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Franois Couperin

Franois Couperin, surnomm le Grand , n le 10


novembre 1668 Paris et mort le 11 septembre 1733 Paris, est un compositeur
franais, organiste et claveciniste rput.
Hritier d'une longue tradition familiale illustre avant lui, notamment, par son
oncle, Louis Couperin, et qui le sera encore par d'autres membres, tels MarcRoger Normand et Armand-Louis Couperin, Franois Couperin reste le plus
illustre membre de la famille.
Organiste titulaire de la prestigieuse tribune de l'orgue de l'glise parisienne de
Saint Gervais et d'un quartier (trimestre) de la Chapelle Royale, Franois Couperin
cumule des fonctions, exerces avec discrtion et modestie, la Cour de Louis
XIV et une carrire de compositeur et de professeur de clavecin trs recherch.
Son uvre comprend de nombreuses pices, instrumentales et vocales,
destination profane ou religieuse. Certaines d'entre elles lui valent une place de
premier plan parmi les musiciens franais contemporains, notamment ses messes
pour orgue, ses Leons de Tnbres pour le Mercredi Saint, ses sonates et concerts
royaux ou il entend runir les gots franais et italiens.
Cependant c'est avant tout son uvre pour le clavecin, consistant en quatre livres
publis entre 1707 et 1730, qui fait sa gloire et le fait considrer, avec Rameau,
comme le grand matre de cet instrument en France. Son trait L'art de toucher le
clavecin publi en 1716 est une source prcieuse concernant son enseignement et
l'interprtation au XVIIIe sicle.

Biographie
Franois Couperin est n le 10 novembre 1668 rue du Monceau Saint-Gervais
Paris et il est baptis le 12 novembre 1668 en l'glise Saint-Gervais, son parrain

tant alors son oncle, l'organiste Franois Couperin.


Originaires de Chaumes-en-Brie, les Couperin appartiennent une des plus
nombreuses familles de musiciens franais des XVIIe et XVIIIe sicles. Comme
nombre de ses collgues, Franois Couperin est tout naturellement destin, ds sa
naissance, une carrire musicale. Le pre de Franois Couperin, Charles (16391679), est le plus jeune frre de Louis Couperin et lui a succd comme titulaire
de l'orgue de l'glise parisienne de Saint-Gervais. Il est galement professeur de
clavecin de Henriette d'Angleterre, duchesse d'Orlans.
Franois apprend la musique auprs de son pre avant mme de savoir lire et
crire. Il ne fait pas d'tudes gnrales et ses crits sont d'un style et d'une
orthographe qui laissent beaucoup dsirer. Orphelin de bonne heure, il est dj
suffisamment dou pour qu'on lui assure la transmission de la charge de titulaire
de son pre l'orgue de Saint-Gervais (dite aussi survivance), en la confiant
temporairement Michel-Richard de Lalande jusqu' ce que le garon ait l'ge et
l'exprience requis.
Il se perfectionne auprs de Jacques Thomelin, organiste de Saint-Jacques la
Boucherie et, surtout, l'un des quatre titulaires de l'orgue de la Chapelle royale.
C'est probablement par l'entremise de Lalande et de Buterne qu'il entre au service
de Louis XIV.
Ses qualits de musicien le font hautement apprcier du souverain, et il est nomm
l'un des quatre organistes (par quartier) de la Chapelle royale. Mais Couperin
n'obtiendra jamais le poste de claveciniste du roi, que son talent aurait pu lui
assurer. Ainsi, la mort de Jean-Henri d'Anglebert c'est le fils de ce dernier,
pourtant pitre musicien, qui conserve de la charge.
De sant fragile et de caractre peu mondain, Couperin mne une honnte carrire
de musicien et de professeur, apprci cependant des grands, aux yeux desquels
seul Louis Marchand est de taille rivaliser avec lui. Peu d'vnements de sa vie
personnelle sont notables, si ce n'est la disparition d'un de ses fils FranoisLaurent qui quitte le domicile paternel sans presque jamais y revenir. Ses deux
filles sont elles-mmes des musiciennes accomplies : Marie-Madeleine (16901742) a t religieuse et organiste l'abbaye de Maubuisson, tandis que
Marguerite-Antoinette (1705-1778) est devenue claveciniste de la Chambre du
Roi. Vers la fin de sa vie, il abandonne progressivement ses diverses charges,
notamment la Chapelle royale et sa tribune l'orgue de Saint-Gervais.
Couperin est avant tout, avec Jean-Philippe Rameau, le grand matre du clavecin
en France au XVIIIe sicle, tant par la quantit de ses pices que par leur qualit.
Son uvre comprend quatre livres diviss en un total de vingt-sept ordres. Les
premiers ordres se rattachent encore, bien qu'assez librement, la suite
traditionnelle et comportent gnralement un nombre de pices important : jusqu'
vingt-deux pour le second ordre. Mais partir du Second livre, toutes les

