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Los umbrales

de la psicologa
cientfica
Milagros Siz Roca
Anna Valldeneu Urpina
P08/80503/01210

Los umbrales de la psicologa cientfica

FUOC P08/80503/01210

ndice

Objetivos.................................................................................................

1. Aproximacin a las races de la psicologa.............................

2. La aportacin de la filosofa......................................................

12

2.1. Dualismo frente a monismo .....................................................

12

2.2. Sustancia innata versus sustancia adquirida .............................

13

2.3. El sensacionismo empirista .......................................................

14

2.4. El asociacionismo ......................................................................

15

2.5. Otras influencias filosficas del siglo XIX ................................

18

3. La aportacin de la fisiologa....................................................

19

3.1. La distincin entre nervios motores y sensoriales. La ley de


la conduccin nerviosa .............................................................

19

3.2. La clarificacin de la especificidad de las vas sensoriales


nerviosas ....................................................................................

20

3.3. La naturaleza y transmisin del impulso nervioso ...................

21

3.4. El estudio de los rganos sensoriales ........................................

22

3.4.1. Hermann Ludwig Ferdinand Von Helmholtz


(1821-1894) ....................................................................

23

3.5. La frenologa .............................................................................

24

4. La medicin de los fenmenos psquicos.................................

26

4.1. Los tiempos de reaccin. La ecuacin personal y la


medicin del impulso nervioso ................................................

26

4.2. Las medidas psicofsicas de Weber y Fechner ...........................

28

5. La aportacin de la biologa: la teora de la evolucin y


las ideas evolucionistas de Darwin y Spencer........................

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Objetivos

Al finalizar este mdulo 1, despus de su anlisis y su estudio deberais ser


capaces de:

1. Reconocer y utilizar adecuadamente las terminologas bsicas planteadas


en este mdulo, tanto de conceptos filosficos como fisiolgicos o biolgicos.
2. Diferenciar claramente entre psicologa filosfica y psicologa cientfica, los
aspectos que las caracterizan y los aspectos que las unen y las separan.
3. Conocer los planteamientos bsicos formulados desde la filosofa, la fisiologa, la biologa y desde el campo de la medicin de los fenmenos psquicos que influenciaron el nacimiento de la psicologa cientfica, fruto de
la confluencia de todas estas disciplinas.
4. Identificar las ideas bsicas que la psicologa cientfica recogera de cada
una de estas disciplinas para sus planteamientos como disciplina independiente.
5. Ubicar correctamente a cada autor en su disciplina y conocer la sntesis de
sus aportaciones.

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Los umbrales de la psicologa cientfica

1. Aproximacin a las races de la psicologa

MilagrosSizRoca

Tratar de aproximarse a la Historia de la psicologa es acercarse al anlisis de


su devenir temporal como disciplina que ha generado un saber o cuerpo sistemtico de conocimientos especficos, con teoras, mtodos y tcnicas que
le son propios y con una prctica social que la diferencia de otras disciplinas.
Este anlisis presupone, en primer lugar, establecer los lmites temporales, por
ello debemos plantearnos la siguiente pregunta hasta dnde debemos retroceder en este devenir temporal para localizar nuestro origen histrico, es decir,
dnde empiezan las races de la psicologa?
Si consideramos la evolucin de la psicologa globalmente, en cuanto a sus
planteamientos conceptuales, sin distinguir su adscripcin a una metodologa cientfica, su historia empezara justo con los primeros indicios del pensamiento humano, es decir, desde que el hombre existe se han hecho preguntas
sobre s mismo y sus relaciones con la naturaleza. Tambin podemos observar
cmo la literatura y el saber popular, plasmados tanto en libros como en refranes, estn llenos de alusiones al comportamiento humano. Sin embargo, los
primeros planteamientos ms o menos sistemticos los encontramos entre los
primeros filsofos quienes en sus escritos presentaron profundas reflexiones
sobre el hombre (sus sensaciones, sus percepciones, su memoria, su voluntad,
etc.). As, hablar de la Historia de la psicologa, durante un largo perodo, ser, en cierta medida, hablar de la Historia de la filosofa dado que desde su
nacimiento, la filosofa ha abordado problemas que podemos considerar plenamente psicolgicos.
La Historia de la psicologa occidental encuentra sus races en los filsofos
griegos quienes, en nuestro entorno cultural, fueron los primeros en plantear
reflexiones en torno al hombre como parte de la naturaleza. Sin embargo, no
podemos hablar de psicologa cientfica como una disciplina independiente
hasta el siglo XIX, momento en el que se produjeron las situaciones contextuales propicias, tanto cientficas como sociales, para la utilizacin de mtodos cientfico-naturales en el estudio de los problemas psicolgicos y en el que
se fue gestando, en una serie de cientficos, la conciencia de estar realizando
una tarea diferencial que propici la especializacin acadmica as como la
creacin de laboratorios, canales de difusin y la paulatina aplicacin de estos
conocimientos a la sociedad que llevara al reconocimiento social de un nuevo
rol profesional, el del "psiclogo".

Lectura complementaria
Para la mejor comprensin
de algunas de las ideas que
iremos indicando en este
mdulo sera necesario tener
claras algunas nociones de Filosofa. Si tenis estos aspectos un tanto olvidados, podis consultar vuestro libro
de filosofa. Si queris ver la
filosofa desarrollada por un
historiador de la psicologa,
podis recurrir, a cualquiera
de los manuales recomendados en la bibliografa bsica.

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Partiendo de esta idea podemos diferenciar unapsicologafilosfica, que se


desarrollara a lo largo de la historia hasta el siglo XIX, que sirve de antecedente
a la psicologa posterior, pero que puede ser estudiada, por su valor, por s
misma, y de unapsicologacientfica, que inicia su andadura desde 1879,
fecha comnmente aceptada por ser el momento en que Wundt funda el
primerLaboratoriodePsicologaexperimentalenLeipzig(Alemania).
La clasificacin que acabamos de realizar obedece a un planteamiento en fun-

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Aspecto diferencial de la
psicologa cientfica
Tenemos que dejar claro que
lo que hace que la psicologa
sea considerada cientfica no
es tratar problemas psicolgicos, sino que estos problemas
sean tratados con mtodos
cientficos, basados en datos
empricos y en la experimentacin.

cin de la utilizacin o no del mtodo cientfico. Sin embargo, algunos autores, siguiendo las sugerencias que McDougall realiz en 1912, establecen los
perodos de la Historia de la psicologa no en funcin del mtodo, sino en
referencia al objeto de estudio.
Clasificacin de la Historia de la psicologa en funcin del objeto de
estudio
Unapsicologadelalma, que sera una psicologa metafsica, sustancialista y espiritualista, que ira desde la filosofa griega hasta Descartes.
Unapsicologadelamente, que sera una psicologa de los contenidos mentales, enmarcada en la poca moderna hasta el siglo XIX. Esta psicologa podra englobar lapsicologadelaconciencia, que surgira ms concretamente en el siglo XIX, y que representara el objeto de estudio de la naciente psicologa experimental.
Una psicologa de la conducta, que se situara en el siglo XX, dentro del seno de la
psicologa cientfica, que sita a la psicologa como ciencia positiva y se interesa en la
objetividad de sus mtodos y en el estudio de la actividad pblicamente observable, es
decir, en la conducta externa, medible y cuantificable.
Si prolongamos esta visin hasta la actualidad, deberamos decir que el perodo de la psicologa que estamos viviendo ha experimentado un cambio conceptual que nos llevara
a hablar de unapsicologadelamenteylaconducta,dado que la psicologa actual
se interesa no slo por la conducta externa, sino en explicar la compleja conducta del
hombre mediante la comprensin de una serie de procesos mentales, es decir, intenta
explicar adems de la conducta externa, la cognicin humana.

Sin embargo, est claro que, sea cual sea la clasificacin que utilicemos, la
comprensin del desarrollo contemporneo de la psicologa requiere del conocimiento y del contraste de las ideas filosficas que la precedieron, as como
los cambios contextuales, tanto sociales como cientficos, que posibilitaron
el trnsito haca una psicologa de corte experimental, que se alej de las reflexiones metafsicas e intuitivas. Esto es as, puesto que es evidente que los
problemas que abordaron los primeros psiclogos no surgieron alegremente
ni fueron elegidos arbitrariamente, sino que fueron herencia de la filosofa, y
lo que les hizo diferentes fue la decisin de tratarlos en el laboratorio a travs
de mtodos similares a los utilizados por las restantes ciencias experimentales.
Esta referencia a la filosofa no es exclusiva de la psicologa, puesto que durante las pocas antigua y medieval sta englob el contenido de todas las ciencias. En la poca moderna se empezaron a producir los primeros procesos de
autonoma de las ciencias. Primero lo realizaron las ciencias naturales como la

Lectura complementaria
Pueden desarrollarse estos aspectos en distintos trabajos,
especialmente enCarpintero,H. (1996). Historia de las
ideas psicolgicas. Madrid: Pirmide.

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fsica, la astronoma y la qumica, posteriormente las ciencias biolgicas como


la fisiologa, la zoologa o la botnica, y por ltimo, las ciencias humanas, entre las que localizamos a la psicologa.
Un rpido recorrido, a modo de resumen, por los planteamientos acerca del
hombre que predominaron en la llamada psicologa filosfica hasta el siglo
XIX nos permitirn comprender cules fueron las causas que imposibilitaron
que la Psicologa tuviera un estudio cientfico-natural ms temprano.

Podramos concretar que uno de los grandes escollos con los que tuvo
que luchar el estudio cientfico-natural en psicologa fue el carcter espiritual y transcendental que se le atribua al ser humano. La idea de
un hombre dotado de un "hlito espiritual" el alma alejada de la materia que presidi los planteamientos religiosos occidentales, fue una de
las causas que unida a la propia dificultad que entraa el estudio del
hombre provoc que este estudio no fuera posible hasta bien entrado
el siglo XIX.

Es hasta cierto punto lgico y normal que en los primeros momentos la filosofa se preocupara por problemas cosmolgicos, ya que estos asuntos eran ms
relevantes para el hombre que se vea sometido a los designios de una naturaleza incontrolable. Las primeras escuelas griegas, en su mayora, estuvieron
formadas por hombres que se acercaron al estudio del Universo y su origen.
Sucesivamente se ir avanzado hacia la reflexin de cuestiones de psicologa
humana, muchas veces entroncadas con aspectos relativos a la tica, la religin o la poltica.
Fueron muchos los pensadores griegos (Herclito, Parmnides, Alcmen, Empdocles, Anaxgoras, Digenes, Protgoras, Scrates, Demcrito, etc.) que
con su saber y sus observaciones llenaron de diferentes puntos de vista estos
primeros desarrollos de la psicologa, pero sin duda los de ms hondo calado
y proyeccin histrica fueron Platn y Aristteles, que influenciarn etapas
posteriores de la evolucin psicolgica. Como cabe comprender, tan diversos
planteamientos hicieron que no hubiera, en la poca griega, una concepcin
uniforme de la imagen del hombre; sintetizando podramos sealar dos orientaciones: lanaturalistaylaespiritualista.

