
incmoda. Prefiri quedarse de pie.
La habitacin, alfombrada y agradable, estaba clidamente iluminada
por una serie de lmparas de pared con sombrerete de bronce en
nichos, lo que le daba al todo una atmsfera claramente hogarea y de
viejo estilo. Lillehammer puso su vaso sobre el secante color hueso y
expres con un tono de voz propio de un to:
Mi querido seor, realmente debe decirme cmo descubri el nombre Espejo.
Gaunt debati consigo mismo si deba combatir la defensa elegida por
Lillehammer, esa tcnica bastante interesante de revertir el proceso de
interrogatorio, o hacerlo rudamente a un lado y lanzarse a la yugular.
Era ms, lo saba, un juicio de la personalidad de Lillehammer que de
sus propios nervios.
Gaunt dej su jarro.
Vayamos directamente al grano, eh? Usted es parte de Espejo.
Cmo lo s no tiene nada que ver con la situacin.
Pero por supuesto que tiene que ver contest Lillehammer enfticamente. En el curso de mi bastante variada carrera he cosechado
buena cantidad de enemigos. Tarde o temprano, a todos nos sucede lo
mismo en esta ciudad. Lanz una risita reprimida, como si le
extendiera su confianza a Gaunt. Y si es uno de mis enemigos el que
le ha estado contando historias, me gustara mucho saber quin, para

poder corregir el registro. Extendi las manos abiertas. Usted no


me negar la oportunidad de refutar esa acusacin, verdad?
Gaunt vio demasiado tarde el brillo del metal en la mano izquierda de
Lillehammer. Su mano derecha estaba extrayendo la 38 de los
pantalones cuando la primera bala de la pequea pistola calibre 25 le
dio en la frente. No sinti nada ms que si una mujer lo hubiese
abofeteado. Pestae, no pudo recordar por qu su mano rodeaba la
culata de un arma.
Fij la mirada en los ojos azules brillantes, indiferentes, casi estoicos,
una pose ciertamente de hroe, que le recordaba la estatua de bronce
de los nobles soldados que miraban en el Vietnam Memorial. Saba que
lo haba visto recientemente, que haba estado all con alguien. Quin?
Haba estado lloviendo, la lluvia fra en su cara ahora.
La pequea explosin capt su atencin y su cabeza salt hacia atrs.
Se desliz sobre una rodilla, como si el piso se hubiese vuelto
repentinamente traicionero. Lluvia fra, poda haber hielo en el suelo?
Haba un latido detrs de un ojo. No senta nada ms, un leve dolor de
cabeza, tena la cabeza realmente aturdida, pero ya no vea. Eso era
curioso. Su padre nunca lo hubiese llevado a cazar en la oscuridad.
Demasiado peligroso. Pap siempre lo estaba sermoneando sobre lo
peligrosas que eran las armas de fuego, cunto cuidado se deba tener
con ellas siempre, aunque uno estuviera seguro de que no tenan
municiones; en especial entonces, sola decir, porque era cuando uno
se volva negligente.
"Dnde estoy yo? pens Gaunt. En el bosque, de noche. Dnde
est pap?" Trat de llamar pero no surgi ningn sonido de su boca.
Hubo una fuerte detonacin a quemarropa y fue empujado, con el
hedor de la cordita en sus narices mezclndose con las gratas dulzuras
terrenales del suelo del bosque en otoo, mientras exhalaba lo ltimo
de su riqueza barrosa antes de que la primera escarcha del invierno
pusiera todo a dormir; el ciervo y la perdiz, los cedros y los alerces, los
arces y los...
Bang!
Buen Dios, hombre, debo tener una oportunidad de defenderme de
las acusaciones dijo Lillehammer mientras se inclinaba sobre el
cuerpo postrado de Gaunt, donde cerveza y sangre se mezclaban
indiscriminadamente. Caramba, se es el estilo estadounidense.

Montmartre. La Cuesta de los Mrtires. Su iglesia parroquial St.


Pierre de Montmartre estaba al norte de la Place du Tertre, en otros
tiempos el teatro al aire libre para los artistas ms celebrados de Pars.
Ahora estaba infestada por el tipo de buscavidas para el que la vista de

los mnibus de turistas era como la miel para un oso.


