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LE CHAT QUI AIMAIT

LA BROCANTE
PAR
LILIAN JACKSON BRAUN
Traduit de langlais
par Marie-Louise NAVARRO
10-18
INDIT
Grands Dtectives
dirige par Jean Claude Zylberstein

Titre original :
The Cat who turned on and off
Lilian Jackson Braun 1968
U. G. E. 10/18 1992, pour la traduction franaise
ISBN 2-264-01731-7
Ne en 1916, Lilian Jackson Braun qui partage aujourdhui sa vie entre le Michigan et la
Caroline du Nord, fut journaliste pendant toute sa carrire active. Entre 1966 et 1968, elle
publie les trois premiers livres de la srie qui met en scne Qwilleran et ses tranges
chats-dtectives. Bien que le New York Times en ait vivement lou la qualit, elle
interrompit la srie jusquen 1986, anniversaire de ses soixante-dix ans ; parat alors, avec
un succs retentissant, Le chat qui voyait rouge. Les livres suivants connaissent le mme
sort si bien que Putnam, son diteur, qui envisage de rditer lensemble de la srie en
dition relie, a sign un contrat pour les dix prochains livres.

CHAPITRE PREMIER
Le mauvais temps avait lanc ses premires offensives dbut dcembre. Dabord, la
ville avait t noye sous des pluies diluviennes, puis un vent glac stait mis souffler
et maintenant la neige tombait en abondance. Le blizzard sengouffra dans Canard Street
et parut se renforcer, en passant devant le Club de la Presse, comme sil nourrissait une
rancune particulire envers les journalistes. Avec une prcision malicieuse, les plus gros
flocons vinrent atterrir dans le cou de lhomme qui attendait un taxi, devant lentre du
Club.
Dune main, il releva maladroitement le col de son pardessus en tweed et seffora
denfoncer son chapeau jusquaux oreilles. Il tenait sa main gauche plonge au fond de sa
poche. Il ny avait rien en lui de bien remarquable, en dehors de lexubrance de sa
moustache et de sa sobrit : il tait plus de minuit, neuf jours avant Nol, et cet
homme, sortant du bar du Club de la Presse, ntait pas ivre.
Un taxi sarrta au bord du trottoir. La main toujours dans sa poche, il monta en
voiture et donna ladresse dun htel de troisime ordre.
Medford Manor ? Voyons, je peux prendre Zwinger Street et la voie express, dit le
chauffeur, en baissant son drapeau, ou bien je peux emprunter les boulevards
priphriques ?
Zwinger Street, rpondit lhomme.
Habituellement, il prfrait les boulevards priphriques qui revenaient moins cher,
mais Zwinger Street tait plus rapide.
Vous tes journaliste, nest-ce pas ? demanda le chauffeur.
Lautre fit oui de la tte.
Jai vu a tout de suite la faon dont vous tes habill. Ce nest pas que les
journalistes soient de mauvais bougres. Jen ramne souvent de leur Club. Ils ne sont pas
gnreux pour le pourboire, mais ce sont de braves types et on ne sait jamais si, un jour,
on naura pas besoin dun ami dans la presse, pas vrai ? dit-il, en se retournant, avec un
sourire complice.
Attention ! cria le passager, tandis que le taxi faisait une embarde sur la chausse
glissante.
tes-vous au Daily Fluxion ou au Morning Rampage ? demanda le chauffeur.
Au Fluxion.
Un feu rouge arrta la circulation et le chauffeur en profita pour jeter un nouveau coup
dil vers le sige arrire.
Jai vu votre photo dans le journal. Je me souviens de la moustache. tes-vous
chroniqueur ?
Lhomme acquiesa silencieusement. Ils se trouvaient dans un quartier populeux.

Logements bon march et bars installs dans des demeures qui avaient, autrefois, abrit
llite de la cit.
Fermez votre portire, reprit le chauffeur, vous navez aucune ide de la racaille qui
circule par ici, aprs la tombe de la nuit : ivrognes, drogus, trafiquants de coco et autres
stupfiants. Ctait nagure un quartier chic. Aujourdhui on lappelle Came-Village.
Came-Village ? rpta lhomme, en montrant le premier signe dintrt.
Vous tes journaliste et vous ne connaissez pas Came-Village ?
Je ne suis pas ici depuis longtemps, dit-il, en tirant sur sa moustache avec sa main
droite.
La gauche tait toujours dans sa poche, quand il descendit lautre bout de la ville. Il
entra dans le hall dsert de Medford Manor et passa rapidement devant le bureau de la
rception o un vieil employ somnolait, prs du standard tlphonique. Il prit
lascenseur jusquau sixime tage, longea le corridor et sarrta devant la porte 606. De
sa main droite il tira une clef de la poche de son pantalon, ouvrit et entra.
Il referma doucement la porte, avant dallumer le plafonnier. Puis il resta un moment
immobile, examinant les lieux dun il attentif : le grand lit, le fauteuil, la commode
encombre, la porte de la salle de bains grande ouverte.
a va bien, tous les deux, vous pouvez sortir, dit-il, en retirant la main de sa poche
avec prcaution. Je sais que vous tes l. Venez.
Il y eut un craquement dans les ressorts du lit, suivi par le crissement dun tissu qui se
dchirait et un bruit feutr sur le sol. Entre les franges souples du dessus-de-lit, deux
ttes surgirent.
Petits imbciles ! Vous tes encore alls vous fourrer dans les ressorts du sommier !
Deux chats siamois sextirprent de sous le lit. On vit dabord deux ttes brunes, lune
plus triangulaire que lautre, puis deux souples corps beiges, lun plus mince que lautre,
et enfin deux longues queues sombres, lune termine par une nodosit. Lhomme tenait
un paquet envelopp dune serviette en papier dtrempe.
Regardez ce que je vous ai apport : de la dinde !
Deux nez de velours noirs humrent lair, deux paires de moustaches se dressrent et
les chats poussrent un miaulement lunisson.
Chut ! La vieille sorcire de la chambre voisine va encore se plaindre, dit-il, en se
mettant dcouper les morceaux de volaille laide dun canif, pendant que les siamois
arpentaient la pice, queues dresses, en poussant leur duo discordant.
Taisez-vous, dit-il, ce qui eut pour rsultat de faire amplifier les miaulements, je ne
sais vraiment pas pourquoi je me donne tout ce mal ! Il est contre les rglements de faire
main basse sur le buffet du Club, sans parler des inconvnients de transport : jai la poche
pleine de jus !
Sa voix fut couverte par un concert de clameurs indignes.
Voulez-vous bien vous taire, tous les deux ! dit-il, au moment o le tlphone se

mettait sonner. L, quest-ce que je vous disais !


Il se hta de poser terre le cendrier en verre rempli de dinde et alla dcrocher.
Mr. Qwilleran, dit la voix chevrotante de lemploy de la rception. Excusez-moi de
vous dranger encore, mais Mrs. Mason, au 604, dit que vos chats
Je sais. Ils avaient faim. Ils vont se tenir tranquilles, maintenant.
Si vous acceptiez de prendre une chambre sur cour le 619 est vacant, vous pourriez
demander la rception, demain matin
Ce ne sera pas ncessaire. Nous partirons ds que jaurai trouv un appartement.
Jespre que vous ntes pas fch, Mr. Qwilleran, le directeur
Vous tes tout excus, Mr. McIldoony, une chambre dhtel nest pas un logement
convenable pour des chats. Nous nous en irons avant Nol du moins je lespre, ajoutat-il, en regardant, autour de lui, la pice triste.
Il avait connu des gtes plus fastueux au temps o il tait jeune, clbre et mari.
Beaucoup deau avait pass sous les ponts depuis ses dbuts de reporter criminel New
York. lheure actuelle, compte tenu de limportance de ses dettes et du montant de ses
appointements dans un journal du Middle West, Medford Manor tait ce quil pouvait
soffrir de mieux. Son seul luxe tait ces deux petits compagnons dont les gots onreux
grevaient lourdement son budget. Les chats staient calms. Le plus gros dgustait la
dinde, tte baisse, les yeux mi-clos. La petite femelle, assise un peu plus loin, attendait
respectueusement son tour.
Le journaliste enleva son veston, dfit sa cravate et rampa sous le lit pour essayer de
colmater le trou fait dans la toile du sommier. Il y avait une modeste dchirure, au
moment o il tait venu sinstaller l, quinze jours plus tt, et elle navait cess de
slargir. Il avait crit un essai, moiti srieux, sur le sujet pour la page humoristique du
Fluxion : Toute ouverture est un dfi la sensibilit fline ; pour un chat, cest une
question dhonneur que dagrandir un trou et de se glisser travers, pour voir ce qui se
passe de lautre ct
Ayant, tant bien que mal, rpar les dgts, Qwilleran palpa ses poches la recherche
de sa pipe et sortit un paquet denveloppes. La premire portait la marque postale du
Connecticut et navait pas t ouverte, il ne savait que trop bien ce quelle contenait :
encore une de ces maudites demandes dargent ! La seconde crite lencre noire, avec
des fioritures fminines , il lavait lue plusieurs reprises. regret, Elle dcommandait
leur rendez-vous pour la soire de Nol. Avec tact, Elle expliquait que cet ami un
ingnieur ctait si soudain Qwill comprendrait.
Il froissa la missive et en fit une boule, avant de la jeter dans la corbeille papier. Il
stait attendu cette nouvelle : sa correspondante tait jeune, les tempes et la moustache
de Qwilleran grisonnaient de faon perceptible. Nanmoins, il tait du. Il navait plus de
cavalire emmener la soire de rveillon du Club de la Presse, seule clbration de
Nol laquelle il comptait participer.
La troisime lettre tait une note du rdacteur en chef rappelant ses collaborateurs le

concours annuel. En dehors des trois mille dollars en espces, des prix viendraient
rcompenser les mentions honorables sous forme de vingt-cinq dindes surgeles
offertes par la Cybernetic Poultry Farm Inc.
Qui sattend tre ensuite aime, choye et clbre par les rdacteurs du Fluxion
jusqu ce que la mort nous spare, dit Qwilleran, haute voix.
Ya ! lana Koko, tout en continuant sa toilette.
La chatte prenait maintenant sa part du festin. Koko lui abandonnait toujours la moiti
de la nourriture ou au moins un bon quarante pour cent.
Qwilleran caressa la fourrure de Koko, douce comme de lhermine, et smerveilla de sa
nuance du beige ple au brun sombre , lune des russites les plus spectaculaires de
Dame Nature. Il alluma sa pipe et se laissa aller dans son fauteuil. Il aurait grand besoin
de lun de ces prix en espces sonnantes. Il pourrait envoyer deux cents dollars dans le
Connecticut et acheter des meubles. En disposant dun mobilier, il serait plus facile de
trouver un logement o lon accepterait les chats.
Il lui restait assez de temps pour crire un article susceptible de gagner le prix et de le
faire publier avant la fin de lanne, car le rdacteur en chef tait toujours court de
papier pendant la priode des ftes. Arch Riker avait runi son quipe, la veille, en disant :
Je compte sur vous pour trouver des ides, les gars. Mais il stait heurt
lexpression morne des vtrans qui en ont trop vu.
Il saperut que Koko le dvisageait avec attention.
Pour gagner le prix, lui dit-il, il suffit dexploiter une bonne ide.
Ya ! approuva Koko.
Le chat sauta sur le lit, en regardant son ami de ses yeux brillants de sympathie. Ils
taient bleu saphir en plein jour, mais dans cette pice mal claire, ils paraissaient tre
donyx noir avec des clats de diamant et de rubis.
Ce quil me faut, cest une histoire spectaculaire, sans vulgarit.
Les sourcils froncs, Qwilleran lissait sa moustache avec le tuyau de sa pipe. Il pensait
non sans irritation Jack Jaunti, un blanc-bec prtentieux qui tenait la rubrique
dominicale. Il stait fait engager comme valet de chambre par Percival Duxbury, seule
fin de pouvoir crire un article sur la vie prive de lhomme le plus riche de la
communaut. Cet exploit lui avait alin la sympathie des premires familles de la ville,
mais la vente du journal avait sensiblement augment pendant deux semaines et le bruit
courait que Jaunti allait se voir attribuer le premier prix. Qwilleran napprciait gure ces
jeunes qui confondent toupet et savoir-faire.
Enfin quoi, ce type ne sait mme pas crire ! dit-il son auditoire attentif.
Koko le contemplait sans broncher. La chatte se mit rder en qute dun jouet. Elle se
dressa sur ses pattes de derrire pour examiner le contenu de la corbeille papier et y
puisa la lettre que le journaliste avait jete, un moment plus tt. Elle la prit entre ses
dents et la lui porta sur les genoux.
Merci, mais je lai dj lue, dit-il, inutile de remuer le fer dans la plaie.

Il se pencha pour ouvrir le tiroir de la table de nuit et trouva une souris en caoutchouc
quil lana travers la pice. La chatte bondit en avant, la renifla, fit le gros dos et
retourna la corbeille do elle retira une enveloppe froisse quelle porta Qwilleran.
Pourquoi vas-tu toujours farfouiller dans des ordures tout juste bonnes pour CameVillage, tu as de jolis jouets Came-Village, dit-il en se tournant vers Koko, voil une
bonne ide : Nol Came-Village, je vais crire un article poignant sur ce sujet. Qui sait,
avec un peu de chance, cela nous sortira peut-tre de cette mouise.
Sa situation au journal tait considre comme confortable, pour un homme de plus de
quarante-cinq ans, mais interroger des artistes ou des divinateurs sur lart de composer
un bouquet japonais ne correspondait pas sa conception du mtier de journaliste. Il
brlait du dsir dcrire des reportages sur des escrocs, des voleurs, des trafiquants de
drogue.
Nol Came-Village Il avait dj procd des enqutes dans des quartiers malfams
et savait comment sy prendre. Il suffisait dun vieux costume et dune barbe mal rase
pour sintroduire dans les tripots. Ensuite, il ny avait qu couter parler les gens.
Lastuce serait de mettre une note de compassion dans larticle, pour relater les tragdies
caches derrire ces rebuts de la socit et faire vibrer la corde sensible.
Koko, dit-il, avant Nol, jaurai fait pleurer toute la ville !
Le siamois fixait toujours Qwilleran en clignant des yeux. Celui-ci lui demanda dune
voix grave et imprative :
Quest-ce que tu veux enfin ?
Il savait que le bol tait rempli deau froide et que la sciure, dans le plat de la salle de
bains, tait propre. Koko se leva, gagna le bout du lit pour se frotter le menton, se
retourna, fixant lhomme par-dessus son paule. Puis, nouveau, il se frotta le menton et
ses crocs firent un bruit mtallique sur la barre en cuivre.
Quy a-t-il, Koko, que veux-tu ?
Le chat billa, stira et sauta sur la barre en se balanant, tel un quilibriste. Il
remonta, ensuite, la tte du lit, se dressa sur ses pattes, allongea le cou et appuya sa
mchoire sur linterrupteur. Celui-ci cliqueta et la lumire steignit. Alors, avec un
grognement satisfait, Koko se mit en boule sur le lit et se prpara dormir.

CHAPITRE DEUX
Nol Came-Village, dit Qwilleran au rdacteur en chef, quen pensez-vous ?
Assis son bureau, Arch Riker dpouillait le courrier du vendredi et en cartait la plus
grande partie. Perch au coin de la table, Qwilleran attendait la raction de son vieil ami,
sachant quil ne pourrait rien dceler sur son visage impassible.
Came-Village, dit-il enfin, il y a peut-tre quelque chose en tirer. Comment vous y
prendriez-vous ?
Jirais me promener dans Zwinger Street et me mlerais aux gens pour les amener
parler.
Et ensuite ? demanda le rdacteur en chef, en se balanant sur son sige.
Cest un sujet brlant, jy mettrais beaucoup de cur.
Le cur tait le mot clef du Daily Fluxion. De frquents rappels invitaient les diffrents
rdacteurs mettre du sentiment dans leurs rubriques, y compris celle de la
mtorologie. Riker approuva.
Cela plaira au patron et a devrait nous attirer des lecteurs. Ma femme sera
intresse, cest une cliente assidue de Came-Village.
Qwilleran sursauta :
Rosie ? Vous voulez dire
Riker continuait se balancer, avec insouciance, dans son fauteuil.
Oui, elle y a pris got, il y a environ deux ans, et Dieu seul sait ce que cela me cote !
Qwilleran mordit sa moustache pour dissimuler son dsarroi. Il connaissait Rosie
depuis des annes, alors que Arch et lui dbutaient dans le mtier, Chicago.
Comment est-ce arriv, Arch ? demanda-t-il avec douceur.
Une amie la entrane, un jour, Came-Village et cela a suffi. Je commence moi-mme
partager son vice. Figurez-vous que jai pay vingt-huit dollars une vieille thire en
tain. Cest le genre de choses auxquelles je ne rsiste pas : botes en tain, lanternes en
tain travaill
Hein ! De quoi diable parlez-vous ?
De quoi parlez-vous vous-mme, Qwill ? Il sagit de la camelote, de la brocante,
quimaginiez-vous ?
Je pensais la came, la drogue, si vous prfrez. Nest-ce pas ce que vous aviez en
tte ?
Pour votre information, Came-Village est le quartier o tous les brocanteurs de la
ville se trouvent runis pour vendre leur camelote.
Mais le chauffeur de taxi ma dit que lon y trouvait des trafiquants de drogue !

Bah ! Vous savez ce quil faut penser des propos dun chauffeur de taxi. Bien sr,
cest un quartier en plein dclin et je ne nie pas quil puisse sy drouler certains trafics, la
nuit venue, mais pendant la journe on y rencontre de nombreux amateurs dantiquits,
comme Rosie et ses amies. Votre ex-femme ne vous a-t-elle jamais emmen chez un
brocanteur ?
Je lai accompagne, une fois, chez un antiquaire de New York, mais je naime pas les
vieilleries.
Cest dommage. Nol Came-Village me parat une bonne ide, mais il faut se
cantonner la brocante, le patron ne voudra jamais entendre parler dun ventuel trafic
de drogue.
Pourquoi pas ? Je pourrais en tirer une mouvante histoire de Nol.
Non, dclara catgoriquement Riker, ce nest pas le genre de la maison. Pourquoi ne
pas approfondir cette ide, Qwill, et crire une srie darticles sur le monde de la
brocante ?
Je naime pas a, je vous lai dj dit.
Vous changerez davis quand vous serez Came-Village. Vous vous laisserez prendre,
comme les autres.
Tout en parlant, il sortit son portefeuille et en tira une petite carte jaune.
Tenez, voici une liste des brocanteurs intressants de Came-Village. Noubliez pas de
me la rendre.
Qwilleran jeta un coup dil sur quelques noms : Came-Lot, Les Trois Parques, La
Belle Occase, Le Roi Lear, Au Bric--brac. Il eut une moue ddaigneuse.
coutez, Arch, jai lintention dcrire quelque chose pour le concours, un papier qui
prendra les lecteurs aux tripes. Que pourrais-je tirer dun pareil sujet ? Jaurais de la
chance en gagnant la vingt-cinquime dinde surgele !
Vous serez peut-tre surpris. Came-Village regorge de pittoresque. Il y a justement
une vente aux enchres, cet aprs-midi.
Je dteste a.
Celle-ci promet dtre intressante. On liquide tout le stock dun brocanteur qui sest
tu, il y a deux mois.
Les ventes aux enchres sont des attrape-nigauds, si vous voulez mon opinion.
On trouve beaucoup de femmes seules, parmi les brocanteurs, veuves ou divorces,
cest un point qui devrait retenir votre attention. coutez, mon vieux, je nai pas de temps
perdre pour vous vanter les perspectives dun tel reportage. Vous en tes officiellement
charg. Au travail.
Trs bien. Donnez-moi un bon pour un taxi. Allez et retour, dit Qwilleran, dun air
sombre.
Il prit le temps de se faire couper les cheveux et tailler la moustache, puis il appela un
taxi qui le conduisit Zwinger Street.

De jour, la rue offrait un aspect encore plus misrable. La plupart des vieilles demeures
victoriennes et des htels particuliers taient abandonns. Certains avaient t
transforms en maisons meubles, tandis que dautres taient dfigurs par ladjonction
dune devanture de magasin. Des dtritus mls de la neige sale bouchaient les
caniveaux et des botes de conserve vides encombraient la chausse.
Ce quartier est une honte pour la ville, on devrait le raser, grommela le chauffeur de
taxi.
Soyez tranquille, cela ne tardera gure, rpondit Qwilleran.
Il contempla la rue, sans enthousiasme excessif. Ainsi, tel tait Nol Came-Village !
lencontre des autres artres commerantes de la ville, Zwinger Street noffrait aucune
dcoration de circonstance. Ni clairage spcial, ni guirlandes. Les pitons taient rares et
les voitures circulaient rapidement, dans leur hte sloigner de ce quartier.
Une brusque bourrasque lui fit presser le pas. Le premier magasin qui se prsenta tait
sombre et la porte ferme clef. Sefforant de regarder lintrieur, travers la vitre, le
journaliste aperut une gigantesque sculpture en bois, reprsentant un arbre noueux sur
les branches duquel se balanaient des singes grandeur nature. Il recula. ct se
trouvait la boutique baptise Les Trois Parques. Elle tait ferme, bien quune carte sur la
porte invitt entrer.
Le journaliste releva le col de son pardessus, en songeant quil avait eu tort de se faire
couper les cheveux. Sans plus de succs, il essaya dentrer La Belle Occase. Le magasin
a ppe l Came-Lot semblait navoir jamais t ouvert. Entre deux boutiques de
brocanteurs, il dcouvrit une sorte de bazar aux vitres sales. Lune delles portait
linscription POPOPOPOULOS Fruits, tabac, articles divers.
Il y entra pour acheter un paquet de tabac qui savra tristement sec. De plus en plus
morose, il passa devant un magasin de coiffure dlabr et un dispensaire minable, avant
datteindre une grande boutique dantiquits langle de la rue. Les scells avaient t
apposs sur la porte et une affiche annonait la vente aux enchres. En regardant
travers la vitre, Qwilleran distingua des meubles poussireux, des pendules anciennes,
des miroirs et des statues en marbre. Il vit aussi se reflter la silhouette dun homme qui
approchait en clopinant. Une voix grave dit sur un ton aimable :
Cette boutique vous plat-elle ?
En se retournant, il se trouva en face dun ivrogne loqueteux et dbonnaire, une
couverture de cheval jete sur le dos. Lhomme reprit :
Savez-vous ce que cest ? De la crotte ! Oui, monsieur, de la crotte !
Il rpta le mot plusieurs reprises en soufflant son haleine avine sur le journaliste
qui recula avec dgot.
Vous ne pouvez pas entrer, poursuivit livrogne, la porte est ferme, depuis le
meurtre.
Il dut lire une lueur dintrt dans les yeux de son interlocuteur, car il ajouta, en faisant
le geste de plonger une arme imaginaire dans la poitrine de son vis--vis :

Poignard, monsieur !
Allez-vous-en, murmura Qwilleran, en sloignant.
Un peu plus loin, il aperut danciennes curies transformes en atelier de rparation.
Sans grand espoir, il essaya douvrir la porte. Ses pressentiments ne lavaient pas tromp.
Il commenait prouver une impression de malaise, dans cette rue o tous les magasins
paraissaient ntre l que pour servir de dcor. O pouvaient bien se trouver les
commerants ? O taient ces collectionneurs prts payer vingt-huit dollars pour une
vieille thire en tain ? Les seuls tres vivants en vue taient deux enfants qui jouaient
dans la neige, une vieille femme en noir, tenant un filet provisions, et livrogne,
maintenant assis sur le bord du trottoir gel.
Au mme instant, Qwilleran leva les yeux et crut percevoir un mouvement derrire la
vitrine bombe dun petit immeuble la faade frachement repeinte, dont la porte tait
orne dun bel heurtoir en cuivre. La maison avait un aspect rsidentiel, mais une
enseigne discrte indiquait : Le Dragon bleu.
Il gravit huit marches de pierre et essaya de tourner la poigne de la porte. sa
surprise, elle souvrit et il entra dans un magasin dune lgance raffine. Un tapis persan
couvrait le parquet cir, les murs taient garnis de tapisseries chinoises. Un miroir dor,
surmont de trois plumes sculptes, tait pendu au-dessus dune table en acajou verni,
portant un vase de porcelaine rempli de chrysanthmes. Un parfum de bois exotique et de
cire remplissait la pice, et le silence environnant ntait coup que par le tic tac dune
pendule.
Stupfait, Qwilleran se tenait immobile, lorsquil eut limpression dtre pi. Il se
retourna, mais ce ntait quune statue en bne, reprsentant un esclave nubien, coiff
dun turban, un clair diabolique dans ses yeux de pierreries. Le journaliste avait
maintenant conscience de lirralit de Came-Village. Il se trouvait dans un palais
enchant, au cur dune sombre fort.
Une corde recouverte de velours bleu dfendait laccs dun escalier, mais au fond de la
pice les portes taient ouvertes, comme pour vous inviter entrer, et Qwilleran pntra,
prudemment, dans une salle haut plafond, remplie de meubles, de tableaux, dargenterie
et de porcelaine de Chine. Des lustres de cristal pendaient du plafond travaill, le parquet
craquait sous ses pas et il toussa, intimid. Puis son regard fut attir par une note de
couleur, la fentre. Il y vit un dragon en porcelaine bleue ; comme il sen approchait, il
buta sur ce qui lui parut tre un pied dans une pantoufle brode. Il recula
prcipitamment. Une silhouette fminine, enveloppe dun long kimono de satin
turquoise, se dtachait sur un fauteuil haut dossier sculpt ; le coude pos sur le bras du
fauteuil, une main fine tenait un long fume-cigarette. Le visage semblait tre fait de
porcelaine opalescente et la tte portait une perruque dun noir bleut. Qwilleran poussa
un soupir de soulagement en se flicitant de ne pas avoir renvers ce ravissant
mannequin, lorsquil remarqua la fume qui montait de la cigarette.
Recherchez-vous quelque chose en particulier ? dit lapparition.
Seules les lvres remuaient, dans son masque impassible ; les grands yeux sombres,

frangs de longs cils souligns dun trait noir, fixaient le nouveau venu sans rien
exprimer.
Non je regardais seulement, dit-il avec gaucherie.
Il y a deux autres pices derrire et des peintures du XVIIIe sicle la cave, indiquat-elle, dune voix cultive.
Il tudia son visage, en prenant mentalement des notes pour son article. Pommettes
hautes, joues creuses, teint sans dfaut, cheveux de jais coiffs lorientale, regard
obsdant, boucles doreilles en jade. Elle pouvait avoir trente ans.
Je suis rdacteur au Daily Fluxion, dit-il, en se ressaisissant. Je me propose dcrire
un reportage sur Came-Village.
Je prfre ne pas mexposer la publicit, rpliqua-t-elle, dun ton glacial.
Trois fois seulement, au cours de ses vingt-cinq annes de journalisme, il avait entendu
quelquun dcliner lhonneur dtre cit dans la presse, et les trois personnes avaient pour
cela une bonne raison : peur de la loi, du chantage, dune pouse acaritre. Mais quel
commerant a jamais refus le bnfice dune publicit gratuite ?
Tous les autres magasins sont-ils ferms ?
En principe, ils ouvrent onze heures, mais les brocanteurs ne sont jamais
ponctuels.
Combien vaut ce dragon, en vitrine ?
Il nest pas vendre. Vous intressez-vous aux porcelaines chinoises ? Jai une tasse
bleu et blanc de lpoque Hsuan-Te.
Non, je cherche seulement une histoire. Savez-vous quelque chose sur la vente aux
enchres qui doit avoir lieu aujourdhui ? Qui tait le propritaire de cette boutique ?
Andrew Glanz, une autorit unanimement respecte en matire dantiquits, dit-elle,
dune voix soudain plus basse.
Quand est-il mort ?
Le seize octobre dernier.
A-t-il t tu au cours dun cambriolage ?
Quest-ce qui vous fait penser quil sagit dun meurtre ?
Je lai entendu dire et dans ce quartier vous comprenez
Il a trouv la mort au cours dun accident.
En voiture ?
Non. Il est tomb dune chelle, affirma-t-elle, en teignant sa cigarette. Je prfre
ne pas en parler. Cest encore trop trop
tait ce un de vos amis ? dit-il, en sefforant dexprimer sa sympathie.
Oui, mais si cela ne vous ennuie pas, Mr
Mr