El trmino psicologa
Aunque los problemas psicolgicos fueron abordados desde
la antigedad y el trmino psicologa procede de las palabras
griegas logos (tratado o estudio) y psykh (alma o mente),
no es hasta la poca renacentista cuando aparece explcitamente escrito el trmino "Psychologia" de la mano de humanistas como Marulic, Melanchton o Gcklen, que la utilizaron para referirse al estudio de
la dimensin mental diferencindola de la dimensin corporal o somtica. La generalizacin del uso de este trmino se produjo unos cien aos
ms tarde de la mano de Wolff
(1689-1754) que la populariz
al establecer la diferencia entre
psicologa emprica y racional.

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Distincin entre naturalismo y espiritualismo


La orientacinnaturalista crey que el hombre era susceptible de ser observado de forma natural y que estaba sometido a las leyes de la naturaleza. Este punto de vista fue
defendido fundamentalmente por Aristteles, con quien la "psique" o el "alma" entra a
formar parte de esta naturaleza en la que participan todos los seres y, por tanto, no es
ya un elemento que procede del "mundo de las ideas", sino que es parte de este mundo
de sustancias.
La orientacinespiritualistapiensa que el hombre es sobrenatural en su origen y destino. Defendida esta orientacin por Platn, se llegar a la creencia de que existe un mundo distinto al terrestre "el mundo de las ideas" donde el "alma" (la psique) ha vivido
antes de pertenecer al cuerpo. De este planteamiento partir el dualismo platnico que
diferencia entre alma y cuerpo. La muerte separa estas dos entidades y libera el alma que
retorna al mundo ideal. El alma es una sustancia de origen divino, espiritual y eterna.

El pensamiento griego, aunque metafsico, haba acercado el estudio del hombre a la naturaleza, al considerarlo como un elemento ms de ella. Sin embargo, el carcter trascendental y espiritual del hombre, con el alma, aspecto peculiar y que le es propio, distinto de su cuerpo fsico, invadi el pensamiento
medieval, donde el saber filosfico qued en manos de la Iglesia. Este pensamiento no predispuso a un estudio "natural" del hombre. En ese contexto fue,
en cierta medida lgico, que de los dos planteamientos de la Grecia clsica,
encabezados por Platn y Aristteles, predominara, en los primeros tiempos de
la edad media, sobre todo en la obra de Agustn de Hipona el pensamiento
platnico que defenda un alma trascendental y que ya haba estado vigente
en los aos del desarrollo del cristianismo. La filosofa aristotlica es retomada por Toms de Aquino, quien con sus trabajos sobre el conocimiento y el
intelecto dar gran relieve a la escolstica, filosofa fundamental del perodo
medieval. Laedadmedia,comoessabido,fuedominadaporlosvalores
religiososyestuvoregidaporunacosmovisinteocntrica.
Con el Renacimiento se da una nueva interpretacin del mundo y de la vida,
se va abriendo paso a nuevas concepciones individualistas y naturalistas que
irn diluyendo los planteamientos escolsticos del medievo. En este perodo
histrico la situacin de la ciencia experiment un cambio sustancial que propici nuevamente el estudio cientfico de la parte fsica del hombre, no as la
mental. La psicologa renacentista estudia la naturaleza del alma, convirtindola en su tema central, sustituyendo en su orientacin el teocentrismo por
el antropocentrismo. El hombre confa en las posibilidades de sus propios recursos naturales, cree que puede observar a travs de los sentidos y que puede
llegar a conclusiones a travs del uso de la razn. El conocimiento ya no es
producto de la revelacin divina, sin embargo, los filsofos tuvieron que ingenirselas para hablar de los aspectos mentales sin entrar en contraposicin
con la Iglesia.

Cosmocentrismo
Como seal Ortega y Gasset:
La vida antigua fue cosmocntrica; la medieval, teocntrica;
la moderna, antropocntrica.
La visin cosmocntrica enfatiza el cosmos, mientras que la
teocntrica da preponderancia
a Dios y la antropocntrica al
hombre.

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Esta nueva cosmovisin posibilit la produccin de nuevos procedimientos


metodolgicos y as aparecieron en el panorama dos distintas posturas epistemolgicas: elempirismoy elracionalismo. Estas posiciones fueron sustentadas inicialmente por Bacon y Descartes, respectivamente.
Empirismo y racionalismo

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Epistemologa
El concepto epistemologa proviene de las palabras griegas
episteme (conocimiento) y logos (tratado). La epistemologa
es la disciplina que se encarga
de establecer cmo se adquiere el conocimiento

Elempirismo afirma que todo conocimiento se basa en la experiencia, por ello negara
la posibilidad de ideas a priori en la mente, o sea, cualquier conocimiento que estuviera
dentro de ella previamente a la experiencia, es decir, no acepta las ideas innatas. A nivel
cientfico las conclusiones seran extradas a partir de los datos y no a travs del uso de
la razn.
Elracionalismo abogara por todo lo contrario, acentuara el papel de la razn y creera
en unas verdades iniciales indiscutibles dentro de la mente humana, a partir de las cuales,
por derivacin o argumentacin lgica, podra llegar a conclusiones especficas.

El racionalismo y el empirismo fueron esenciales para la psicologa filosfica


de la etapa moderna de la historia, ya que con su influencia impregnaran el
pensamiento de aquellos que daran paso a la psicologa cientfica. Es justamente en el siglo XVII cuando se producen cambios importantes en el tratamiento de los problemas psicolgicos. Lapsicologadejadecididamentede
centrarseenelalmayensulugarocupaelprimerplanolamenteysu
funcionamiento. Esta psicologa filosfica moderna empez a propiciar las
estructuras para un cambio conceptual y metodolgico, pero habra que esperar al siglo XIX para poder empezar a hablar de la posibilidad de un estudio
experimental de la mente.
En el siglo XIX, como veremos en los prximos apartados, se va a producir una
especial confluencia en la que los filsofos estn planteando una psicologa
basada en la sensacin como vehculo para la adquisicin del conocimiento y
en la que otras disciplinas cientficas, la fisiologa, la astronoma, la biologa
se van a acercar a preocupaciones muy coincidentes. No es extrao, as, que
los filsofos de ese perodo se acerquen a la fisiologa o que los fisilogos se
acerquen a la filosofa, lo que dar como resultado una ciencia que recoger
ambas tradiciones y que ser bautizada por Wundt como psicologa fisiolgica.
Por todo esto, situados ya en los umbrales de la psicologa cientfica, hemos
de hacer referencia tanto a antecedentes filosficos como a los procedentes
de otros desarrollos cientficos del siglo XIX, para que podamos comprender
a la luz de todo el conjunto lo que posibilit el surgimiento cientfico de
nuestra disciplina.

Nota recordatoria
Recordad que como filsofos
empiristas se pueden citar a
Hobbes, Locke, Hume, Berkeley, etc., y como filsofos racionalistas podemos incluir a
Descartes, Spinoza, Leibniz,
Wolff, Kant, etc. Las ideas fundamentales de estos autores
las podis localizar en cualquier manual de filosofa o en
algunos de los manuales recomendados en nuestra bibliografa.

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2. La aportacin de la filosofa

MilagrosSizRoca

La larga trayectoria de la psicologa hace que lleguemos a los umbrales de su


independencia con una tradicin que proviene de su desarrollo en el seno de
la filosofa. As, la psicologa cientfica que va aparecer en el ltimo cuarto del
siglo XIX, aunque pretendi desligarse de su pasado metafsico, no neg unos
ciertos debates y teoras que eran la herencia de los planteamientos filosficos de pocas anteriores. Bien es cierto que muchas de las teoras psicolgicas
que fueron aportadas por estos pensadores carecieron de la verificacin experimental y pueden ser consideradas como puras conjeturas, pero tambin lo
es que su contenido se halla en la base de la primera psicologa cientfica que a
travs del ejercicio del experimento intent afirmar, negar, e incluso generalizar determinados aspectos de las mismas.
Segn Henryk Misiak existen unas claras caractersticas que pueden determinarse en la "nueva psicologa cientfica" del siglo XIX:
1)Eradualista,es decir, consideraba al hombre como un compuesto de cuerpo y alma.
2)Eraempricayexperimental,es decir, haca de la experiencia y el experimento sus
fuentes bsicas de conocimiento y mtodos de investigacin cientfica.
3)Erasensacionista, lo que significa que confiaba sumamente en la sensacin y que sus
principales intereses y objetos de estudio eran la sensacin y la percepcin.
4)Eraasociacionista, porque consideraba la asociacin como el proceso fundamental
de la mente y proceda a explicar sobre esta base toda la vida mental e incluso la mente
misma.
Misiak, H. (1964). Races filosficas de la Psicologa (pg. 47). Buenos Aires: Troquel.

Gran parte de estas caractersticas provienen, como comentbamos, de la aportacin de la filosofa y puede ser interesante que penetremos algo en ellas con
objeto de tener una mejor visin sobre las bases en que se fundament la psicologa de este perodo.
2.1. Dualismo frente a monismo
El debate entre dualismo y monismo1 es clsico desde que Platn distinguiera
en el ser humano dos entidades y, ms tarde, Descartes profundizara ms en
ello influenciando as intensamente a la psicologa.
(1)

Definicin de dualismo y monismo

El dualismo es la doctrina que cree que el hombre est compuesto por dos sustancias
diferenciadas, por un lado hallaramos la parte somtica (el cuerpo) y por el otro la parte
psquica (la mente), mientras que el monismo, doctrina opuesta al dualismo, cree que el

Lectura complementaria
Aunque se trata de un texto
clsico, por su sencillez y claridad expositiva se recomienda la lectura complementaria del libro de Misiak,H.
(1964). Races filosficas de la
Psicologa. Buenos Aires: Troquel.

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Los umbrales de la psicologa cientfica

hombre est compuesto por una sola sustancia, por tanto, no existen realidades mentales
y orgnicas diferentes.