Desde afuera, St. Pierre no tena mucho que mostrar; por cierto era
insignificante comparada con su vecina, la famosa Sacr-Coer. Por dentro, saba l, era otra historia. Haba sido construida sobre las ruinas de
un bello templo romano del siglo VII. Originalmente un convento
benedictino, los incendios haban dado motivo para varias
reconstrucciones y por fin los benedictinos se haban trasladado ms
abajo en la cuesta, y permitieron que la parroquia estableciera sus
actividades en la iglesia.
Nicholas vio a alguien cerca de las sombras que formaba el templo y
cuando la cabeza de la figura se volvi en su direccin, reconoci la
cara de Okami. Se pregunt si habra vigilancia all, y cunta. Pero el
imperativo de llegar a Okami super toda cautela.
Inici su acercamiento en forma oblicua, para aprovechar la cobertura
de un grupo de alemanes que discutan quin se hara pintar su retrato
primero. Luego, a ltimo momento, cuando estaba muy cerca de la
fachada de St. Pierre, sali corriendo desde atrs del grupo hacia
Okami.
Lo alcanz en tres largos pasos y lo aferr.
Okami-san...
Okami hizo una mueca, y movi el cuerpo con inesperada fuerza. Se
libr, salt para alejarse de Nicholas y corri hacia la Place du Tertre
donde fue absorbido inmediatamente por la corriente de turistas y activos pintores que infatigablemente ofrecan sus dudosas dotes. Una
alegre nigeriana trat de venderle a Nicholas una pelota de tres metros
con la inscripcin "Amo a Pars" impresa en rosado sobre su piel como
de salchicha. Sigui corriendo.
Nicholas mir hacia la posicin que le haba indicado a Celeste que
tomara, cuesta arriba, hacia la Butte de Montmartre. La vio de pie,
mientras sealaba en la direccin que haba tornado Okami.
Nicholas dobl, vio a Okami que se daba prisa entre la multitud y se
lanz detrs de l. Se abri paso con dificultad entre las multitudes de
japoneses y alemanes, super una hilera de mnibus de turismo.
Okami desapareci a la vuelta de la esquina, en la Rue Cortot.
Nicholas, que lo segua, lo vio doblar en otra esquina, para dirigirse
hacia la ms amplia Rue des Saules. Lleg all y vio que era una calle
con peldaos, tramos y tramos de peldaos, que descendan desde ese
extremo de la Butte.
All estaba Okami, corriendo hacia abajo y Nicholas se precipit detrs.
Los peldaos estaban divididos en tramos con amplios rellanos. A cada
lado se elevaban edificios de departamentos de piedra blanca, que
seguan a la pronunciada cuesta del lado de la Butte hasta la amplia
Rue Caulaincourte, con sus bulliciosos comercios, su trnsito denso y la
parada del subterrneo. Nicholas saba que deba alcanzar a Okami

antes de que desapareciera en ese bosque urbano donde no quedara


ni pisada ni rastro.
Los zapatos de ambos golpeaban contra los peldaos de piedra, y el
sonido reverberaba en las fachadas de los edificios; una bandada de
palomas, perturbadas en su comida de la tarde, se elev en el aire,
formando una gran ala negra.
Nicholas abri su ojo tanjian y oy que se iniciaba el latido silencioso
contra la membrana del kokoro, que pona al pensamiento en
movimiento, el impulso psquico en realidad.
Se abalanzaba escaleras abajo, los ojos en la figura fugitiva ms abajo,
mientras con su ojo tanjian exploraba el entorno ms grande en busca
de la trampa que haba sentido todo el tiempo que estara all,
esperndolo.
Como tantas veces desde que la viera, la imagen del Messulete en
Venecia, cuando se agach para recoger su sombrero, cruz su mente
como una nube a travs del sol. Qu era lo raro de la imagen? Algo
perturbador, algo fuera de lugar, como si fuera un filme antes que la
realidad.
Lleg a un rellano y dio un salto sobre el tramo siguiente de peldaos.
Se estaba acercando a Okami. Debajo de ellos alcanzaba a ver la
amplia Rue Caulaincourt, los mnibus que avanzaban, las densas filas
del trnsito, el activo movimiento de los peatones. La ciudad estaba
all abajo, con un laberinto de rutas de escape.
Okami pas como un mono junto a una pareja de enamorados, que
interrumpieron su tierno abrazo para mirarlo.
S era Okami. Aunque Okami poseyera koryoku, era demasiado anciano
para estar movindose con tanta velocidad y agilidad.
En ese momento, vacil Okami. Estaba a mitad del camino de peldaos
debajo de Nicholas. Cay rodando y recorri as la mitad inferior del
tramo.
Nicholas, en un esfuerzo de velocidad, se dio prisa por el rellano y
luego salt el tramo siguiente. Hizo pie junto a la figura postrada de
Okami, tendi el brazo para darle vuelta y vio el borde de algo a lo
largo de la mandbula de su perseguido.
Explor con el dedo, percibi la viscosidad de la goma y, al meter la
mano, vio que la piel empezaba a arrugarse de una manera nada
natural, y expona el borde de una mandbula nada familiar. Supo que
estaba viendo, no un tejido humano, sino una forma muy avanzada de
resina acrlica hecha con un hbrido de policarbonato siliconado de la
clase que su gente de investigacin y desarrollo haba diseado para el
Proyecto Chi.
De pronto, el presente choc con la imagen que haba estado llevando
consigo del Messulete, lo extrao cuando se agach a recoger su
sombrero y ninguna sangre se acumul en sus mejillas. Claro que no.