Qwilleran.
Un nom irlandais ? demanda-t-elle, en changeant dlibrment de conversation.
Non, cossais. Il scrit QW. Puis-je vous demander votre nom ?
Duckworth. Miss Mary Duckworth, soupira-t-elle. Jai des antiquits cossaises
ct. Voulez-vous les voir ?
Elle se leva pour lui montrer le chemin. Grande et mince, le kimono lui confrait une
sorte de grce tranquille.
Ces chenets sont cossais, dit-elle, ainsi que ce plateau en cuivre. Aimez-vous le
cuivre ? En gnral, les hommes lapprcient.
Lattention de Qwilleran se porta sur un objet plac contre le mur, extrmit de la
pice.
Quest-ce que cest ? senquit-il, en dsignant un cusson en fer forg denviron un
mtre de diamtre, surmont par trois chats en colre.
Je pense quil sagit dun dtail ornemental dune grille de fer. Il provient, sans
doute, de la porte dentre dun chteau et reprsente les armoiries de la famille.
Mais cest lemblme des Mackintosh ! sexclama Qwilleran, je reconnais la devise :
Ne touchez pas le chat sans mettre de gants. Ma mre tait une Mackintosh, ajouta-til, en tirant complaisamment sur sa moustache.
Vous devriez lacheter, suggra Miss Duckworth.
Quen ferais-je ? Je nai mme pas dappartement. Combien vaut-il ?
Deux cents dollars, mais sil vous plat, je vous le laisserai pour cent vingt-cinq
dollars. En fait, cest ce que je lai pay.
Elle souleva la pice pour la prsenter sous un meilleur clairage.
Vous feriez une excellente affaire. Si vous le revendez un jour, vous en obtiendrez
toujours au moins ce prix et peut-tre plus. Cest le bon ct des antiquits. Cela
conviendrait parfaitement au-dessus dune chemine. Regardez, il reste des traces dune
dcoration en mail.
Les yeux brillants, elle stait anime pour vanter sa marchandise. Qwilleran se sentit
mollir.
Il commenait considrer cette sduisante crature comme une cavalire possible
pour la soire de rveillon au Club de la Presse.
Je vais rflchir, dit-il, en se dtournant regret. Entre-temps, je dois assister cette
vente aux enchres. Savez-vous o je pourrais me procurer une photographie dAndrew
Glanz ?
Quel genre darticle comptez-vous crire ? demanda-t-elle, sa rserve premire
soudain revenue.
Je dcrirai seulement la vente, en donnant un aperu sur la personnalit du dfunt. Sil
sagit dune autorit respecte

Jai quelques photographies, dans mon appartement, au-dessus. Voulez-vous les voir ?
dit-elle, aprs une courte hsitation.
Elle dcrocha la corde en velours qui barrait lescalier. Un berger allemand montait la
garde et grondait dun ton hostile, en haut du palier. Miss Duckworth lenferma avant de
conduire Qwilleran travers un long couloir aux murs garnis de photographies. Il
reconnut des notabilits. Elle lui tendit trois photos de Glanz. Qwilleran en choisit une,
montrant un homme jeune, au menton volontaire, avec une bouche ferme et des yeux
intelligents. Un visage honnte et sympathique.
Puis-je vous emprunter celle-ci ? Je la ferai reproduire et vous la rendrai aussitt.
Elle acquiesa, dun air triste.
Vous avez un bel appartement, dit-il, en jetant un coup dil sur le salon tout en
velours vieil or et soie bleue qui constituait un dcor romantique. Je ne mattendais pas
trouver un endroit pareil Came-Village.
Il serait souhaitable que des gens comptents achtent ces vieilles maisons et les
restaurent. Jusqu prsent, les seuls suivre cette voie sont les Cobb. Ils ont un htel
particulier prs dici. Leur magasin est au rez-de-chausse et les tages ont t diviss en
appartements.
Savez-vous sils en ont un louer ?
Oui, dit-elle, en baissant les yeux. Il y en a un de vacant.
Je vais me renseigner, je cherche justement un logement.
Mrs. Cobb est une femme charmante. Ne vous laissez pas impressionner par son
mari.
On ne mintimide pas facilement.
Miss Duckworth se tourna vers lescalier. Des clientes venaient dentrer dans le
magasin.
Descendez, dit-elle, je fais sortir le chien et je vous rejoins.
En bas, deux femmes lgantes se promenaient parmi les meubles.
Quelle ravissante boutique, smerveilla lune.
Il parat quon y trouve danciennes verreries Steuben, ajouta lautre.
Oh ! Freda, regardez cette cafetire, ma grand-mre a exactement la mme. Je me
demande ce quelle cote.
Ici, ce nest pas donn, mais il y a toujours des pices de qualit. Ne vous montrez
pas trop enthousiaste, vous y gagnerez sur le prix. On raconte que la propritaire tait
lamie dAndy, murmura-t-elle.
Vous voulez dire Andy celui qui ?
Oui. Vous savez comment il est mort ?
Chut ! la voici, fit lautre, avec un petit signe de tte.
Pendant que Mrs. Duckworth entrait, Qwilleran se dirigea vers le fond du magasin pour

examiner de plus prs cusson des Mackintosh.


Il tait massif et grossirement travaill. Il voulut le dplacer et fit la grimace. Lobjet
pesait au moins cinquante kilos. Et cependant, il se souvenait que la dlicate Mrs.
Duckworth lavait soulev sans effort apparent.

CHAPITRE TROIS
Vers midi, Zwinger Street montra quelques signes danimation. Un ple soleil hivernal
avait perc les nuages et donnait un aspect plus souriant au quartier. Les rues taient
maintenant frquentes. On y voyait un grand nombre de femmes et quelques hommes
appartenant, manifestement, la population locale. Qwilleran dcida de prendre un
rapide repas. Il dut se contenter dun sandwich et dun breuvage innommable qui
prtendait tre du caf. Il en profita pour tlphoner au journal et demander quon lui
envoie un photographe.
Surtout pas Ptit Spooner, prcisa-t-il, il est maladroit et il y a beaucoup dobjets
fragiles ici.
Vous me prenez au dpourvu, rpondit Riker, il faudra vous contenter de celui qui
sera disponible. Avez-vous achet quelque chose ?
Non, dit Qwilleran, en raccrochant avec brusquerie, adressant toutefois une pense
mue lcusson des Mackintosh.
Vers une heure, la foule commena se rassembler. Andrew Glanz stait tabli dans
un grand immeuble datant des annes vingt, alors que le quartier commenait devenir
plus commercial. Du plafond de la boutique pendaient des chaises, des pots en cuivre et
une grande quantit de lustres. Le magasin regorgeait de meubles entasss dans un
fouillis htroclite pour laisser la place des ranges de chaises pliantes. Un escalier
troit conduisait une loggia do retombaient des tapis persans et des tapisseries
anciennes. Partout des panonceaux rappelaient : Si vous cassez quelque chose, vous
devrez lacheter.
Des amateurs circulaient, examinaient la marchandise, soulevant un plat ou faisant
sonner le cristal dun verre. Qwilleran se fraya un passage, en coutant dune oreille
attentive des bribes de conversation :
Regardez ce cheval bascule, javais le mme au grenier et mon mari la brl dans
la cuisinire !
Si le petit homme est sur le pont, avec une ombrelle, cest de la porcelaine de Canton,
mais sil est assis, dans une maison de th, cest du Nankin moins que ce ne soit le
contraire ?
Je ne vois lpi nulle part, Dieu merci !
Voici lchelle dAndy.
Ma grand-mre avait une aiguire de Meissen, mais la sienne tait bleue.
Croyez-vous que lpi sera mis en vente ?
mesure que lheure approchait, les gens prenaient place en face de lestrade qui avait
t dresse. Qwilleran trouva une chaise libre, lextrmit dune range do il pouvait
surveiller larrive du photographe. Une femme bien en chair, portant autour du cou deux

paires de lunettes attaches des rubans, vint sasseoir prs de lui.


Cest ma premire vente aux enchres, lui confia-t-il, consentiriez-vous venir en
aide un dbutant ?
Elle semblait avoir t dessine au compas : gros yeux en boule de loto, dans un visage
lunaire. Elle sourit, en arrondissant la bouche :
Ne vous grattez pas loreille pendant les enchres, ou vous vous retrouverez
propritaire dun trumeau que vous ne comptiez pas acheter. Jai bien cru que jallais
rater la vente. Javais rendez-vous chez lophtalmo et jai d attendre. Il ma mis des
gouttes dans les yeux, je ny vois plus rien.
Quest-ce que cet pi dont tout le monde parle ?
Vous tes au courant de laccident dAndy ?
Jai cru comprendre quil tait tomb dune chelle.
Cest pire que cela, dit-elle avec une expression chagrine, pardonnez-moi, mais cette
histoire me rend malade. Je prfre ne pas entrer dans les dtails. Je vous ai pris, tout
dabord, pour un antiquaire.
Je suis rdacteur au Daily Fluxion.
Oh ! vraiment ? dit-elle, en secouant ses courts cheveux blancs et en levant sur lui
un regard merveill. Allez-vous crire un article sur cette vente ? Je suis Iris Cobb. Mon
mari est le propritaire du Bric--Brac.
Oh ! nest-ce pas vous qui avez un appartement louer ?
En cherchez-vous un ? Le mien vous plaira srement. Il est meubl en ancien.
Elle tourna les yeux vers la porte, en ajoutant :
Je me demande si mon mari est l. Jy vois comme travers un brouillard.
Comment est-il ?
Grand et bel homme, probablement mal ras. Il porte une chemise en flanelle rouge.
Il est au fond, prs dune vieille horloge.
Je suis contente quil soit venu, il pourra pousser les enchres sans que jaie men
occuper.
Il parle un homme habill en Pre Nol.
Cest Ben Nicholas, un brocanteur qui occupe un appartement dans notre maison et
qui est propritaire du magasin appel Le Roi Lear. (Avec un sourire affectueux, elle
conclut :) Cest un vieil idiot.
Y a-t-il quelquun dautre que je devrais connatre ? Je vois un garon blond, avec des
bquilles. Il est tout de blanc vtu.
Russel Patch, le rparateur. Il ne porte que du blanc. Et cet homme maigre, devant
nous, cest Hollis Prantz, murmura-t-elle. Il a ouvert une nouvelle boutique nomm TechTiques. Celui qui tient une serviette en cuir, cest Robert Maus, lattorney du district.
Qwilleran fut impressionn. La firme Hansblow, Maus et Castle tait lune des plus

prestigieuses de la ville. Trois coups de marteau vinrent interrompre les conversations. Le


commissaire-priseur savana sur lestrade et prit la parole :
Nous avons l un lot de belles marchandises et des acheteurs aviss, aussi je vous
demande de formuler rapidement vos enchres. vitez de jacasser, afin que jentende les
offres. Commenons. Voici un pichet de Bonnington, rve de tout collectionneur. Un peu
brch, mais quimporte ! Qui men donne cinq ? Lenchre est cinq. Six ma gauche,
lenchre est six. Nai-je pas entendu sept ? Sept au fond, huit ma droite, personne
noffre neuf ? Nous disons huit. Adjug !
Des protestations slevrent dans la salle.
Trop rapides pour vous, braves gens. Allons, rveillez-vous, nous avons beaucoup de
marchandises liquider cet aprs-midi.
Toutes les soixante secondes, un nouvel article passait sous le marteau. Encrier
dargent, pot dtain, figurines en biscuit, bote priser. Trois assistants saffairaient sur
les cts, pendant que des porteurs allaient et venaient sur lestrade.
Voici un beau pole en fonte maille, nous ne le porterons pas sur lestrade, vos
yeux de lynx lauront dnich sur les marches de lescalier. Qui men donne cinquante ?
Toutes les ttes se tournrent vers le monstre ventru sur ses pieds arqus.
Jai cinquante. Qui dit soixante-quinze ? Cest une petite merveille. Lenchre est
cent dix. Cela vaut le double. Lenchre est cent vingt. Encore un effort, cent trente ici.
Un beau pole comme a ! Lenchre est cent quarante. Nous disons cent cinquante.
Adjug cent cinquante.
Le commissaire se pencha vers lassistant qui inscrivait les ventes pour dire : Vendu
C. C. Cobb.
Il est fou ! sexclama Mrs. Cobb, nous ne retrouverons jamais notre argent. Je parie
que Ben poussait les enchres pour samuser. Il le fait tout le temps mme quand il sait
que C. C. ne lchera pas.
Avec votre permission, reprit le commissaire-priseur, nous allons procder la vente
de quelques articles de bureau.
Il y avait l des classeurs, un magntophone portatif, une machine crire, objets
offrant peu dintrt pour les acheteurs prsents. Mrs. Cobb fit une enchre hsitante sur
le magntophone et lobtint pour une bouche de pain.
Voici une machine crire, vendue dans ltat o elle se trouve. Il manque une
lettre, je pense que cest le Z. Qui moffre cinquante ? Ai-je entendu cinquante ? Je
propose quarante ? Jattends quarante ? Trente ? Qui dit trente ?
Vingt, cria Qwilleran, surpris lui-mme de son audace.
Adjug cet astucieux gentleman la grosse moustache pour vingt dollars. Nous
prendrons maintenant un petit repos de vingt minutes.
Allons nous dgourdir les jambes, proposa Mrs. Cobb, en tirant familirement le
journaliste par la manche.

Comme ils se levaient, lhomme la chemise rouge sapprocha.


Pourquoi diable as-tu achet ce stupide magntophone ? demanda-t-il.
Attends et tu verras, rpondit sa femme, avec un lger sourire. Je te prsente un
rdacteur du Fluxion, il serait dsireux de louer notre appartement.
Je naime pas les journalistes, grommela Cobb, en sloignant.
Mon mari est le brocanteur le plus dsagrable de Came-Village, dclara Mrs. Cobb,
avec fiert. Nest-ce pas quil est bel homme ?
Qwilleran cherchait une rponse pleine de tact, quand un remue-mnage se produisit,
prs de la porte. Le photographe du Fluxion venait darriver. Ptit Spooner mesurait un
mtre quatre-vingt-dix et pesait prs de cent quatre-vingts kilos, harnachement
professionnel compris.
Oh ! quel dommage, sexclama Mrs. Cobb, ce doit tre le vase de Svres qui sest
bris, en tombant du pidestal Empire.
Est-ce un objet de grande valeur ?
Huit cents dollars environ.
Gardez-moi cette chaise, dit Qwilleran, je reviens.
Ptit Spooner se tenait debout, visiblement mal laise.
Je ny suis pour rien, affirma-t-il au journaliste, je me suis tenu distance de cet
idiot de vase.
Tout en parlant, il se retourna en accrochant un buste de Marie-Antoinette en marbre
que Qwilleran rattrapa de justesse.
Je vais monter en haut de lescalier pour avoir une vue densemble, dit le
photographe.
Faites attention, recommanda Qwilleran, si vous cassez quelque chose, vous devrez
le payer.
Ayant repris sa place prs de Mrs. Cobb, il lui expliqua :
Cest le seul photographe de presse que je connaisse qui soit galement agrg de
mathmatiques, mais il est maladroit.
Le marteau rsonna et la vente reprit, avec les articles les plus convoits : une
bibliothque anglaise, une commode Boule, une icne du XVIIe sicle, des candlabres
florentins en bronze dor. De temps autre, le flash du photographe crpitait.
Et maintenant, voici deux magnifiques chaises Louis XV dorigine
Il y eut un bruit. Quelquun cria : Prenez garde ! Lun des porteurs slana les bras
tendus, juste temps pour redresser un trumeau dont le sommet atteignait le plafond.
Une seconde de plus et le miroir se serait cras sur lassistance. Ptit Spooner se penchait
par-dessus le balcon de la loggia. Rencontrant le regard inquiet de Qwilleran, il haussa les
paules, dans un geste dimpuissance.
Je nai jamais vu autant dincidents une vente, dit Mrs. Cobb, cela me donne la

chair de poule. Croyez-vous aux esprits ?


La salle tait nerveuse et bruyante. Le commissaire-priseur leva la voix en accentuant
le rythme, agitant la main, le doigt tendu vers les acheteurs.
Combien pour ce guridon ? Jai cinq cents ici. Ai-je entendu six cents ? Que vous
arrive-t-il ? Ne voyez-vous pas quil a deux sicles ? Jen veux sept. Nous disons sept
Adjug sept cents dollars.
Le marteau frappa sur la table, tandis que lexcitation de la foule allait crescendo. Le
guridon fut prestement escamot et le public attendit avec impatience larticle suivant. Il
y eut une pause, tandis que le commissaire-priseur sadressait lattorney dans une
muette pantomime. Les deux hommes stant apparemment mis daccord, un porteur vint
poser un objet curieux sur lestrade. Dune hauteur dun mtre environ, il se composait
dune base carre surmonte par une boule en cuivre, elle-mme coiffe dune pointe en
acier ayant la forme dun fer de lance.
Le voil, murmura une voix derrire Qwilleran, voil lpi.
Prs de lui, Mrs. Cobb se couvrit le visage des deux mains, en gmissant :
Ils nauraient pas d faire cela !
Nous avons ici un pi ornemental provenant, sans doute, du toit dune des vieilles
maisons de Zwinger Street, annona le commissaire. La boule est en cuivre massif.
Combien men offre-t-on ?
Un silence lui rpondit. Puis toute la salle se mit chuchoter :
a me donne froid dans le dos.
Je naurais jamais cru quils auraient le front de le mettre en vente !
Qui me propose une enchre ? insista le commissaire.
Cest de trs mauvais got !
Est-ce quAndy est vraiment tomb dessus ?
Comment, vous ne le saviez pas ? Il a t positivement empal.
Adjug, lana le commissaire-priseur, vendu C. C. Cobb.
Oh non ! scria Mrs. Cobb.
cet instant, on entendit un fracas pouvantable. Un lustre en bronze stait dtach
du plafond et venait de scraser sur le sol, manquant de peu Mr. Maus, lattorney du
district.

CHAPITRE QUATRE
Autrefois, cela avait t une splendide demeure victorienne en briques rouges, avec des
colonnes blanches dcorant le fronton. Aujourdhui, les peintures avaient besoin dtre
refaites et les marches scroulaient. Ctait l que se trouvait la boutique des Cobb. Les
baies vitres de part et dautre de lentre taient garnies dobjets en verre de couleur et
de tout un bric--brac. Aprs la vente, Qwilleran accompagna Mrs. Cobb chez elle.
Jetez un coup dil dans notre magasin, pendant que je monte voir si lappartement
est prsentable. Nous y avons entass tant de meubles au cours des deux derniers mois !
Il est donc vacant depuis octobre ? Qui tait le dernier locataire ?
Andy Glanz, dit-elle, dun ton dexcuse. Jespre que vous ne voyez pas
dinconvnient prendre sa suite.
Elle disparut dans lescalier et Qwilleran entra dans une pice de belles proportions,
remplie dobjets varis, en plus ou moins bon tat. La pice suivante tait encombre : de
fragments architecturaux, chemines et : colonnes de marbre, vitraux, grilles en fer forg,
rampes descalier. Enfin, il se trouva dans une salle pleine de lits en cuivre, de berceaux
anciens, de vieilles malles. Il y avait mme un bar en acajou, avec une rampe en cuivre,
provenant, de toute vidence dun saloon du dbut du sicle. Derrire ce bar se tenait
un homme en chemise rouge, mal ras et beau garon, qui se mit surveiller le
journaliste avec hostilit. Celui-ci lignora et prit un livre sur lune des tables. Les lettres
dores de la couverture de cuir avaient t effaces par le temps. Il louvrit pour lire le
titre.
Ne touchez pas ce livre, grommela Cobb, ou alors achetez-le.
Comment saurais-je si je veux lacheter, sans mme en avoir vu le titre ?
Au diable le titre. Si le livre vous convient, prenez-le. Autrement, gardez les mains
dans vos poches. Combien de temps croyez-vous que cette reliure ancienne rsistera si
tous les curieux se permettent de la tripoter ?
Combien en voulez-vous ?
Je ne crois pas que je sois dcid le vendre. Pas vous, en tout cas.
Des clients taient entrs et coutaient, amuss par la mine dconfite du journaliste
qui sentit la colre le gagner.
Quest-ce que cela signifie ? scria-t-il. Je suis un client comme un autre. Vous
navez pas le droit de faire de discrimination. Je pourrais signaler le fait, on vous
enlverait votre patente. Cet endroit est un vritable nid rats et la ville devrait le faire
dmolir. Et maintenant, combien voulez-vous pour ce vieux bouquin ?
Quatre dollars, juste pour que vous fermiez votre grande gueule.
Je vous en donne trois, rpliqua Qwilleran, en posant les billets sur la table.
Cobb les ramassa, les rangea dans son portefeuille et remarqua la cantonade :

Il y a plus dune faon de plumer un pigeon.


Qwilleran ouvrit le livre quil venait dacheter. Ctait Les uvres du Rvrend Dr.
Ishamael Higginbotham, sur limportance de la doctrine divine, explique avec clart et
une extrme brivet.
Mrs. Cobb fit irruption dans la pice.
Jespre que ce vieux sacripant ne vous a pas embobin pour vous forcer la main,
sinquita-t-elle.
Taisez-vous, madame, lui ordonna son mari dignement.
Venez prendre une tasse de caf, pendant que Cornball Cobb se consume de jalousie,
proposa lpouse.
Elle montra le chemin, montant lescalier en ondulant de ses hanches rondes.
Ne faites pas attention C. C., dit-elle, par-dessus son paule. Cest un petit
plaisantin, mais il nest pas mchant.
Le palier spacieux du premier tage tait encombr dun amoncellement de vieilles
chaises, tables, buffets et armoires. Plusieurs portes donnaient accs aux logements
privs.
Notre appartement est de ce ct, indiqua Mrs. Cobb, en dsignant une porte ouverte
do parvenait la musique dun poste de radio. Par ici, nous avons deux appartements plus
petits. Ben Nicholas habite celui du devant. Pour lui, cest pratique, car de sa fentre il
peut surveiller son magasin. Lautre est plus tranquille parce quil donne sur la cour.
Qwilleran suivit Mrs. Cobb et entra dans une grande pice carre, avec quatre hautes
fentres et une effarante collection de vieux meubles. Son regard alla dun ancien orgue
de salon une paire de chaises dores, sattarda sur une table ronde lquilibre instable,
drape dun chle brod, supportant une lampe huile.
Vous aimez les antiquits, jespre ? demanda lhtesse, avec anxit.
Pas prcisment, rpondit-il, dans un lan de sincrit. Quest-ce que cela
reprsente ?
Il dsignait un fauteuil quip dune armature mtallique et dun appui-tte en cuir.
Cest un vieux fauteuil de dentiste, vraiment trs confortable pour lire. On peut le
manuvrer avec les pieds. Le tableau au-dessus de la chemine est un bon primitif
amricain.
Avec une expression admirablement contrle, Qwilleran tudia le portrait dune
arrire-grand-mre vtue de noir, aux lvres minces et dont les yeux gris contemplaient le
monde avec dsapprobation.
Vous avez remarqu le lit ? senquit Mrs. Cobb, enthousiaste. Il est vraiment unique.
Il vient du New Jersey.
Le journaliste se retourna et resta sans parole. Le lit plac contre le mur avait la forme
dun cygne, une extrmit portait le cou et la tte sculpte de lanimal, et lautre se
terminait par une queue.

Sybaritique, dclara-t-il avec froideur, et son htesse clata de rire.


Une seconde pice avait t divise en cuisine, vestiaire et salle de bains.
C. C. a install la salle de bains lui-mme, dit-elle. Il est adroit de ses mains. Aimezvous faire la cuisine ?
Non. Je prends la plupart de mes repas au Club de la Presse.
La chemine tire bien et vous pourrez brler le bois qui est dans la remise. Est-ce
que cela vous plat ? Je loue gnralement cent dix dollars par mois, mais pour vous ce
sera quatre-vingt-cinq dollars.
Qwilleran regarda autour de lui et mordit sa moustache, en rflchissant. Ce mobilier
lui soulevait le cur, mais le montant du loyer convenait parfaitement sa situation
conomique.
Jaurais besoin dune table pour crire, dune bonne lampe de bureau et dun endroit
pour ranger mes livres.
Cest facile. Je peux vous procurer tout cela.
Il essaya le lit et le trouva suffisamment confortable. Le chssis reposant sur le sol
noffrirait aucune tentation deux chats fureteurs.
Jai oubli de vous en informer, jai deux chats siamois.
Tant mieux. Ils nous dbarrasseront de nos souris.
Hum, je crains quils ne les apprcient que sautes aux petits oignons !
Comment sappellent-ils ? demanda-t-elle, en riant de sa boutade.
Koko et Yom-Yom. Le vritable nom de Koko est Kao KO Kung.
Oh ! excusez-moi une minute, dit-elle, en sortant de la pice en courant.
Elle revint quelques instants plus tard, en expliquant quelle avait un gteau dans le
four. Une bonne odeur de pommes cuites et de vanille vint, du reste, confirmer ses dires.
Pendant que Mrs. Cobb redressait les tableaux et essuyait la poussire, Qwilleran
examina linstallation sanitaire. La salle de bains avait une baignoire archaque, avec des
pieds en forme de serres, des robinets dsuets et quantit de tuyaux. Toutefois, dans la
cuisine le rfrigrateur tait neuf. Le vestiaire lui plut, car lun des murs tait entirement
revtu dtagres encastres, garnies de volumes relis en vieux cuir.
Si vous dsirez utiliser ces tagres pour un autre usage, nous enlverons ces livres,
promit Mrs. Cobb. Nous les avons trouvs au grenier. Ils appartenaient lhomme qui a
fait construire cette maison, il y a plus de cent ans. Ctait un directeur de journal, bien
connu pour ses ides abolitionnistes. Cette maison est historique.
Qwilleran nota quelques noms : Dostoevski, Chersterfield, Emerson.
Inutile de dmnager ces livres, Mrs. Cobb. Jaimerai peut-tre les parcourir.
Alors, vous prenez lappartement ? dit-elle, en souriant gaiement. Bravo ! Nous
allons clbrer cela en buvant une tasse de caf.
Un moment plus tard, Qwilleran tait assis sur une chaise dore, devant une table

bancale, plongeant, avec dlices, sa fourchette dans un gros gteau recouvert de raisins
secs. Mrs. Cobb regardait dun air satisfait son futur locataire dvorer sa ptisserie jusqu
la dernire miette.
Un peu plus ?
Je ne devrais pas, dit-il, en considrant sa ceinture avec inquitude.
Oh ! vous navez pas de souci vous faire pour votre ligne.
Sans plus de manire, il attaqua la seconde portion de gteau, pendant que Mrs.
Cobb lui expliquait les joies de vivre dans une vieille maison.
Nous avons un fantme, annona-t-elle gaiement. Une jeune femme aveugle qui a
vcu dans cette maison et sest tue en tombant dans lescalier. C. C. prtend quelle est
fascine par mes lunettes. Quand je vais me coucher, je les pose sur la table de chevet et,
le matin, je les retrouve sur la commode ou sur le bord de la fentre. Un peu plus de
caf ?
Merci. Il est trs bon. Est-ce que vos lunettes se dplacent toutes les nuits ?
Seulement quand la lune est pleine.
Elle parut songeuse et reprit :
Avez-vous remarqu tous ces phnomnes qui se sont produits la vente, cet aprsmidi ? Le vase de Svres, le lustre et ce trumeau Je me demande
Quoi donc ?
On aurait dit que lesprit dAndy protestait
Croyez-vous ce genre de choses ?
Je ne sais pas. Oui et non.
Quest-ce quAndy pourrait essayer de nous communiquer ?
Qwilleran avait une expression damicale sympathie. Il possdait le don de sattirer les
confidences des personnes les plus rticentes. Mrs. Cobb gloussa :
Il protestait probablement parce que le commissaire-priseur ne faisait pas assez
monter les enchres !
Tous les brocanteurs ont lair de penser que la mort dAndy est due un accident,
mais ce matin, jai rencontr quelquun qui prtendait que ctait un meurtre.
Non. Ctait bien un accident. La police la reconnu. Et cependant
Oui ?
Eh bien, il est trange quAndy ait t aussi distrait pour glisser et tomber sur cet pi.
Ctait un homme trs prudent.
Jaimerais en apprendre davantage sur lui, mais il faut que jaille chercher mes
bagages et les chats.
Je suis bien contente que vous vous soyez dcid. Ce sera chic davoir un journaliste
chez nous.

Elle lui remit la clef de la porte dentre et accepta un mois de loyer.