Esta discusin permaneci como un asunto irresoluble que llev irremediablemente a la psicologa a plantearse de qu manera podan establecerse relaciones en el hombre entre lo somtico y lo psquico, es decir, entre el cuerpo
y la mente. Las soluciones a este problema fueron diversas entre aquellos que
fomentaron el dualismo, pensad que este conflicto no se les plante a los monistas que consideraron al hombre como una sola entidad.
Las dos teoras ms sobresalientes sobre la relacin mente-cuerpo, como entidades distintas, fueron, por un lado, elinteraccionismopropuesto por Descartes y, por el otro, elparalelismopsicofsico que insinuado por Leibniz se
desarrolla hasta Spencer y Bain.
Interaccionismo frente a paralelismo psicofsico
El interaccionismo cree que el cuerpo (res extensa) y la mente (res cogitans) son distintos
y separados, peroseinfluyenentres.Para Descartes la mente era aquello que piensa y
su actividad estaba en el cerebro, aunque no ocupaba un espacio fsico, interaccionaba
con el cuerpo en la glndula pineal o conarium. Por el contrario, el paralelismo psicofsico
opina que el cuerpo y la mente son distintos y separados y noseinfluyenentres.Toda
actividad mental tiene su correlato corporal, pero uno no es la causa del otro.

De estas dos opciones la ms ampliamente aceptada por los autores que


iban a promover la "nueva psicologa", fue la del paralelismo psicofsico.

2.2. Sustancia innata versus sustancia adquirida


La explicacin de la mente ha sido afrontada desde dos puntos de vista totalmente opuestos. As, hay autores que han defendido que nuestra mente est
ausente de conocimiento hasta que la relacin con el mundo exterior, por medio de la experiencia, nos lo proporciona, y otros que, por el contrario, han
afirmado que llegamos a este mundo con una serie de conocimientos que son
inherentes a la mente. Estos dos puntos de vista son, evidentemente, la expresin clara de las posturas epistemolgicas que hemos sealado en el apartado
anterior y que se conocen como empirismoyracionalismo.
Aunque la controversia sobre estos aspectos ha perdurado y a lo largo del siglo XIX y principios del XX hallamos defensores ms o menos radicales de
ambas posturas, podemos afirmar que:

Ren Descartes

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La psicologa cientfica del siglo XIX fue fundamentalmente empirista,


y no slo en sus planteamientos cientficos, sino tambin en algunas
de sus posiciones tericas, que intentaremos sintetizar en el prximo
subapartado.

2.3. El sensacionismo empirista


El elemento fundamental de la experiencia mental es, para los empiristas, la
sensacin2. Su conviccin de que el conocimiento proviene de la experiencia
hace necesaria la sensacin para la creacin del contenido mental. Una vez
que ha habido una sensacin se puede tener una experiencia similar a ella
en su ausencia, en otras palabras, cuando reconstruimos imaginariamente las

John Locke

sensaciones originales producimos ideas.


(2)

Definicin de sensacin

La sensacin es la respuesta inmediata de los rganos sensoriales a la estimulacin del


mundo exterior.

El estudio del contenido de la mente hizo que los empiristas hallaran en ella
los diferentes elementos que la componan y estos elementos eran: lasideas,
que son consideradas por ellos como las unidades del conocimiento.

Esta visin atomista del empirismo ingls la hallaremos reflejada tambin en los diferentes elementos que la primera psicologa cientfica alemana cree encontrar en el contenido de la conciencia.

Debemos recordar que, aunque los empiristas creyeron en la sensacin como


fuente fundamental de la generacin de ideas, ya que sta a travs de los sentidos produca en la mente percepciones del mundo externo, tambin creyeron
que, a travs de la reflexin, se producan ideas, fruto de ideas sobre otras ideas.
Los empiristas se centraron, como vemos, en el estudio de las ideas que contena la mente humana, reconociendo dos tipos de ideas, las simples y las
complejas y un principio combinatorio que las une: laasociacin.

Lectura recomendada
Otro intento de anlisis conjunto del empirismo ha sido llevado a cabo muy eficazmente por los profesores
Quintana y Tortosa, que resumen este movimiento en
distintos principios bsicos,
cuyo contenido lo podis leer
en el captulo 2 del libro de
F.Tortosa: (1998). "Una Historia de la Psicologa Moderna".
Madrid: McGraw-Hill.

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Principales ideas del empirismo ingls


Tal como se ha sealado, con Francis Bacon se origina en Inglaterra una orientacin metodolgica observacional-inductiva que hace surgir el planteamiento empirista. Esta lnea de pensamiento se consolida en las Islas Britnicas, inicialmente con Hobbes, y sobre
todo a travs de John Locke y otros continuadores como Berkeley y Hume. Bsicamente,
podramos marcar sus fundamentales afirmaciones en los siguientes puntos:
1) La nica fuente de conocimiento es la observacin de los fenmenos naturales, tal
como se presentan a los sentidos, por tanto: a) no existen ideas innatas y b) el elemento
fundamental de la experiencia mental es la sensacin.
2) El mtodo de trabajo es el inductivo, ya que la aplicacin del mtodo deductivo puede
llevar al dogmatismo.
3) Si el mundo fsico se puede observar, tambin la mente. La "observacin de uno mismo"
(introspeccin) constituye el mtodo de reflexin bsico.
4) Hay que analizar los fenmenos mentales, siguiendo el modelo de la fsica, reducindolos a "tomos mentales" y explicando su relacin a travs de "principios de asociacin".
5) Las ideas, que se generan a travs de la sensacin y la reflexin, pueden ser simples
y complejas, siendo las primeras inanalizables y las segundas analizables por ser posible
su reduccin a ideas simples.

La influencia de estos pensadores en la primera psicologa cientfica se evidencia en los tres aspectos siguientes:

a) Generalmente creyeron que la experiencia es la principal fuente de


conocimiento y el mtodo principal para el estudio del hombre.
b) Se centraron en los sentidos, las sensaciones, las percepciones y las
ideas.
c) Se fundamentaron en la asociacin, aunque con este principio les
influenciaran ms directamente los asociacionistas britnicos.

2.4. El asociacionismo
El asociacionismo fue un movimiento terico nacido a mitad del siglo XVIII
de la mano de Hartley, al sistematizar este autor la idea de asociacin vigente
en el empirismo ingls. El asociacionismo es, de hecho, una teora psicolgica
que explica la unidad de la conciencia con el principio de la asociacin de
ideas. Sin embargo, el concepto de asociacin de ideas3 no fue inventado por
el empirismo, aunque John Locke creara el trmino en la cuarta edicin de
su libro Ensayo sobre el entendimiento humano. La utilizacin de ese concepto
asociacin mental como descripcin de algunos fenmenos mentales se encuentra ya en Platn y, sobre todo, en Aristteles, que en sus tratados dej
indicios de lo que luego sera traducido en las leyes de la asociacin de ideas
(semejanza, contraste y contigidad).

Los umbrales de la psicologa cientfica

Mtodo inductivo frente a


mtodo deductivo
El mtodo inductivo parte de
lo particular para ir a lo general, mientras que el deductivo parte de lo general para
llegar a lo particular; en otras
palabras, mientras que la induccin parte de los hechos
o la experiencia para llegar a
las generalizaciones, la deduccin parte de una idea o varias
ideas hipotticas en base a una
teora general y procede luego
a su verificacin.

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Los umbrales de la psicologa cientfica

(3)

Definicin de asociacin

Cuando un pensamiento o idea evoca otro, cuando dos o ms de ellos tienden a aparecer
juntos en nuestra mente, o cuando al mismo suceso externo sigue la misma sensacin,
decimos que estn asociados. El proceso por el cual se hallan ligados o vinculados se
llama asociacin.

Los autores clsicos (Aristteles, Quintiliano, Agustn de Hipona, Maimnides,


o Toms de Aquino), cuando empezaron a analizar la mente humana, se percataron de que las ideas se sucedan unas a otras, que unas evocaban a otras,
o que algunas aparecan siempre unidas a otras. No slo ocurra esto con las
ideas, sino que algunos hechos que haban acaecido conjuntamente se recordaban luego juntos. En esa poca las ideas asociacionistas estuvieron ligadas
prcticamente a la explicacin de la memoria.
Con Hartley y otros filsofos ingleses como James Mill, John Stuart Mill, Alexander Bain o Herbart Spencer, el fenmeno asociativo pasa a adquirir un lugar central se convierte en eje principal en la explicacin de la mente humana. El trmino de "asociacin" dio lugar a la expresin compleja de "asociacionismo", palabra que denota un sistema. Por ello, a pesar de que en esta
poca todava no podemos hablar de "escuelas psicolgicas", el asociacionismo
es considerado por algunos autores como el primer movimiento o "escuela"
estrictamente psicolgica. Dos motivos justifican esta argumentacin: 1) Fue
un sistema sustentado invariablemente por una serie de tericos a lo largo de
todo el siglo XIX, y 2) Todos los autores coincidieron en aceptar el asociacionismo como teora bsica de la explicacin de la vida mental.

Todos los asociacionistas de los siglos XVIII y XIX coincidieron, como


hemos sealado, en creer que lo que daba coherencia a las ideas era
la asociacin y que la tarea de la psicologa era estudiar las ideas, las
sensaciones y sus relaciones.

Aunque fueron muchas las leyes asociativas que surgieron a lo largo de este
planteamiento, expuestas por los diferentes autores que sustentaron el asociacionismo, slo hay un principio bsico asociativo que todos ellos consideraron vlido, y ste es: la leydelacontigidad.4
(4)

La ley de la contigidad

La ley de la contigidad dice que la asociacin se realiza por la proximidad, en el tiempo


y en el espacio, de los objetos y los eventos.

El asociacionismo en
Hartley
Debis tener presente que, a
diferencia de otros asociacionistas britnicos, el fenmeno
asociativo fue visto por Hartley de una forma global, ya
que con l daba una explicacin total del sujeto, tanto a
nivel mental, neurolgico como conductual. Con esta perspectiva anticip nociones como la del condicionamiento
clsico o explicaciones conductistas del aprendizaje.