Entonces, como ahora, haba estado luciendo una mscara!


Fue el shock de esa colisin interior entre vista y recuerdo lo que
demor la reaccin de Nicholas. El cuerpo inerte repentinamente rod
hacia l y se encontr mirando la mscara de la cara de Okami. Los
labios estaban parcialmente abiertos, una pequea "o" que enmarcaba
el centro del espacio.
Se abri su ojo tanjian y Nicholas supo qu sucedera; vio la trampa, la
reconoci como el engao que era, vio que sus mandbulas se cerraban
y empez a reaccionar.
Pero fue demasiado tarde. Hasta un instante era un tiempo demasiado
largo. Cuando sus msculos respondieron al peligro, la miniflecha ya
estaba en su trayectoria a quemarropa.
Le dio en el cuello y de inmediato sinti que la garganta empezaba a
cerrrsele. Tir un golpe, pero una parte de l ya estaba luchando con
esa rara suspensin de su sistema nervioso autnomo, y el golpe tuvo
poca fuerza.
La figura volvi a rodar y empuj los pies de Nicholas, que empez a
derrumbarse hacia adelante. El trat de impedir la cada, pero de
alguna manera sus miembros haban dejado de responder a la orden
de su cerebro.
Por el espacio de un latido, el control de su mente era todo lo que le
quedaba mientras la toxina se difunda por todo su sistema. Luego
tambin eso le fue arrebatado.
Sinti al sol como un peso sobre la espalda. Su luz pas a su lado como
una perturbadora variedad de colores del arco iris, que luego se apagaron cuando muri toda conciencia.

SEIS MONOS
Tokio
Primavera de 1947
Omert, la ley del silencio explic Mikio 0kami. Si usted no
entiende esto de los sicilianos, no entiende nada.
El coronel Denis Linnear cerr los ojos y sinti que una gota de sudor
se deslizaba lentamente por la mejilla. Cay con un sonido suave en el
agua muy caliente en la que estaban sumergidos l y 0kami.
Es extrao or hablar a un japons de la antigua ley siciliana.
Okami inhal el vapor oloroso que despeda el agua. Saba muy bien
que el coronel quera decir "un oyabun Yakuza", y que solamente haba
dicho "japons" porque no era un iteki, un brbaro, como Okami haba
supuesto cuando su hermana insisti en presentarlos. Ella estaba muy

entusiasmada con ese hombre."Temeraria pens Okami porque es


occidental. Aun ms temeraria porque l es casado. Ms que temeraria,
porque l est con ello."

Mi estudio de esas particulares familias sicilianas se inici hace


algn tiempo. Okami not que su propio sudor sala a la superficie
con el ritmo profundo del calor. La lgica es simple: esa gente hall
un modo de cruzar a voluntad las fronteras internacionales. Nosotros
deberemos hacer otro tanto si deseamos sobrevivir en el nuevo mundo
que el Japn y los Estados Unidos construirn juntos. La Yakuza
siempre ha sido una organizacin estrictamente nacional. Como el pas
en cuyo interior existe, no hemos tenido conciencia del mundo en
general.

Omert y kyokyaku murmur el coronel como si estuviese a


solas. Algunos crean que los kyokyaku, los hroes locales, como los
bomberos, que eran nombrados por el shogunato Tokugawa para
ayudar a mantener el orden en el siglo xvi, fueron los orgenes del
mtico credo de la Yakuza, nobleza entre los ladrones, viva como la
chispa de la existencia dentro del submundo. Cuando la sociedad como
conjunto se volvi ms corrupta, otro tanto sucedi con los kyokyaku,
hasta que ellos mismos fueron absorbidos por el mundo de sombras del
juego y la prostitucin.
No puede sorprender, pens el coronel, que la Mafia haya captado la
atencin de 0kami.
Hablo de omert porque es una necesidad seal 0kami. Porque
percibo una amenaza para mi mundo y me corresponde hacer algo al
respecto.
El coronel era un hombre alto, buen mozo e imponente, de intensos
ojos celestes. Se movi ligeramente en el agua caliente. Los ecos
suaves de los otros baos en el furo eran un contrapunto casi rtmico a
la conversacin.