Personne ne ferme les portes de ltage, mais si vous dsirez une clef, je vous en
trouverai une.
Aucune importance, je ne possde pas le moindre objet de valeur.
De toute faon, Mathilda traverse les murs.
Qui cela ?
Mathilda, notre fantme, dit-elle, en lui jetant un regard malicieux.

CHAPITRE CINQ
Les chats savaient quil allait se passer quelque chose. Quand Qwilleran revint
Medford Manor, tous deux taient assis, lun prs de lautre, lair inquiets.
Eh bien, mes enfants, nous allons changer de crmerie, annona-t-il.
Du haut de larmoire, il sortit la bote en carton, avec des trous daration sur le ct,
que Koko connaissait bien, pour lavoir dj utilise deux fois. Il sauta, dailleurs, aussitt
dedans sans se faire prier, mais Yom-Yom refusa dapprocher.
Viens, ma jolie.
Transforme en morceau de plomb, elle saplatit sur le tapis, solidement ancre par
vingt petits crochets efficaces. Elle ne consentit relcher ses griffes quen voyant
apparatre une bote de conserve portant une tiquette bleue. Avec un miaulement
gourmand, elle grimpa sur la commode.
Cest un coup en tratre, mais tu my as contraint. Nous ouvrirons le poulet une fois
arrivs Came-Village.
Lorsquil dbarqua chez Mrs. Cobb, avec ses deux valises, ses quatre caisses de livres et
sa bote chats, Qwilleran reconnut peine lappartement. Le fauteuil de dentiste et
lorgue de salon avaient disparu. Le pole ventru, achet la vente, trnait dans un angle.
Deux lampes avaient t ajoutes, lune au chevet du lit, lautre sur le bureau. La vieille
femme rbarbative ornait toujours le dessus de la chemine, mais un bureau ministre
rideau mobile, un grand bahut ouvert pour les livres et un fauteuil Morris dmod,
dossier inclinable, avec des coussins en cuir noir et souple, changeaient laspect de la
pice.
Ds quil eut ouvert la bote en carton, Yom-Yom sauta dehors et entama une course
folle dans toutes les directions, pour finalement atterrir sur le haut du bahut. Koko
mergea avec lenteur et circonspection. Il se mit explorer lappartement
systmatiquement et en dtail, jetant un regard approbatif sur le velours rouge des deux
chaises dores, contournant trois fois le pole, sans en dcouvrir lutilit, montant sur la
chemine pour flairer le portrait primitif. Layant bien senti dans tous les sens, il se
dressa et fit ses griffes sur un coin de la toile. Le tableau remua et glissa de travers.
Satisfait, Koko adopta une pose avantageuse entre les deux chandeliers.
Oh ! Quil est beau ! sexclama Mrs. Cobb qui entrait avec une pile de serviettes de
toilette. Cest Koko, nest-ce pas ? Bonjour, Koko. Comment trouves-tu la maison, Koko ?
Elle sapprocha de lui, en agitant un doigt sous son nez et en parlant dune voix de
fausset, comme le font beaucoup de personnes en sadressant aux animaux, ce qui
dplaisait toujours Koko. Il recula en la toisant avec mfiance.
Vos chats vont se plaire ici, affirma-t-elle, en redressant le tableau. Ils pourront
surveiller les pigeons de la cour.

Elle se dirigea vers la salle de bains pour y porter les serviettes et, ds quelle eut le dos
tourn, Koko en profita pour faire ses griffes dans un coin du cadre, lui donnant une
inclinaison quarante-cinq degrs.
Je vois que vous avez procd des changements, Mrs. Cobb, remarqua le
journaliste.
Juste aprs votre dpart, un client est venu acheter le fauteuil de dentiste. Jespre
quil ne vous manquera pas. Jai mis le pole pour garnir ce coin. propos, que faitesvous pour votre linge ? Je peux men charger, si vous le dsirez.
Je ne voudrais pas vous donner de mal, chre madame.
Pas du tout et, je vous en prie, appelez-moi Iris, dit-elle, en redressant lembrasse des
rideaux de velours vieil or. Voici ce que jai tir dun rideau de scne que C. C. a rcupr
dans un thtre en dmolition, expliqua-t-elle.
Est-ce vous qui avez dcor ce mur, derrire le lit ?
Le panneau tait entirement tapiss avec des pages jaunies de vieux livres.
Non. Cest une ide dAndy. Il tait grand amateur de livres. Venez donc bavarder
avec moi, ds que vous serez install. Je vais faire du repassage. C. C. est parti expertiser
une salle manger.
Qwilleran rangea ses affaires, mit ses livres dans le bahut, plaa le coussin bleu des
chats en haut du rfrigrateur leur place favorite et attira leur attention sur le
nouveau dictionnaire non abrg qui leur servait faire leurs griffes. Puis il traversa
le palier pour se rendre chez Mrs. Cobb. La premire chose quil remarqua fut les
numros colls sur tous les meubles. Mrs. Cobb repassait dans une cuisine spacieuse. Elle
linvita sasseoir sur une chaise en paille (A 573-091), prs dune table en pitchpin (D
522-001).
Vendez-vous les meubles de votre appartement ?
Tout le temps. Mardi dernier, nous avons pris notre petit djeuner sur une table
ronde en chne, le djeuner sur un guridon en citronnier et le dner sur cette table en
pitchpin.
Cela doit poser problme de dmnager en permanence.
On sy habitue. Pour le moment, on minterdit de rien soulever. Je me suis fait un
tour de reins, il y a deux mois.
Comment avez-vous pu arranger si vite mon appartement ?
Mon mari sest fait aider par Mike Lombardo, le fils de lpicier, un gentil garon. Il
pense que les brocanteurs sont un peu timbrs et il na pas tout fait tort, naturellement.
Mrs. Cobb
Vous pouvez mappeler Iris.
Moi, cest Qwill.
Oh ! cest gentil, cela me plat, dit-elle, en souriant au pyjama quelle pliait.

Iris, jaimerais que vous me parliez dAndy. Cela maiderait pour crire mon histoire
sur la vente aux enchres.
Elle posa le fer lectrique sur son socle et regarda devant elle.
Andy tait beau garon. Il avait de la personnalit. Il tait honnte et intelligent.
Comme vous, il crivait. Jai toujours admir les crivains. Vous ne lauriez jamais devin,
mais jai une licence danglais.
Qucrivait Andy ?
Surtout des articles pour les journaux spcialiss, mais il aurait pu crire un roman.
Jen crirai un moi-mme, un jour. On rencontre de tels phnomnes, dans ce mtier.
Que savez-vous de cet accident ? Comment est-ce arriv ?
Un soir doctobre. Il avait dn avec le Dragon
Sagit-il de Mrs. Duckworth ?
Nous lappelons le Dragon. Donc Andy avait dn chez elle et il tait retourn son
magasin. Ne le voyant pas revenir, elle est alle le chercher et la trouv dans une mare de
sang.
A-t-elle appel la police ?
Non. Elle est monte ici, affole, et C. C. a tlphon la police. Ils ont conclu
quAndy tait tomb de lchelle, en essayant de dcrocher un lustre en cristal du plafond.
Lobjet gisait sur le sol, en morceaux.
Est-il exact quil soit tomb sur cet pi ?
Oui. Cest incomprhensible. Andy tait si soigneux, tatillon mme ! Je ne parviens
pas croire que cet pi se soit trouv l par hasard. Les brocanteurs se blessent parfois,
mais cela narrivait jamais Andy. Il se montrait toujours trs prudent.
Il avait peut-tre bu un verre de trop avec Mrs. Duckworth.
Il ne buvait pas. Il tait assez collet mont. Jai souvent pens quil aurait fait un bon
pasteur sil ne stait occup dantiquits, mais il sy consacrait entirement. Il tait
vraiment n pour a.
Ne pouvait-il sagir dun suicide ?
Oh non ! Ce ntait pas son genre.
Qwilleran fuma sa pipe un moment, en silence, puis il demanda :
Croyez-vous quil aurait pu tre tu par un rdeur ?
Je lignore.
Verriez-vous un motif ce meurtre ?
son tour, elle demeura silencieuse, en continuant repasser.
Je vais vous confier quelque chose, si vous me promettez de ne pas le rpter C. C.
Il se moquerait de moi Cest au sujet de lhoroscope dAndy. Je lavais lu dans le journal.
Il tait n sous le signe du Verseau et lon disait quil devait se mfier dune tromperie. Je
ne men suis avise que le lendemain de sa mort.

Ce nest pas ce que lon peut appeler une preuve vidente. Andy tait-il fianc avec
Mrs. Duckworth ?
Pas officiellement, mais ils se frquentaient depuis longtemps, dit Iris, les yeux
baisss.
Elle est sduisante, reconnut Qwilleran, en pensant aux yeux du Dragon. Comment
a-t-elle ragi aprs sa mort ?
Elle a t trs abattue et cela ma surprise, car cest un tel glaon ! C. C. pensait
quAndy lavait peut-tre laisse dans une situation intressante, mais cela mtonnerait.
Andy tait trop bien lev.
La chair est faible.
En tout cas, il est mort avant la Toussaint, nous sommes presque Nol, et elle est
toujours aussi plate quune planche repasser.
Que va-t-on faire des biens dAndy ?
Je pense que Mr. Maus sen occupe. Les parents dAndy vivent quelque part dans le
Nord.
Quels taient les sentiments des autres brocanteurs pour Andy ? tait-il aim ?
Tout le monde le respectait, mais certains pensaient quil poussait lhonntet trop
loin.
Que voulez-vous dire ?
Cest difficile expliquer. Dans ce milieu, il faut saisir toutes les occasions qui se
prsentent. On travaille dur et on nest jamais sr du lendemain. Il nous arrive davoir des
difficults pour payer les traites sur lachat de cette maison parce que C. C. a utilis son
argent liquide pour acqurir un objet qui sera difficile vendre, comme ce pole, par
exemple. Alors, le jour o lon a la chance de tomber sur une bonne affaire, on ne la laisse
pas chapper. Mais Andy trouvait ces pratiques immorales et il condamnait ceux qui en
tiraient un profit exagr. Il navait pas tort, sans doute, mais il allait trop loin. Cest la
seule chose que lon pouvait lui reprocher. Ne parlez pas de cela dans votre article. Au
fond, ctait un tre merveilleux, si plein de considration pour les autres, parfois de faon
inattendue.
Comment cela ?
Eh bien, il tait toujours trs aimable avec Papa Popopopoulos, le marchand de
fruits. La plupart dentre nous ignorent ce vieil homme. Et puis, il y a Ann Peabody.
Quand les brocanteurs avaient une runion, Andy sarrangeait pour quelle ft prsente,
au besoin il allait la chercher. Elle a quatre-vingt-dix ans et tient toujours sa boutique.
Andy russissait-il sur le plan financier ?
Il se dbrouillait, je suppose. Ses articles dans les journaux lui taient pays et il
donnait des cours sur les antiquits et lhistoire de lart lAssociation des jeunes femmes
chrtiennes. Dans ce mtier, chacun doit avoir une autre corde son arc ou un oncle
riche. C. C. est jalonneur. Il a travaill ce matin, de bonne heure, malgr le froid. Il va o

lagence lenvoie. Il aime ce travail et cela nous aide souvent joindre les deux bouts.
Miss Duckworth a-t-elle aussi un autre mtier ?
Je doute quelle en ait besoin. Elle est riche. Son magasin renferme de trs belles
pices et sa clientle est choisie. Elle possde une table jouer Sheraton pour laquelle je
vendrais mon me.
Je dois avouer que jai t surpris de trouver une telle boutique Came-Village.
Je suppose quelle voulait tre prs de son amoureux.
Mais nest-il pas dangereux davoir des objets de prix dans un pareil quartier ?
Vous tes bien comme les autres ! Vous vous imaginez que Came-Village est mal
frquent. Cest faux. Nous navons jamais dennuis.
Il faut que jaille travailler, soupira Qwilleran, en se levant.
En rentrant chez lui, il tourna linterrupteur et chercha les chats des yeux, comme il le
faisait toujours. Ils taient l, chacun install sur une chaise dore, comme deux princes
sur leur trne, leurs pattes brunes replies sous leur poitrine claire, les oreilles noires
dresses, comme deux petites couronnes.
Eh bien, vous semblez vous plaire ici, tous les deux. Il ne vous a pas fallu longtemps
pour vous sentir chez vous.
Koko se mit sur son sant en disant : Ya ! et Yom-Yom, qui louchait un peu, toisa
Qwilleran de son air dtach, en murmurant quelque chose entre ses dents. Le journaliste
ouvrit la machine crire pour essayer les touches de sa nouvelle acquisition. Le ruban
tait us et la lettre manquante ntait pas le Z, mais le E. Il commena crire :
L-sprit d-f-u Andr-w Glanz planait sur Cam--Villag-quand l-s trsors d- c-connais-ur
unanim-m-nt r-sp-ct fur-nt disp-rss la v-nt-aux -nchr-s qui a -u li-u c-t aprs-midi.
Il se lana dans une description de ce quil avait vu et travailla un bon moment, en se
concentrant et en sefforant de ne pas penser deux yeux sombres qui sobstinaient le
hanter. Puis une protestation sleva de la gorge de Koko et presque aussitt des pas
retentirent dans lescalier. Pouss par la curiosit, Qwilleran ouvrit la porte, en
sattendant voir lhomme habill en Pre Nol. sa place, il se trouva en face dun
visage sans sourcils, coiff dun bicorne napolonien.
Bonjour. Je suis le nouveau locataire. Mon nom est Jim Qwilleran.
Soyez le bienvenu dans notre humble demeure, dit lhomme, en faisant un salut
profond. Mais que voyons-nous l ? ajouta-t-il, en regardant ses pieds.
Koko avait suivi le journaliste dans le vestibule et se frottait affectueusement sur les
bottes de ltranger.
Je ne lai jamais vu se conduire ainsi, dit Qwilleran. Il nest pas familier, quand il ne
connat pas son monde.
Ils savent ! Ils savent ! Ben Nicholas est lami des oiseaux et des animaux.
Je crois que vous avez un magasin prs dici. Jcris une srie darticles sur CameVillage, pour le Daily Fluxion.

Faites-nous la grce de nous rendre visite. Nous avons bien besoin dun peu de
publicit.
Je viendrai ds demain.
Au plaisir de vous revoir. Un client nous attend, nous devons nous hter.
Mrs. Cobb a raison, se dit Qwilleran, Ben Nicholas est un vieux fou ; mais cet homme
excentrique plaisait, de toute vidence, Koko. La maison ayant retrouv son calme, Jim
retourna sa machine et fut de nouveau obsd par les grands yeux noirs de Mrs.
Duckworth.
Elle est myope, ou elle a peur, pensa-t-il soudain.
Un moment plus tard, il eut limpression quun mouvement se produisait derrire lui.
Tournant la tte, il aperut la porte entrebille.
Qui est l ? demanda-t-il.
Nobtenant pas de rponse, il se leva et tira le battant. Il ny avait personne, mais
lextrmit du palier, au milieu de lamoncellement de meubles divers, il y eut un
frmissement. Il se frotta les yeux et distingua le bout dune queue noire.
Koko, polisson ! Veux-tu sortir de l !
Il savait que ctait Koko, car la queue navait pas de nodosit. Le chat ignora
linjonction, comme il le faisait toujours, quand il estimait devoir soccuper dune affaire
importante.
Qwilleran traversa le palier et vit disparatre le chat derrire lorgue de salon. Il
comprenait comment Koko tait sorti. Ces vieilles maisons avaient des poignes de porte
qui jouaient facilement et le chat navait eu qu sauter en saccrochant, comme il en avait
lhabitude, pour faire fonctionner le pne. Le journaliste se pencha au-dessus dune
commode tablette de marbre.
Koko, viens, tu nas rien faire l, tu nes pas chez toi !
Le chat stait juch sur un tabouret de piano et respirait bruyamment. Les moustaches
en arrire, il flairait un objet mtallique orn dune boule de cuivre surmonte dun fer de
lance. Qwilleran tressaillit : Koko tait sorti de lappartement pour aller directement
lpi. Il linspectait de haut en bas, bouche ouverte, les crocs nu, signe de rpugnance.
Jim se baissa et saisit le chat qui se mit hurler comme si on ltranglait.
Mrs. Cobb, cria Qwilleran travers la porte ouverte de lappartement voisin, jai
chang davis. Je voudrais une clef.
Pendant quelle fouillait dans un tiroir, Qwilleran lissa ses moustaches. Il prouvait
une bizarre sensation quil avait dj ressentie lorsquil y avait du meurtre dans lair.

CHAPITRE SIX
Ce soir-l, Qwilleran se pencha sur la bibliothque de labolitionniste et, fascin par un
volume reli des numros du Librateur, il en oublia lheure. Vers minuit, il se rendit
compte quil navait rien pour le petit djeuner du lendemain. Ayant remarqu un
drugstore ouvert toute la nuit, non loin de l, il dcida daller sy ravitailler.
La neige tombait doucement et il se tint quelques minutes sur le pas de la porte, pour
admirer le dcor. La circulation tait rare ; dans la pnombre, les vieilles maisons
retrouvaient un charme dsuet. La poudre blanche qui couvrait les portails faisait surgir
des arabesques. Au premier carrefour, la rue tait claire par la devanture dune picerie,
du drugstore et dun bar appel La queue du Lion, do un homme sortit, dun pas
incertain. Ben Nicholas mergea de sa boutique et se dirigea lentement vers le bar, en
remuant les lvres. Remontant son col, Qwilleran entra dans lpicerie Lombardo. Ctait
une vieille boutique, avec des arbres de Nol quatre dollars quatre-vingt-quinze,
entasss dans un coin, et une odeur de cornichon, de saucisse et de fromage trop fait. Il
acheta du caf en poudre et des biscottes pour lui, de la viande hache pour les chats. Il
choisit aussi du fromage. Du cheddar pour lui, une crme de gruyre pour Yom-Yom et
une petite portion dun fromage bleu inconnu pour Koko, en se demandant si ce produit
local serait acceptable. Koko tait habitu au roquefort authentique.
Au moment o il sortait du magasin, les yeux qui avaient hant ses penses toute la
soire se matrialisrent devant lui. Le teint de porcelaine paraissait encore plus
transparent et des flocons de neige perlaient au bout des longs cils. La jeune femme le
regarda sans rien dire.
Comme vous le voyez, je suis toujours l, dit-il, pour rompre le silence, je me suis
install chez les Cobb.
Oh ! Vraiment, sexclama-t-elle, dun ton joyeux, comme si le fait de sinstaller
Came-Village constituait une preuve de caractre.
La vente a t pour moi une exprience intressante. Il y avait beaucoup de
brocanteurs, mais vous ntes pas venue.
Jen avais lintention. Au dernier moment, le courage ma manqu.
Miss Duckworth, commena Qwilleran, mettant les pieds dans le plat, je voudrais
rendre hommage Andrew Glanz, mais jai besoin dinformations. Voulez-vous maider ?
Je sais que cest un sujet pnible pour vous, cependant, sa mmoire mrite ce tribut.
Si vous ne citez pas mon nom dit-elle, en hsitant.
Je vous le promets.
Dans ce cas Quand cela vous arrangerait-il ?
Le plus tt possible.
Pouvez-vous venir chez moi, ce soir ? Je me couche toujours tard.

Entendu. Je porte mes achats la maison et je vous rejoins.


Un moment aprs, Qwilleran tait assis sur un divan de velours dans le salon bleu et
or, savourant larme de la cire, ml celui du bois de santal. Le chien tait enferm
dans la cuisine.
Ma famille dsapprouve mon installation dans ce quartier et a insist pour que je
conserve Hepplewhite comme gardien, dit-elle. Il lui arrive de prendre son rle trop au
srieux.
Les avis semblent partags au sujet de Came-Village. Est-ce vraiment un quartier
malfam ?
Je nai jamais eu dennuis. Naturellement, je prends des prcautions lmentaires,
comme toute femme qui vit seule.
Elle apporta une cafetire sur un plateau dargent. Qwilleran suivait ses gestes
harmonieux avec admiration. Elle avait de longues jambes et la grce fline quil admirait
chez Koko. Quelle sensation elle produirait au Club de la Presse ! Elle portait un pantalon
troit et bien coup, dun joli ton de bleu, et un chemisier assorti, en cachemire.
Avez-vous t mannequin ? demanda-t-il, tout coup.
Non, mais jai fait beaucoup de danse, classique et moderne.
Elle servit une seule tasse de caf puis, au grand tonnement de Qwilleran, elle prit un
flacon en cristal et se versa un verre de whisky.
Jai lou lappartement cet aprs-midi et je me suis install aussitt, avec mes deux
chats siamois, annona-t-il.
Rellement ? Vous navez pas lair dun homme chats.
Ils taient orphelins. Je les ai adopts. Le mle dabord, et la femelle ensuite.
Jaimerais avoir un chat. Ils vont bien avec les antiquits. Ils sont si doux.
Vous ne connaissez pas les siamois. Quand ils commencent jouer, vous avez
limpression dtre pris dans un tourbillon.
Maintenant que vous avez un appartement, vous devriez acheter lcusson des
Mackintosh. Il serait parfait au-dessus de la chemine. Aime-riez-vous le prendre
lessai ?
Il est bien lourd transporter. Je dois mme dire que jai t surpris de voir avec
quelle facilit vous lavez manipul ce matin.
Je suis forte, cest ncessaire dans ce mtier.
Que faites-vous pour vous distraire ? Des poids et haltres ?
Je lis des livres sur les antiquits, dit-elle avec un petit rire, je vais des confrences
et des expositions.
Votre mtier vous tient vraiment cur.
Il y a quelque chose de mystique dans les antiquits. Cela va plus loin que la valeur
intrinsque dun objet, sa beaut et son ge. Il a travers des sicles au cours desquels des

tres humains lont aim. Il acquiert ainsi une personnalit qui vous touche. Cest comme
un vieil ami. Comprenez-vous ?
Vous expliquez trs bien, Miss Duckworth.
Je mappelle Mary.
Si vous aimez autant votre domaine, Mary, pourquoi refusez-vous de faire partager
votre passion nos lecteurs ?
Je vais vous le dire, reprit-elle, aprs une courte pause. Ma famille napprouve pas ce
que je fais, ni surtout que je vive ici. Mon pre est banquier. En outre, il est anglais, vous
voyez la combinaison ? Il a financ cette affaire, condition que je ne provoque pas de
scandale. Cest pourquoi je refuse toute publicit.
Elle servit une autre tasse de caf Qwilleran et se versa un second scotch.
Offrez-vous toujours du caf vos invits, pendant que vous buvez du whisky
millsim ? demanda-t-il, dun ton moqueur.
Seulement lorsque ceux-ci sont des abstentionnistes intgraux, rpondit-elle, avec
un sourire ambigu.
Comment savez-vous que jen suis un ?
Elle plongea le nez dans son verre, avant de rpondre :
Parce que jai tlphon mon pre cet aprs-midi, en lui demandant de contrler
vos lettres de crance. Jai appris, ainsi, que vous avez t chroniqueur judiciaire New
York et Los Angeles et que vous avez crit un important ouvrage sur la criminalit dans
les villes.
Est-ce l tout ?
Non. Je sais aussi que vous avez eu des annes difficiles, conscutives un mariage
malheureux, que vous vous tes adonn la boisson, pendant un certain temps, mais que
vous en tes guri et enfin que vous travaillez au Daily Fluxion o vous russissez fort
bien.
Qwilleran rougit. Il avait lhabitude de se pencher sur la vie des autres. Voir sa propre
existence mise nu le dconcertait.
Qui est votre pre ?
Puis-je vous faire confiance ? dit-elle, en croisant ses longues jambes.
Sans attendre sa rponse, elle dclara :
Cest Percival Duxbury, de la Midwest National Bank.
Duxbury ? Mais, alors, Duckworth nest pas votre vritable nom ?
Je lai pris des fins professionnelles.
Une Duxbury Came-Village, dit-il mi-voix, quel article cela ferait !
Vous mavez promis le silence !
Soyez tranquille. Je nai quune parole. Mais, dites-moi, pourquoi Zwinger Street ?
Vous pourriez aussi bien installer un magasin comme celui-ci en ville ?

Je me suis prise de ces vieilles demeures. Elles ont tant de caractre ! Dabord, jai
t sensible ce quartier qui rsiste la modernisation, mais aprs avoir vcu quelques
mois ici, je me suis attache aux gens qui le peuplent.
Les brocanteurs ?
Pas exactement. Les brocanteurs font ce mtier avec passion et je les admire pour
cela, bien quavec certaines rserves. Non, je parle des gens de la rue. Mon cur va vers
eux, les vieux, les solitaires, les trangers, les illettrs Est-ce que je vous choque ?
Non. Vous me surprenez agrablement. Mais je crois comprendre. Les petites gens
sont si humains !
Ils sont authentiques et profondment individualistes ! Ma vie passe parat
tellement superficielle et vaine par comparaison ! Jaimerais faire quelque chose pour ce
quartier, mais je ne sais pas si ce sera possible. Je ne possde pas de fortune personnelle
et mon pre ne se laissera pas convaincre aisment Avez-vous faim ? demanda-t-elle, en
changeant de ton.
Sans attendre de rponse, elle se leva et revint avec une assiette de canaps de caviar et
de saumon.
Si nous parlions dAndy Glanz, reprit-il, quand ils se furent restaurs. Quel genre
dhomme tait-il ?
Andy a beaucoup fait pour Came-Village. Il a donn des confrences et a amen les
conservateurs de muses et les collectionneurs srieux saventurer dans Zwinger Street.
Peut-on le considrer comme le chef de Came-Village ?
votre place, jviterais dcrire cela. C. C. Cobb estime quil est le leader du quartier.
Cest lui qui a ouvert la premire boutique. Il a t, en quelque sorte, le promoteur de
Came-Village.
Comment dcririez-vous le caractre dAndy ?
Il tait dune honntet scrupuleuse. Nous avons tous de menues fautes nous
reprocher sur ce plan, mais pas Andy. Il avait le sens des responsabilits et le courage de
ses opinions. Un soir, nous passions en voiture, prs dune maison abandonne, et il a vu
de la lumire. Il est descendu et il a trouv un homme en train de sapproprier des tuyaux
de plomb.
Cest illgal, je crois ?
Les maisons promises la dmolition sont proprit de la ville. Nimporte qui
dautre ne sen serait pas ml, mais Andy na jamais craint de prendre position.
Les autres brocanteurs partagent-ils votre admiration pour Andy ?
Oui et non. Il existe toujours une certaine rivalit entre eux, mme quand ils sont en
bons termes.
Andy avait-il dautres amis que je pourrais interroger ?
Mrs. McGuffey. Cest une institutrice en retraite. Andy la aide installer sa
boutique.

Andy sentendait-il bien avec Cobb ?


Il tait diplomate et savait sy prendre avec C. C. Mrs. Cobb laimait beaucoup. Du
reste, Andy tait ador des femmes.
Et Ben Nicholas ?
Leurs relations taient amicales, bien quAndy reprocht Ben de passer trop de
temps La Queue du Lion.
Ben boit-il ?
Il aime le cognac, mais il ne dpasse jamais une certaine mesure. Cest un ancien
acteur et il met un point dhonneur ce que nul ne lignore.
Que savez-vous du garon blond qui marche avec des bquilles ?
Russel Patch travaillait pour Andy et ils taient grands amis. Brusquement ils se sont
spars et Russel sest install son compte. Je nai jamais bien su la cause de leur
querelle.
Pourtant vous tiez lamie intime dAndy ? lana-t-il, brusquement.
Mary se leva et traversa la pice, en qute de cigarettes. Elle trouva un paquet, revint
sasseoir et alluma sa cigarette au briquet tendu de Qwilleran. Aprs avoir tir deux ou
trois bouffes, elle soupira :
Andy me manque tellement !
Vous avez eu un choc et vous vivez replie sur vous-mme, avec votre chagrin. Vous
devriez vous extrioriser. Pourquoi ne pas me raconter ce qui sest pass cette nuit-l ?
Cela vous ferait du bien.
la chaleur de cette voix, les yeux sombres de Mary semburent. Au bout dun
moment, elle parla :
Ce qui est terrible, cest que nous nous tions querells. Andy avait fait quelque
chose qui mavait irrite. Il sefforait de me calmer, mais jai continu lui adresser des
reproches pendant tout le repas.
O avez-vous dn ?
Ici, javais prpar du buf bourguignon et le plat tait rat. Nous avons eu cette
discussion et, neuf heures, il est retourn son magasin. Il attendait une cliente qui
devait revenir avec son mari pour voir un lustre. Il ma quitte assez froidement. Aprs
son dpart, je me suis sentie malheureuse. Au bout dune heure environ, jai voulu aller le
voir. Cest alors que je lai trouv
La boutique tait-elle ouverte ?
La porte de derrire ntait pas ferme, cest par l que je suis passe. Ne me
demandez pas de vous dcrire ce que jai vu
Quavez-vous fait ?
Je ne men souviens pas. Iris prtend que je suis arrive chez elle en courant. C. C. a
appel la police. Il parat quelle ma ramene la maison et mise au lit.