rfrences aux airs de danse disparaissent. Progressivement, Couperin y labore


un style qui lui est trs personnel, fait d'une posie discrte, d'une atmosphre
lgiaque et d'une technique qui ne se laisse jamais dominer par la virtuosit ou
les effets.
Malgr les annes passes tenir les orgues de Saint-Gervais et de la Chapelle
royale, Couperin - comme nombre de ses confrres organistes - n'a laiss pour cet
instrument que deux messes, uvres de jeunesse, qui constituent nanmoins un
des sommets du rpertoire franais classique.
Selon certaines lgendes, Couperin aurait eu un faible pour la jeune et belle
Louise de Maisonblanche (1676-1718), une des filles illgitimes du roi Louis XIV.

uvres
uvres instrumentales
Clavecin
Matre incontest du clavecin, Franois Couperin plie la suite de danses sa
sensibilit potique, en s'cartant de plus en plus, au fil de ses quatre recueils, de
la structure classique Allemande - Courante - Sarabande - Gigue . Il n'utilise
d'ailleurs pas le nom de suite mais celui d' ordre , imit par plusieurs de ses
collgues et admirateurs.

Quatre livres de pices de clavecin comprenant 27 ordres


Premier livre, 1713
Second livre, 1716/1717
Troisime livre, 1722
Quatrime livre, 1730

Huit prludes et une allemande en annexe de son trait L'Art de toucher le


clavecin (1716) ;

Orgue
Deux messes (16Pices d'orgue consistant en deux messes : une l'usage
ordinaire des paroisses l'autre propre pour les couvents de religieux et religieuses
(Paris, 1690). Ces deux messes, d'une qualit exceptionnelle, peuvent se dfinir
la fois comme la synthse des messes lgues par les grands matres parisiens de
l'orgue et comme un tmoignage tout fait personnel de l'art organistique de
l'auteur, d'une grande conomie de moyens, aux thmes originaux et la
construction rflchie. Ce sont deux chefs-d'uvre incontournables de la
littrature destine cet instrument.

Musique de chambre

Sonates en trio (vers 1690) :


La Pucelle ;
La Steinkerque ;
La Visionnaire ;
L'Astre.

Sonate en quatuor (vers 1695) : La Superbe.


Les Nations (1726) : ces pices en trio comprennent une sonade (sic) et
une suite :
La Franaise (dbute par la Pucelle) ;
L'Espagnole (dbute par la Visionnaire) ;
L'Impriale ;
La Pimontaise (dbute par l'Astre).
Les Apothoses , suites en trio (1724) :
Le Parnasse ou l'apothose de Corelli ;
Concert en forme d'apothose la mmoire de l'incomparable M. de
Lully.

Concerts royaux (1722) N 1 4.

Nouveaux Concerts ou les Gots runis (1724) N 5 14.


Pices de violes (1728) deux suites.
uvres vocales
Les lecons de tnbres pour les mercredis saints (1714)
uvres religieuses
Leons de tnbres (1714) ;
Une vingtaine de motets ;
lvations, Magnificat, etc.

uvres profanes
Une douzaine dairs une, deux ou trois voix.
Trait
L'Art de toucher le clavecin