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Los umbrales de la psicologa cientfica

La escuela asociacionista britnica tuvo en John Stuart Mill y Alexander Bain


sus ms importantes exponentes en el ltimo perodo del siglo XIX. Ambos
autores fueron figuras destacadas cuando la psicologa estaba acabando de preparar el terreno para su surgimiento como disciplina independiente e influenciaron con sus teoras ese proceso constitutivo.
La mecnica mental y la qumica mental
James Mill elabor un sistema explicativo de la actividad de la mente riguroso y simple,
donde los fenmenos mentales, fuera cual fuera su ndole o su complejidad, podan ser
explicados mecnicamente en funcin de las sensaciones y de las ideas mediante la ley
de la contigidad. La mecnica mental entenda que las ideas complejas eran la suma
de las ideas simples
John Stuart Mill, hijo de James Mill, introdujo dos novedades importantes en el marco
del asociacionismo, que cambiaron notablemente la teora de su padre. Por un lado,
cambi el modelo de la fsica, imperante en J. Mill, por el de la qumica, con lo que las
ideas perdan su entidad de tomo original e indestructible, para mezclarse, fundirse y
reconvertirse en otras ms complejas; por otro lado, incorpor la ley de la semejanza,
aadindola a la de la contigidad. La qumica mental entenda que las ideas complejas
eran generadas por las ideas simples

Para que veis como entiende el asociacionismo ingls la asociacin de ideas,


a continuacin podis leer un texto clsico en el que se puede apreciar cmo
se da la continuidad del pensamiento a travs de la asociacin.
"Un pensamiento sigue a otro pensamiento; una idea a otra idea, incesantemente. Si
nuestros sentidos estn despiertos, continuamente recibimos sensaciones del ojo, del odo, del tacto, y as sucesivamente; pero no slo sensaciones. Despus de las sensaciones
se excitan perpetuamente ideas de las sensaciones anteriormente recibidas; despus de
estas ideas, otras ideas; y durante toda nuestra vida, una serie de esos dos estados de
conciencia, llamados sensaciones e ideas, est teniendo efectos constantemente. Veo un
caballo: es una sensacin. Inmediatamente pienso en su dueo: es una idea. La idea de su
dueo me hace pensar en su cargo; es un ministro de estado: he ah otra idea. La idea de
secretario de estado me hace pensar en los asuntos pblicos; y me veo llevado a pensar
en una serie de ideas polticas; entonces, me llaman a cenar. Es esta una sensacin nueva,
seguida de la idea de la compaa y de los alimentos que son otras sensaciones; stas sugieren ideas sin fin; aparecen continuamente otras sensaciones, que sugieren otras ideas;
y as contina el proceso".
J. Mill (1829). Analysis of the Phenomena of the Human Mind. Londres: Baldwin.

Entre todos las teoras que aparecieron durante la etapa de la psicologa filosfica el asociacionismo es, probablemente, la que ejerci una
influencia ms fuerte en la psicologa que iba a desarrollarse entre fines
del siglo XIX y mediados del XX. No slo afect a la primera psicologa
cientfica que naca en Alemania, cuando sta intentaba comprender
cmo se relacionaban los diferentes elementos que componan la conciencia, sino que veremos este planteamiento asociacionista en el condicionamiento pavloviano, en el conexionismo de Thorndike, en los
argumentos conductistas de Watson y en las teoras neo-conductistas,
sobre todo, en la del condicionamiento operante de Skinner.

John Stuart Mill

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Los umbrales de la psicologa cientfica

2.5. Otras influencias filosficas del siglo XIX


En los apartados previos se han explicado slo aquellas caractersticas de procedencia filosfica que sobresalan en la primera psicologa cientfica del siglo
XIX. Entre estos debates conceptuales el dualismo o el monismo, lo innato o
lo adquirido, lo emprico o la racional, etc. esa psicologa, como hemos visto,
tuvo tendencia a decantarse por algunas de estas posturas y son las que se han
comentado para que tuvierais claras sus posiciones ms significativas.
Debis tener presente, sin embargo, que paralela o conjuntamente a estas posturas dominantes en la psicologa cientfica, otros puntos de vista, aunque tuvieran menores consecuencias en el futuro inmediato de nuestra disciplina,
existieron en ese mismo panorama temporal, afectando, ya a algunos grupos
concretos de psiclogos, ya a los planteamientos de pases concretos.
Por ello, sera bueno conocer de qu manera las ideas racionalistas del francs
Ren Descartes derivaron pasando por Leibniz y por Wolff hasta Kant y cmo
desde Kant se gener un idealismo profundo en manos de Fichte, Schelling
y otros autores y, cmo en esta evolucin, el idealismo alemn tuvo propuestas de reforma desde su mismo seno (Schopenhauer, Fries, Herbart, Beneke).
Tambin sera muy interesante profundizar algo ms en el movimiento empirista y asociacionista que hemos apuntado en prrafos anteriores, para que
dentro de este planteamiento prestarais atencin al positivismo del francs
August Comte, que tanta transcendencia epistemolgica tendra en el futuro
de la psicologa. El contenido terico de todos estos autores y tendencias lo
encontraris muy sintetizado en las lecturas asociadas de la pgina web de la
asignatura.

Inmanuel Kant

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Los umbrales de la psicologa cientfica

3. La aportacin de la fisiologa

MilagrosSizRoca

Durante el siglo XIX la fisiologa experiment grandes progresos, muy especialmente en el conocimiento del sistema nervioso; progresos que iban a tener
importante repercusin sobre la psicologa, ya que aportaban datos que ayudaban a desentraar la naturaleza del hombre.
Es evidente que la fisiologa, por la ndole de sus estudios y mtodos de investigacin, fue una de las ciencias que ms contribuy al nacimiento de la
psicologa cientfica, incluso hay autores que afirman que la nueva psicologa
se gener en los laboratorios de los fisilogos y anatomistas.
No vamos a introducirnos, sin embargo, en el abanico de descubrimientos que
fueron acumulndose, tan destacados, por ejemplo, como la formulacin de la
teora celular de los organismos (pensad que en esta poca Mathias Schleiden
y Theodor Schwann establecen qu es la clula) o la identificacin de la sustancia gris con los cuerpos celulares (que estableci Remak) y de la sustancia
blanca con las fibras nerviosas (propuesta por Errenberg), vamos a limitarnos
a ofreceros una panormica general de los aspectos fundamentales que aport
la fisiologa a la psicologa.
3.1. La distincin entre nervios motores y sensoriales. La ley de
la conduccin nerviosa
A comienzos del siglo XIX hay una correcta clarificacin de las vas nerviosas.
Por obra de Charles Bell y Franois Magendie, que trabajaron independientemente, se descubri la existencia de unas vas ascendentes o aferentes la de
los nervios sensoriales y otras descendentes o eferentes la de los nervios motores, poniendo fin a la creencia de que las vas nerviosas transmitan indiscriminadamente la sensacin y el movimiento utilizando las mismas vas.
Para que podis ver la semejanza de las conclusiones a las que llegaron Bell,
por un lado, y Magendie por el otro, a continuacin transcribimos dos prrafos
ilustrativos:

La ley de la conduccin de
Bell-Magendie
Existe una doble va funcional nerviosa, para los impulsos
nerviosos sensoriales una y para los impulsos nerviosos motrices otra.

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"Se ha reconocido que las races anteriores de los nervios espinales otorgan el poder de
la mocin muscular y las races posteriores la sensibilidad. Cuando en el experimentose
cortanlasracesanterioresdelosnerviosdeunapata,elanimalpierdetodopoder
sobreella, aunque el miembro todava sigue sensible. Pero si, por otro lado, secortan
lasracesposteriores, el poder de mocin contina, aunque lasensibilidadquedadestruida"
Bell, Ch. (1825). An expoxition of the natural system of the nerves of the human body with a
republication of the papers delivered to the Royal Society, on the subject of nerves (pg.21).
"Utilizando un escalpelo muy afilado pude (...) dejar al descubierto lamitadposterior
delamdulaespinal (...) vi que (el perro) se mova aunque susensibilidadhabasido
completamente anulada (...). Comenc a considerar que era probable que las races
posteriores de los nervios espinales tuvieran funciones diferentes que las anteriores
y estuvieranparticularmenterelacionadasconlasensibilidad. Se me ocurri, desde
luego, que el paso siguiente era cortar las races anteriores dejando intactas las posteriores
(...) el miembro estaba completamente inmvil y flcido, aunque no poda haber duda
de que su sensibilidad quedaba sin afectar".
Magendie, F. (1822). "Expriencies sur les fonctions des racines des nerfs rachidiens".
Journal de physiologie exprimentale et pathologique (nm. 2, pg. 276-279).

La ley de la conduccin que surge de estos dos autores abri el camino al arco
reflejo, que sera formulado aos ms tarde por Marshall Hall, produciendo
una va fructuosa que llegara a su mximo esplendor con la reflexologa rusa.
La accin refleja
Los movimientos involuntarios o reflejos tratados desde la antigedad, fueron objeto
de mltiples discusiones durante los siglos XVIII y XIX. La clarificacin de este tema la
realiza el fisilogo escocs Marshall Hall, aunque Robert Whytt anticipara en sus experimentos con ranas descerebradas una cierta participacin de la mdula en este tipo de
respuestas, adems de introducir los trminos de "estmulo" y "respuesta", descriptores
del reflejo. Sin embargo es Hall, como decamos, el que pudo concluir en 1833, a travs
de experimentaciones sobre la mdula espinal en animales decapitados, que las respuestas involuntarias dependan de la mdula espinal y que sta, an desconectada del cerebro, actuaba como una especie de cerebro espinal. Estabaafirmando,pues,quelas
reaccionesreflejas5sonindependientesdelcerebro,quesoninconscientesyque,en
consecuencia,sonautomticasymecnicas.
(5)

Concepto de reflejo

Se entiende por reflejo la respuesta automtica (R), es decir, sin intervencin de la voluntad del sujeto, ante la estimulacin (E) de los receptores sensoriales.
Reflejo = E R

3.2. La clarificacin de la especificidad de las vas sensoriales


nerviosas
La creencia de una cierta especificidad sensorial era presentida desde la antigedad, autores como Demcrito, incluso la haban pre-formulado, pero este
aspecto es retomado de forma moderna y experimental por el alemn Johannes Mller, quien enuncia en el volumen V de su Manual de Fisiologa humana
(1833-1840), el principio de la especificidad de las vas sensoriales.

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Mller, conocedor de la importancia del descubrimiento de Bell y Magendie,


que haban determinado, tal como hemos sealado, la existencia de dos tipos
de nervios de conduccin especfica para los sentidos uno y para la actividad
nerviosa otros, se plante si no existira en el hombre una actividad nerviosa especfica para una actividad o estimulacin determinada. As, Mller con
sus trabajos indic la existencia de una divisin y diferenciacin de las fibras
sensoriales, en el sentido de que cada uno de los sentidos clsicos tiene sus
respectivos y diferentes clases de nervios.