Pris par leur conversation, ni lun ni lautre ne prtrent attention au grognement


sourd venant de la cuisine au dbut peine un rle, manant de la gorge du chien.
Je ne sais pas pourquoi je vous ai racont tout cela, reprit-elle, mais vous avez
raison, je me sens mieux. Pendant des semaines, jai eu un horrible cauchemar, le mme
toutes les nuits. Ctait si terrifiant que javais limpression que ctait rel. Jen ai
presque perdu la raison. Je pensais
Ce fut alors que le chien se mit aboyer furieusement.
Que se passe-t-il ? sinquita Mary, en sautant sur ses pieds.
Son regard avait repris son expression traque. Qwilleran ouvrit la fentre et se pencha
pour regarder dehors.
Il y a une voiture de police, en haut de la rue. Je vais me renseigner, attendez-moi.
Quand il arriva sur les lieux, une ambulance tait l, ainsi que deux voitures de police
dont les phares clairaient quelques rares curieux et une silhouette tendue sur le sol.
Qwilleran sortit sa carte de presse et se prsenta lun des officiers de police pour lui
demander de quoi il sagissait.
Un ivrogne qui a pris trop dantigel. Il ne boira plus maintenant.
Le journaliste sapprocha du corps et reconnut la couverture de cheval quil avait vue
au dbut de la matine. Il remonta chez Mary qui lattendait, penche la fentre. Elle
tremblait.
Quy a-t-il ?
Ce nest quun ivrogne, dit-il, ne restez pas l, il fait froid. Vous devriez prendre du
caf bien chaud.
Il tudia son visage en silence, tandis quelle buvait le liquide brlant.
Vous me parliez dun rve obsdant, juste avant que le chien naboie.
Ctait un cauchemar atroce, murmura-t-elle, en frissonnant. Je suppose que
jprouvais un sentiment de culpabilit, parce que je mtais montre dsagrable avec
Andy.
Que rviez-vous ?
Eh bien Je rvais que javais pouss Andy sur cet pi.
Il y a peut-tre l un lment de vrit.
Que voulez-vous dire ?
Je souponne la mort dAndy de ne pas tre accidentelle.
Pourtant, la police
A-t-on fait une enqute ? Avez-vous t interroge ?
Laccident semblait si vident, dit-elle, aprs avoir secou ngativement la tte. O
avez-vous pris cette ide saugrenue ?
Un passant bavard a prtendu quil sagissait dun meurtre.

Cest ridicule ! Pourquoi raconter une histoire pareille ?


Je lignore, reconnut Qwilleran, qui vit les yeux de Mary sagrandir, mais, par une
trange concidence, lhomme qui ma racont cela est maintenant en route pour la
morgue.
Fut-ce cette dclaration ou la brusque sonnerie du tlphone ? mais Mary se figea sur
sa chaise.
Voulez-vous que je rponde ? proposa-t-il, en consultant sa montre.
Elle acquiesa lentement de la tte. Il trouva lappareil dans la bibliothque.
All ? All ? On a raccroch, dit-il, en revenant au salon.
Puis, remarquant la pleur de la jeune femme, il senquit :
Avez-vous dj reu de semblables appels o personne ne rpond ? Est-ce pour cette
raison que vous vous couchez tard ?
Non, jai toujours vcu la nuit, expliqua-t-elle, en sortant de sa torpeur. Mes amis le
savent et lun deux a d mappeler pour discuter du dernier film. Cela arrive souvent,
mais voyant que je ne rpondais pas, on na pas insist.
Elle parlait trop vite et donnait trop de dtails. Qwilleran restait sur ses doutes.

CHAPITRE SEPT
Tout en rflchissant, Qwilleran senfona jusquaux chevilles dans la neige molle pour
regagner son logis. La mort du clochard pouvait navoir aucune signification particulire,
mais la peur se refltant dans les yeux de Mary tait indiscutable, et son insistance
affirmer que la mort dAndy tait accidentelle laissait place de multiples conjectures. Sil
sagissait dun meurtre, il fallait un mobile, et Qwilleran prouvait une curiosit
grandissante pour cet homme, dune intgrit telle quil srigeait en redresseur de torts.
Il connaissait ce type dhommes. Sous leur apparence de moralistes, ctaient, en ralit,
des brandons de discorde.
Il grimpa lescalier des Cobb sur la pointe des pieds, ouvrit la porte avec sa grosse clef
et se mit la recherche des chats. Ils dormaient sur leur coussin bleu, en haut du
rfrigrateur, enrouls en une seule boule do mergeaient un nez, une queue et trois
oreilles. Un il souvrit et le regarda. Il ne put rsister la tentation de caresser les
animaux. Leur fourrure tait incroyablement soyeuse, surtout quand ils somnolaient, et
le sommeil semblait assombrir leur pelage.
Peu aprs, il se glissa dans son propre lit, en esprant que ses confrres
napprendraient jamais quil dormait dans un lit en forme de cygne. Il entendit, alors, un
bruit sourd ressemblant au ronronnement dun chat, mais plus fort, ou au roucoulement
dun pigeon, en plus guttural. Le bruit avait une rgularit mcanique et semblait
provenir de la cloison derrire son lit, celle que tapissaient des pages de vieux livres. Il
couta, attentivement dabord, puis il sassoupit, la monotonie du son finit par le bercer et
il sombra dans un profond sommeil.
Il dormit bien, cette nuit-l. Il rva de lcusson des Mackintosh avec ses trois chats en
colre et sa peinture rouge et bleu caille. Ses rves agrables se droulaient toujours en
couleurs.
Le samedi matin, quand il commena merger la ralit, il sentit un poids gnant sa
respiration. Encore mal veill, il eut la vision dun cusson qui tombait lourdement sur
lui et le clouait sur son lit. Il se dbattit et parvint soulever les paupires. Son regard
plongea dans deux yeux dun bleu tirant sur le violet qui le considraient en louchant un
peu. Yom-Yom tait installe sur sa poitrine. Il poussa un soupir de soulagement et le
mouvement dut plaire la petite chatte car elle se mit ronronner. Sortant une patte de
velours noir, elle toucha tendrement sa moustache et se frotta la tte sur son menton
rugueux.
Soudain un ordre impratif retentit. Assis sur la queue du cygne, Koko mettait un avis
haute et intelligible voix. Ou il rclamait son petit djeuner, ou il dplorait les
familiarits de Yom-Yom avec le matre de maison. Koko avait un sens aigu de la
hirarchie.
Leau gargouillait dans les radiateurs et, quand ils furent bien chauds, une odeur de
pommes de terre se rpandit dans toute la maison. Qwilleran se leva et prpara le bifteck

hach des chats, Koko supervisant lopration, du haut du rfrigrateur, tandis que YomYom courait dans lappartement pour chapper quelque invisible poursuivant. Comme il
posait par terre lassiette avec la viande, il entendit frapper la porte. Toute souriante, Iris
Cobb se tenait sur le seuil :
Jespre que je ne vous ai pas tir du lit, dit-elle, en considrant la robe de chambre
rouge sombre, je vous ai entendu parler aux chats et jai pens que vous tiez lev. Avezvous bien dormi ?
Oui, le lit est excellent.
C. C. a ronfl comme un soufflet de forge, je nai pas ferm lil de la nuit. Navezvous besoin de rien ?
Non. Tout va bien, sauf que ma brosse dents a disparu. Je lai pose sur le lavabo,
hier soir, elle ny est plus ce matin.
Cest Mathilda ! scria Iris, elle laura cache quelque part, vous la retrouverez.
Il faut que je fasse installer le tlphone le plus vite possible.
Vous pouvez appeler la compagnie de notre appartement. Voulez-vous que je vous
prpare le petit djeuner ? Jai fait des pains au lait pour C. C. avant quil ne sorte, il en
reste encore.
Qwilleran accepta sans faon. Cinq minutes plus tard, il attaquait des ufs au bacon, en
coutant Iris bavarder.
Vous rappelez-vous le fauteuil de dentiste qui tait chez vous ? lorigine, C. C. la
trouv dans la clinique dun immeuble en dmolition et Ben le lui a achet pour
cinquante dollars. Puis Ben la vendu Andy soixante dollars. Ensuite, Russ en a donn
soixante-quinze Andy et a recouvert le sige. Quand C. C. la vu, il lui en a offert cent
vingt-cinq dollars et, hier, nous lavons vendu deux cent vingt dollars !
Est-ce que les brocanteurs sentendent bien entre eux ?
Oh oui ! De temps en temps, il y a bien quelques petites discussions, comme le jour
o Andy a renvoy Russ parce quil stait enivr, mais cest vite oubli. Russ est ce beau
blond que vous avez crois. Jtais blonde, moi aussi, mes cheveux ont blanchi en une
seule nuit, la mort de mon premier mari. Je suppose que je devrais les teindre.
Aprs le djeuner, Qwilleran appela la compagnie du tlphone pour demander quun
appareil soit install au 6331 Zwinger.
Vous aurez faire un dpt de garantie de cinquante dollars, lui annona une voix
chantante.
Cinquante dollars davance, vous ny pensez pas !
Vous tes dans la zone treize, il faut un dpt de garantie de cinquante dollars.
Quest-ce que la zone a voir l-dedans ? tonna Qwilleran, jai besoin dun appareil
immdiatement et je nai pas lintention de vous verser cette garantie ridicule. Je suis
reporter au Daily Fluxion et je vais faire un rapport immdiatement dans mon journal
ce sujet.

Un moment, sil vous plat.


Quel toupet, dit-il en se tournant vers Iris, ils rclament huit mois davance !
Cest ce qui se produit tout le temps Came-Village, soupira-t-elle, en hochant la
tte.
Lappareil sera install cet aprs-midi. Aucune garantie nest exige. Nos excuses,
monsieur, dclara la voix chantante.
Qwilleran piaffait encore dindignation, en retournant chez lui. Il saperut, alors, que
la petite plume rouge qui ornait son chapeau en tweed, et laquelle il avait la faiblesse de
tenir, stait volatilise. Pourtant, il tait certain de lavoir encore, la veille, en rentrant.
Quand il descendit dans la rue, il faisait un temps maussade. Tout tait gris, le ciel, la
neige, les gens. Au mme moment, une Jaguar blanche le dpassa et tourna sur la droite.
Y voyant un signe du destin, Qwilleran la suivit. Des curies avaient autrefois occup
lemplacement du magasin de rparations de Russel Patch. Maintenant, le local tait
divis en deux, petite boutique avec atelier dune part, garage de lautre. La Jaguar tait
gare au milieu de divers meubles dans leur dernier tat de dcrpitude. Une odeur de
trbenthine et de laque flottait dans lair.
Le journaliste entra dans la boutique o vint le rejoindre le jeune homme blond se
balanant entre ses bquilles. Il tait entirement vtu de blanc : pantalon blanc, chemise
blanche col ouvert, chaussettes blanches et chaussures de tennis. Qwilleran se prsenta.
Oui, je sais, dit Patch en souriant, je vous ai aperu la vente et les nouvelles se
propagent vite, ici.
Voil ce que jappelle une vritable boutique de brocanteur, dclara Qwilleran, en
regardant autour de lui, les gens achtent-ils vraiment ce genre de meubles ?
Mais naturellement. Tout ce que vous voyez ici va tre restaur au got du client. Je
vais couper les pieds de ce buffet et le repeindre en mauve, avec des filets rouge magenta.
Vieilli, avec de la terre de Sienne et recouvert dun vernis bronze vnitien, il prendra place
dans une villa de cent mille dollars Lost Lake Hill.
Depuis combien de temps exercez-vous ce mtier ?
Il ny a que six mois que je suis mon compte. Avant, jai travaill quatre ans pour
Andrew Glanz. Voulez-vous voir latelier.
Il prcda Qwilleran dans larrire-boutique o il revtit un tablier blanc tach de brun
et de rouge, ressemblant ceux que portent les bouchers.
Ce fauteuil bascule moisissait dans un grenier depuis des annes. Je lai
entirement refait. Ensuite, jai appliqu une premire couche rouge et maintenant
regardez.
Il enfila une paire de gants en plastique et commena tendre un enduit noirtre sur
le fauteuil.
Est-ce Andy qui vous a enseign ce procd ?
Non. Jai appris seul, rpliqua Patch, dun ton piqu.

Selon la rumeur publique, ctait un grand bonhomme. Non seulement comptent,


mais gnreux et dun esprit civique peu commun.
Ou i, admit Russel, mi-figue, mi-raisin.
Tout le monde chante ses louanges.
Patch ne fit aucun commentaire. Il parut se concentrer sur son travail, mais Qwilleran
remarqua quil serrait les mchoires.
Sa mort doit avoir t une grande perte pour Came-Village, insista-t-il, je regrette de
navoir jamais eu loccasion de le rencontrer.
Je ne devrais peut-tre pas dire cela, grommela brusquement lautre, mais ce ntait
pas un type commode satisfaire.
Expliquez-vous.
Personne ntait assez habile ses yeux.
tait-ce un maniaque de la perfection ?
Pour a oui. Andy avait tout du saint professionnel. Il sattendait ce que tout le
monde se conduise comme lui. Si je vous raconte cela, cest que vous apprendrez
probablement quAndy ma renvoy parce que javais bu. Rien de plus faux. Cest moi qui
lai quitt, car je ne pouvais plus supporter son attitude.
Il jouait les bons aptres ?
Ma foi oui, dans un certain sens. Tout le monde vous dira combien Andy tait
honnte. En fait, il ltait peut-tre trop.
Comment cela ?
Supposons quen vous promenant la campagne vous aperceviez un vieux lit en
cuivre qui pourrit dans une grange. Vous frappez la ferme et vous en offrez deux billets
au fermier qui ne sera que trop heureux de sen dbarrasser. Vous avez de la veine, car
aprs lavoir nettoy vous en tirez deux cents pour cent de bnfice. Mais pas Andy, oh
non, pas lui ! Sil pensait pouvoir vendre le lit deux cents dollars, il en offrait cent au
fermier. Cette faon doprer gchait le mtier pour tous les autres brocanteurs. Du reste,
un jour o nous tions ensemble, jai vu ce procd lui retomber sur le nez. Le fermier
tait du genre souponneux. Il a dclar que, si Andy lui offrait cent dollars, cela devait en
valoir mille et il a refus de vendre. Voulez-vous un autre exemple ? Prenez la
rcupration. Tout le monde la pratique, peu ou prou.
Quentendez-vous par l ?
Quand une maison est voue la dmolition et quelle a t vacue, il est possible
dy trouver des lments rcuprables, comme des chemines, des lambris, des fragments
architecturaux, alors, les brocanteurs vont les rcuprer, avant que les dmolisseurs
ninterviennent.
Est-ce lgal ?
Pas absolument, mais vous sauvez ainsi de la destruction des choses qui pourront
servir et dont la ville ne veut pas. Les dmolisseurs ne sen proccupent nullement. Cest

pourquoi nous rcuprons tous, certains plus que dautres. Mais pas Andy. Il
prtendait quune maison condamne tait proprit municipale et quil ne fallait pas y
toucher. Il ne se contentait pas dappliquer ses principes lui-mme et cest quand il a
dnonc Cobb que je lai quitt.
Prtendez-vous quAndy a signal Cobb aux autorits ? insista Qwilleran, en lissant
sa moustache.
Oui. Cobb a cop dune forte amende quil na pu payer. Il aurait t en prison si Iris
navait emprunt largent. C. C. a un fichu caractre, mais ce nest pas un mauvais bougre
et je pense que ctait un sale tour lui jouer.
Cobb sait-il quAndy la dnonc ?
Je ne crois pas que personne sen soit dout. Cobb allait rcuprer une rampe
descalier la maison Pringle. Il lavait dclar publiquement et, lorsque les flics sont
venus le surprendre, cela a paru tre une fcheuse concidence, mais javais entendu Andy
tlphoner.
Patch prit un tampon de laine de verre dans une bote et commena poncer
soigneusement le dessus du fauteuil.
Et dans sa vie prive, demanda Qwilleran, Andy avait-il les mmes principes
vertueux ?
ce sujet, adressez-vous au Dragon, riposta Russel en riant. Quant au reste, ne vous
y trompez pas, je nai aucune rancune personnelle envers Andy. Si jai quelque chose sur
le cur, il faut que a sorte, mais ensuite, tout est oubli.
Aprs avoir quitt Patch, Qwilleran se rendit au drugstore pour tlphoner et acheter
une autre brosse dents. Il appela son rdacteur en chef.
Arch, je crois tre tomb sur une histoire intressante Came-Village. Vous
souvenez-vous de ce brocanteur qui sest tu, au cours dun accident, il y a deux mois ?
Oui. Cest chez lui que javais achet ma thire en tain.
Il est soi-disant tomb dune chelle sur un objet pointu, mais je commence douter
de toute cette histoire.
Qwill, pour lamour du ciel, ne transformez pas ce reportage nostalgique en aventure
de la Srie noire ! Le patron veut que nous insistions sur le ct paix sur la terre aux
hommes de bonne volont jusquaprs les ftes de Nol.
Il est tout de mme curieux quun vieil ivrogne du quartier mait arrt pour me dire
quAndy avait t assassin et que, douze heures plus tard, ce mme ivrogne soit retrouv
mort, dans une des alles de Came-Village.
Cest une fin qui attend souvent les ivrognes, vous devriez le savoir.
Il y a autre chose. Lamie de cur du bel Andy vit dans la terreur.
coutez, mon vieux, ne pouvez-vous crire tranquillement un reportage sur la
brocante et vous chercher un logement convenable ?
Jai trouv un appartement. Je me suis install dans une maison hante de Zwinger

Street. Chez les Cobb.


Cest l que nous avons dcouvert le lustre de notre salle manger. Pourquoi ne
vous contentez-vous pas de vivre en paix ? Oh ! propos, noubliez pas de rendre visite
aux Trois Parques . Vous men direz des nouvelles ! Quand aurons-nous votre premier
article ?
Lundi matin.
Et surtout, quil soit gai !

CHAPITRE HUIT
Bien dcid dcouvrir la vrit sur la mort dAndy Glanz, Qwilleran continua sa
tourne dans Zwinger Street. Il passa devant Le Roi Lear (ferm), le Dragon Bleu, un
magasin de peinture (dsaffect), un bouquiniste et parvint une boutique intitule Ann
Tique, situe en contrebas de lalle et sentant le tapis mouill et le bois pourri.
La vieille dame cheveux blancs assise dans un fauteuil bascule ressemblait une
aigrette dplume. Elle regarda ce visiteur en continuant se balancer.
Je suis Jim Qwilleran, rdacteur au Daily Fluxion, dit-il de sa voix la plus courtoise.
Non, je nen ai plus depuis des annes, rpondit-elle, les gens prfrent les manches
en porcelaine, aujourdhui.
Quelle est votre spcialit, Mrs. Peabody ? insista-t-il, en haussant le ton et en jetant
un coup dil sur les bibelots invraisemblables rassembls sur une table.
Non, monsieur, inutile de discuter. Si mes prix ne vous conviennent pas, tant pis.
Quelquun dautre achtera.
Aprs lavoir salue, le journaliste sortit et se rendit au bazar de Papa Popopopoulos, un
peu plus loin. En ouvrant la porte, une odeur dhuile dolive et de bananes trop mres
prenait la gorge. Assis sur une caisse doranges, le marchand lisait un journal crit dans
sa langue maternelle.
Il fait froid dehors, constata Qwilleran, en se frottant les mains.
Tabac ? demanda lautre.
Non. Je suis seulement entr pour bavarder. vrai dire, le paquet que je vous ai
achet, hier, tait plutt sec.
Popopopoulos se leva, avec un sourire aimable :
Des fruits ? Jolis fruits ?
Non, merci. Vous avez un commerce bien approvisionn. Depuis combien de temps
tes-vous install Came-Village ?
Des grenades ? Jolies grenades
Pas aujourdhui, dit Qwilleran, en gagnant la sortie.
Dcidment, il ne tirerait rien des deux protgs dAndy. Il remarqua, alors, le magasin
d e s Trois Parques, dont la vitrine prsentait une aiguire en cuivre, un huilier en
porcelaine et linvitable rouet. Arch Riker pouvait sextasier devant ces vieilleries, mais
Qwilleran, quant lui, navait nullement lintention de se laisser sduire. Redressant les
paules, il entra dans le magasin. Ds quil eut ouvert la porte, ses narines palpitrent. Il
sentait mais oui ! Une bonne odeur de soupe de poissons !
Trois femmes vtues dune blouse orange arrtrent leurs occupations pour le regarder.
Pendant un instant, il ne sut que dire. Une petite brune, avec des yeux bleus et des

fossettes, tait assise devant une table o elle crivait des cartes de Nol. Une grande
rouquine, aux yeux verts et au sourire provocant, polissait un samovar en cuivre, enfin
une jeune fille blonde, avec un nez retrouss et de jolies jambes, tait grimpe sur une
chelle et suspendait des guirlandes de Nol.
Je suis reporter au Daily Fluxion, dit-il enfin.
Oh oui ! nous le savons, rpondirent-elles en chur.
Nous vous avons vu la vente, ajouta la rouquine, dune voix rauque, comment
naurions-nous pas remarqu une moustache aussi conqurante ? Pardonnez-moi de ne
pas me lever, jai le pied dans le pltre pour mtre cass le mtatarse. Mon nom est
Cluthra.
Je suis Ambrina, dit la brune.
Et moi Ivrne, dit la petite blonde, du haut de son perchoir.
Yvy ! la soupe brle ! scria la rousse, en humant lair.
La jeune fille sauta de lchelle et courut dans larrire-boutique.
Voulez-vous prendre un bol de soupe avec nous ? proposa Ambrina.
Prt tout, il accepta.
tez votre pardessus, dit Cluthra, il fait chaud ici. Asseyez-vous. Une cigarette ?
Je fume la pipe, rpondit-il en pensant : Si seulement les copains du journal me
voyaient !
Tout en bourrant sa pipe et en prtant une oreille distraite deux conversations
simultanes, il regarda autour de lui. Il nota au passage des soldats de plomb, des amours
en pltre, un vase de nuit en faence et une table couverte dobjets en tain. Cela lui
donna une ide. Arch Riker collectionnait les tains, ctait loccasion de lui offrir un
amusant cadeau de Nol.
Ces vieilles botes tabac sont-elles vendre ? Combien vaut la petite, toute
cabosse ?
Nous en demandons dix, mais, si cest pour vous, nous vous la laisserons cinq,
rpondit Ambrina.
Je la prends, dclara-t-il, en jetant une pice de nickel sur la table, sans remarquer
lexpression qui se peignit sur le visage des trois femmes.
La plus jeune tait revenue et servait la soupe de poissons dans de vieux plats barbe.
Le Dragon vient de tlphoner, dit-elle au journaliste, elle vous demande de passer la
voir.
Comment sait-elle que je suis ici ?
Tout se sait dans cette rue.
Qwilleran amena la conversation sur Andy.
Ctait un garon formidable, affirma Cluthra, et sa voix rauque se fit plus tendre.
Jai cru comprendre que ctait un homme intellectuellement trs brillant.

Cluthra ne sintresse pas cet aspect, ironisa la plus jeune, elle veille toujours la
brute chez lhomme.
Ivy, es-tu devenue folle ?
Cest toi qui le dis !
On ne croirait jamais que nous sommes surs, intervint prcipitamment Ambrina.
La vrit est que nous avons la mme mre, mais trois pres diffrents.
Ce commerce vous fait-il vivre toutes les trois ?
Seigneur, non ! Jai un mari et je ne travaille ici que pour mamuser. Ivy est encore
tudiante aux beaux-arts et
Et Cluthra vit de la pension que lui verse son ex-mari, termina la plus jeune, sans
tenir compte des regards mcontents de ses surs.
Les affaires ont t mauvaises ce mois-ci, avoua la brune. Sylvia est la seule qui ait
travaill.
Qui est Sylvia ?
Une riche veuve, rpondit la voix moqueuse, du haut de lchelle.
Sylvia vend du rustique.
O est son magasin ? Quel est le nom de sa boutique ?
Sylvia Katzenhide. Sa boutique sappelle Rustica. Si vous allez la voir, emportez des
boules Quis, car cest une redoutable bavarde.
Qwilleran quitta les Trois Parques dun pied lger. Avant de refermer la porte, il avait
eu le temps dentendre Ivy sexclamer :
Il est mignon tout plein, non ?
Il caressa sa moustache, hsitant accepter linvitation de Mary Duckworth. Il voulait
dabord se rendre chez la loquace Sylvia Katzenhide. Sa liste comportait aussi le nom de
Mrs. McGuffey et il se promit davoir, tt ou tard, une conversation prive avec la petite
Ivy. Ce ntait quune gamine, mais elle avait la langue bien pendue.
Dans Zwinger Street, le soleil avait perc le brouillard et converti la neige en une sorte
de gadoue, dans laquelle pataugeaient les pitons. Qwilleran accorda une pense Koko
et Yom-Yom. Heureux chats, au chaud sur leur coussin, le ventre bien rempli, sans
question se poser ni dcision prendre ! Il navait pas consult Koko depuis longtemps
et il dcida, brusquement, daller le mettre lpreuve. Il sagissait dun jeu avec le
Dictionnaire non abrg. Le chat plantait ses griffes dans le livre et Qwilleran louvrait
la page indique. Le mot en tte de la premire colonne offrait habituellement une piste
intressante. Incroyable ? Bien sr, et pourtant cela avait dj russi dans le pass. Il tait
peut-tre temps de recommencer.
Il retourna chez lui et ouvrit la porte de son appartement. Aucun des chats ntait en
vue. Cependant, quelquun tait entr. Qwilleran remarqua certains changements. Les
chandeliers en cuivre, sur la chemine, avaient t remplacs par un petit cochon en
porcelaine.

Ayant appel les chats sans succs, il entreprit de les chercher dans tout lappartement,
ouvrant portes et tiroirs. Il se mit genoux devant la chemine et regarda par le conduit.
Il tait assez peu vraisemblable quils fussent l, mais avec des siamois on pouvait
sattendre tout.
Pendant quil tait aplati, la tte dans ltre, il eut limpression dentendre bouger
derrire lui. Il se retourna et vit les deux chats traverser nonchalamment le tapis, Koko
quelques pas en avant et Yom-Yom un peu en retrait, selon leur habitude. Leurs deux
queues dresses en point dexclamation, ils semblaient fiers de stre soudain
matrialiss, comme les chats savent le faire.
Coquins que vous tes ! scria Qwilleran, feignant lindignation.
Ya ? rpondit Koko, sur le mode interrogatif, ce qui signifiait : Tu nous appelles,
quy a-t-il pour djeuner ?
Je vous ai cherchs partout, o diable tiez-vous cachs ?
Ils paraissaient venir de la salle de bains. Leurs yeux dun bleu intense flambaient de
satisfaction. Yom-Yom tenait une brosse dents dans son petit museau pointu. Elle la
laissa tomber aux pieds de Jim.
Tu es une bonne chatte. O las-tu trouve ? Sous la baignoire ?
Yom-Yom sassit dun air satisfait et Qwilleran lui gratta la tte, sans remarquer
lexpression lointaine de Koko.
Viens ici, Koko, mon garon, nous allons jouer ensemble, proposa-t-il, en frappant
sur la couverture du dictionnaire pour donner le signal.
Koko sauta sur le gros livre et se mit en devoir de faire ses griffes. Puis il sloigna, en
direction de la fentre, pour surveiller les pigeons.
Le jeu, Koko, tu te souviens ? Allons, viens jouer, rpta le journaliste, en ouvrant le
livre dun doigt tentateur.
Koko ignora linvitation. Il tait trop occup regarder dehors. Qwilleran alla le
chercher, en le prenant sous le ventre, et le posa devant les pages ouvertes.
Allez, vas-y, toi de commencer.
Mais Koko resta immobile, le dos arqu, les pattes raides, le regard dune froideur
insultante.
Daccord, laisse tomber, tu nes plus le chat que tu tais, retourne tes pigeons.
Et Koko revint vers la fentre do il observa Ben Nicholas, dans la cour, donnant des
miettes de pain aux oiseaux.
En descendant lescalier, Qwilleran rencontra Iris Cobb.
Vous amusez-vous Came-Village ? demanda-t-elle, avec enjouement.
Jai dcouvert des informations intressantes, rpondit-il, et je ne comprends pas
que la police nait jamais procd une enqute au sujet de la mort dAndy.
Elle eut un geste dignorance, tandis quune voix mle et sarcastique slevait du

magasin.
Je vais vous dire pourquoi : Came-Village est considr comme un bas quartier et
personne ne se soucie de ce qui sy passe.
Cette question exaspre mon mari, murmura Iris. Il est sans cesse en conflit avec la
municipalit. Il a probablement raison. La police na t que trop heureuse de classer
laffaire. Mais sur quoi reposent vos soupons ?
Rien de prcis encore, je trouve seulement quil y a trop de concidences.
Jespre que vous vous trompez. Cette seule pense me donne le frisson. Oh ! jai
vendu les chandeliers en cuivre de votre appartement. la place, je vous ai mis un petit
cochon du Sussex trs rare. La tte se soulve et lon peut boire dedans.
Merci.
Il fit quelques pas vers la porte et sarrta. Cette brosse dents que Yom-Yom lui avait
rapporte tait bleue et il venait de se souvenir que la sienne tait verte.