Hay otros, que tienen ms edad que usted, que podran asumir
esa carga.
Nuevamente Okami qued impresionado por el coronel. Haba empleado la palabra japonesa para "ms edad" cuando lo que quera
significar era "ms poderosos". Su hermana tena razn: conoca los
modos del Japn casi tanto como un japons.
En cualquier otra sociedad eso podra ser cierto reconoci Okami.
Pero la Yakuza es un libro cerrado. Los mayores, artrticos en su
pensamiento, ven el pasado como futuro. Mientras yo veo el futuro
como presente. Levant brevemente una mano para rascarse. Creo
que usted y yo somos semejantes en este sentido, Linnear-san.
El coronel abri los ojos, e inclin la cabeza ligeramente hacia 0kami.

Es amable al decirlo, 0kami-san.


Okami sonri para s. "Amable" cuando quera decir "prudente".

Pero somos semejantes en otro sentido. Los dos somos hombres de


honor. En mi experiencia, esto es raro entre los occidentales. Es un
potencial que se debe atesorar.
Palabra y accin, 0kami-san.

Exacto. "De modo que l sabe", pens Okami con una aceleracin de su pulso. En el Japn, las palabras no significaban casi nada.
Eran las acciones las que importaban, nada ms.
Entiendo cmo debe haberse sentido, con Kisoki que insisti en que
nos conociramos coment el coronel, e hizo una pausa para lograr
un efecto. En especial, dada mi posicin en el Cuartel General de la
ocupacin.
A usted lo escucha Douglas MacArthur.

En especial, por lo que siente su hermana por m.


Okami hizo un esfuerzo por no rerse abiertamente. Cmo le gustaba
el modo en que ese hombre manejaba las conversaciones! Se
sorprendi del placer que derivaba de estar en la compaa del coronel.
Dos meses antes, esa idea lo hubiese perturbado profundamente.
Estaba agradecido por su capacidad para tolerar el cambio, en s mismo
como en los otros.
Usted tena todos los motivos para odiarme sin ms reconoci el
coronel. Y tal vez me haya odiado. Sabe Dios que no podra culparlo.
Okami no dijo nada. Como un maestro de ajedrez, estaba pensando
cules serian las movidas que el coronel se aprestaba a hacer.
Pero ahora hemos alcanzado cierto entendimiento. Sabemos qu es
lo que uno desea del otro, y por ello, hemos aprendido a respetarnos
mutuamente. Toma y daca, 0kami-san, sa es la dinmica de toda
buena relacin activa.
La Yakuza y los militares estadounidenses reflexion 0kami. No
halla cierta dimensin irnica en esta alianza?
Se insinu una sonrisa en la cara bronceada del coronel.
Escuche, 0kami-san, creo que la raza humana tiene una capacidad
infinita para racionalizar los acontecimientos terribles, los actos
indecibles, las alianzas profanas. Lo que debe aclarar por s mismo, son
las ltimas lneas a travs de las cuales uno no debe aventurarse
nunca, nunca.
Okami fij la vista en esos ojos celestes refulgentes.
En cuanto a m seal estoy comprometido con un cdigo de
honor no menos estricto que el Bushido, el cdigo de los samurais.
Todo lo que no contravenga ese cdigo es permisible.
Se ri el coronel.

Usted parece precisamente un siciliano.


Al fin, 0kami se permiti una sonrisa.

As volvemos al tema de John Leonard, tambin conocido como


Johnny Leonforte.

Y, aparentemente, a su amada omert. El coronel hizo una torre


con sus dedos. Ese hombre Leonforte est haciendo un mercado con
toda clase de contrabando imaginable: no slo material del ejrcito
estadounidense, sino armas rusas, drogas legales y drogas ilegales. El
problema real es que no quiere hablar ninguno de los que hemos
pescado con material.
Okami asinti con la cabeza.