Se distinguen con Mller cinco clases de nervios, los relativos a los cinco
sentidos (vista, odo, olfato, gusto y tacto). Bajo su principio cada uno

Los umbrales de la psicologa cientfica

Principio de la
especificidad nerviosa
sensorial
"El nervio de cada sentido parece ser capaz solamente de
un tipo determinado de sensacin y no de aquellos propios
de los otros rganos de los
sentidos, por lo que el nervio
de un sentido no puede ocupar el lugar y realizar la funcin del nervio de otro sentido".
Mller,J. (1842). Elements of
physiology. London: Taylor &
Walton (pg.1069).

de estos nervios poda exclusivamente transmitir un tipo de sensacin


especfica. De esta forma los nervios visuales conducan informacin
visual y no sensaciones acsticas. En consecuencia, cada rgano sensorial era especialmente sensible a una clase particular de estmulos.

La ley o principio de la energa especfica de los nervios sensoriales de Mller


establece la relacin entre los nervios y la mente, en el sentido de que no
conocemos nada directamente sobre los objetos y estmulos que nos rodean,
sino que slo tenemos conocimiento directo de nuestros nervios, siendo stos
los intermediarios entre los objetos que percibimos y la mente.
La Escuela fisiolgica de Berln
Johannes Mller es considerado como el padre de la fisiologa experimental alemana,
catedrtico de fisiologa en la Universidad de Berln, de su modelo experimental partir
una escuela que dejar huella en distintos enfoques de la psicologa. Sus discpulos, contrarios a su vitalismo, entendieron que los procesos fisiolgicos podan ser explicados por
fuerzas fsico-qumicas, dando as al organismo una explicacin materialista. Sus componentes ms importantes fueron: Herman von Helmholtz, que estableci la velocidad del
impulso nervioso, Emil Du Bois Reymond, que descubri la naturaleza electro-qumica
del impulso nervioso, Carl Ludwing, especialista en la circulacin de la sangre y en las
glndulas de secrecin interna y Ernest Brcke, maestro de Freud en la Universidad de
Viena. La visin de estos autores, que entendieron el organismo como una mquina especializada en transformar energa, influenci tanto a la teora psicoanaltica como a la
reflexologa rusa.

3.3. La naturaleza y transmisin del impulso nervioso


El estudio de las vas nerviosas se vio facilitado por el descubrimiento de la
electricidad y el del impulso nervioso, por la determinacin de su naturaleza
elctrica por parte de Du Bois Reymond.
Conocer que exista corriente nerviosa fue un gran avance en el conocimiento de la estructura y funcionamiento del ser humano y dio paso a establecer
cmo se trasmite la electricidad nerviosa. El planteamiento fue claro, si en los
nervios se da corriente elctrica, sta debe tardar un determinado tiempo en
recorrer un determinado espacio, y ese tiempo, traducido en velocidad, puede
ser medible.

Vitalismo frente a
materialismo
El vitalismo cree que los fenmenos de la vida no pueden
estar justificados por las leyes
de la fsica y de la qumica. Bajo su opinin, estos fenmenos
son producidos por una especie de alma o principio vital.
Por el contrario, los materialistas consideran que la vida orgnica es fruto de las mismas
leyes que operan en el mundo
material.

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El estudio del impulso nervioso empieza a ser solventado por Von Helmholtz,
a pesar de que su maestro Mller lo creyera imposible, y as, a travs del procedimiento experimental qued de manifiesto que la reactividad nerviosa y
psquica era algo natural y mensurable, abriendo con ello un largo captulo de
mediciones de fenmenos psquicos sensoriales y perceptivos conocidos con
el nombre de "tiempos de reaccin", que seran foco de estudio de la naciente
psicologa experimental. Estos tiempos de reaccin sern explicados algo ms
extensamente en el prximo punto.
3.4. El estudio de los rganos sensoriales
El estudio de los rganos de los sentidos recibi un fuerte inters por parte
de los fisilogos, pensad que la influencia empirista que haba hecho de la
sensacin el soporte de todo el conocimiento daba relevancia a los rganos
sensoriales que eran los que captaban la informacin del mundo exterior.
Durante las primeras dcadas del siglo XIX proliferaron estudios cientficos
sobre los rganos sensoriales, especialmente del sentido de la vista y del odo,
probablemente porque eran considerados como ms importantes en la labor
de captacin de la estimulacin sensorial. As, fueron abordados problemas
como la visin de los colores, la percepcin del espacio y de la profundidad o
la localizacin de la fuente sonora. Otros sentidos fueron ms desatendidos,
el olfato y el gusto no recibieron atencin hasta, prcticamente, finales del
siglo XIX, pero en cambio, los estudios del sentido del tacto, que se iniciaron
en la dcada de los aos treinta (1830), aparte de la importancia de la aclaracin de su funcionamiento, fueron especialmente relevantes para las futuras
formulaciones de la psicofsica, planteamiento que veremos desarrollado en
un prximo punto.
Dentro del estudio de los rganos sensoriales tiene especial mencin el gran
fisilogo Von Helmholtz por su gran contribucin al surgimiento de la psicologa experimental.

Los umbrales de la psicologa cientfica

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3.4.1.

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Los umbrales de la psicologa cientfica

Hermann Ludwig Ferdinand Von Helmholtz (1821-1894)

Von Helmholtz es considerado como uno de los grandes cientficos del siglo
XIX, tanto l mismo, como Fechner y Wundt jugaron un papel primordial en
el establecimiento de la psicologa experimental. Tal como dira Boring:
"Fueron los tiempos los que plantearon los problemas, pero fue el genio de Helmholtz el
que desarroll teoras para solucionarlos. A diferencia de Wundt, Helmholtz no buscaba
el establecimiento formal de la psicologa como ciencia independiente; sin embargo, el
peso de sus trabajos y el efecto producido por su prestigio tuvieron mucho que ver con
el establecimiento de la psicologa como ciencia"
Boring, E.G. (1950). Historia de la Psicologa experimental. Mxico: Trillas, 1978 (pg.318).

Hermann Von Helmholtz

Von Helmholtz investig sobre la fisiologa de la ptica y de la acstica, contribuyendo con grandes aportaciones al desarrollo de la psicologa. En el campo de la visin establece una teora de la percepcin del color, reelaborando
la de Young, reconociendo la existencia de receptores sensibles a los tres colores: rojo, verde y violeta. Tambin invent el oftalmoscopio, que hace posible
auscultar la retina y el oftalmmetro que permite medir los cambios oculares.
Respecto a la audicin, clasific la funcin de los huesos del odo medio: martillo, yunque y estribo. Adems, dise una teora de la resonancia acerca de la

Algunos datos biogrficos


de Helmholtz
Este fisilogo alemn, fue profesor de fisiologa en Heidelberg de 1858 a 1871, donde
tuvo como asistente a Wilhelm
Wundt. De 1871 a 1894 fue
profesor de fsica en la Universidad de Berln, formando parte de la Escuela fisiolgica de
Berln.

funcin del odo interno, que explica por qu el ser humano puede distinguir
miles de tonos diferentes.
Von Helmholtz no fue un psiclogo sistemtico, pero su trabajo sobre la visin
le llev a abordar el problema de la percepcin visual y, por tanto, el problema
de la percepcin en general, proponiendo una explicacin psicolgica que fue
muy popular:

Para Helmholtz, mientras que la sensacin era la experiencia producida


por la impresin sensorial, la percepcin era la interpretacin de los
procesos sensoriales.
La sensacin era un proceso que dependa de los mecanismos del sistema visual, la percepcin un proceso psicolgico que implicaba un juicio del sujeto y que se produca en el sistema nervioso central. El acto interpretativo del sujeto que conllevaba un juicio, era habitualmente inadvertido para l. Helmholtz llam a esta construccin inferencia
inconsciente.

Ejemplo de sensacin y
percepcin
Lo que captamos de los objetos es la luz que reflejan, por lo
que la visin de una rosa, por
ejemplo, provocara la recepcin sensorial sensacin de
diferentes intensidades de luz
que nos transmitiran la sensacin de verdes (hojas y tallo)
y rojos (ptalos), este proceso
sera una va puramente fisiolgica. La identificacin o interpretacin de que estos espectros de luz corresponden a una
rosa y no a un clavel es un acto que precisa de una elaboracin y contraste de la informacin con esquemas anteriores,
y es lo que llamaramos percepcin, que correspondera al
nivel psicolgico.

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Los umbrales de la psicologa cientfica

Sintetizando los planteamientos de von Helmholtz diramos que nuestra percepcin de los objetos del mundo externo incluye no slo simples esquemas
de sensaciones debidas a la estimulacin del momento, sino tambin imgenes derivadas de impresiones anteriores. Loquepercibimosenunmomento
dadoseraunacombinacindepasadoypresente.
Otra de las grandes aportaciones de este autor, como ya hemos comentado y
veremos luego al tratar el tema de los tiempos de reaccin, fue, sin duda, elhechodehabermedidoporprimeravezlavelocidaddelimpulsonervioso.
Franz Gall

3.5. La frenologa
La frenologa fue un movimiento mdico-fisiolgico que tuvo su impacto en
esta poca antecedente a la psicologa cientfica. Esta disciplina trat de establecer que el cerebro era el rgano de la mente y, tambin, que ciertas partculas del cerebro eran rganos especiales de facultades mentales separadas, es
decir, crean que el cerebro se divida en zonas de funcin independiente.
Esta doctrina, que fue introducida por Gall a finales del siglo XVIII y continuada y desarrollada por su discpulo Spurzheim, fue un sistema bien estructurado
que tuvo su mayor importancia en el campo de la psicologa. Como acabamos
de comentar, la base terica de este movimiento es la concepcin de unas localizaciones cerebrales, con unas tendencias mentales propias a las mismas y
con una repercusin en la forma del crneo, como veremos en los prrafos
siguientes. De hecho, las facultades mentales haban sido propuestas por la filosofa de pocas anteriores y muy elaboradas por la Escuela Escocesa del Sen-

F.J. Gall y J.C. Spurzheim


F.J. Gall (1758-1828), fue un
anatomista que se preocup
muchsimo por el estudio de
la cabeza y el cerebro, y J.C.
Spurzheim (1776-1832), fue el
colaborador de Gall, que utiliz por primera vez el trmino
de frenologa, dndole su carcter moderno.

tido Comn, cuya influencia podemos detectar entre los frenlogos. Tambin
la visin organicista que hallamos en este movimiento se vio influenciada por
el materialismo francs de Canabis.
Postulados tericos de los frenlogos
1) Es necesario que la doctrina demuestre que la configuracin exterior del crneo corresponde a la interior y tambin al cerebro. (Gall sostena que esto es as, que la forma
del cerebro est determinada por lo menos desde la niez y que el crneo se forma de
acuerdo con esta determinacin).
2) Se necesitara creer que la mente puede ser analizada satisfactoriamente en cierto nmero de facultades y funciones (37 poderes y tendencias) y hacer este anlisis.
3) Las facultades y poderes de la mente estn localizados en forma diferente en el cerebro
y un exceso de cualquier facultad est correlacionado con un agrandamiento del lugar
que le corresponda a esa facultad en el cerebro. Una protuberancia del cerebro (y su
correspondiente protuberancia en el crneo) indicara que existe un exceso de la facultad
correspondiente. Un hundimiento en alguna parte del cerebro indicara que esa facultad
hace falta.