CHAPITRE NEUF
Qwilleran se dirigea grandes enjambes vers le Dragon Bleu, en songeant la Mary
vulnrable de la nuit prcdente. Ce fut une autre femme qui laccueillit la premire,
distante et impntrable, dans son kimono japonais. Elle tait seule dans son magasin,
assise sur son fauteuil sculpt, un long nuage de fume montant de sa cigarette.
Jai reu votre message, dit-il, un peu dcontenanc par cette rception. Dsiriezvous me voir ?
Oui, je suis trs ennuye.
Quy a-t-il ?
Je me suis conduite comme une sotte, hier soir. Je crains davoir trop parl.
Vous avez t une dlicieuse htesse et jai pass une fort agrable soire.
Ce nest pas ce que je veux dire. Jai eu tort de vous rvler ma situation de famille.
Jaurais d me souvenir du vilain tour que votre confrre Jack Jaunti a jou mon pre.
Malheureusement, le scotch
Vous tiez dtendue. Cela vous a fait du bien de vous confier. Je nabuserai pas de
vos confidences, je vous lai promis.
Mary Duckworth lui jeta un regard pntrant. Il y avait quelque chose dans la
moustache de cet homme qui convainquait les gens de sa sincrit. Elle poussa un soupir,
en murmurant :
Je vous crois, presque malgr moi
Puis-je masseoir ?
Pardonnez mon impolitesse. Accepteriez-vous une tasse de caf ?
Non merci, je viens de manger une assiette de soupe, chez les Trois Parques.
De la soupe de poissons, je parie ? Leur boutique me rappelle toujours le march aux
poissons, dit Mary, avec ddain.
Qwilleran devina une rivalit qui lamusa.
Pas de mauvais rves, cette nuit ?
Non. Pour la premire fois, depuis des semaines, jai bien dormi. Vous aviez raison,
javais besoin de mextrioriser. Je vous en suis reconnaissante, Qwill.
Maintenant que vous vous sentez mieux, voulez-vous faire quelque chose pour moi ?
Juste pour satisfaire ma curiosit.
Que voulez-vous savoir ?
Pouvez-vous me donner quelques dtails supplmentaires sur la nuit de laccident ?
Ny voyez pas un intrt morbide. Cest pure curiosit intellectuelle, je vous lassure.
Quy a-t-il ajouter ? senquit-elle, en se mordant les lvres, je vous ai tout dit.

Auriez-vous la bont de me dessiner un plan de la pice o laccident a eu lieu ?


Il tira de sa poche une feuille de papier et un stylo bille quil lui tendit, puis il prit sa
pipe et se mit la remplir. Mary commena tracer quelques traits, visiblement
contrecur.
Ctait dans latelier, derrire la boutique dAndy. La porte de service est l. droite,
il y a un grand placard, avec des casiers pour ranger les outils. Au fond de la pice, se
trouvaient des meubles en rparation.
Et les lustres ?
Ils taient pendus au plafond. Il y en avait au moins une douzaine. Les lustres
taient la spcialit dAndy.
O se trouvait lchelle ?
Au milieu de la pice. Elle tait tourne de ce ct, prcisa-t-elle, en marquant
lendroit dun X, et le lustre en cristal tait par terre, en mille morceaux.
droite ou gauche de lchelle ?
droite.
Dans quelle position tait le corps ?
gauche de lchelle.
Face contre terre ?
Elle acquiesa. Qwilleran tira sur sa pipe, avant de reprendre.
Andy tait-il gaucher ou droitier ?
tes-vous certain que votre journal ne vous a pas envoy ici pour vous renseigner
sur cet accident ?
Jai reu pour instructions formelles du Fluxion de ne pas me mler de cette affaire.
Je suis ici pour crire un reportage sur la brocante, mais je suppose que jai pass trop
dannes dans une atmosphre criminelle et jprouve le besoin de contrler les faits.
La jeune femme le dvisagea et croisa son regard calme et srieux. Sa voix se fit plus
douce, lorsquelle questionna son tour :
Vous regrettez votre ancien mtier, nest-ce pas, Qwill ? Les antiquits risquent de
vous paratre bien fades, aprs ce que vous avez connu.
Un journaliste doit pouvoir tout faire, rpondit-il, avec un haussement dpaules.
Andy tait droitier, dit-elle aprs une pause, cela fait-il une diffrence ?
Qwilleran tudia le dessin.
Lchelle tait l, le lustre bris de ce ct et lpi sur lequel il est tomb se trouvait
gauche de lchelle ?
Oui.
Au milieu de la pice, par consquent. Ntait-ce pas un endroit bizarre pour un objet
aussi dangereux ?

Eh bien, il tait presque ct des autres objets. Comme tout le reste, cet pi a
souvent chang de place. La veille de laccident, il tait sur le banc. Andy polissait la boule
de cuivre.
Savait-on quil possdait cet pi ?
Oh ! oui, tout le monde prtendait quil avait mis la main sur un objet rare.
Comment lavait-il eu ?
Andy lavait achet Russel Patch. Russ lavait rcupr dans une maison en
dmolition. Il tait all le chercher avec Cobb. Cest mme comme cela quil sest fractur
la jambe, en glissant sur le toit.
Laissez-moi comprendre, coupa Qwilleran. Andy ne tolrait pas la rcupration et
cependant, il ne ddaignait pas dacheter un objet provenant dune telle source ?
Mary hocha la tte, sans rpondre. Il fuma sa pipe en sinterrogeant sur cette jeune
femme dune candeur dsarmante, par certains cts, et si avertie, par dautres. Fragile
comme un roseau et forte comme un chne, se cachant sous un faux nom, absolument
sre de certains dtails et compltement perdue propos dautres. Alternativement
compatissante et rserve.
tes-vous parfaitement satisfaite de ce verdict de mort accidentelle ? demanda-t-il,
enfin.
Elle ne rpondit pas et son regard resta impntrable.
Cela aurait pu tre un suicide, insista-t-il.
Non !
Ou un crime de rdeur.
Pourquoi ne laissez-vous pas les choses o elles sont ? simpatienta Mary, en fixant
Qwilleran de son regard gar. Si des rumeurs commencent circuler, Came-Village en
souffrira. Ne comprenez-vous pas que cest le seul endroit de la vieille ville o il ne se
commet jamais de crime ? Les clients se sentent en scurit ici et je veux que cela
continue Mais je suis folle dimaginer que nous pourrions avoir un avenir, poursuivitelle, avec amertume, la ville veut tout dmolir pour construire un de ces gratte-ciel sans
me et en attendant le quartier est considr comme insalubre. Les banques nous
refusent des crdits pour le restaurer.
Et votre pre, souscrit-il cette politique ?
Il la trouve raisonnable. Personne ne pense Came-Village comme une
communaut dtres vivants. Cest, tout au plus, une colonne dans les statistiques.
Pourtant, si lon se penchait sur ces vieilles maisons, on y trouverait de respectables
familles dimmigrs, des vieux couples qui ne dsirent pas sexiler en banlieue, des petits
commerants, comme les Lombardo. Toutes les nationalits, toutes les races, tous les
ges, y compris quelques lments douteux qui ne font aucun mal autrui, sont
reprsents ici. Mais les politiciens ont une mentalit part. Ils refusent de mlanger les
torchons avec les serviettes.

Quelquun a-t-il tent de sopposer eux ?


C. C. a essay, mais que peut un homme seul ?
Avec votre nom et votre influence, Mary, vous devriez arriver un rsultat.
Mon pre ne me le permettrait pas. Savez-vous sous quelle rubrique je suis inscrite
au registre du commerce ? Comme brocanteur. Cette chaise Chippendale, prs de la
chemine, vaut deux mille dollars, mais je suis en classe C, comme brocanteur, parce que
je suis tablie Came-Village !
Quelquun devrait organiser cette communaut.
Vous avez raison, sans doute. Came-Village na aucune voix au conseil municipal.
Tenez, dit-elle, en se levant pour aller vers la vitrine, regardez ces poubelles. En principe,
elles doivent tre ramasses le jeudi. Nous sommes samedi et elles sont toujours l.
Le temps a pu causer quelque retard.
Vous parlez comme un bureaucrate ! Des excuses, cest tout ce que nous obtenons.
Qwilleran lavait suivie prs de la fentre. Il la regarda avec un nouveau respect.
Brusquement, il proposa :
tes-vous libre pour dner, ce soir ?
Je vais dans ma famille, dit-elle, avec regret. Cest lanniversaire de ma grand-mre,
mais japprcie votre invitation.
Elle sortit un petit objet en argent dun tiroir et le lui tendit :
En souvenir de Came-Village, dit-elle. Cest un double-mtre. Jen offre mes
clients, car ils ont toujours des mesures prendre.
Je vois que vous navez pas encore vendu lcusson des Mackintosh.
Il vous attend. Je pense que vous tes faits lun pour lautre. Quand un client
rencontre un objet qui lui est destin, il se produit une sorte dtincelle, comme lorsquon
tombe amoureux. Jai vu ce coup de foudre entre vous et lcusson.
Il lui jeta un regard surpris et constata quelle parlait srieusement. Il tira sur sa
moustache, en songeant que cent vingt-cinq dollars reprsentaient deux costumes neufs.
Vous me le paierez aprs Nol, suggra-t-elle, et vous en profiterez pendant les ftes.
Entendu, dit-il, soudain. Je vous laisse vingt dollars, titre darrhes.
Il porta la lourde pice jusqu la porte.
Vous devriez demander C. C. de vous aider, lui cria-t-elle, tandis quil descendait
pniblement les marches avec son fardeau.
Quand il arriva devant la porte des Cobb, il entendit la voix de C. C. hurler :
Vous ny connaissez rien, pourquoi ne pas ladmettre ?
Si cest du chne, je veux bien manger mes bquilles ! Vous tes le plus grand
imposteur de toute la profession. Je vous en offre vingt dollars et pas un cent de plus.
Qwilleran monta son cusson tout seul. Les chats dormaient sur le fauteuil Morris et il

ne les drangea pas. Il posa son acquisition contre le mur et ressortit pour faire dautres
visites. Il dcida de commencer par Sylvia Katzenhide.
En arrivant devant le magasin, il tint la porte pour permettre un homme bien habill
de sortir, avec un norme paquet envelopp de papier journal. lintrieur, une cliente
dbattait le prix dune chaise reposant sur une roue de brouette.
Ma chre, lui disait la marchande, lge et la valeur intrinsque nont aucune
importance. Dans le rustique, tout nest quesprit et boutade, plus une pichenette sur le
nez. Ou vous pigez ou vous ne pigez pas, comme dirait mon fils.
Mrs. Katzenhide tait une belle femme, pleine dassurance, qui paraissait quarante ans,
mais en avait certainement cinquante-cinq. Qwilleran avait rencontr des centaines de
spcimens du mme genre, comme auxiliaires dans des muses, toutes identiques dans
leur costume tailleur en tweed bien coup et leurs chaussures en crocodile. Celle-ci avait
ajout des bas en coton noir pour donner la touche dexcentricit ncessaire CameVillage. Le journaliste se prsenta :
Puis-je vous demander comment vous avez t amene ouvrir cette boutique ?
Cest une ide de mon fils. Il prtendait que cela me distrairait. Connaissiez-vous feu
mon mari ? Il tait prsident de la Chambre de Commerce. Mon fils tudie le droit.
Mais pourquoi ici ? Vous auriez pu
Prendre quelque chose de plus distingu ? Cest ce que disent mes amis. Mais il faut
sy connatre pour faire ce mtier et le rustique permet toutes les audaces. En outre, mon
fils affirme que cest ce que recherche le public, aujourdhui. Du reste, tout ce qui est
grossirement excut, us, sans attrait, se vend comme des petits pains.
Alors, je suppose que vous navez rien achet
la vente aux enchres dhier ? coupa-t-elle une nouvelle fois, seulement un petit
chandelier, pour mon propre appartement. la mort de mon mari, jai quitt la grande
maison que nous avions Lost Lake Hill et je me suis installe la Tour des Horizons.
Jai un bel appartement et il nest pas meubl en rustique, faites-moi confiance !
Comment les autres brocanteurs considrent-ils votre spcialit, avez-vous
De bons rapports ? Certainement. Jassiste leurs runions professionnelles et nous
nous entendons fort bien. Quand je me suis installe, Andrew Glanz ma prise sous son
aile et ma donn de prcieux conseils. Ce fut un choc que la mort de ce garon, soupira-telle. Le connaissiez-vous ?
Non. Je ne lai jamais rencontr. tait-il
coutez, je vais vous le dcrire. On avait toujours limpression quil portait un habit
et une cravate blanche, mme quand il tait en blue-jean pour nettoyer un meuble. Il tait
beau garon et intelligent. Je nai jamais compris quil ne soit pas mari.
Ntait-il pas plus ou moins fianc avec
Le Dragon ? Pas au sens strict, mais ils auraient form un couple parfait. Quel
dommage quil y ait eu cette autre femme

Vous voulez dire


Allons bon ! Voil que je bavarde encore. Mon fils dit que je suis devenue une
incorrigible cancanire depuis mon installation Came-Village. Il a raison, je najouterai
plus un mot.
Et, en effet, elle se tut.
Tirant pensivement sur sa moustache, Qwilleran sen alla vers la boutique appele Le
Roi Lear, visite quil ne devait pas tarder regretter.

CHAPITRE DIX
Le Roi Lear se trouvait ct du magasin des Cobb, dans le mme pt dimmeubles
que le Dragon Bleu, latelier de rparations de Russel Patch, la boutique dAndy et un
magasin qui fournissait la communaut des livres de prires brods et des panties noirs,
garnis de dentelle rouge. Ben avait sa boutique dans une maison semblable celle des
Cobb, mais moiti moins grande et deux fois plus dlabre.
Qwilleran gravit les marches geles. travers les vitres sales, il distingua un mlange
confus dobjets de toutes sortes, de meubles poussireux, de cuivres ternis, de verres
malpropres et darticles dpareills. La seule chose qui retint son attention fut un chaton
endormi sur un coussin de velours, le menton enfoui entre ses pattes. Il se trouvait au
centre dune table charge de bibelots fragiles et Qwilleran imaginait avec quelle lgret
le petit animal avait d se frayer un chemin entre les gobelets et les tasses th.
En voyant entrer son visiteur, Ben Nicholas se leva et tendit les bras dans un geste
grandiloquent de bienvenue. Il portait un pais pull-over de sport qui accentuait ses
formes rebondies. Sa tte tait coiffe dun chapeau haut de forme quil retira pour saluer.
Comment vont les affaires ? senquit le journaliste.
Mal, sans intrt, ni profit.
Qwilleran prit un masque gaz datant de la Grande Guerre et lexamina.
Trsor historique, dit Ben, il est arriv ici sur le Mayflower.
En 1620 ? Voil qui est curieux, en vrit ! Jai appris que vous aviez fait du thtre ?
Le petit homme replet se redressa de toute sa taille.
Notre Frre Laurence fut acclam Broadway, notre Gidberry fut salu par la
critique, notre Bottom est rest inoubliable mais que se passe-t-il, monsieur, vous
plissez ?
Qwilleran fixait le chat sur son coussin.
Un admirable exemple de lart du taxidermiste. Vous plat-il ?
Absolument pas, protesta le journaliste, en se dtournant. Quelle est votre
spcialit ?
Nous ne sommes quun vagabond de la nuit
Je vous en prie, cessez cette comdie. Si vous voulez de la publicit, rpondez-moi
sans dtours. Avez-vous une spcialit ?
Tout ce qui peut rapporter quelque argent.
Depuis quand avez-vous ce commerce Came-Village ?
Depuis trop longtemps.
Connaissiez-vous bien Andrew Glanz ?

Noble, droit, vaillant, honnte compagnon. Ce fut un jour de deuil Came-Village,


quand saint Andrew connut son heure dernire.
Puis, changeant subitement de ton, il demanda :
Et si nous allions prendre un verre La Queue du Lion ?
Non, merci, pas aujourdhui.
ce moment, un client qui tait entr dans la boutique depuis quelques instants
demanda, avec impatience :
Avez-vous un anneau dattelle ?
Une minute, mon ami, nous sommes occups.
Jai termin, dit le journaliste. Un de nos photographes viendra vous voir lundi, pour
prendre une photographie de vous dans votre boutique.
Nous vous adressons nos humbles remerciements.
Nicholas souleva son chapeau haut de forme et le tint sur son cur. Qwilleran
remarqua une petite plume, plante sur le chapeau. Il ny avait pas le moindre doute :
ctait sa plume. Il reconnaissait une lacration dans la tige, souvenir dun coup de griffe
de Koko, en jouant, la semaine prcdente.
Il sortit lentement de la boutique et se tint immobile sur le haut des marches, en se
demandant comment cette plume tait venue sur le chapeau de Ben ? Soudain, Qwilleran
ressentit un coup violent sur la tte et les paules. Il tomba genoux. Un bloc de neige et
de glace dtach du toit venait de sabattre sur lui. Ben Nicholas se prcipita pour laider
se relever.
Cest une vritable avalanche qui est tombe du sommet de la maison. Nous
devrions poursuivre le propritaire.
Heureusement que je portais un chapeau, dit Qwilleran, en secouant la neige de ses
vtements.
Venez boire un verre de cognac pour vous remettre.
Non, merci. Je prfre rentrer la maison.
Quand il eut regagn son appartement, non sans avoir gravi lescalier avec difficult, il
fut accueilli par un Koko fou furieux. Yom-Yom stait rfugie en haut du bahut, les
paules dresses comme une sauterelle effraye. Koko arpentait la pice de la porte la
table, du lit la fentre, en clamant son indignation.
Ainsi, on est venu installer le tlphone ? Jespre que tu as mordu les mollets du
reprsentant de la compagnie, dit Qwilleran.
En remuant interrogativement les oreilles, Koko surveilla, avec intrt, son matre qui
composait le numro du Fluxion et donnait des instructions pour avoir un photographe,
le lundi matin. Puis le chat le conduisit la cuisine, de sa dmarche raide, toute queue
dresse, et suivit la prparation du dner : des foies de poulet mijots dans du beurre,
additionns de crme et dun soupon de curry.
Koko, jai rejoint le club des clops. Notre propritaire a mal aux reins, Russel Patch

a une jambe casse, la rouquine a le pied dans le pltre et voil que je me suis foul le
genou ! Je nirai pas danser le swing, ce soir, au Club de la Presse.
Ya ! miaula Koko, dun ton compatissant.
Qwilleran passait toujours ses soires du samedi soir au Club de la Presse, rcemment
encore, en compagnie dune jeune femme qui crivait avec de lencre noire, mais ctait de
lhistoire ancienne, maintenant. Il se rendit seul au Club. Comme il montait lescalier, il
rencontra Lodge Kendall, un de ses confrres, spcialis dans les faits divers.
Venez, je vous offre un verre.
Impossible, Qwill, jai promis ma femme de laccompagner pour choisir un arbre de
Nol.
Une question, alors, quel est le quartier de la ville qui a le plus haut pourcentage de
criminalit ?
Le Strip et Sunshine Gardens se partagent cet honneur. Skyline Park commence,
aussi, poser un problme.
Et Zwinger Street ?
On nentend gure parler de Zwinger Street.
Jy ai lou un appartement.
Vous devez avoir perdu la tte ! On ny trouve que des taudis.
Mais non ! Ce nest pas si mal que a.
Ne dballez pas toutes vos affaires, car il est question de dmolir le quartier, lana
gaiement Kendall, en sloignant.
Qwilleran prit une assiette anglaise au buffet et la porta au bar tonnamment dsert.
O sont tous les autres ? demanda-t-il Bruno, le barman.
Partis faire leurs achats de Nol. Les magasins restent ouverts jusqu neuf heures
du soir.
tes-vous jamais all chez un brocanteur, Bruno ? tes-vous collectionneur ?
Oh ! oui, je collectionne les fouets champagne. Jen ai prs de dix mille, avec le
nom de tous les bars du pays.
Ce nest pas ce que je veux dire. Je parlais dantiquits. Je viens dacheter un cusson
en fer forg provenant dun chteau cossais. Il doit bien avoir trois sicles.
Voil ce que je reproche aux antiquits, dit Bruno, en secouant la tte, elles sont si
vieilles !
Qwilleran termina son verre et fut heureux de repartir pour Came-Village o lon
trouvait des sujets de conversation plus passionnants que des cadeaux de Nol ou des
collections de fouets champagne. Personne au club ne stait aperu quil boitait.
Arriv devant la maison des Cobb, il leva les yeux vers le toit la Mansart, dont la pente
douce gardait toujours sa couverture de neige. Le toit de Mary galement. Seul, celui de

Ben, bien que de style identique, avait t nettoy par cette avalanche.
Il trouva les chats sur leurs trnes dors, selon les rgles dun protocole solidement
tabli : Yom-Yom toujours la gauche de Koko. Il leur dcoupa la tranche de jambon quil
avait ramene du buffet du Club, puis il sinstalla devant sa machine crire et se mit au
travail.
Koko sauta sur la table pour suivre avec curiosit le mcanisme du chariot. Qwilleran
stant arrt pour rflchir sur une phrase, Koko en profita pour frotter son menton sur
un levier et dclencher la marge.
Le journaliste eut deux autres distractions, au cours de la soire. Dabord des
pitinements et des coups sourds retentirent au-dessus de sa tte, ensuite, une odeur
apptissante lui parvint, travers le palier. Peu aprs, quelquun lappela par son nom. Il
alla ouvrir. Iris Cobb se tenait l avec un grand plateau de cuivre.
Je vous ai entendu taper la machine et jai pens que vous aimeriez prendre une
collation. Je viens de terminer mes ptisseries de Nol.
Sur le plateau taient disposs un service caf en porcelaine et deux tasses. Qwilleran
fut irrit par cette interruption, mais la vue du gteau au chocolat, fourr de frangipane,
ladoucit.
Jai pass la soire devant mon fourneau, dit-elle, en entrant. Tous les brocanteurs
sont en haut pour mettre au point la soire de Nol. C. C. a amnag le grenier pour ce
genre de runion. Il lappelle le Paradis perdu. Oh ! Mon Dieu, vous boitez ? Que vous
est-il arriv.
Je me suis foul le genou.
Il faut faire attention, les genoux sont des articulations fragiles. Asseyez-vous sur le
fauteuil Morris en tendant votre jambe sur ce tabouret. Je vais placer le plateau sur la
table th entre nous.
Elle se laissa tomber de tout son poids sur une chaise qui craqua et ne remarqua pas
Koko qui lobservait dun il critique, du haut de la chemine. Pendant que Qwilleran
dgustait le gteau moelleux et encore tide, Mrs. Cobb reprit :
Je viens dapprendre que vous tiez chroniqueur spcialis dans les crimes.
Plus maintenant. Qui vous a dit cela ?
Le Dragon. Jtais alle lui emprunter de la cire. Elle ma appris que vous vous tiez
rendu clbre New York aussi, jai craint je me demandais si vous ntiez pas l pour
une enqute Voyez-vous, je nai jamais imagin que la chute dAndy pouvait ne pas tre
accidentelle et je ne voudrais pas que vous ayez mal interprt ce que jai pu vous dire.
Rassurez-vous, je ne moccupe plus de ce genre de reportage, depuis bien longtemps.
Je suis heureuse de lapprendre, dit-elle, en se dtendant. Est-ce que ce mur tapiss
ne vous fatigue pas les yeux ? Avoir toutes ces pages de livres devant moi, quand je suis
couche, me rendrait folle. Elles ont t fixes avec une colle spciale qui senlve
facilement, aussi vous pouvez les retirer, si elles vous gnent.

vrai dire, jaime assez ce mur dclara Qwilleran, en prenant une seconde tranche
de gteau. Il y a un mlange de Don Quichotte et de Samuel Pepys qui ne manque pas de
saveur.
Chacun ses gots. Partez-vous pour Nol ? Je serais ravie de moccuper de vos chats.
Non. Je nai pas de projets. Juste une soire au Club de la Presse pour le rveillon.
Koko, scria-t-il, cesse de tourmenter Yom-Yom ! Ils sont tous les deux coups, mais
Koko a parfois des jeux brutaux pour bien prouver quil est un garon.
Iris sourit, en versant une seconde tasse de caf.
Si vous tes seul pour Nol, vous devriez djeuner avec nous. C. C. va prparer un
grand arbre de Nol et mon fils viendra de Saint Louis. Il travaille chez un architecte. Son
pre mon premier mari tait professeur. Je vous ai dit que javais une licence
danglais, mais je ne lis plus. Dans ce mtier, on na plus le temps de rien faire.
Elle continua son bavardage que Qwilleran coutait distraitement. Il aurait prfr
quelle se montrt moins envahissante. Il esprait quelle sen irait, avant le dpart des
brocanteurs de leur Paradis perdu . Ses intentions taient pures, il nen doutait pas.
Son exubrance ntait quun manque de tact. Elle ntait pas trs intelligente et ses
efforts pour le persuader que la mort dAndy tait accidentelle avaient quelque chose de
pathtique. Devinait-elle que son mari pourrait se trouver impliqu, si le meurtre tait
prouv ?
il est mort dun empoisonnement alimentaire. Un cas trs rare de botulisme,
disait-elle.
Qui ? demanda Qwilleran.
Mon premier mari. Je savais quun vnement tragique le guettait, je lavais lu dans
ses mains. Je sais lire les lignes de la main. Voulez-vous connatre votre avenir ?
Il tenta de refuser, mais elle sempara de sa main droite et se pencha dessus.
Une paume trs intressante remarqua-t-elle, aprs avoir chauss ses lunettes.
Au mme instant un concert de miaulements furieux clata dans la pice. Koko stait
jet sur Yom-Yom avec un hurlement sauvage. Yom-Yom se mit crier en rendant coup
pour coup. Ensemble, les deux chats roulrent sur le tapis, faisant voler des poils de tous
les cts. Mrs. Cobb sauta sur ses pieds, en scriant :
Seigneur ! Ils vont sentre-tuer !
Se mettant pniblement debout, Qwilleran claqua dans les mains et frappa la premire
croupe qui se prsenta. Koko eut un grognement de colre, tandis que Yom-Yom en
profitait pour senfuir. Koko se lana sa poursuite. La petite chatte sauta par-dessus le
bureau, tourna autour du fauteuil Morris, passa sous la table th, Koko ses trousses.
Ils firent ainsi plusieurs fois le tour de la pice, Qwilleran vocifrant, Iris Cobb
gloussant, Yom-Yom se rfugia sous la table th et Koko atterrit au-dessus. Qwilleran
eut la chance dattraper la cafetire, mais Koko patina sur le plateau, projetant en lair le
pot de crme et le sucrier.

Le tapis ! scria Mrs. Cobb, une serviette, vite, je vais chercher une ponge mouille.
Elle sortait en courant de lappartement au moment o les brocanteurs commenaient
descendre du grenier.
Que se passe-t-il ? demandrent-ils, qui a-t-on assassin ?
Ce nest quune querelle de famille, expliqua le journaliste, en dsignant ses chats
dun signe de tte.
Koko et Yom-Yom taient tranquillement assis, lun prs de lautre, sur le fauteuil
Morris. La chatte paraissait douce et heureuse, tandis que Koko lui lchait
affectueusement loreille.