Hasta kobun de la Yakuza. Ha estado usando soldados de


infantera desencantados con nuestra alianza con los ocupantes para
almacenar y distribuir su contrabando. Misteriosamente, ellos no lo
implican a l. Pero he recogido un nombre, Leon Waxman. Pero eso es
todo... un nombre. No he podido descubrir nada ms sobre l. Como si
estuviera protegido.

Por Leonforte?
Okami se encogi de hombros y el coronel suspir, mientras cerraba
los ojos de nuevo.
Alguien seal, deber tener una conversacin con Johnny
Leonforte.
A decir verdad, el aspecto de la situacin que ms perturbaba a Okami
era el hecho de que los Yakuza de la calle estuvieran traicionando su
juramento al unirse a un iteki. Qu extrao poder posea Johnny
Leonforte que poda obtener la lealtad de los elementos del submundo
criminal japons?
Esa era la cuestin central que preocupaba a Okami mientras iba a ver
al capitn de la polica militar. Por supuesto, el coronel era demasiado
conocido para hacerle ms que una visita oficial a Leonforte, y los dos
estuvieron de acuerdo en que eso probablemente causara ms
problemas de cuantos pudiera resolver. Adems, lo mejor de la alianza
entre Okami y el coronel era que nadie creera que pudiera existir.
Confrontar a Leonforte con otro tipo criminal poda proporcionar
informacin que l prefera morir antes que divulgarla con alguien que
estuviera en la posicin del coronel.

El capitn Jonathan Leonard pasaba buena parte de su tiempo libre en


el departamento pequeo y atestado, de una mujer con la que se
acostaba, una enfermera del ejrcito llamada Faith Sawhill, de cintura
angosta y ojos inteligentes. Tena las piernas de una modelo y saba
cmo destacarlas. Nunca haba realizado tareas en el frente sino que
perteneca a un general con una lcera crnica que la codiciaba con la
avidez de un fantico religioso.
Al conocer a los sicilianos como los conoca, Okami dudaba que
Leonforte hubiera incluido a su novia en sus tratos de negocios, pero

por otra parte ejerca su magia desde la casa de ella, de modo que en
algn punto deba haber una yuxtaposicin de negocios y placer.
Todo eso pasaba por la mente de 0kami mientras estaba de pie ante la
puerta abierta del atestado departamento de Faith Sawhill. Sawhill se
estaba despidiendo con un beso de Leonforte antes de marcharse para
atender a su general. Cuando pas a su lado, Okami oli a sndalo. Ella
le ofreci una amplia sonrisa de dientes blancos y luego se march, con
sus tacos resonando en el hueco de la escalera.
Mikio Okami.
Hai. -0kami hizo una ligera reverencia, y advirti en su visin
perifrica que Leonforte no devolva la reverencia. Bueno, estaba
acostumbrado a ese trato de parte del conquistador. Todo rencor
personal haba desaparecido de l en el perodo posterior a la guerra,
que haba odiado y contra la cual haba luchado mientras tal
sentimiento significaba algo. Al fin haba participado, simplemente
porque era un patriota: amaba a su pas, aunque actuara siguiendo
decisiones que eran miopes y belicosas. Pero no era ningn criminal de
guerra y ahora estaba doblemente contento de que Kisoko lo hubiera
presentado al coronel, porque tena algunas deudas pendientes y Denis
Linnear era el camino para su liquidacin.
Pase. Este es Vincent Alba. Leonforte hizo una seal en direccin a
un individuo de aspecto escabroso, con los ojos oscuros y muy juntos
entre s de un depredador, pelo recortado y grandes manos velludas.
Mientras Leonforte llevaba su uniforme de la polica militar, Alba vesta
de civil con un traje caro de buen corte de seda y lanilla.
Pngase cmodo, apoye los pies, lo que quiera agreg Leonforte.
Era un hombre alto y delgado, buen mozo en el tipo mediterrneo, con
abundante pelo negro, que llevaba corto al estilo militar. Okami pudo
imaginarlo largo, enrulado sobre la frente y en la nuca, como el de un
senador romano.
Mientras Okami se sentaba sobre el borde de un sof doble curvo,
Leonforte fue a una pequea mesa plegadiza que estaba contra una
pared. Qu le parece un anisette? Tal vez un sambucca. Tengo
granos de caf frescos para ponerle. Se volvi a 0kami.
Conoce la costumbre italiana del sambucca...? No? Entonces debe
probarlo.
Okami acept el lquido claro con dos granos oscuros que flotaban
arriba. Advirti que Alba no se haba movido. Ni se lo invit ni recibi
una bebida. De hecho, Leonforte lo trataba como si no existiera.
Aqu lo tiene dijo Leonforte, y choc su copa contra la de Okami.
Bebi la mitad del licor de un trago. Qu le parece? Bueno, eh?
Mejor que el sake, verdad?
A Okami no le agrad el primer sorbo del licor pero persisti, deseando que su paladar se adecuara. Tambin se oblig a sonrer.