Ejemplo
Ejemplos de localizacin cerebral propuestos por Gall.
La memoria verbal estara situada en la regin frontal prxima a los ojos, las facultades
intelectuales en el lbulo frontal, la capacidad de enamorarse en el cerebelo. Ver, en el espacio de informacin asociada,
el mapa de localizaciones cerebrales propuesto por Spurzheim.

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La creencia en estos postulados deriv en el diagnstico individual de los humanos a travs de la inspeccin craneal. La frenologa tiene inters para la
psicologa en cuanto sita las capacidades humanas ligadas a la estructura cerebral y establece un nexo con las problemticas psicolgicas al preocuparse
por el diagnstico de las diferencias individuales. Contribuy, adems, a crear
una mentalidad organicista en la psiquiatra y en la psicologa, tuvo una cierta
influencia en la valoracin jurdica del delito y constituy un punto ms en
el avance de la orientacin positivista.
Hubo un gran entusiasmo a nivel popular, tanto en Francia, Suiza y otros pases
continentales, como en Inglaterra y Estados Unidos, y tambin en Catalua,
Baleares y Levante, de la mano de Mariano Cub.
Este entusiasmo es comprensible, pues ofrece al hombre de la calle una teora de la personalidad y un mtodo de diagnstico (la palpacin craneal) que
permite hallar las diferencias individuales con unas garantas cientficas. La
tremenda aceptacin popular de la frenologa, no tuvo su paralelo dentro de la
ciencia, donde no fue completamente aceptada. Encontr grandes opositores
y fue muy ridiculizada. Esto motiv, junto a las crticas desde posturas eclesisticas, a que este movimiento cayera rpidamente en el olvido. Sin embargo, hemos de tener presente, que aunque el punto de vista de la frenologa fue
errneo, sirvi para impulsar el pensamiento cientfico y sugiri la posibilidad
de que diferentes partes del cerebro tendran distintas funciones fisiolgicas
y psicofisiolgicas.

Los umbrales de la psicologa cientfica

Lecturas recomendadas
Aunque no tratan de la frenologa especficamente al
tratar de la figura de Cub,
los siguientes textos presentan una visin genrica de
este movimiento y amplia de
su repercusin en Espaa.
Domenech,E. (1977). La frenologa. Anlisis histrico de
una doctrina psicolgica organicista. Barcelona: Seminario
Pedro Mata.
Domenech,E.ySiz,M.
(1996). Mariano Cub y la
Frenologa. En M. Siz y D.
Saiz, Personajes para una Historia de la Psicologa en Espaa. Madrid: Pirmide.

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4. La medicin de los fenmenos psquicos

4.1. Los tiempos de reaccin. La ecuacin personal y la medicin


del impulso nervioso
MilagrosSizRoca

La posibilidad de la medicin de la reactividad humana se hizo especialmente


atractiva despus de los grandes descubrimientos que en torno al funcionamiento de los nervios se fueron produciendo desde inicios del siglo XIX. Conseguir medir el "tiempo de reaccin" de los humanos poda ser, hasta cierto
punto, bastante elemental. Segn Wundt el tiempo que requiere un humano
en dar una respuesta ante la estimulacin es de fcil medicin, ya que consiste
en registrar el momento de la estimulacin y del movimiento de reaccin a
travs de un dispositivo cronomtrico.
La medicin del sentido del tiempo pas a ocupar un lugar importante en
la investigacin guiada por Wundt en su Laboratorio Psicolgico de Leipzig.
Sin embargo, antes de llegar a Leipzig, la historia de los tiempos de reaccin6
recorre un peculiar camino.
(6)

Definicin de tiempo de reaccin

El tiempo de reaccin es un "proceso que se inicia con la influencia de un estmulo sensorial simple de naturaleza conocida de antemano y que termina con un movimiento
arbitrario efectuado lo ms rpidamente posible despus de la recepcin del estmulo"
Wundt,W. (1881/1883) "ber Psychologische Methoden". Philosophische Studien (nm.
1, pg. 1-38).

Al que est poco iniciado en Historia de la psicologa le puede parecer extrao


que una ciencia tan distante a nuestra disciplina como lo es la astronoma haya
podido tener una gran influencia en el surgimiento del estudio de los tiempos
de reaccin; sin embargo, es justamente un incidente en el estudio y control
del movimiento de las estrellas uno de los caminos por los que transcurre el
inicio de este tipo de investigacin.

Los umbrales de la psicologa cientfica

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Los umbrales de la psicologa cientfica

La localizacin precisa de los astros no tiene en estos momentos las dificultades que hasta mitad del siglo XIX tuvieron que padecer los astrnomos por
falta de una metodologa "segura". Antes de los sistemas mecnicos y fotogrficos actuales, la determinacin de cualquier movimiento astral dependa fundamentalmente de la habilidad de estos profesionales. El astrnomo miraba el
cielo a travs del telescopio que tena aplicado un retculo, y oa a la vez el
sonido de un reloj. Cuando el cuerpo celeste, cuya velocidad quera mesurar,
entraba en el campo de visin, marcaba la hora exacta del reloj y empezaba
a contabilizar los tic-tacs que sonaban hasta que desapareca la estrella, que
venan marcados por el espacio prefijado que iba de un lugar a otro del retculo del telescopio. Aunque este mtodo necesitaba de gran pericia, nunca, de
forma reconocida por los astrnomos, haba presentado problemas. Un hecho
acaecido en el Observatorio de Greenwich en 1796 y ledo aos ms tarde, a
principios del siglo XIX por el astrnomo alemn F.W. Bessel hizo plantearse
la cuestin de la constancia y fiabilidad en la anotacin entre distintos observadores a travs de esta metodologa.
El suceso de Greenwich puede resumirse en el despido de Kinnerbrook, ayudante de Maskelyne, por negligencia en su trabajo. Maskelyne despidi a su
colaborador porque desde haca algunos aos las anotaciones de ste no coincidan con las suyas. Cuando desde Knigsberg Bessel lee este episodio, se pregunta cul es la causa real de este aparente descuido laboral y se contesta si
no puede ser debido a las diferencias individuales existentes entre los sujetos
que realizan este tipo de labor.
La cuestin suscitada llev a Bessel a comparar sus tiempos de observacin con
los de otros ilustres astrnomos, comprobando as que su sospecha era justificada. Para solventar estas repetibles discrepancias, Bessel construy las llamadas "ecuacionespersonales", que tenan como fin ser aplicadas a los clculos
astronmicos y compensar de esta forma el error cometido. Lasecuaciones
reflejabanlostiemposdereaccinpersonalesy,enconsecuencia,sabiendoestedatotansoloconsistaencorregiradecuadamentelasposiciones
delasestrellas. Haba nacido as la problemtica de los tiempos de reaccin,
nombre acuado por von Exner en 1871 para este fenmeno, que hasta entonces haba tenido la denominacin de "tiempos fisiolgicos".
Por otro lado, la historia de los tiempos de reaccin est ligada a la figura del
gran fsico alemn Hermann von Helmholtz. Sin embargo, en este caso, la
problemtica que provoca los experimentos es muy distinta, se trata de intentar medir la velocidad de la conduccin nerviosa. Helmholtz demostr experimentalmente, como ya hemos visto al hablar de la fisiologa de estos umbrales
previos al nacimiento de la psicologa cientfica, que el impulso nervioso era
medible y frente a la idea imperante de que dicho impulso era casi instantneo, puso en evidencia que la corriente nerviosa se propagaba a la velocidad
de 25 metros por segundo.

Observatorio de Greenwich

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El tipo de investigacin que dio paso a este gran descubrimiento es bsicamente un experimento de tiempo de reaccin. Helmholtz suministraba a un
sujeto un estmulo en un punto de un miembro, y el sujeto tena que apretar
un botn en el mismo momento de recibir el estmulo. Meda as el tiempo de
esa reaccin. Ms tarde aplicaba otro estmulo a un punto distinto del mismo
miembro y anotaba ese segundo tiempo de reaccin. La diferencia entre esos
dos tiempos era la cantidad de tiempo precisa para llegar el impulso nervioso
de un punto a otro del miembro del sujeto. Helmholtz se convierte as en el
primero que introduce los experimentos de tiempo de reaccin en psicologa.

Aunque la problemtica e investigacin de los tiempos de reaccin provienen tanto de la astronoma y su "ecuacin personal", como de von
Helmholtz y su estudio sobre la velocidad del impulso nervioso, quien
recoge estas dos fuentes de influencia y les da un carcter de estudio
psicolgico es el fisilogo holands Frans Cornelius Donders.