CHAPITRE ONZE
Cobb ronfla encore, cette nuit-l. Son genou douloureux rveilla Qwilleran trois
heures du matin. Il avala un cachet daspirine et couta les ronflements assourdis
travers la cloison. Il se prit souhaiter ntre jamais venu Came-Village. Toute la
communaut semblait prdispose aux accidents et le mal tait contagieux. Pourquoi
diable avait-il pay un mois de loyer davance ? Aucune importance, il resterait l pour
crire ce reportage, puis il sen irait. Voil tout. Il devait se concentrer sur ce sujet et
cesser de sinquiter des activits passes du dfunt brocanteur.
Il ressentit alors une sensation familire, la racine de ses moustaches et il commena
discuter avec lui-mme :
Il faut bien admettre quil y a quelque chose dtrange dans la position du corps
dans latelier dAndy.
Sil a t assassin, cest sans doute, un crime de rdeur.
Un voleur laurait frapp sur la tte et aurait pris la fuite. Or tout semble avoir t
prpar, mis en scne.
Si tu timagines que cela a un rapport quelconque avec un acteur, tu tgares. Ben
nest quun vieux bonhomme inoffensif qui aime les animaux. Koko la adopt du premier
coup.
Noublie pas cette avalanche qui sest produite fort opportunment. Quant Koko, il
peut se montrer partial. Il naime pas Mrs. Cobb cause de sa voix.
Cependant, il serait intressant de savoir comment elle sest donn ce tour de reins,
il y a deux mois.
Tu fais fausse route. Elle na pas le temprament dune meurtrire. Ce serait plutt le
fait dune femme froide, calculatrice, intelligente, comme Mary Duckworth.
Tu es injuste, elle peut se montrer douce et compatissante. En outre, elle na pas de
mobile.
Vraiment ? Et sa dispute avec Andy ?
Ils se sont probablement querells au sujet dune autre femme. Mais est-ce suffisant
pour tuer ?
Peut-tre la menaait-il ? Il se conduisait parfois de manire dogmatique et
intolrante.
Je voudrais bien que tu me laisses dormir en paix.
Qwilleran finit par sassoupir. Le matin, il fut rveill par deux chats affams qui
jouaient saute-mouton sur son lit, en vitant miraculeusement son genou douloureux.
Les chats avaient, dcidment, un sens particulier, se dit-il, qui les empchait de faire du
mal ceux quils aimaient. Il leur ouvrit une bote de crabe, en guise de djeuner.

Un peu plus tard dans la matine, il tait en train dappliquer une serviette humide sur
sa jambe quand on frappa la porte. Avec un soupir exaspr, il clopina travers la pice
pour aller ouvrir. Une assiette de tartelettes aux airelles la main, Iris Cobb se tenait l,
prte sortir, avec son manteau et son chapeau sur la tte.
Voici votre petit djeuner.
Merci. Vous allez me faire engraisser.
Comment va votre genou ?
Ces sortes de douleurs sont toujours plus pnibles le matin. Jessaie des compresses
froides.
Voulez-vous venir dner avec nous, ce soir, vers sept heures ? Ainsi, vous naurez pas
besoin de sortir. C. C. vous racontera des histoires sur Came-Village.
Voyant Qwilleran hsiter, elle ajouta :
Il y aura un rti et de la pure, un repas tout simple, avec une salade, du roquefort et
un gteau la noix de coco pour dessert.
Je viendrai, promit-il.
Ds quil fut habill, il descendit en boitant pour aller chercher le journal au drugstore.
Au comptoir, il mangea deux ufs durs et se donna une mauvaise digestion en lisant la
chronique de Jack Jaunti qui avait la moiti de son ge et se permettait dcrire un article
plein de sagesse et desprit du haut de son ignorance juvnile.
Il passa le reste de la journe soigner son genou et taper la machine. Chaque fois
quil levait la tte, Yom-Yom venait se frotter au bas de son pantalon, tandis que Koko
prenait un air concern et ronronnait, lorsque Jim regardait dans sa direction.
sept heures, des odeurs de cuisine montrent chatouiller ses narines. Incapable de
leur rsister, il se leva pour aller chez ses voisins. En manches de chemise, sans cravate,
C. C. tait affal dans un fauteuil, un verre de bire la main. larrive de son invit, il
grogna quelques mots de bienvenue, plus cordiaux que lon ne pouvait sy attendre. Iris
avana une chaise :
Cest du Charles II, dit-elle, la plus jolie pice que nous possdions.
Elle lui montra dautres trsors quil admira avec une rserve polie : une chouette
empaille, un portrait lhuile dune infante, un bureau dapothicaire, avec deux
douzaines de petits tiroirs que seul un apothicaire du sicle pass pouvait utiliser. Sur le
dessus du bureau, une radio portative distillait de la musique pop. Jouant les htesses
attentives, Mrs. Cobb servit un plateau avec des biscuits sals, des petits pts et des
cocktails de jus de fruits.
Qui essaies-tu dimpressionner avec tous ces chichis ? ricana son mari.
Notre nouveau locataire, bien entendu.
C. C. tourna son beau visage mal ras vers le journaliste :
Si elle commence vous appter avec sa cuisine, mfiez-vous. Elle pourrait vous
empoisonner, comme son premier mari.

Le ton tait agressif, mais Qwilleran surprit un regard tonnamment affectueux.


Si jempoisonne jamais quelquun, ce sera Cornball Cobb. Voulez-vous entendre un
tmoignage accablant ?
Elle sortit le magntophone achet la vente aux enchres, enroula la bande
magntique et appuya sur un bouton. Une succession de ronflements sonores se fit
entendre.
Vas-tu fermer ce maudit engin ? protesta C. C., plus amus que vraiment fch.
Maintenant tu sais que tu ronfles, dit-elle, en riant. Tu ne voulais pas le reconnatre,
en voil la preuve formelle.
Cest pour une pareille sottise que tu as dilapid mon bel argent, pniblement
gagn ?
Cela servira de preuve, quand je demanderai le divorce pour cruaut mentale, ditelle, en clignant de lil ladresse de leur convive.
Quelle pitance nous as-tu prpare, ce soir ?
Mon mari dnigre toujours ma cuisine, mais attendez de lavoir vu table !
Je mange nimporte quoi, grogna-t-il, avec bonne humeur.
Une fois le repas commenc, il manifesta, en effet, un apptit remarquable.
Jai fait la connaissance des trois Parques, annona Qwilleran.
Que pensez-vous de la rousse ? senquit Cobb, entre deux bouches. Si elle navait
pas le pied dans le pltre, elle vous aurait poursuivi jusque dans la rue.
Je crois que vous avez rencontr Ben Nicholas, dit Iris, nest-ce pas un drle de
type ?
Il sest mis en frais pour moi. Il ma racont quil avait jou la comdie Broadway.
La seule scne de Broadway o il se soit produit est le rayon des jouets des Grands
Magasins Macy, ricana C. C.
Ben adore jouer au Pre Nol, ajouta sa femme, tous les ans, il endosse le costume et
la barbe et se rend dans les hpitaux pour enfants. Un jour, je lai vu ramasser un pigeon
bless pour le soigner.
Il a un objet rpugnant dans sa boutique, un chat naturalis, soupira le journaliste.
Cest une pelote pingles. Ctait la mode, au dbut du sicle.
Son magasin lui suffit-il pour vivre, ou a-t-il un autre mtier ?
Ben a t riche, dit C. C., il gagnait beaucoup dargent, avant que les impts
augmentent autant.
Mrs. Cobb eut un regard surpris vers son mari. Celui-ci termina son dessert et repoussa
son assiette.
Je vais faire de la rcupration, cette nuit. Personne ne dsire venir avec moi ?
O allez-vous ?

Dans un quartier en dmolition. La vieille maison Ellsworth a de beaux lambris en


chne. Russ dit que lon a dj retir les vitraux et une grande partie des boiseries. Il faut
se dpcher.
Jaimerais mieux que tu ne sortes pas. Il fait froid et la neige glace est tratre. En
outre, tu sais que cest illgal.
Bah ! Tout le monde le fait. Do crois-tu que le Dragon a tir son chandelier russe ?
C. C. a t pris, une fois, et il a d payer une amende svre, mais cela ne lui a pas
servi de leon.
Ah ! Cela ne se renouvellera pas. Quelquun avait prvenu la police et je sais qui
cest.
Allons prendre le caf au salon, suggra Mrs. Cobb.
C. C. alluma un cigare et Qwilleran bourra sa pipe en disant :
Je crois comprendre que Came-Village nest gure soutenu par la municipalit.
Mon bon monsieur, on dirait que nous sommes des pestifrs dont il faut se
dbarrasser, dit Cobb. Nous avons demand un meilleur clairage des rues et la ville a
refus, parce que Came-Village aura disparu avant dix ans. Alors, nous avons sollicit
lautorisation dinstaller de vieux becs de gaz, nos frais, mais la ville a encore oppos son
veto. Nous avions des ormes magnifiques, dans cette rue ; la municipalit les ayant fait
couper pour largir la chausse, nous avons plant de jeunes arbres sur le trottoir et
devinez ce qui est arriv ? On les a arrachs pour largir encore la rue de soixante
centimtres !
Raconte Qwill ce qui sest pass pour les enseignes.
Ah ! oui, les enseignes. Nous en fabriquions tous dans de vieux bois et les autorits
nous les ont fait retirer, sous prtexte que ctait dangereux. Russ a install une enseigne
en cdre, quarrie la main et on la lui a fait enlever, savez-vous pourquoi ? Parce quelle
dpassait dun centimtre ! Oui, monsieur, la ville ne souhaite ni plus ni moins que le
dclin de ce quartier, afin que les spculateurs puissent racheter les terrains bon
compte.
Nous projetons de faire une fte pour Nol, afin dattirer les clients, mais nous nous
heurtons tant dinterdits !
Il faut une autorisation pour dcorer les rues. Pour placer des haut-parleurs dehors,
il faut laccord du Comit contre le bruit. Si vous proposez lattribution dun prix pour un
concours de vitrines, vous avez contre vous la commission pour la rpression des jeux. Si
vous voulez servir des rafrachissements, cest la ligue antialcoolique, et zut !
Le Daily Fluxion pourrait peut-tre aplanir vos difficults ? Nous avons une certaine
influence sur le conseil municipal.
Pour le moment, je men moque. Je vais faire de la rcupration.
Je vous aurais bien accompagn, si je ntais handicap avec ce genou.
Ny va pas seul, C. C. Ben ne peut-il te donner un coup de main ?

Ce flemmard ? Il ne serait mme pas capable de tenir la torche.


Alors demande Mike. Il acceptera, si tu lui glisses la pice. Il commence neiger,
jaurais prfr que tu restes la maison.
Sans autre salutation, Cobb sen alla, quip dune lourde veste, de bottes et dune
casquette en laine. Aprs une dernire tasse de caf, Qwilleran se leva et remercia son
htesse pour son excellent dner.
Croyez-vous que le Fluxion pourrait faire quelque chose pour cette fte ? demanda-telle, en laccompagnant jusqu la porte, aprs lui avoir remis un paquet pour les chats.
Cela signifie beaucoup pour C. C. Il est comme un enfant Nol et je naime pas quon lui
brise le cur.
Je vais men occuper, ds demain.
Nest-il pas magnifique, quand il dfend sa cause ? Je noublierai jamais le jour o je
lai accompagn une runion du conseil municipal. Il sest lev et a exprim son point de
vue avec tant de chaleur que le maire la pri de sasseoir et de se tenir tranquille. Alors, C.
C. lui a dit : coutez, mon vieux, ne le prenez pas sur ce ton, aprs tout, cest moi qui
paie votre salaire ! Jai t si fire de mon mari que jen avais les larmes aux yeux.
Qwilleran retourna chez lui et ouvrit la porte. Les chats sautrent de leurs chaises
dores, sachant dj ce que contenait le paquet quil tenait la main. Yom-Yom se roula
ses pieds, tandis que Koko exprimait ses sentiments en termes claironnants. Jim se
pencha pour caresser Koko. Cest alors quil aperu un billet dun dollar par terre, prs de
la fentre. Il tait pli dans le sens de la longueur. Lui-mme ne pliait jamais les billets de
cette faon.
Do cela sort-il ? demanda-t-il aux chats ? Qui est venu ?
Il fallait que ce ft quelquun ayant une clef. Ce ne pouvait tre les Cobb quil navait
pas quitts de la soire et en dehors de Ben Quelle curiosit pousserait le vieil homme
entrer dans son appartement ? Lincident ntait pas grave en soi, mais il lagaait. Il
retourna voir Iris.
Quelquun sest introduit chez moi. Pourrait-ce tre Ben ? A-t-il une clef de mon
appartement ?
Seigneur non ! Pourquoi en aurait-il une ?
Qui dautre pourrait entrer ?
Une expression ravie parut sur le visage poupin diris Cobb.
Ne me le dites pas, je sais, dit Qwilleran, en fronant les sourcils, Mathilda passe
travers les murs.

CHAPITRE DOUZE
Le lundi matin, Qwilleran ouvrit les yeux de bonne heure. La douleur au genou lui
rappela o il se trouvait : Came-Village, patrie des clops.
Puis le bruit qui lavait veill reprit. Quelquun frappait doucement sa porte. Tout en
grimaant, il enfila sa robe de chambre pour aller ouvrir.
Les traits tirs, les yeux battus, Iris Cobb se tenait devant lui, vtue dun gros manteau,
une charpe de laine autour de la tte.
Excusez-moi de vous dranger, mais je suis trs inquite. C. C. nest pas rentr.
Quelle heure est-il ?
Cinq heures. Jusquici, il nest jamais revenu aprs deux heures du matin.
Qwilleran se passa la main dans les cheveux, en essayant de se remmorer les
vnements de la nuit prcdente.
Croyez-vous que la police lait de nouveau pinc ?
Dans ce cas, on maurait tlphon. Ils lont fait, la dernire fois.
Et ce garon qui devait laccompagner ?
Je viens de voir sa mre. Il na pas accompagn C. C. Il est all au cinma.
Voulez-vous que jappelle la police ?
Non. Il ne faut pas que lon sache ce quil a t faire. Je crains quil nait eu un
accident.
Voulez-vous que jaille voir si je peux le retrouver ?
Vous feriez cela ? Oh merci ! Je viens avec vous.
Je vous demande quelques minutes pour mhabiller.
Mettez des vtements chauds et des bottes. Jappelle un taxi. C. C. a pris la
camionnette.
Cinq minutes plus tard, Qwilleran accroch au bras diris sefforait de ne pas boiter, en
lescortant jusqu la rue couverte de neige o le taxi attendait.
Je vais demander au chauffeur de sarrter un peu avant la maison abandonne. Il
semblerait bizarre de nous conduire l, une heure pareille.
Dans la quinzime rue ? stonna le chauffeur, mais il ny a rien cet endroit, tous
les immeubles ont t vacus.
Mon frre doit venir nous chercher en voiture, dit le journaliste. Nous avons un
malade dans la famille.
Arriv destination, il remit au chauffeur le dollar quil avait trouv dans son
appartement et aida Mrs. Cobb descendre de voiture. La nuit tait sombre. Au loin, on
voyait briller les lumires de la ville, mais dans ce quartier en dmolition, les rverbres

ne fonctionnaient plus. Ils attendirent que le taxi ait disparu pour se mettre en marche.
Cest ici, dit-elle, en sarrtant, il y avait une grille en fer, mais elle a t rcupre
par quelque brocanteur.
Sur le ct se trouvait une entre pour les voitures et lalle portait des traces de pneus.
Je suppose quil sest gar par-derrire, dit Qwilleran.
Ils avancrent en marchant avec prcaution sur le sol glissant.
Oui. Voici sa camionnette ! scria-t-elle, il doit tre l. Nentendez-vous rien ?
Ils se tinrent un moment immobile dans un silence de mort. Finalement, ils se
dcidrent pntrer dans la maison par la porte de service.
Je tiens peine sur mes jambes, murmura-t-elle, jai un terrible pressentiment.
Courage, dit son compagnon, en la guidant dune main ferme.
Ils entrrent dans ce qui avait t une grande cuisine, au milieu de laquelle se
trouvaient une chemine en marbre rose et une lampe en cuivre. Ils sarrtrent encore
pour couter. On nentendait toujours aucun bruit. Les pices taient froides et humides.
laide dune torche lectrique, Qwilleran se fraya un passage travers les gravats
accumuls dans loffice et la salle manger. Un trou bant indiquait do avait t enleve
la chemine. Une porte vitre ouvrait sur un vaste hall. Qwilleran entra le premier, Iris
sur ses talons. La pice tait dlabre. Il promena le faisceau de sa lampe sur lescalier
dont la rampe avait t retire. Contre le mur, on voyait des portes dmontes et l au
pied de lescalier
Le voil ! cria Iris, en courant vers lui.
Un grand panneau de bois reposait sur le corps dsarticul.
Oh ! mon Dieu ! Il est il est
Il a peut-tre perdu connaissance, attendez, laissez-moi lexaminer.
Le panneau de chne sombre pesait terriblement lourd et il eut beaucoup de difficult
le soulever et le placer contre le mur. Mrs. Cobb pleurait doucement.
Respire-t-il encore ? demanda-t-elle, avec angoisse.
Il parat bien mal en point.
Il a d glisser et il sest bless. Il est peut-tre tendu l, dans le froid, depuis des
heures.
Ni lun, ni lautre nentendirent des pas derrire eux. Soudain le hall fut clair par une
torche puissante.
Police, dit une voix officielle. Que faites-vous l ?
Mon mari est bless, gmit Mrs. Cobb. Je vous en prie, transportez-le vite lhpital.
Pourquoi tes-vous ici ?
Il ny a pas de temps perdre, appelez une ambulance, avant quil soit trop tard.
Lun des officiers de police sapprocha et se pencha sur le corps. Il se releva, en

secouant la tte.
Non ! Non ! On peut encore le sauver, cria-t-elle, je vous en supplie, dpchez-vous.
Tout est fini, madame. Je vais vous demander de nous accompagner. Vous ferez une
dclaration au commissariat de police.
Mrs. Cobb poussa un long gmissement plaintif.
Je suis journaliste au Daily Fluxion, dit Qwilleran en sortant sa carte de presse.
Lofficier hocha la tte, ses manires sadoucirent soudain.
Voulez-vous nous suivre galement ? On enregistrera votre dposition. Simple
routine.
Comment avez-vous t alerts ?
Un chauffeur de taxi nous a signal deux clients quil avait dposs dans la
quinzime rue. Quest-il arriv ? Cet homme est-il tomb dans lescalier ?
Il portait ce panneau de bois. Il a d glisser.
Je lui avais dit de ne pas sortir, balbutia Iris Cobb, entre deux sanglots.
Tournant son visage ravag vers Qwilleran, elle ajouta :
Que vais-je devenir sans ce merveilleux mari ?

CHAPITRE TREIZE
Aprs tre all au commissariat de police, Qwilleran ramena Iris son domicile et
appela Mary Duckworth pour quelle vienne auprs delle, pendant quil se rendait son
journal.
Avec une expression dgote, accentue par la courbe de ses moustaches, il jeta dix
pages dactylographies sur le bureau dArch Riker.
Que se passe-t-il ?
Sale journe. Je suis debout depuis cinq heures du matin. Mon propritaire sest tu
en tombant dans un escalier.
Vous parlez de Cobb ?
Oui. Il tait all faire de la rcupration, dans une maison abandonne. Ne le voyant
pas revenir, sa femme est venue me prvenir. Nous sommes partis sa recherche et nous
lavons trouv mort, au pied de lescalier. Mrs. Cobb est anantie.
Je suis navr dapprendre a.
Ctait la maison Ellsworth, dans la quinzime rue.
Je connais. Hector Ellsworth a t maire de la ville, il y a vingt ans.
Vraiment ? ricana Qwilleran, alors Cobb a perdu sa dernire bataille avec la
municipalit. Ils lont eu, finalement ! Je commence croire au monde des esprits.
Allez-vous crire un papier l-dessus ?
Cest assez dlicat. Cobb enfreignait la loi, en se trouvant l.
Il faisait de la rcupration ? Tous les brocanteurs en font.
Oui. Mais Cobb avait t pris, une fois, la main dans le sac. Il a d payer une forte
amende et a reu un avertissement dont il na pas tenu compte.
Tout cela ne semble pas devoir fournir matire au conte de Nol souhait par le
patron.
Qui sait ? Nous avons peut-tre un rle jouer. Cobb voulait organiser une fte du
quartier, pour Nol, et la ville lui mettait des btons dans les roues. Ne pourrions-nous
intervenir auprs de la municipalit pour faire lever les interdictions et lui offrir une
satisfaction posthume ? Sa veuve y serait sensible.
Je vais demander au patron de tlphoner au maire. En attendant, prparez un
article que nous passerons demain. Nous aurons tous les antiquaires avec nous. Faites
vibrer la corde sensible.
Qwilleran acquiesa. Les phrases se formaient dj dans sa tte. Il sarrta la
bibliothque du Fluxion pour consulter des fiches sur Hector Ellsworth et la caisse pour
toucher son chque, puis il retourna Came-Village.
Vtue dun lgant pantalon qui lamincissait encore, Mary Duckworth le reut la

porte de lappartement des Cobb. Il remarqua une certaine excitation dans ses manires.
Comment va Iris ?
Je lui ai fait prendre un sdatif. Elle sest endormie. Les funrailles doivent avoir lieu
Cleveland et je me suis charge de retenir la place davion.
Je vais aller chercher la camionnette. Elle est reste la maison Ellsworth. Ainsi, je
pourrai accompagner Iris laroport.
Trs bien. Je moccupe de sa valise.
Quand elle se rveillera, dites-lui que Came-Village aura sa fte de Nol, exactement
comme C. C. le dsirait.
Je le sais, dit Mary. Le bureau du maire a tlphon. Un dlgu va venir pour
rencontrer les commerants, cet aprs-midi. Ensuite, ils se runiront, en haut, ce soir.
Au Paradis perdu ? Jaimerais assister cette runion.
Ils seront ravis de vous accueillir parmi eux.
Venez chez moi, je voudrais vous montrer quelque chose.
Ds quil eut ouvert la porte, les chats qui dormaient ensemble sur le fauteuil Morris
levrent la tte. Yom-Yom se sauva prcipitamment, mais Koko fit le gros dos, queue
hrisse. Sa raction devant cette trangre tait franchement hostile.
Ai-je lair dun ogre ? demanda Mary.
Koko sent Hepplewhite, rpondit Qwilleran. Il sait que vous avez un gros chien. Les
chats ont des antennes.
Aprs avoir jet son pardessus sur le lit, il posa son chapeau sur le bureau et aperut un
petit objet prs de la machine crire.
Cest une broche faite avec des cheveux, constata Mary, en sapprochant.
Lissant ses moustaches du bout des doigts, Qwilleran frona les sourcils.
Des faits tranges se passent dans cette demeure. Hier, un esprit bienveillant ma
laiss un billet dun dollar. Croyez-vous vraiment que ce soient l dauthentiques
cheveux ?
Mais oui, cest un bijou-souvenir. On confectionnait jadis des bracelets, des bagues
et des broches avec les cheveux dun tre cher qui venait de mourir.
Mais qui peut avoir ce genre de chose, aujourdhui ?
Iris en possde une importante collection. Elle en porte mme, parfois.
Asseyez-vous, dit Qwilleran, en reposant la broche dun air dgot, et laissez-moi
vous raconter ce que jai dcouvert dans les fiches du Fluxion au sujet de la maison
Ellsworth.
Elle appartenait un ancien maire de la ville, je crois.
En effet. Il est mort lge de quatre-vingt-douze ans, aprs stre taill une solide
rputation dexcentrique. Ctait un collectionneur enrag. Il ne jetait jamais rien. Durant
ses vingt dernires annes, il avait accumul une tonnante collection de vieux journaux,

de bouts de ficelle et de bouteilles de vinaigre. Il passait pour tre trs riche, mais une
grosse partie de son prtendu magot na jamais t retrouve. Voyez-vous o je veux en
venir ?
Mary secoua la tte.
Supposez que quelquun ait cherch le trsor cach dans cette maison, la nuit
dernire. Supposez que C. C. soit arriv sur ces entrefaites, pour rcuprer les panneaux
de bois quil convoitait. Supposez, alors, que les autres aient cru quil cherchait galement
le trsor
Ne pensez-vous pas que cela fait beaucoup de suppositions ?
Il est peut-tre tomb accidentellement, mais il a aussi pu tre pouss par quelquun.
Cest une ventualit quil ne faut pas carter.
La jeune femme dvisagea Qwilleran avec curiosit.
Est-ce vrai ce que ma dit mon pre, votre sujet ? Avez-vous rsolu deux meurtres,
depuis que vous travaillez pour le Fluxion ?
Eh bien pas tout seul. Jai t aid, dit-il, en jetant un regard en direction de Koko
qui semblait couter de toutes ses oreilles.
Croyez-vous vraiment que Cobb ait t assassin ?
Un homme avec sa personnalit devait sattirer des ennemis.
Son mauvais caractre ntait quun genre quil se donnait. Tout le monde le savait.
Mary se leva et regarda par la fentre pendant un moment, puis elle dit voix basse,
sans se retourner.
Jignore si cela a un rapport quelconque avec sa mort, mais quand C. C. sortait la nuit
pour aller faire de la rcupration, il ne se rendait pas toujours dans un immeuble en
dmolition.
Vous pensez quil avait une intrigue amoureuse ?
Je le sais.
Quelquun que nous connaissons ?
lune des trois Parques.
Inutile de prciser laquelle, dit Qwilleran, avec un petit sourire. Iris se doute-t-elle de
quelque chose ?
Je ne le crois pas. De bien des manires, sa vue est mauvaise.
Comment tes-vous au courant ?
Mrs. Katzenhide habite le mme immeuble. Elle a vu C. C., le soir, plusieurs
reprises et nous savons tous quil ne venait pas discuter de la valeur des poinons sur
largenterie anglaise.
Qwilleran tudia le visage de Mary. Les yeux de la jeune femme brillaient avec un
entrain nouveau.
Que vous arrive-t-il, Mary ? Vous avez chang.

Jai limpression davoir vcu sous un nuage et de voir soudain briller le soleil.
Ne pouvez-vous men dire plus ?
Pas maintenant. Plus tard. Il faut que je retourne prs diris.
Aprs son dpart, Qwilleran jeta un coup dil sur la broche et un regard plein de
suspicion sur les chats. Avec condescendance, Koko se laissait laver les oreilles par YomYom.
Fini de jouer, mes gaillards, o avez-vous dnich cette horreur ?
Koko ouvrit de grands yeux innocents.
Toi, je connais ta coquinerie ! Cest toi qui as dcouvert ce beau trophe et tu as
pouss Yom-Yom le voler. O est ta cachette ?
Koko se leva et sortit de la pice avec dignit. Qwilleran le suivit dans la salle de bains.
Las-tu trouv sous la baignoire ?
Ya ! miaula Koko, sans se compromettre.
Le journaliste essaya de se mettre quatre pattes, mais son genou douloureux eut tt
fait de le dcourager.
Personne na jamais d balayer sous ce monstre, depuis au moins cinquante ans, ditil au chat qui stait install dans son plat, avec un regard absent.
Un peu plus tard, Qwilleran retourna la maison Ellsworth pour chercher la
camionnette des Cobb. Il en profita pour se livrer quelques investigations. Du pltre
stait rpandu partout dans la maison. De gros objets avaient t trans, laissant des
traces noirtres et des empreintes de pas se superposaient dans toutes les directions.
Tous les brocanteurs de Came-Village taient apparemment venus l, un moment ou
un autre. Il tait impossible den rien dduire. Nanmoins, il crut remarquer des
empreintes de pattes de chien. Il retrouva la torche de Cobb, au milieu dun monceau de
gravats. Il monta, ensuite, au premier tage. Sur le palier, on distinguait trois diffrentes
sortes de pas et, bien quon ne pt dire si les trois empreintes staient produites en
mme temps, il tait vident quelles taient rcentes.
Sortant une des feuilles de papier quil avait toujours dans sa poche, il releva ces traces.
Lune delles prsentait un dessin en forme darabesques, une autre une srie de traits
espacs, une troisime tait barre dune croix. Ses propres bottes formaient des demicercles.
Il redescendit et monta dans la camionnette gare dans la cour. En faisant marche
arrire, il saperut que le vhicule laissait un rectangle gris, dans le champ de neige
blanche. Il nota aussi un autre rectangle, tout prs de l. Deux voitures avaient donc
stationn dans la cour, durant la nuit de dimanche. Il ouvrit la portire, en remerciant le
ciel et Mary de lui avoir fourni opportunment un mtre et alla mesurer la longueur et la
largeur du second rectangle. Il tait lgrement moins grand que celui laiss par la
camionnette des Cobb.
Ces constatations ne le menaient pas bien loin. Mme sil dcouvrait le nom du

propritaire de cette deuxime voiture, rien ne permettait de le tenir pour responsable de


la chute de C. C. Cependant, la nature de ces recherches avait quelque chose dexcitant et
il repartit avec limpression du devoir accompli. Une seconde impulsion lui fit rebrousser
chemin. Il retourna dans la maison Ellsworth pour rcuprer les deux objets slectionns
par Cobb : la chemine en marbre rose et la lampe en cuivre.
Dans la soire, il accompagna Iris laroport.
Je nai rien de noir me mettre, dit-elle avec tristesse. C. C. aimait me voir porter des
couleurs claires, surtout du rose.
Vous pourrez acheter un vtement Cleveland, si vous estimez que cest ncessaire.
Qui allez-vous rencontrer l-bas ?
Mon beau-frre et Dennis, mon fils, sil peut venir de Saint Louis.
Que fait-il ?
Il a termin ses tudes darchitecture en juillet dernier. Il vient davoir son premier
emploi. Il na que vingt-deux ans et il est fianc une charmante jeune fille. Oh ! mon
Dieu, dit-elle, tout coup, jai oubli de donner leurs trennes au facteur et au laitier. Jai
prpar deux enveloppes que jai laisses derrire la pendule de la cuisine. Si je ne
revenais pas temps, voulez-vous les leur remettre ? il y a aussi un petit prsent pour
Koko et Yom-Yom, dans le premier tiroir de la commode Empire. Et noubliez pas de dire
Ben que je lui ferai son gteau au rhum, ds que je reviendrai de de Cleveland.
Comment faites-vous le gteau au rhum ? demanda Qwilleran, pour la distraire de
ses penses.
Avec des ufs, de la farine, du beurre, des raisins secs et un verre de rhum.
Rien ne peut surpasser ce gteau la noix de coco que vous aviez fait hier.
Ctait le dessert prfr de C. C., murmura-t-elle, en regardant fixement devant elle,
sans rien ajouter de plus.