Es excelente. Puedo beber un poco ms?


Mientras Leonforte volva a servirle, ech una mirada a su alrededor.
Cada espacio horizontal disponible estaba cubierto con pilas de libros,
principalmente textos mdicos, pero vio que en otras pilas tambin
haba libros de derecho internacional y economa, as como sobre la
dinmica de la filosofa de Nietzsche, Kant y Scrates. Se pregunt si
Faith Sawhill leera todos esos tomos en esa habitacin.
Leonforte le alcanz la copa, se sent en un gran silln y cruz una
pierna sobre la otra.
En qu puedo serle til? Admito que me sorprendi recibir su llamado. Ustedes siempre estn pidiendo favores. Gui un ojo. He
mirado hacia otra parte muchsimas veces mientras las bandas de
delincuentes esquilmaban al pblico en general. En tanto obtenga mi
parte, qu me importa lo que hacen ustedes? Puso su copa sobre
una antigua cmoda que serva como mesa de caf. De qu se trata
esta vez? Juego? Prostbulo? 0 tal vez desee contar con mi benvola
proteccin para poder atacar a una familia rival. En estos tiempos esa
clase de mierda se presenta ms a menudo de lo que se puede contar.
Se ri.
A decir verdad, me gusta mucho eso. Ustedes, con sus territorios,
mientras se matan unos a otros. Ms espacio para mi.
Entiendo que le guste coment 0kami. Es como all en la patria,
verdad, seor Leonforte?
Leonforte acus el golpe. Si Okami no lo hubiera estado esperando,
nunca habra visto el estremecimiento del ojo izquierdo.
Por qu me llam as?
Crea que vendra ac sin hacer mis deberes?
Hay deberes y deberes. Por primera vez, Leonforte mir a Vincent
Alba, que se encontraba de pie como un imponente reloj de pie cerca
de un grabado con una escena de batalla romana. Me imagino que
debo cuidarme de la gente que se torna el tiempo de investigarme un
poco... puede ser peligrosa. Volvi a tomar su copa y Okami tuvo
conciencia, sin necesidad de mirarlo directamente, de que Alba haba
cambiado su postura de manera imperceptible. Respondo rpida e
instintivamente al peligro, sabe qu quiero decir, Okami? No pierdo
tiempo. De ese modo no tengo que preocuparme de hacerme extraer
una bala de las entraas.
Ha sido muy claro. Okami termin serenamente su sambucca.
Esto es realmente muy bueno.
Me alegro que aprecie las cosas italianas contest Leonforte brevemente. Ahora dgame qu carajo quiere.
Est bien. Okami dej su copa. Propongo que hagamos un trato.
Tengo una acabada idea de la mercadera que usted est comerciando
dijo y levant una mano... por favor, no se moleste en negarlo.

Poseo en mis hombres una red de distribucin por excelencia. Mi gente


conoce cada calleja de Tokio. S donde obtiene su mercadera los
precios ms altos y adnde ni le conviene ir. En suma, podramos hacer
un excelente equipo.
Leonforte lanz una fuerte carcajada.
Escuchas eso, Vinnie? Quiere que le d una parte de la operacin a
un oriental del carajo. Se puso de pie con tal fuerza que se
sacudieron las copas que estaban sobre la cmoda. Quin carajo se
cree que es, ojos oblicuos, para venir ac, beberse mi sambucca y
luego pedir una parte de mi operacin? Si estuviera en mi patria, lo
azotara, pero como estoy en un pas extranjero, debo moderarme,
verdad, Vinnie?
Oh, s. Seal la puerta. Vyase inmediatamente de aqu y considrese afortunado.
El otro hombre, Vincent Alba, es su guardaespaldas afirm Okamininguna duda al respecto.
Los dos parecen toda una pareja coment el coronel. Hundi la
pipa en una bolsita de cuero para llenarla de tabaco. Sus dedos se
arquearon amorosamente alrededor de la cazoleta de bordes speros.
La pipa era una especie de talismn. Haba salvado su vida y la vida de
su unidad en Singapur, a comienzos de 1945. Porque la estaba
buscando, retuvo a sus hombres en un avance a un rea abierta
donde, un instante despus, se inici un bombardeo enemigo. Con
esos eptetos que emplea, no dudo que necesita alguno.
Los dos hombres se hallaban sentados en la atestada sala posterior de
un bar nocturno, frente a Ginza. Era un local perfectamente legal y por
lo tanto seguro para el encuentro de los dos. Pero se reunan slo de
noche, y entraban y salan del lugar por una entrada de servicio que
daba a un sucio callejn desierto. Los atenda el dueo mismo. El
coronel haba salvado su establecimiento cuando un hombre notorio del
mercado negro fue sorprendido all y la Polica Militar amenaz cerrar el
local. El coronel, siempre con visin de futuro, vio en el lugar aquello
en lo que se haba convertido: un local ideal para l, donde poda
operar con seguridad.
Debo hace algo con las incursiones que realiza para reclutar entre los
rangos Yakuza advirti 0kami. El hecho de que estuviera por
arrojarme fsicamente del departamento cuando le ofrec un trato, me
vuelve receloso.
En verdad contest el coronel. Sin duda, l es estpido. Dira, por
lo que parece, que ya tiene un trato.
Okami contempl por un momento largo al coronel. El sonido de los
vasos que chocaban, las voces bajas y, en un momento, una brillante