Los experimentos de Donders planteaban tres condiciones: 1) se presentaba


un estmulo al que el sujeto deba dar una respuesta (reaccin simple); 2) el
sujeto reciba ms de un estmulo a los que deba responder con una respuesta
distinta (reaccin compleja), y, 3) ante varios estmulos el sujeto slo deba
responder a uno, omitiendo la respuesta en presencia de los otros (reaccin
compleja). Donders comprob que los tiempos de reaccin ms rpidos eran
los realizados ante la primera condicin, seguidos de la tercera y segunda situacin.
El tipo de metodologa empleada por Donders fue, al principio, utilizada por
Wundt, y estuvo presente en los primeros psiclogos, ya que era una frmula
que ayudaba por su rango cuantitativo a afianzar el grado de cientificidad
de la recin nacida psicologa experimental. En torno a esta temtica se publicaron muchos artculos importantes, presentando los tiempos de los distintos
procesos mentales. Pero pronto surgieron dificultades en la constancia de los
datos conseguidos, provocados por la incidencia de otra rea de trabajo que
tendra un amplio foco de inters, sobre todo en la psicologa inglesa y americana: la problemtica de las diferencias individuales, aspecto que veremos
algo ms adelante.
4.2. Las medidas psicofsicas de Weber y Fechner
AnnaValldeneuUrpina

El estudio de la sensacin, como hemos observado al hablar de la fisiologa


sensorial en este mismo mdulo, result ser uno de los objetivos primordiales para los fisilogos de la primera mitad del siglo XIX. stos, ocupados con
el conocimiento sobre la anatoma y la fisiologa de los rganos sensoriales,
aprendieron a manipular la estimulacin exterior (tipo, intensidad, etc.) para
observar las sensaciones que produca y los cambios que ocasionaban en el

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Los umbrales de la psicologa cientfica

organismo cuando ste reciba los estmulos. Los sujetos de sus experimentos,
pues, eran expuestos a diferentes estmulos y se les peda que los discriminaran segn las variaciones que se observaran por lo que respecta a la medida,
la luminosidad, el peso, etc. De esta manera, se iniciaba la utilizacin de una
metodologa ms precisa y rigurosa que apostaba por el control experimental.
Esta metodologa influira, como veremos ms adelante, en la obra de Wundt
y en su Laboratorio de Leipzig, y ayudara en el nacimiento de la psicologa
cientfica.
Estos nuevos planteamientos donde se relacionaban los acontecimientos externos con el conocimiento interno o experiencia se desarrollaron de la mano de GustavTheodorFechner(1801-1887)en el marco de la disciplina que
l denomin psicofsica.
Gustav Theodor Fechner naci en Halle (Alemania) el ao 1801. Se gradu
en medicina por la Universidad de Leipzig en 1822, pero no continu con
los estudios de doctorado sino que se interes por otras disciplinas como la
fsica, las matemticas y la filosofa. Despus de publicar numerosos artculos
correspondientes a sus investigaciones en fsica, cay en una crisis psicolgica
que le llev a una enfermedad que le forz a dejar su actividad universitaria.
Durante su enfermedad y debido a la misma, se entreg de lleno al estudio
filosfico, que perdur durante los aos cuarenta. Su doble pasin por la fsica
y la filosofa le condujo a la formulacin de las bases de la psicofsica, que puso por escrito en el ao 1851 en el libro Zend-Avesta ("La Revelacin del Mundo"). Casi diez aos ms tarde, que le sirvieron para elaborar sus experimentos
y desarrollar los tres mtodos psicofsicos, public Elemente der Psychophysik
("Elementos de psicofsica"), con el que se dio por fundada de manera oficial
la psicofsica.
Fechner llev a cabo la primera investigacin sistemtica en psicologa experimental. Como buen conocedor de la fsica y la filosofa rompi las barreras
de la mente, que hasta ahora haba sido considerada como una entidad privada, mostrando que el control de la estimulacin exterior a la que est expuesto cualquier individuo permite la manipulacin de la conciencia consciente
(sensaciones) del mismo. Este control le posibilitaba el experimento mental.
"La idea de tratar las sensaciones como estados conscientes que varan cuantitativamente
se remonta a las mnadas de Leibniz y a sus doctrinas de la pequea percepcin y la
apercepcin. Esta lnea de pensamiento haba sido elaborada ulteriormente por el filsofo alemn Herbart. Fechner los sigui a ambos al admitir la existencia de sensaciones
inconscientes o, como l las denominaba, negativas que no atraviesan el umbral de
la conciencia."
Leahey, Th. (1998) . Historia de la Psicologa. Principales corrientes en el pensamiento psicolgico. Madrid: Prentice Hall.

Lo que propuso Fechner fue la cuantificacin de las sensaciones de manera indirecta, pidiendo a sus sujetos experimentales que distinguieran entre las diferencias de estmulos.

Gustav Th. Fechner

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Este mtodo, sin embargo, ya haba sido utilizado por ErnstH.Weber(17951878), profesor de anatoma y fisiologa de la Universidad de Leipzig entre
1817 y 1878, y especializado en fisiologa sensorial. Weber trabaj fundamentalmente con el sentido del tacto y el sentido muscular. Concretamente experiment con la localizacin tctil y la deteccin de pesos.

Estos experimentos consistan en establecer las diferencias mnimas


que podan ser percibidas por los sujetos.

Ernst H. Weber

Los experimentos de Weber


Weber en sus experimentos de localizacin tctil utiliz lo que se ha denominado prueba
o test del comps. Su procedimiento consista en poner las dos puntas del comps sobre
la piel de los sujetos separndolas ms o menos, en diferentes pruebas, para establecer el
umbral diferencial, es decir, el lmite entre las sensaciones de notar o sentir dos pinchazos
o notar slo uno.
Una de sus conclusiones demostraba que las diferentes partes del cuerpo eran sensibles
en diferente grado, es decir, el umbral diferencial variaba segn la zona corporal donde
se experimentaba.

Weber, experimentando con discriminacin de pesos, descubri que la mnimadiferenciapercibida(m.d.p.) no era una magnitud absoluta sino relativa,
es decir, estaba supeditada a los pesos que se utilizaban en la comparacin. El
valor de sta aumentaba, pues, cuando el peso era mayor.
El trabajo de Weber no slo consisti en la experimentacin sobre un sentido,
sino que extendi sus postulados al estudio del sentido de la vista, el odo...,
stos no hicieron ms que mantener los resultados extrados hasta el momento.
Las ideas de este ilustre fisilogo dieron lugar a que ms tarde Fechner instituyera la psicofsica como disciplina especfica para estudiar el tipo de relaciones
expuestas por l, definindola de la siguiente manera:
"Teora exacta de las relaciones entre el alma y el cuerpo, y, de manera general, entre
el mundo fsico y el psquico"; "estudio de las relaciones funcionales y de dependencia
recprocas".
Fechner, G.Th. (1882). Revision der Hauptpunkle der Pschopysik. Leipzig: Breitkopf und
Hrtel.

El objetivo fundamental de Fechner era conseguir una basecientfica


o experimental de la relacin entre el alma y el cuerpo. As como establecerunlenguaje para poder manifestarla.

El umbral diferencial
Cuando se divida la diferencia
entre cada uno de los estmulos y el estmulo que era utilizado para la comparacin (patrn) el cociente que se obtena eraelumbraldiferencial
om.d.p. (magnitud relativa de
la misma comparacin).

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Segn Fechner, las relaciones entre el alma y el cuerpo se sucedan de manera


regular y constante, es decir, que los cambios que se daban en uno eran reflejados en los cambios que se observaban en el otro. As pues, se poda decir
que se estableca una relacin de dependencia, entendida como una necesidad
del aspecto mental de estar supeditado o condicionado al aspecto fsico (cuerpo). Esta relacin no era intercambiable, ya que el aspecto mental o psquico
no poda ser medido de manera directa, sino de manera indirecta mediante su
manifiesto fsico. Teniendo en cuenta, pues, que el aspecto fsico era clave, ya
que se poda medir directamente, los esfuerzos de Fechner se dirigieron hacia
el estudio de este mundo fsico.
A pesar de que la aspiracin de Fechner era no limitarse al aspecto sensorial
y estudiar la relacin cuerpo-alma en todos sus fenmenos psicolgicos (atencin, percepcin, etc.), la facilidad y la claridad de la medida de los estmulos
en la sensacin le hizo desistir, dedicndose exclusivamente al estudio de las
sensaciones.
El mundo fsico de Fechner y por extensin la psicofsica en general se dividan
en dos:

Lapsicofsicaexterna,en la que se tena en cuenta el materialexterno, consista en el estudio de las relaciones que se podan medir
entre la sensacin y la estimulacin exterior.

Lapsicofsicainterna,en la que se tena en cuenta lo fisiolgico


yorgnico, consista en el estudio de las relaciones directas entre
la sensibilidad (sensaciones) y los cambios producidos en el sistema
nervioso.

La psicofsica interna, considerada a la vez como fundamental de la psicofsica


externa, no fue desarrollada por Fechner. El campo donde se poda ubicar era
en el seno de la psicologa fisiolgica, que, para l, no estaba suficientemente
desarrollada y su estudio le representaba demasiadas dificultades metodolgicas.
"Las experiencias fundamentales para la totalidad de la psicofsica slo pueden ser buscadas en el campo de la psicofsica externa, porque slo sta es accesible a la experiencia
directa e inmediata".
Fechner, G.Th. (1882). Revision der Hauptpunkle der Pschopysik. Leipzig: Breitkopf und
Hrtel.

Como se ha dicho anteriormente, Fechner estableci que las relaciones no se


podan medir de manera directa; por ejemplo, ante una sensacin auditiva "Y"
no se poda decir en qu proporcin difera de la sensacin auditiva "Z". Por

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Mundo fsico / Mundo


psquico
Se entiende por mundo fsico,
lo percibido por los sentidos
externos, y por mundo psquico, lo experimentado por el
sentido interno.

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esta razn, la medida de la sensacin tena que ser indirecta: en este caso,
mediante la capacidad de respuesta del individuo a los estmulos o, dicho de
otro modo, midiendo su umbralsensorial.
Esta capacidad o sensibilidad, sin embargo, era inversamente proporcional a
los umbrales sensoriales, es decir, cuando los individuos tenan una sensibilidad alta era porque respondan ante muy poca estimulacin, por lo tanto,
tenan un umbral bajo; en cambio, cuando los individuos tenan una sensibilidad baja, era por el hecho de necesitar una gran estimulacin (umbral alto).
Despus de haber postulado este axioma, Fechner quiso elaborar una escala
cuantitativa que le ayudara en su investigacin de una frmula matemtica
que fuera aplicable a todas las situaciones.
Pasos para la elaboracin de la Escala Cuantitativa
1) Estmulos fsicos = sumas de incrementos diferenciales.
Diferencias entre estmulos = incrementos estimulares positivos o negativos.
2) Sensacin = suma de incrementos positivos de sensacin.
3) La unidad de la sensacin es la m.d.p. (Weber). La m.d.p. se mantiene constante.
4) El punto cero es el umbral absoluto (mnima energa necesaria para que el estmulo
sea percibido).

Para no abusar de las comparaciones en la investigacin de las diferentes


m.d.p.(s) entre infinidad de pesos y el umbral absoluto, Fechner elabor lo
que actualmente se denomina LeydeFechnero LeydeWeber-Fechner. sta
representaba, en lenguaje matemtico, la relacin existente entre las variaciones incrementales de las sensaciones y los estmulos.
Aunque no nos interesa conocer a fondo la serie de pasos que llevaron a la
consecucin de esta ley, s que es conveniente tener una idea de la forma que
tiene la misma, as como una explicacin de las relaciones que se ven reflejadas
en ella.
Ley de Fechner (Frmula psicofsica)

Lectura:
La letra S corresponde a la sensacin.
La letra R corresponde al estmulo.
La letra k es una constante dependiente de la medida (unidades).

Queda por comentar ms precisamente los mtodos utilizados por Fechner en


su experimentacin. La metodologa que utiliz fue cuidadosamente sistematizada y se puede explicar a partir de lo que se ha denominado los mtodos
psicofsicos, todos ellos utilizados para medir la sensibilidad diferencial.