CHAPITRE QUATORZE
Lorsque Qwilleran revint de laroport, dans la camionnette des Cobb, il vit un dos
norme sextraire dune Volkswagen.
Ptit Spooner ! scria-t-il, avez-vous termin ?
Jai tir une vingtaine de clichs.
Jai une ide. Avez-vous votre objectif grand angle ? Vous pourriez prendre une
photographie de mon appartement pour montrer comment vivent les gens CameVillage.
Lescalier gmit sous le poids du photographe. Aprs un bref coup dil la haute
stature et ltrange attirail du nouveau venu, Yom-Yom sclipsa promptement, tandis
que Koko surveillait avec aplomb la suite des vnements.
Comment pouvez-vous vivre dans un pareil anachronisme ? demanda Ptit Spooner,
promenant un regard dsapprobateur autour de la pice.
On sy habitue trs bien, dit le journaliste, dun air suffisant.
Est-ce l un lit ? On dirait un bateau funraire sur le Nil. Ces brocanteurs sont de
vritables pilleurs de cimetires. Lun deux voulait que je photographie un chat mort,
trois donzelles, avec toute leur quincaillerie, se pmaient sur des bijoux funraires
provenant dune tombe inca.
Vous manquez dentranement, dit Qwilleran, avec lautorit dun homme qui est
dans le bain depuis trois jours. Les antiquits ont du caractre, un certain sens de
lhistoire. Voyez ce chevalet, vous vous demandez qui il a appartenu, quel livre il a
support, qui en a poli le bois, un valet anglais, un pote du Massachusetts ou un
professeur de lOhio ?
Vous ntes quune bande de ncrophiles, soupira Ptit Spooner, compltement
cur. Ciel ! Mme ce chat, scria-t-il, en voyant Yom-Yom faire une entre triomphale
avec une petite souris morte dans la gueule.
Veux-tu lcher a tout de suite ? cria Qwilleran, en bondissant sur ses pieds.
La chatte obit et partit se cacher, en lui lanant un regard de reproche. Il ramassa la
souris et alla la jeter aux toilettes.
Aprs le dpart de Ptit Spooner, Qwilleran sassit devant sa machine crire, sensible
au silence inhabituel qui planait sur toute la maison, les chats dormaient ; la radio des
Cobb tait muette, Ben vaquait ses occupations. En bas, la boutique tait ferme. Quand
la sonnette retentit, il sursauta. Il descendit ouvrir et se trouva devant un homme vtu
dun costume gris.
Excusez-moi de vous dranger, dit-il. Mon nom est Hollis Prantz. Jai un magasin
ct. Je viens dapprendre les mauvaises nouvelles. Je crois que Mrs. Cobb est partie.
Elle est alle Cleveland pour lenterrement.

Voici pourquoi je suis venu. C. C. avait mis quelques vieux appareils de radio de ct
pour moi. Je pense pouvoir les vendre pendant la fte, demain. Mrs. Cobb sera
certainement heureuse de sen dbarrasser.
Voulez-vous jeter un coup dil dans la boutique ?
Oh ! les appareils ne sont pas dans le magasin. Cobb les gardait chez lui.
Trs bien, montons. Je vais vous aider les chercher.
Je peux me dbrouiller seul. Je ne voudrais pas vous dranger.
Nullement. Jai besoin de me dgourdir les jambes.
Il surveilla le brocanteur, pendant quil faisait le tour de lappartement, retournant sans
cesse vers le bureau dapothicaire, sur lequel se trouvaient des chandeliers, une chouette
empaille, des botes en tain et la radio des Cobb.
Ce qui mintresse, dit Prantz, ce sont les pices dtaches anciennes, poste galne,
radio alimente par batterie. Il nest pas facile de sen procurer. Eh bien, je suis navr de
vous avoir drang pour rien.
Je viendrai vous voir dans votre magasin, promit Qwilleran, en le raccompagnant.
Ds quil fut parti, il tlphona Mary :
Que savez-vous dHollis Prantz ?
Pas grand-chose. Il est nouveau dans la rue. Il est spcialis dans les antiquits
techniques !
Jai remarqu sa boutique. On dirait un atelier de rparation pour postes de radio ou
de tlvision.
Il a des thories davant-garde.
quel sujet ?
Sur la faon dacclrer artificiellement le vieillissement des antiquits.
Franchement, je nai pas encore pu dcider sil tait un gnie prophtique ou un
psychopathe !
tait-il en termes amicaux avec les Cobb ?
Oh ! il essaie de se mettre bien avec tout le monde. Pourquoi ?
Il vient de venir. Il ma invit lui rendre visite. propos, tes-vous jamais alle la
maison Ellsworth ?
Non. Mais je sais o elle se trouve.
Quand vous allez faire de la rcupration, emmenez-vous Hepplewhite avec vous ?
Mais je ne fais jamais de rcupration ! Je ne mintresse quau XVIIIe sicle
anglais.
Aprs cette conversation, Qwilleran se mit la recherche de Koko.
Viens, garon, jai besoin de toi, dit-il, haute voix.
Koko ne rpondit pas, mais Yom-Yom fixait la troisime tagre des livres dans le

bahut, ce qui signifiait quil tait pelotonn derrire les biographies. Ctait l que
Qwilleran avait dcouvert Koko, pour la premire fois, sur une tagre, entre la vie de Van
Gogh et celle de Lonard de Vinci.
Il extirpa le chat de sa cachette et lui mit son collier. Koko ne lavait pas port depuis
lautomne dernier, mais il le reconnut aussitt et il se laissa faire, en ronronnant.
Yom-Yom va garder la maison, pendant que nous jouerons au dtective, lui expliqua
Qwilleran.
Ds que la porte de lappartement fut ouverte, Koko bondit comme un lapin vers le
mobilier entass sur le palier et avant que le journaliste ait pu le retenir, il stait gliss au
milieu des chaises, sous un buffet, autour dun rouet et, sa laisse stant enchevtre, il
tirait dessus pour aller sentir lpi, cach au milieu de ce fouillis.
Tu te crois malin, nest-ce pas ? dit Qwilleran, en peinant pour librer la laisse et
sortir le chat.
Quelques instants plus tard, il entranait un Koko rcalcitrant chez les Cobb.
Cest ici que nous allons commencer nos investigations.
Koko renifla dabord un coin du tapis oriental lim, avant dy faire ses griffes. Puis,
la grande satisfaction du journaliste, il se dirigea directement vers le bureau dapothicaire,
ne sarrtant que pour se frotter le dos contre un seau charbon en cuivre, rempli de
magazines. Sur le bureau, Koko flaira, avec intrt, une enveloppe qui venait darriver par
la poste.
As-tu dcouvert quelque chose ? demanda Qwilleran, en se prcipitant pour regarder.
Mais ce ntait que la note du tlphone.
Ensuite, Koko se dressa sur ses pattes de derrire pour inspecter les ranges de petits
tiroirs, vingt-quatre en tout, avec des boutons en porcelaine. Il en choisit un pour se
frotter le menton. Les crocs blancs cliquetrent sur la cramique. Plein despoir,
Qwilleran ouvrit le tiroir ainsi dsign. Il contenait une collection de fausses dents en
bois. Du, le journaliste ouvrit les autres tiroirs et trouva des petites cuillres en argent,
un pince-nez, des bijoux dmods et quelques bracelets en cheveux. La plupart des tiroirs
taient vides.
Pendant quil tait ainsi occup, une plume vola devant lui. Grimp sur la tablette
suprieure du bureau, Koko sexpliquait avec la chouette empaille.
Jaurais d men douter ! Descends de l immdiatement et ne touche pas cet
oiseau !
Koko sauta terre et sortit de lappartement dun air hautain en remorquant le
journaliste au bout de sa laisse.
Tu me dois, lui dit celui-ci. Tu tais meilleur ce genre dexercice. Essayons le
grenier.
La pice avait t amnage comme une vieille grange. Murs tapisss de panneaux en
bois, meubles rustiques, lampe huile, banc et table de ferme. Un buf en carton-pte,

relique dune boucherie du XIXe sicle, contemplait la pice du haut dune solive et dans
un angle, une poule blanche couvait dans un nid de paille.
Au centre de la pice, des chaises de tous styles taient places en cercle. Qwilleran fut
fascin par leur tat de vtust. Koko se dirigea, sans hsiter, vers la poule blanche.
Je ne sais pas ce qui tarrive, mon pauvre Koko, dit Qwilleran, en tirant sur la laisse,
les pigeons, les chouettes, les poules, je dois te donner trop de volaille manger. Viens,
partons.
Koko descendit allgrement lescalier en poussant des clameurs pour entrer dans
lappartement. Yom-Yom lui rpondit sur le mme ton, travers la porte.
Oh ! Non, nous navons pas termin. Nous avons une dernire exploration faire et
cette fois, essaie dtre objectif.
Dans lappartement de Ben, les meubles taient rassembls sans souci de dcor. Toutes
les surfaces utiles taient encombres de petits objets de peu de valeur ; la longue charpe
tricote de Ben pendait, enroule, de faon incongrue, autour du lustre, ses franges
balayant le sol poussireux. Les nombreux chapeaux de Ben, y compris le haut-de-forme
et le capuchon de Pre Nol, taient parpills sur tous les meubles.
Qwilleran remarqua que la disposition de lappartement tait la mme que chez lui,
avec en plus un grand balcon donnant sur la rue. Loreille tendue, il visita chaque pice,
trouva de la vaisselle sale dans lvier de la cuisine et une mare deau dans la salle de
bains. Dans le vestiaire, encombr jusquau plafond de botes et de cartons, il chercha les
bottes, mais Ben devait les avoir aux pieds.
Pas dindices, ici, dit-il, en se dirigeant vers la porte.
Avant de sortir, il rcupra sa plume rouge et se retourna pour appeler Koko.
Quant toi, tu ne maides plus. Cest une erreur de tavoir donn une compagne. Tu
perds tes dons.
Il ne stait pas aperu que Koko, assis comme un cureuil, tirait sur les franges de la
longue charpe de Ben.

CHAPITRE QUINZE
Quand vint lheure de la runion au Paradis perdu , Qwilleran eut quelque mal
monter jusquau deuxime tage. Bien que son genou allt mieux dans la journe, la
douleur revenait avec la tombe de la nuit et il atteignit son but en boitant assez bas.
Les brocanteurs taient assis en cercle, ce qui lui permit dexaminer leurs pieds. Il
dnombra des bottes en velours, une seule paire de bottillons en daim, des bottes
dhomme en cuir dune blancheur immacule et tout un assortiment de bottes en
caoutchouc. Il prit le premier sige vacant et se trouva entre le pltre de Cluthra et les
bquilles de Russel Patch.
Nous ressemblons un convoi en route pour Lourdes, remarqua la rouquine, avec
un sourire fraternel, que vous est-il arriv ?
Jai t renvers par une avalanche qui tombait dun toit.
Je ne me serais pas donn le mal de gravir toutes ces marches, une par une, si je
navais appris que vous seriez prsent.
Comment sest passe la sance avec le photographe.
Votre acolyte est un vritable gant, dit-elle, avec admiration.
Jespre quil na rien cass.
Seulement un petit pot en faence.
On envoie toujours des lphants dans les magasins de porcelaine, constata
Qwilleran.
Il seffora dexaminer les semelles des chaussures, autour de lui, mais toutes taient
solidement plantes sur le sol. Il se tourna vers Russel Patch pour demander :
Vous avez des bottes magnifiques, comment avez-vous russi en trouver de
blanches ?
Je les ai fait faire sur mesure, rpondit le jeune homme, en soulevant sa jambe
valide.
Mme les semelles sont blanches, stonna Qwilleran, en jetant un coup dil
satisfait sur le dessous des bottes. Avez-vous pu rcuprer quelque chose la maison
Ellsworth ?
Non. Les placards de la cuisine avaient t enlevs avant que jaie pu y aller et rien
dautre ne mintressait.
Il ment, pensa Qwilleran, tous ces brocanteurs mentent. Ce sont des comdiens,
incapables de dmler la ralit de leur imagination.
Que pouvez-vous faire avec des placards de cuisine ? demanda-t-il.
Ceux qui sont vraiment anciens font dexcellents revtements pour les installations
strophoniques. Personnellement, jai tout un mur tapiss de la sorte, avec un

quipement lectronique qui ma cot prs de vingt mille dollars. Il y a trente-six hautparleurs. Aimez-vous la musique ? Jai des enregistrements de tout genre, opra,
symphonie, musique de chambre, jazz classique.
Cela doit reprsenter un investissement considrable, dit le journaliste, intrigu par
la fortune apparente de ce jeune homme.
Inestimable. Venez, un jour, chez moi. Je vous le montrerai. Je vis au-dessus de ma
boutique.
tes-vous propritaire des murs ?
Eh bien, pas encore. Jai commenc par louer, mais jai apport tant damliorations
que je serai oblig dacheter.
Vtue dune courte jupe cossaise, Mary Duckworth fit son entre. Elle sassit sur une
chaise de cuisine en paille et croisa ses jambes, dcouvrant ses genoux fins et racs.
Grand Dieu ! Elle est venue, chuchota dune voix sourde la rousse loreille de
Qwilleran, ne la laissez pas sapprocher de moi, je vous en prie. Elle serait capable de me
casser lautre pied. Vous savez quelle ma fait tomber, dlibrment, une urne en fer
forg sur le mtatarse ?
Mary a fait une chose pareille ?
Cette femme est capable de tout, dit-elle, entre ses dents. Je voudrais la voir partir de
Came-Village. Sa boutique dtonne, ici. Ces meubles prcieux causent un prjudice
srieux tout le monde.
Elle fut interrompue par un concert dapplaudissements saluant lentre de Ben
Nicholas, le chef surmont dun tricorne damiral. La runion commena. Sylvia
Katzenhide rsuma les plans pour la fte du quartier.
La ville va bloquer la circulation et dcorer les deux extrmits de la rue avec des
anges en plastique et des guirlandes lumineuses.
Ne pourrait-on ouvrir le Bric--Brac ? demanda Qwilleran. Je ne voudrais pas
que Mrs. Cobb perdt le bnfice de cette journe. Je suis volontaire pour tenir moi-mme
la boutique pendant deux heures.
Vous tes un amour, dclara Cluthra, en lui serrant le bras. Mes surs et moi seront
heureuses de prendre la relve.
Quelquun proposa denvoyer des fleurs lenterrement de Cobb et comme on
procdait une collecte, un bruit retentissant se produisit en dessous. Ctait un torrent
de musique pop mis sur un mode fracassant. Tous se regardrent avec stupfaction,
pendant quelques secondes, puis tout le monde parla en mme temps :
Que se passe-t-il ?
On dirait une radio
Qui est en bas ?
Personne !
Do cela vient-il ?

Qui a pu entrer ? La porte est ferme, nest-ce pas ?


Qwilleran fut le premier se mettre debout.
Descendons, dit-il, en dcrochant un marteau de forgeron pendu au mur.
Les deux autres hommes prsents la runion le suivirent. Russ sur ses bquilles et
Ben fermant la marche, un tisonnier la main. Le bruit venait de chez les Cobb. La porte
billait, mais lappartement tait plong dans lobscurit. Qwilleran entra, chercha
linterrupteur et claira la pice.
Qui est l ? demanda-t-il, avec autorit.
Il ny eut pas de rponse. La musique provenait du poste transistor, pos sur le
bureau dapothicaire. Les trois hommes fouillrent lappartement.
Il ny a personne, constata le journaliste, en fermant la porte.
Les sourcils froncs, il regardait le dessus du bureau. Les papiers taient en dsordre. Il
ramassa par terre la note du tlphone, un carnet dadresses et une petite plume grise.
Les trois hommes quittaient les lieux quand les femmes commencrent saventurer
dans lescalier :
Pouvons-nous descendre ? Que sest-il pass ?
Le poste de radio semble stre mis en marche tout seul, dit Russ, comment est-ce
possible ?
Aprs le dpart des brocanteurs, Ben ayant regagn La Queue du Lion, Qwilleran ouvrit
la porte de son appartement et chercha les chats. Il trouva Yom-Yom sur le rfrigrateur,
les yeux brillants, les oreilles en alerte. Ses yeux et ses oreilles taient trop grands pour
son petit museau pointu. Koko buvait de leau dans son bol, la queue tranant sur le sol,
comme toujours, lorsquil avait trs soif.
Bravo, Koko, dit Qwilleran, comment ty es-tu pris ? As-tu fait un pacte avec
Mathilda ?
La queue de Koko sagita lgrement sur le sol, lundis quil continuait boire.
Le journaliste se promena dans son appartement, examinant chaque pice dun il
spculatif. Il savait Koko parfaitement capable de pousser un bouton de radio en
appuyant dessus, mais comment cet Houdini flin sarrangeait-il pour sortir de
lappartement ? Il tira le lit au milieu de la pice, cherchant un orifice dans la plinthe. Il
regarda dans la salle de bains, en qute dune trappe, mais ne trouva rien. La cuisine
comportait une fentre coupe dans le mur, pour la ventilation et qui aurait t
facilement accessible du haut du rfrigrateur, mais elle tait ferme par un loquet.
Le tlphone sonna.
Bonsoir Qwill, dit Mary Duckworth, avez-vous soign votre genou ? Vous paraissiez
en souffrir ce soir.
Jai mis des compresses froides jusqu ce que lenflure disparaisse.
Ce quil vous faudrait, maintenant, cest une lampe chauffante. Puis-je vous proposer
la mienne ?

Je vous remercie. Jaccepte volontiers.


En prvision de la sance avec la lampe chauffante, Qwilleran enfila un short qui avait
survcu une saison de week-ends la campagne et sadmira, dans le grand miroir du
vestiaire, rentrant le ventre, bombant le torse. Il avait toujours pens que le kilt cossais
lui aurait admirablement convenu. Ses jambes taient droites, solides, muscles,
suffisamment velues juste assez pour paratre viriles lenflure de son genou gauche,
qui avait port atteinte la perfection de sa plastique, avait maintenant disparu.
Je vais avoir une invite, dit-il aux chats. Je vous demande tous deux dtre
discrets, pas de concerts bruyants, ni de poursuites perdues.
Koko ferma les yeux et retroussa sa moustache, avec ce qui ressemblait un sourire
complice. Yom-Yom affectait lindiffrence, en lchant un poil qui stait hriss sur sa
poitrine. Quand Mary arriva, un panier au bras, Koko la toisa avec une froideur distante.
Il na pas lair fou de joie, remarqua-t-elle, mais du moins est-il poli, aujourdhui.
Il shabituera vous, quand il vous aura vue plusieurs fois.
De son panier, elle sortit un gteau aux fruits confits et une cafetire lectrique quelle
brancha. Puis elle disposa la lampe infrarouge sur le genou de Qwilleran, avant de
prendre place dans le fauteuil bascule. Aussitt, laspect fruste du fauteuil disparut.
Qwilleran se demanda comment il avait pu le trouver peu esthtique, jusqualors.
Avez-vous une ide sur ce qui a pu provoquer tout ce bruit chez les Cobb ? demandat-elle.
Encore une de ces bizarreries qui se produisent dans cette maison. Savez-vous
pourquoi Hollis Prantz nest pas venu la runion ?
La plupart des brocanteurs sont rests chez eux. Us se doutaient, sans doute, quil y
aurait une collecte pour des fleurs.
Prantz est venu cet aprs-midi. Il cherchait de vieux postes de radio que Cobb tait
cens avoir mis de ct son intention. Est-ce que cela vous parat plausible ?
Mais oui. La plupart des marchands gagnent de largent en se vendant des objets
entre eux. La lampe nest-elle pas trop prs de votre j ambe ? sinquita-t-elle.
Un sifflement dans la cuisine annona que le caf tait prt. Le bruit effraya Yom-Yom
qui partit se cacher, mais Koko dcida, aussitt, daller voir de plus prs ce qui se passait.
Avec un mlange de fiert et dexcuse Qwilleran expliqua :
Koko est un chat courageux, mais Yom-Yom est craintive. Dans le doute, elle prend
la fuite.
Je nai jamais possd de chats, lui confia Mary, en versant le caf, mais je les ai
tudis, pour la grce de leurs mouvements, au temps o je faisais de la danse.
Personne ne possde un chat, ce serait plutt lui qui vous possde. Il consent
partager votre vie sur une base de droits gaux et de respect mutuel bien que les chats
en gnral, et les siamois en particulier, aient lart et la manire de simposer vous.
Certains animaux sont presque humains gotez-moi ce gteau, Qwill.

Koko a quelque chose de plus que les humains. Il possde un sixime sens qui lui
permet davoir accs des informations que les hommes ne pourraient dceler sans de
laborieuses recherches, dit Qwilleran, en esprant, au fond de lui-mme, que cette
affirmation ntait pas sans fondement.
Mary se retourna pour admirer le phnomne. Assis sur son derrire, une patte en lair,
Koko procdait sa toilette. Il sinterrompit, sa langue rose pointe dans son museau
sombre, pour rpondre, avec insolence, au regard de la jeune femme. Puis, ayant termin
ses ablutions, il se mit en devoir de faire ses griffes. Sautant sur le lit, il se dressa sur ses
pattes de derrire et griffa le mur, l o les pages de livres commenaient donner des
signes de fatigue.
Assez, descends de l, polisson ! cria Qwilleran.
Koko obit, mais seulement aprs avoir termin et en prenant son temps.
Jai eu le tort de lui donner un vieux dictionnaire pour faire ses griffes, expliqua le
journaliste, maintenant il simagine avoir le droit dutiliser toutes les pages imprimes,
cette fin. Parfois, je suis convaincu quil sait lire. Un jour, il a dmasqu une collection de
faux tableaux.
tes-vous srieux ?
Absolument. Au fait, existe-t-il beaucoup de fausses pices parmi les antiquits ?
Pas dans ce pays. Un commerant peu scrupuleux peut vendre une reproduction dun
meuble Chippendale du XIXe sicle pour une pice du XVIIIe, ou un artiste habile peut
peindre, sur une vieille toile, un tableau quil baptisera primitif amricain , mais, ma
connaissance, il nexiste pas de faux sur une grande chelle. Aimez-vous ce gteau ? Cest
un de mes amis qui la confectionn. Robert Maus.
Lattorney du district ?
Le connaissez-vous ? Cest un merveilleux cuisinier.
Ntait-il pas le conseiller dAndy ? Un personnage bien important pour stre occup
dune affaire aussi mince que la succession dun brocanteur de Came-Village, remarqua
Qwilleran.
Robert est un collectionneur enrag et un de mes bons amis. Il a reprsent Andy par
pure courtoisie.
Na-t-il jamais t intrigu par la nature de laccident dAndy ?
Continuez-vous entretenir cette ide folle ?
Agac, il dcida de frapper un grand coup. Il tait las dentendre chanter les louanges
dAndy par toutes les femmes de Came-Village.
Savez-vous que cest Andy qui a dnonc Cobb la police quand celui-ci a rcolt une
amende ?
Non et je ne peux croire
Pourquoi sen est-il pris Cobb et non Russ ou aux autres ? Avait-il un motif de
rancune personnelle contre Cobb ?

Je ne
Il se peut quAndy ait menac Cobb douvrir les yeux diris sur ses incartades
extraconjugales. Je regrette de le constater, Mary, mais votre ami Andy tait un intrigant,
ou alors il avait un intrt personnel dans laffaire. Il considrait peut-tre que C. C.
venait chasser sur ses propres terres en rendant visite Cluthra.
Ainsi, vous avez aussi dcouvert cela, murmura Mary, en rougissant.
Excusez-moi, je ne voulais pas vous embarrasser.
Je savais quAndy voyait Cluthra, dit-elle, en haussant les paules, cest la raison de
notre querelle, la nuit o il sest tu. Andy et moi ntions pas vraiment lis lun
lautre je devenais, sans doute, trop possessive.
Quand Andy vous a quitte, cette nuit-l, par o est-il pass ?
Il est descendu par lescalier de service. Il a travers lalle et il est entr dans son
magasin par la porte de derrire.
Combien de temps sest-il coul avant que vous alliez le rejoindre ?
Oh ! environ une heure, je crois.
Durant ce laps de temps, les clients avec qui il avait rendez-vous ont pu venir et sen
aller, en ignorant quAndy tait mort. Avant leur arrive quelquun a trs bien pu suivre
Andy dans son magasin. Je sais que Russel Patch habite ct. Qui vit avec lui ?
Un de ses amis, Stanley. Il est coiffeur.
Savez-vous do Russ tire ses revenus ? Il possde un quipement lectronique
dune grande valeur, il a une Jaguar, il porte des vtements et des chaussures sur
mesure
Je sais seulement quil travaille beaucoup. Je lentends manier ses outils, jusqu
trois heures du matin, parfois.
Je me demande pour quelle raison il ma menti, ce soir. Il a prtendu ne pas tre all
la maison Ellsworth et pourtant, je jurerais avoir vu lempreinte de ses bottes, dans le
grand salon.
Les brocanteurs naiment pas rvler lorigine de leurs marchandises. Cela va contre
les rgles de poser des questions ce sujet et si vous le faites, nul ne se sent tenu de vous
dire la vrit.
Vraiment ? Et qui a dcrt les subtilits de cette tiquette ?
Les mmes autorits qui donnent aux journalistes le droit de fouiller la vie prive
des individus, rpliqua Mary, avec un charmant sourire.
Touch !
Ils se regardrent, en silence, puis Mary reprit :
Vous ai-je dit que jai retrouv, au fond dune poche, un billet de vingt dollars que
javais ramass dans latelier dAndy, le soir o
Sur les lieux de laccident ? Vous rendez-vous compte que cest peut-tre un indice

important ? tait-il pli ?