rfaga de risas de borracho, derivaron hacia ellos. Entr el dueo y, sin


decir palabra, reemplaz las vacas jarras de cerveza de ambos por
otras llenas.
Al fin, 0kami dijo:
Si se es el caso, los dos tenemos un problema serio entre las
manos. Para usted, significa que Leonforte es casi intocable. Para m,
que mi mundo repentinamente ha perdido el control. Leonforte tiene
un trato con otro oyabun y yo debera saberlo ya. Que yo no lo sepa
significa que hay un jefe Yakuza que hace tratos secretos con
extranjeros.
Como usted.
La respuesta del coronel no era una rplica, sino un recordatorio de
que el poder de uno nunca era absoluto, aun cuando al crecer diera la
ilusin de que lo fuera.
El coronel volvi ligeramente la cabeza y apareci y desapareci el
fantasma de una sonrisa a la luz de la lmpara.
Algo ha sucedido, 0kami-san. Hemos tocado un nervio en alguna
parte.
Qu quiere decir?
Hoy me llamaron a la oficina de Willoughby contest. El mayor
general Charles Willoughby, con el coronel mismo, era uno de los
asistentes de mayor influencia de MacArthur. Tambin era el jefe del G2, la seccin de inteligencia de la ocupacin, y una espina constante en
el costado del coronel. Recib lo que equivale a una amonestacin.
Okami miraba atentamente al coronel. Pareca relajado, casi contemplativo. Okami tom eso como una buena seal.
Al parecer, la gente de Willoughby ha tenido noticias de la investigacin ad hoc que he estado realizando. Gracias a Dios l an no tiene
idea de su participacin.
He sido sumamente cuidadoso.
En los ltimos tres meses, Okami y el coronel haban estado investigando por qu ciertos oficiales clave del ex ejrcito y la marina
imperiales del Japn no haban aparecido en las listas de los tribunales
de crmenes de guerra. Okami mismo haba identificado a esos oficiales
al coronel, como gente cuyo excesivo fervor y poder los haba llevado a
cometer actos de calculada brutalidad que ahora requeran el castigo
ms extremo.
El coronel haba presentado el nombre de esos oficiales a la oficina del
ayudante general, junto con la documentacin que Okami haba
reunido sobre ellos, pero hasta la fecha no haba recibido ninguna
respuesta satisfactoria a sus numerosos requerimientos. Obviamente,
alguien se negaba a contestar.
Willoughby se preguntaba en voz alta por qu con todo lo que tengo
que hacer yo dedicaba tiempo a lo que caracteriz como una empresa

infructuosa. "Si est aburrido de su trabajo me dijo me sentir ms


que feliz de darle una carta de recomendacin para cualquier otro que
le convenga." Los ojos celestes del coronel se vean glidos.
Not lo cuidadoso que se mostraba. En ningn momento mencion el
tema de mi investigacin ni de algn inters que l pudiera tener.
El coronel dio unos golpecitos a la pipa para que cayera el tabaco
quemado y fro, y comenz a llenarla.
Empec a preguntarme cmo haba conseguido pisarle los pies a
Willoughby mientras buscaba a sus criminales de guerra. Prendi un
fsforo. Claro, requerira una persona de msculos extraordinarios
tomar a esos oficiales de la chaqueta y sacarlos de la oficina del
ayudante general. Se meti la pipa en la boca y empez a absorber
el humo del tabaco aromtico. Cuando la pipa funcion
satisfactoriamente, agreg: Despus de la reunin, le hice llegar por
un mensajero copias de la evidencia documental que usted me
proporcion. Le orden al mensajero que se asegurara de que
Willoughby mismo firmara el recibo del sobre lacrado. Ahora tengo su
firma.