Descripcin de relaciones
La frmula psicofsica nos expresa que la relacin entre el
nmero y su logaritmo se corresponde al mismo tipo de relacin existente entre una progresin geomtrica y otra aritmtica.

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Los mtodos psicofsicos


a)Mtododelasmnimasdiferenciasperceptibleso deloslmites. Este mtodo consista en la presentacin de dos estimulaciones, de las cuales una se mantena fija y la
otra se iba cambiando. Las diferencias entre ambas se iban variando de manera sistemtica. Generalmente se empezaba por las grandes diferencias hasta acabar con la mnima
diferencia perceptible. Seguidamente se segua el mismo procedimiento pero invertido, es
decir, se empezaba presentando dos estmulos iguales y se iba aumentando la diferencia
hasta llegar igualmente a la m. d. p. El promedio de las medidas que se obtenan en las
dos situaciones experimentales era lo que se denominaba umbral diferencial.
b)Mtododeloscasosverdaderosofalsos o tambin deestmulosconstantes. En este
caso y al igual que el mtodo anterior, uno de los dos estmulos se mantena constante
mientras que el otro iba difiriendo. El sujeto deba determinar, mediante la comparacin,
si los estmulos eran diferentes contestando SI o NO. En este caso, sin embargo, los umbrales eran explicados en trminos estadsticos y expresados, pues, por porcentajes.
c)Mtododeloserroresmedioso deajuste. El sujeto era el encargado de, ante un estmulo estable (utilizado como patrn), ajustar los otros estmulos de manera que coincidieran en magnitud con ste. Por lo tanto, el sujeto realizaba una estimacin de la magnitud del estmulo-gua. Lo que meda, en este caso, era la resta entre las dos magnitudes
(estimada y real) obteniendo un promedio que nos indica los errores producidos. Este
mtodo fue adaptado por Fechner a partir de su uso en astronoma.

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Los umbrales de la psicologa cientfica

5. La aportacin de la biologa: la teora de la


evolucin y las ideas evolucionistas de Darwin y
Spencer

MilagrosSizRoca

La historia de la vida sobre la Tierra haba sido interpretada desde Aristteles


bajo un planteamiento "fijacionista". Esta visin, que vea a los seres orgnicos
e inorgnicos inmutables desde el origen del mundo, imper hasta que a finales del siglo XVII hubo descubrimientos geolgicos que pusieron en evidencia
las importantes transformaciones que haba experimentado el Universo a lo
largo de los siglos, aunque no se tena por entonces conocimiento exacto del
origen temporal de la vida terreste. Tambin, en el curso de observaciones naturalistas se hallaron fsiles tan distantes a las especies conocidas que pusieron
en duda el planteamiento "fijacionista". Por otro lado, la idea de evolucin
empez a surgir en el seno de las ciencias histricas y de la filosofa y el concepto de "progreso" se manej durante el siglo XVIII.
El primero en proponer una teora evolutiva aplicada a los seres vivos fue el
francs JeanBaptisteLamarck(1744-1829) que, frente al fijacionismo afirm que los organismos cambiaban. Este autor plante la hiptesis de que los
cambios del entorno son los responsables de alteraciones estructurales en animales y plantas y que estos cambios de estructura pueden ser heredados, en
cierta medida, por sus descendientes. Lamarck argument que los organismos
adaptados al medio, cuando de forma imprevista su medio cambia, se ven
obligados a crear nuevos recursos y abandonar otros por falta de utilidad. De
tal forma que aparecen nuevas funciones que a travs del uso dan carcter de
rgano a los elementos que entraron en juego durante la ejecucin y hacen
que desaparezcan o se atrofien aquellos que no se usan. Estos planteamientos
fueron conocidos como "principio de la herencia de los caracteres adquiridos"
o "la ley del uso y del desuso". Sin embargo, este intento de explicar los cambios en las especies fue rechazado, triunfando en aquel momento, las interpretaciones catastrofistas.

Ejemplo de evolucin
lamarckiana
El ejemplo ms tpicamente
citado es el de las jirafas que
alargaron sus cuellos para poder alcanzar las ramas de los
rboles o el de algunas especies de lagartos convertidos en
serpientes al emigrar a los pantanos y dejar de utilizar las patas. Estas nuevas jirafas de cuello largo o estos lagartos sin
patas transmitiran sus nuevas
caractersticas a sus descendientes.

El ''catastrofismo''
El catastrofismo supone que
en la Tierra ha habido perodos distintos separados por
catstrofes y que en ellas han
sucumbido, desapareciendo,
determinadas especies, y que
despus de estas catstrofes
han surgido otras nuevas especies.

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Los umbrales de la psicologa cientfica

Charles Darwin (1809-1882), probablemente por haber sabido acompaar


sus ideas de una importante cantidad de informacin emprica, consigui hacer penetrar el evolucionismo. Las teoras de la evolucin han sido, sin duda,
uno de los acontecimientos ms destacados de la segunda mitad del siglo XIX.
Darwin transform la imagen del ser humano, ste pas de ser la figura protagonista del Gnesis a ser un organismo ms luchando por su supervivencia
y dotado de instintos, al igual que el resto de los animales.
Las principales ideas de Darwin las encontramos en su libro El origen de las
especies (1859), en el cual demostr que la evolucin era un hecho real y que
sta se fundamentaba principalmente en laseleccinnatural.En este libro,
sin embargo, no se haca referencia expresa a la especie humana, pero de alguna forma poda interpretarse que el hombre, igual que cualquier especie, era

Charles Darwin

producto de la evolucin. Sera su discpulo Thomas Huxley, quien enunciara


de forma explcita la semejanzas entre el hombre y los grandes simios.
Elementos bsicos de la teora darwinista
1) Los organismos se adaptan al medio para sobrevivir.
2) Los seres vivos luchan por su existencia.
3) En los individuos se producen variaciones o diferencias individuales que les ayudan
a adaptarse mejor al ambiente.
4) En los organismos se da una seleccin natural; aquellos que estn mejor preparados,
que son ms aptos, se adaptan mejor, sobreviven y se multiplican.
5) Los organismos mejor dotados y que han sobrevivido traspasan a travs de la herencia
los caracteres adquiridos.

Las afirmaciones que acercan el hombre al animal aparecen en el libro Origen


del hombre (1871), en el que defiende la continuidad del hombre y el animal y
asegura que nohaydiferenciasfundamentalesentreelhombreylosmamferossuperioresrespectoasusfacultadesmentalesyqueladiferencia
quepodraexistiresdegradoynodeclase, por tanto, entre la inteligencia
animal y la humana sloexistaunadiferenciacuantitativa.
La idea de una continuidad animal-hombre hace que desarrolle una labor comparativa en el libro La expresin de las emociones en el hombre y en los animales
(1872), donde intenta determinar los gestos con los que expresamos las emociones, empleando la observacin objetiva a travs del registro de conductas
y gestos emocionales. En este libro que le hace merecedor de ser el punto de
inicio de la moderna psicologa animal o comparada lleg a proponer que
el comportamiento emocional del hombre depende de la herencia de ciertos
comportamientos que fueron tiles en la vida animal anterior, pero que ya no
juegan un papel til para el hombre actual. As, por ejemplo, afirm que lo
que hoy no es ms que un gesto de desprecio o ritos de clera, posiblemente
fue en una poca anterior una preparacin para morder.
Por otro lado, otro ingls, HerbartSpencer(1820-1903), proclamaba antes
que Darwin, que la mente slo poda comprenderse mostrando su evolucin,
y acuaba la expresin "supervivencia del ms apto" que ms tarde asumira
Darwin. En su libro Principios de Psicologa (1855) formul bsicamente sus

Lectura recomendada
Podis leer fcilmente textos
originales de esta obra, traducidos al castellano, en los libros de Gondra,J.M. (1982).
La Psicologa moderna. Textos
bsicos para su gnesis y desarrollo histrico. Bilbao: Descle de Brouwer y en Sahakian,W. (1982). Historia de
la Psicologa. Mxico: Trillas.
Ambos libros podis utilizarlos tambin para acercaros a
los textos originales de muchos de los autores que aparecern en esta asignatura.

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Los umbrales de la psicologa cientfica

tesis, que podramos simplificar a travs de la teora a la que se ha llamado


"asociacionismoevolucionista". Segn esta doctrina evolucionista laLeyde
lafrecuenciaasociativaoperafilogenticamente. La asociacin, cuando se
repite con frecuencia, conlleva una tendencia hereditaria que en generaciones
sucesivas se vuelve acumulativa. Bajo este punto de vista, Spencer explicaba
la herencia de asociaciones adquiridas y la formacin de los instintos. Notad
cmo en estas afirmaciones aparece claramente la influencia de la teora evolucionista de Lamarck.
La influencia del evolucionismo en la psicologa va a ser importante, se abandonar paulatinamente el estudio de los contenidos de la conciencia (objeto
de estudio de la psicologa pre-cientfica y de la experimental alemana, que todava no hemos visto) y pasarn a primer plano las ideas de adaptacin, ajuste,
herencia, medio, etc. Esta influencia fue de todos modos mucho ms directa
sobre la psicologa americana, en especial en todo lo que hace referencia a los
aspectos de adaptacin, supervivencia, etc., que eran fcilmente entendidos
por los autores de esta nacionalidad dada su idiosincrasia.
Influencias fundamentales de las teoras evolucionistas en la psicologa
1) Al situar al hombre en el marco de una teora evolutiva, hace pensar que las tcnicas
utilizadas para estudiar al hombre pueden generalizarse a los animales y viceversa, lo cual
da lugar al nacimiento de lapsicologaanimalocomparada. Por otra parte, la teora
evolutiva dio pie a unaperspectivagenticayevolutiva en la psicologa que intent
explicar el origen y el desarrollo de las funciones psicolgicas.
2) El pensamiento evolutivo desplaza el objetivo de los psiclogos. Parece ms adecuado responder a la pregunta qu funciones desempea la conciencia? que intentar
responder a qu elementos contiene la conciencia? La adaptacin del organismo a su
medio parece de mayor importancia que el anlisis de las imgenes mentales o los elementos que contiene la conciencia. Esto da lugar al nacimiento de lapsicologadela
adaptacin, con una filosofa pragmtica que derivar en el funcionalismo americano.
3) El acento puesto sobre la variacin, sobre las diferencias individuales, llev a los psiclogos, interesados por la evolucin, a intentar catalogar las formas en que podan diferir
las mentes. De esta lnea nacer lapsicologadiferencial.

Herbart Spencer