Willoughby no har nada con la informacin coment 0kami.

En ese caso tendr mi respuesta. Sabr que ha tomado a esos


hombres en custodia por alguna razn de seguridad suya. No es
necesario que haya nada siniestro en eso. Tal vez estn en
conocimiento de datos de inteligencia importantes que MacArthur no
desea que se transcriban durante un tribunal abierto.
Se debe hacer justicia. La expresin de 0kami era ptrea. Yo me
vengar, Linnear-san, sa fue una parte esencial de nuestra alianza.
Lo entiendo perfectamente.
Pero ms tarde esa noche, mientras caminaba atravesando Tokio devastada por la guerra, 0kami tuvo sus dudas. Poda ser que el coronel y
Willoughby estuvieran cortados de la misma tela. Ambos eran
occidentales, despus de todo, y quin poda confiar en los
occidentales? Okami sacudi la cabeza. Ese era un camino peligroso.
Saba que una parte de l segua pensando como lo hacan los otros
oyabun.
A veces, como ahora, Okami se senta decididamente esquizofrnico.
Saba en su corazn qu haba que hacer. Ese era un mundo nuevo: la
guerra en el Pacfico se haba ocupado de ello. Si la guerra le haba
enseado algo, era que el Japn no poda seguir dependiendo
nicamente de s mismo en las dcadas venideras. Se haba apoyado
con el pie equivocado en la guerra, se haba destruido a s mismo y a
su pueblo, por su historia de aislacionismo. "Fue nuestra falta de
entendimiento de los occidentales, en especial de los estadounidenses,
lo que nos derrot pensaba. Subestimamos la fuerza de ellos, le
restamos importancia a su resistencia y malentendimos su resolucin.

No podemos permitirnos hacerlo de nuevo."


Su propia resolucin de ver florecientes sus negocios en las dcadas
futuras, fue lo que lo inst a formar su alianza con el coronel. Y era un
hecho que le gustaba el hombre. Esa atraccin era extraa para l,
porque Okami, como una vasta mayora de sus compatriotas en esos
tiempos, senta una profunda falta de conexin con las otras
sociedades del mundo fuera de Asia.
Extrao para l, japons, hallar en el coronel un entendimiento del
sintosmo, del zen, del confucianismo, y de toda la metafsica marcial
que en conjunto formaban el ethos del Japn. Extraordinario, pensaba
ahora mientras miraba hacia el resplandor de sodio de la noche de
Tokio.
No, decidi, confiaba en el coronel implcitamente. Pero le molestaba
que el militar yanqui estuviera dispuesto a extenderle a Willoughby el
beneficio de la duda. Pero, para ser justo, en la posicin de l, a Okami
le resultaba ms fcil oler una conspiracin que al coronel. Okami ya
haba aprendido por la dura experiencia que uno era el ltimo en
enterarse de un problema en su propia casa.
Okami se haba hecho adulto durante aquella poca, siete aos antes,
en la que su padre haba sido traicionado por su propio hermano, quien
se haba vendido a otra familia que codiciaba el lucrativo territorio
0kami, en el corazn del distrito comercial de Tokio. El padre de Okami
haba sido asesinado por miembros de esa familia rival cuando estaba
tendido solo en su cama, ya que la esposa se haba marchado ese da
para visitar a su madre enferma, en las afueras de Hiroshima. De
acuerdo con la informacin detallada que les haba brindado el to de
Okami, esos hombres se haban infiltrado en la casa, superando a los
guardias, para hundir sus espadas en el abdomen del padre de 0kami.
En el funeral, Okami haba estado entre su madre y su to, abrumado
por la pena. Dos semanas ms tarde, mientras beba en un bar
nocturno con su novia, haba alcanzado a or una conversacin de
borrachos entre un grupo grande de jvenes kobun Yakuza. Dos
resultaron ser los que haban matado a su padre y ellos estaban
relatando para deleite de sus compaeros cmo pudieron entrar y
salir de la casa sin ser vistos.
A la maana siguiente, 0kami tom la katana de su padre, y la ocult
de