Oui. En long et en deux.
Andy avait-il lhabitude de plier les billets de cette faon ?
Non. Il avait un portefeuille. Ses billets ntaient jamais plis.
Koko, veux-tu laisser cette lampe tranquille, dit Qwilleran, en se retournant.
Le chat stait gliss sous la table et jouait avec le fil dune lampe en opaline rose. Au
mme moment, le journaliste ressentit cette impression dtre sur le point de dcouvrir
un fait important et il lissa ses moustaches avec le tuyau de sa pipe.
Mary, dit-il, qui taient les clients dAndy, ce soir-l ?
Je lignore. Il ma seulement dit quune dame de la ville allait revenir avec son mari
pour choisir un lustre.
Mais si Andy tait en train de dcrocher le lustre, quand il est tomb, cela signifie
que les clients lavaient achet, comprenez-vous ? Ils devaient donc logiquement tre
prsents, au moment de laccident. Pourquoi nont-ils pas prvenu la police ? Qui taientils ?
Je pense quil vaut mieux que je vous dise tout, soupira Mary. Voyez-vous, je suis
alle deux fois voir Andy. La premire fois, il y avait quelquun avec lui et je me suis
retire, sans rien dire.
Avez-vous reconnu la personne qui tait l ?
Oui, mais jai eu peur den parler
Qui avez-vous vu, Mary ?
Jai vu Andy et C. C. Ils se disputaient. Jai eu peur que C. C. ne mait aperue. Cest
affreux dire, mais jai t soulage dapprendre son accident, ce matin.
Vous a-t-il jamais donn une raison de le craindre ?
Pas vraiment mais cest alors que ces mystrieux appels tlphoniques ont
commenc.
Jen tais sr ! dit Qwilleran. Jai toujours pens que cet appel tlphonique avait
quelque chose de louche, lautre soir. Combien dappels avez-vous reus ?
Environ un par semaine, toujours la mme voix, certainement dguise. On aurait
dit un numro mlodramatique.
Que vous disait-on ?
Des phrases stupides et grandiloquentes, de vagues allusions la mort dAndy et des
prdictions de danger. Maintenant que C. C. nest plus l, jai limpression que ces appels
vont sarrter.
Nen soyez pas trop convaincue. Il y a eu une troisime personne dans la boutique
dAndy, cette nuit-l. Le possesseur du billet de vingt dollars. C. C. ne pliait pas son argent
de cette faon, je men suis assur Je me demande comment Ben Nicholas plie ses
billets

Qwill dit-elle, avec inquitude, supposez que vous trouviez quelque chose
indiquant quil y a eu meurtre, vous prviendriez la police, nest-ce pas ?
Naturellement.
Il y aurait une enqute. Comme cest moi qui ai trouv le corps, jaurais tmoigner.
Qwill, ce serait la fin de tout pour moi, avoua-t-elle, en se laissant glisser de son fauteuil
pour sagenouiller prs de lui. La publicit mon pre vous savez ce qui se passe ce
sont les journaux que je redoute le plus Je vous en prie, laissez les choses comme elles
sont. Andy nest plus. Rien ne le ramnera, ne faites pas denqute. Qwill, je vous en
prie
Elle lui prit la main, levant vers lui ses grands yeux implorants. Qwilleran se pencha
vers elle.
Mary, je ne puis
Je vous en supplie, Qwill, faites cela pour moi, chuchota-t-elle, sa bouche prs de la
sienne.
Il y eut un moment de silence durant lequel le temps suspendit son vol, puis on
entendit :
Grrrowrre Ya !
Pffft
Grrrrov Ya !
Koko ! cria Qwilleran.
Oua
Yom-Yom ! Assez !
Grou Ya !
Koko arrte !

CHAPITRE SEIZE
Qwilleran rva des chutes du Niagara, cette nuit-l. Quand le fracas de la cascade eut
russi lveiller, il regarda autour de lui, dans lobscurit de la pice. On entendait le
grondement de leau jaillissant comme un torrent, puis un gargouillis tumultueux et le
silence retomba.
Il sassit dans son lit pour mieux couter. Au bout dun moment le bruit reprit, un peu
moins assourdissant que dans son rve petit petit son esprit ensommeill identifia la
nature de ce vacarme. La tuyauterie dfectueuse dune vieille maison ! Mais pourquoi se
manifestait-elle au milieu de la nuit ? Il se rendit ttons jusqu la salle de bains et
claira la pice.
Koko se tenait sur le lavabo, actionnant de la patte le robinet en porcelaine dmod sur
lequel il suffisait dappuyer pour faire jaillir leau. Le chat surveillait la manuvre dun
regard fascin. Assis au bord de la baignoire, Yom-Yom fermait demi les yeux, sous la
clart soudaine de la lampe. Une fois encore, Koko posa la patte sur le levier et regarda
leau cascader, gargouiller et disparatre.
Petit monstre, scria Qwilleran, comment as-tu dcouvert ce mcanisme ?
Il ne savait sil devait se fcher de ce rveil brutal ou admirer les aptitudes mcaniques
de son chat. Malgr ses rcriminations, il trana Koko hors de la salle de bains et linstalla
sur les coussins du fauteuil Morris.
Koko lcha sa fourrure, comme si elle avait t contamine par un contact
particulirement rpugnant.
Annonciateur de mauvais temps, le jour commenait teinter de gris sale le ciel
dhiver. Tout en ouvrant une bote de crabe pour ses chats, Qwilleran fit les plans pour la
journe. En premier lieu, il dsirait dcouvrir comment Ben Nicholas pliait ses billets. Il
aurait aussi voulu savoir comment sa plume rouge avait pu passer de son chapeau en
tweed sur le haut-de-forme de Ben. Il avait pos la question Koko, mais celui-ci stait
content de cligner de lil. Quant lavalanche, Mary lui avait expliqu que le grenier de
Ben tait chauff.
Il navait pas exactement promis Mary de ne plus soccuper de laffaire. Il tait sur le
point de cder sa prire quand Koko avait cr une diversion en se battant avec YomYom. Plus tard, il lui avait seulement dit : Ayez confiance en moi, Mary, je ne ferai rien
qui puisse vous blesser. Elle avait souri et, dans lensemble, cela avait t une bonne
soire. Elle avait mme accept son invitation de laccompagner la soire du Club de la
Presse, en prcisant quelle irait en tant que Mary Duxbury et non comme Mary
Duckworth, brocanteur au cas o les journalistes la reconnatraient.
Qwilleran se trouvait plac en face dun dilemme : abandonner ses investigations,
ctait se soustraire son sens des responsabilits, les poursuivre, ctait porter un
prjudice grave Came-Village ; ce mal-aim de la municipalit avait plus besoin dun

dfenseur que dun dtracteur.


Quand il sortit, le temps virait lhumidit que le froid rendait plus pntrante. Il ne
faisait pas bon flner dans les rues. Il se dirigea dabord vers Le Roi Lear, mais la boutique
tait ferme. Pour la premire fois depuis son arrive Came-Village, il vit le magasin
appel Tech-Tiques ouvert. Il y entra et Hollis Prantz surgit de larrire-boutique, un
pinceau la main.
Je suis en train de vernir des tagres, expliqua-t-il, je me prpare pour le grand jour.
Ne vous drangez pas pour moi, dit le journaliste, en regardant autour de lui avec
perplexit.
Il voyait des tubes cathodiques datant de plus de quinze ans, des postes de radio
prhistoriques, un gnrateur dautomobile remontant 1935.
Dites-moi la vrit, esprez-vous gagner votre vie avec a ?
Personne ne gagne sa vie dans ce mtier, rpliqua Prantz, en souriant, nous avons
tous besoin dune autre source de revenus. Personnellement, je dispose dune petite
rente. Jai t victime dune crise cardiaque, lanne dernire, et jai d prendre une
retraite anticipe. Je dois me mnager.
Que faisiez-vous avant ?
Jtais peintre-dcorateur. Rien de bien excitant.
Quest-ce qui vous a donn lide des antiquits techniques qui sont, je crois, votre
spcialit ?
Eh bien, de nos jours, les gens collectionnent nimporte quoi, en partie parce quil est
difficile de trouver de bonnes antiquits, mais aussi parce quun certain snobisme pousse
se montrer original tout prix. Dans ce cas, pourquoi ne pas se tourner vers les
premiers spcimens de la technique automobile et de lindustrie lectronique ? ce sujet,
jai une thorie, base sur lun des phnomnes de notre temps, lacclration du
vieillissement. Plus vite un objet se dmode et plus rapidement il devient une pice de
collection. Autrefois, il fallait un sicle pour obtenir cette promotion. Aujourdhui, trente
ans suffisent. Jespre que bientt vingt et mme quinze ans suffiront pour accder ce
stade. Ncrivez pas cela, ajouta-t-il, cette conception nest encore que thorique.
Qwilleran frissonna en se retrouvant dans la rue. Le temps ne se rchauffait
dcidment pas. Hollis Prantz avait accept de lui faire la monnaie de cinq dollars et il
avait pu constater que le brocanteur pliait ses billets en deux, mais non en long.
Cependant, quelque chose en lui sonnait faux.
Mr. Qwilleran ! Mr. Qwilleran !
Des pas prcipits le firent se retourner. Enveloppe dans un manteau dopossum,
secouant ses longues mches blondes, Ivy, la plus jeune des trois Parques, se tenait
devant lui, hors dhaleine.
Je descends de lautobus. Javais un cours ce matin. Alliez-vous notre magasin ?
Non, je me rends chez Mrs. McGuffey.

Ny allez pas, on touffe chez elle.


Les affaires sont les affaires, Ivy. tes-vous prte pour les ftes ?
Devinez ce que va mapporter le Pre Nol Un chevalet !
Cest une chance de vous avoir rencontre, dit Qwilleran. Jaimerais dcorer mon
appartement pour Nol, mais je nai pas de dons artistiques et avec ce maudit genou
Je serais ravie de vous aider. Dsirez-vous un bon vieil arbre de Nol ou quelque
chose de plus moderne ?
Un arbre ne rsisterait pas trois minutes chez moi. Jai deux chats turbulents. Je
pensais acheter quelques guirlandes chez Lombardo.
Jai une agrafeuse au magasin. Je peux venir tout de suite.
LorsquIvy arriva chez Qwilleran, la guirlande en feuilles de cdre reprsentant un
investissement de dix dollars tait pose au milieu de la pice, tandis que Koko et YomYom excutaient la danse du scalp tout autour. La petite chatte eut tt fait de se retirer,
la vue de la jeune visiteuse, mais Koko sassit et la considra avec mfiance.
Avant de procder la dcoration, Qwilleran offrit un verre de Coca-Cola la jeune fille
qui sinstalla dans le fauteuil bascule en tirant vainement sur sa mini-jupe.
O vous et vos surs avez-vous dnich ces prnoms inhabituels ?
Oh ! Vous ne le savez pas ? Ce sont les noms de diffrentes sortes de verres. Notre
mre tait folle dArt Nouveau, mais quand jaurai dix-huit ans, je changerai de prnom et
irai tudier les beaux-arts Paris si du moins mes surs nont pas dilapid tout largent
que ma mre a laiss. Elles sont mes tutrices lgales.
Vous paraissez beaucoup vous amuser toutes les trois dans votre magasin.
Croyez-vous ? Elles sont assez mesquines avec moi. Cluthra ne me laisse pas de
libert et Ambrina est jalouse de mes dons artistiques. Elle voulait que jtudie la
comptabilit.
Qui vous offre le chevalet ?
Cest Tom, le mari dAmbrina. Cest un chou. Je pense quil est amoureux de moi,
mais surtout ne rptez cela personne.
Bien entendu. Je suis flatt de la confiance que vous me tmoignez. Que pensez-vous
de tous ces accidents qui se produisent Came-Village ?
Cluthra prtend que le Dragon lui a cras le pied exprs. Elle veut la poursuivre en
justice et lui rclamer cinq mille dollars de dommages et intrts.
Un chiffre astronomique. Et ces morts rcentes
Pauvre C. C. ! Il avait un sale caractre, mais il me faisait de la peine. Sa femme
ntait vraiment gentille avec lui. Vous savez quelle a tu son premier mari ?
Naturellement, on na jamais pu le prouver.
Et Andy, le connaissiez-vous ?
Ctait un ange. Jtais folle de lui. Quelle horrible faon de mourir !

Pensez-vous quil aurait pu tre assassin ?


Ivy ouvrit de grands yeux et arrondit la bouche, avec une expression extasie devant
cette perspective.
Peut-tre que le Dragon
Mais voyons, Mary Duckworth tait amoureuse de lui, elle naurait pu lui vouloir du
mal.
La jeune fille rflchit quelques secondes, avant de dclarer sur un ton premptoire :
Elle ne laimait pas. Cest une sorcire. Cluthra la dit et chacun sait que les sorcires
ne peuvent tomber amoureuses.
Je dois reconnatre que Came-Village renferme une tonnante collection de
personnalits peu banales. Que savez-vous de Russel Patch ?
Je laimais bien, avant quil ne se teigne les cheveux. Je croirais assez quil est ml
certains trafics tels que Oh ! je ne sais pas.
Et son ami ?
Stan, le coiffeur ? Il a un magasin ultra-chic la Tour des Horizons, vous savez, cet
immeuble o vivent toutes les riches veuves et les femmes entretenues. Elles racontent
tous leurs petits secrets Stan et lui font des cadeaux fabuleux. Il coiffe Cluthra. Elle
affirme que ses cheveux ont leur teinte naturelle, mais je vois bien que les racines sont
grises, quand ils commencent pousser.
Sylvia Katzenhide loge galement dans cet immeuble, nest-ce pas ?
Oui. Cluthra dit quelle gagne ce quelle veut avec le chantage. Sylvia sait quelque
chose sur chacun, ici.
Y compris Ben Nicholas et Hollis Prantz ?
Je lignore. Mais je pense que Ben se drogue. Quant lautre, je nai pas encore
dcouvert ses activits secrtes.
Plus tard, quand les guirlandes furent poses sur le mur, autour de la chemine, et
quIvy fut repartie avec son agrafeuse, Qwilleran dit Koko :
Aujourdhui, ce nest plus la vrit qui sort de la bouche des enfants, mais les pires
lucubrations !
En outre, cette exprience lui avait cot dix dollars pour une dcoration qui ne servait
qu souligner le caractre grincheux de la dame au portrait. Il dcida de lui substituer
lcusson des Mackintosh, ds quil pourrait avoir une aide pour le monter sur la
chemine.
Avant de sen aller porter sa copie au journal, il donna deux coups de tlphone qui lui
valurent des invitations. Il expliqua Cluthra quil aimerait voir comment vivait un
brocanteur. Russel Path, il dclara quil avait un chat siamois apprciant la musique,
puis il alla confier Ben quil aimerait avoir une exprience personnelle sur lart de la
rcupration.
Dans laprs-midi, en pntrant dans les bureaux du Daily Fluxion, il les trouva froids

et dnus de tout caractre.


Avez-vous vu comment nous avons prsent votre papier sur la vente aux enchres,
dans le numro daujourdhui ? demanda Arch Riker, le patron a beaucoup apprci votre
article.
La dernire page tout entire ! Mazette, je nen attendais pas autant, dit Qwilleran,
en posant les feuilles dactylographies sur le bureau. Voici le deuxime volet, vous aurez
lautre, demain. Ce matin, jai interrog un brocanteur qui vend des antiquits
techniques .
Rosie men a parl. Il est nouveau Came-Village.
Ou bien il est un peu fou ou il raconte des histoires. Il prtend quil a le cur fragile,
mais vous devriez le voir grimper lescalier quatre quatre. Par ailleurs, jai dcouvert des
indices intressants concernant la mort dAndrew Glanz et de Cobb.
Pour lamour du ciel, Qwill, la police ny voit que des accidents, faites-en autant.
Cest prcisment ce qui a veill mon attention. Tout le monde Came-Village est
trop empress affirmer que ces deux morts sont accidentelles.
Il faut comprendre leur point de vue. Came-Village na pas besoin de sattirer ce
genre de publicit. Bon. Jai du travail et je ne peux pas piloguer l-dessus toute la
journe.
Si un crime a t commis, il doit tre dnonc.
Soit, si vous voulez faire une enqute, allez-y, mais agissez pour votre propre compte
et attendez que Nol soit pass. Vu la faon dont votre srie darticles est partie, vous avez
une bonne chance de gagner le premier prix.
son retour Came-Village, Qwilleran saperut quIvy faisait courir le bruit quil tait
un dtective priv oprant avec laide de deux chats siamois dresss pour attaquer.
Est-ce vrai ? lui demanda une femme, qui tenait une boutique spcialise dans la
vente de chaises.
Je le voudrais bien, soupira-t-il, je ne suis quun pauvre journaliste besogneux.
Je vous vois en Renaissance italienne, dit la marchande, en fermant demi les yeux.
Tout le monde ressemble un style de chaise. Cette jolie petite Sheraton est une
danseuse de ballet et cette Chippendale est le portrait de mon propritaire. Vous tes une
Renaissance italienne. Rflchissez-y un moment et tous vos amis se transformeront en
chaises.
Voil une thorie qui plairait Ionesco !
Aprs lavoir quitte, il fut soulag de rencontrer Mrs. McGuffey. Elle au moins
paraissait avoir les deux pieds sur terre. Il lui demanda ce quelle faisait en attendant les
clients.
Je lis. Cest une occupation idale pour une ancienne institutrice. Sil y a un livre sur
lhistoire amricaine ou sur les antiquits que vous aimeriez consulter, nhsitez pas
men avertir.

Avez-vous quelque chose sur Came-Village ? Je suis spcialement intress par la


maison des Cobb.
Cest la plus belle de la rue. Elle a t construite en 1855 par William Towne Spencer,
le fameux abolitionniste. Il avait deux frres, plus jeunes, James et Philip, qui firent btir,
tout ct, des rpliques plus modestes de cette demeure. Il avait aussi une sur reste
fille, Mathilda, aveugle de naissance, qui mourut lge de trente-deux ans, en tombant
dans lescalier de la maison de son frre.
Elle sexprimait avec une autorit convaincante.
Jai dj remarqu que les habitants de Came-Village sont enclins faire des chutes
mortelles. Il est curieux que cette habitude remonte aussi loin.
Pauvre Mrs. Cobb ! soupira son interlocutrice, en secouant tristement la tte. Je me
demande si elle sera capable de tenir le magasin, sans laide de son mari.
Il stait adjug le rle de champion de Came-Village.
Oui, dans un sens Cependant, entre nous, je le dtestais. Il tait mal lev. On ne
doit pas se conduire ainsi, dans une socit civilise. mon avis, la communaut a
surtout perdu la mort dAndrew Glanz. Ctait un beau garon, plein de promesses et un
fin lettr. Je le dis avec dautant plus de fiert que cest moi qui lui ai appris lire, il y a
vingt-cinq ans. Ctait dj un brillant sujet. Je savais quil deviendrait crivain.
Je crois quil rdigeait des articles sur les antiquits.
Oui. Il a galement crit un roman qui minspire un sentiment bizarre. Il men a fait
lire les dix premiers chapitres. Je nai pas voulu le dcourager, naturellement, mais je
crains de ne pas tre daccord sur le ct sordide du Nouveau Roman pourtant cest ce
qui se vend, aujourdhui, me dit-on.
Dans quel milieu se situait laction ?
Ah ! le cadre tait parfaitement authentique : une communaut de brocanteurs
similaire la ntre, mais lintrigue comprenait toutes sortes de personnages dplaisants,
alcooliques, joueurs, homosexuels, prostitues, drogus, adultres. Oh ! mon Dieu, si
notre quartier ressemblait ce monde, je nhsiterais pas fermer ma boutique sur-lechamp.
Vous ne croyez donc pas quil y ait rien de semblable Came-Village ?
Certes non ! Rien du tout ! Sauf (elle baissa la voix, en voyant entrer un client), je
ne voudrais pas que vous colportiez ce bruit, mais on raconte que le vieil homme qui tient
le magasin de fruits est un bookmaker et quil accepte des paris clandestins. Je vous en
prie, ne parlez pas de cela dans votre journal.
Excusez-moi, dit le client. Avez-vous des beurriers en faence ?
Un instant, rpondit la marchande, avec un gracieux sourire.
Quest-il advenu du manuscrit dAndy ? demanda Qwilleran, en se dirigeant vers la
porte.
Je crois quil la remis son amie, Mrs. Duckworth. Elle lui avait demand le voir,

mais il a voulu que sa vieille institutrice le lise dabord, conclut-elle, la mine triomphante.

CHAPITRE DIX-SEPT
Une pluie glaciale stait mise tomber. Qwilleran se hta vers le Dragon bleu aussi
vite que sa jambe le lui permettait.
Je vais accompagner Ben Nicholas dans une expdition de rcupration, annona-t-il
Mary.
O vous emmne-t-il ?
Dans un vieux thtre de Zwinger Street. Il est ferm, mais il connat un moyen de
pntrer lintrieur, par lentre des artistes. Tout ce que je dsire, cest avoir une
exprience de lopration, afin de pouvoir crire un article sur les gens qui risquent de se
faire arrter pour sauver de la destruction des lments architecturaux historiques. Je
pense que ces pratiques devraient tre encourages et non pas sanctionnes.
Qwill ! Vous parlez comme un vritable brocanteur, sexclama Mary avec admiration,
on vous a converti !
Je sais reconnatre une bonne histoire quand jen vois une. En attendant, verriezvous un inconvnient me confier le manuscrit du roman dAndy ? Mrs. McGuffey men
a parl et comme il y est question de Came-Village
Le manuscrit ? Mais je ne lai pas. Andy ma seulement permis de lire le premier
chapitre.
Alors, quest-il devenu ?
Je nen ai aucune ide. Robert Maus le sait peut-tre.
Voulez-vous lui tlphoner pour le lui demander ?
Elle consulta sa montre et rpondit :
Cest une mauvaise heure pour lappeler. Il doit tre occup prparer son dner.
Est-ce si urgent ?
Nanmoins, elle composa le numro.
William ? Puis-je parler Mr. Maus ? de la part de Mary Duxbury Cest ce que je
craignais
Se tournant vers Qwilleran, elle expliqua :
Son valet de chambre mapprend que Bob est occup la prparation dune sauce
hollandaise et ne peut tre drang.
Dites-lui que le Daily Fluxion est sur le point de publier des rumeurs fcheuses sur
lun de ses clients.
Lattorney vint au tlphone. Il rpondit quil ignorait tout du manuscrit. Il navait rien
trouv de tel dans les papiers dAndrew Glanz.
Alors, o peut-il tre ? demanda Qwilleran Mary, quand elle eut raccroch.
Naurait-il pas t dtruit par quelquun qui aurait des raisons de vouloir empcher sa

publication ? Quy avait-il dans le chapitre que vous avez lu ?


Il tait question dune femme qui voulait empoisonner son mari. Le lecteur entrait
immdiatement dans le vif du sujet.
Pour quelle raison Andy ne vous a-t-il pas fait lire la suite ?
Il tait singulirement discret sur ce point, mais, sans doute, tous les auteurs le sontils plus ou moins, avant la publication de leurs uvres.
Je me demande si tous les personnages sont aussi imaginaires que semble le croire
Mrs. McGuffey. Il se pourrait que ce soit un roman clef sur Came-Village, mettant ainsi
certaines gens dans une situation difficile.
Andy naurait jamais fait une chose pareille. Il tait si dlicat.
Qwilleran serra les dents. Si dlicat, si honnte, si intelligent ! Il connaissait le refrain
par cur.
Vous apparaissiez peut-tre vous-mme dans le cours de lhistoire, cela expliquerait
la raison pour laquelle Andy ne vous a pas permis de lire plus avant. Le portrait fait de
vous aurait pu tre transparent et vous mettre dans une position intenable lgard de
votre famille.
Non, dit Mary, les yeux brillants, jamais Andy naurait agi avec une telle perfidie.
On ne sait jamais, dit Qwilleran, en se levant pour partir. propos, Hollis Pranz
prtend quil tait peintre-dcorateur, avant de prendre une retraite anticipe cause de
son cur, mais il est aussi agile quune chvre. Je lai trouv occup vernir une tagre,
cet aprs-midi.
Il vernissait par un jour pareil ? Cela ne schera jamais ! Si vous le faites par temps
humide, la couche restera toujours collante.
En tes-vous sre ?
Certaine. On croit que cest sec, mais chaque fois que le temps se remet lhumidit,
la surface se ramollit.
Faute curieuse pour un professionnel, remarqua Qwilleran, en tirant sur sa
moustache.
Pour quelquun qui prtend avoir travaill dans le mtier, cest une erreur
incroyable.
En fin daprs-midi, la pluie se transforma en neige poudreuse, aussi lgre et
inconsistante quun brouillard. Qwilleran alla sacheter une casquette oreilles et
emprunta la torche lectrique des Cobb, en prvision de son expdition nocturne. Mais il
devait dabord se rendre chez Russel Patch pour couter son lectrophone. Il retourna
chez lui et quipa Koko de sa laisse et de son collier.
Cette visite, expliqua-t-il, son complice ronronnant, na pas uniquement un but
culturel. Je veux que tu flaires pour voir si tu ne trouves rien dintressant.
Dboutonnant son pardessus, il y abrita le chat pour traverser la rue. Ils entrrent tous
les deux dans la boutique et Russ les conduisit lappartement, par un escalier en

colimaon. En haut, le sol tait dall de grandes tuiles noires et blanches. Une douzaine
de statues en marbre, poses sur un pidestal blanc, se profilaient contre les murs peints,
certains en noir, dautres en rouge vif.
Russel prsenta son ami, un jeune homme timide, portant un gros diamant
lannulaire. De son ct, Qwilleran prsenta Koko qui se tenait maintenant agripp son
paule. Le chat considra les deux trangers, puis se dtourna pour regarder autour de lui.
Une musique moderne emplissait la pice, le genre de dissonances qui avait toujours
rendu Qwilleran nerveux. Elle provenait de toutes les directions.
Aimez-vous la musique baroque ? demanda Russ, ou prfrez-vous un autre genre ?
Koko aime mieux une musique plus douce.
Stan, veux-tu mettre une sonate de Schubert ?
Les haut-parleurs taient dissimuls dans de vieux placards de cuisine transforms en
bahut de la Renaissance italienne et Koko ne fut pas long les reprer.
Stan, sers-nous quelque chose boire, reprit Russel. Dites, ce chat na pas lair
mchant du tout. On mavait dit quil tait sauvage.
Si lon vous a aussi racont que jtais dtective priv, cest un mensonge.
Tant mieux. Je naimerais pas voir quelquun dterrer les vilaines petites histoires
qui peuvent courir dans Came-Village. Nous avons travaill assez dur pour en donner une
autre image.
Jai appris que votre ami Andy crivait un roman sur le quartier.
Oui, je le savais, admit Russ, en riant, je ne lui avais pas cach qu mon avis il
perdait son temps.
Ce qui est curieux, cest que le manuscrit a disparu.
Il la probablement dchir. Je vous ai dj expliqu quAndy tait un
perfectionniste.
Qwilleran accepta le verre de soda quil avait demand et se tourna vers Stan :
tes-vous galement antiquaire ?
Je suis coiffeur pour dames, rpondit Stan, dune voix douce.
Un mtier lucratif, parat-il.
Je ne me plains pas.
Si vous voulez savoir do Stan tire ses vritables revenus, il joue la Bourse,
intervint Russ.
Peut-on vraiment gagner de largent de cette faon-l ?
Cest trs simple, expliqua Stan, je laisse une somme la disposition de mon agent
de change et je double mon capital tous les ans.
Sans blague ? stonna Qwilleran, en allumant pensivement sa pipe.
Il svertuait faire un rapide calcul mental : sil gagnait lun des premiers prix au

concours du Fluxion, il pourrait ainsi arriver se faire : deux, quatre, huit, seize, trentedeux mille dollars en cinq ans. Il perdait peut-tre son temps vouloir dcouvrir des
crimes insouponns
Koko avait fait le tour de la pice et se trouvait maintenant blotti prs dune bouche de
chaleur, ignorant compltement Schubert.
Jaimerais tenter une exprience, dit Russ. Jai des enregistrements de musique
lectronique atteignant les hautes frquences. Voyons comment ce chat ragira. Les
animaux peroivent les ultra-sons inaudibles pour les oreilles humaines.
Allez-y, dclara imprudemment Qwilleran.
La musique de Schubert prit fin. Les trente-six haut-parleurs firent, alors, entendre un
concert de sons sifflants, percutants qui heurtaient les tympans. Au premier accord, Koko
dressa les oreilles. Une seconde plus tard, il tait sur ses pattes. Il semblait affol. Il se
mit galoper dans la pice.
Il naime pas cela, constata le journaliste, non sans inquitude.
La musique se poursuivit en une suite de soupirs, dchos et de vibrations
spasmodiques. Koko se lana dans une course folle et se jeta contre un mur.
Il vaut mieux arrter cette exprience.
Splendide ! scria Russel, Sam, as-tu jamais rien vu de pareil ?
Des haut-parleurs sortit un son si inhumain quil parut frapper le chat qui sarrta dans
son lan, puis il repartit de plus belle et atterrit sur le meuble de stro.
Arrtez immdiatement cette musique ridicule, protesta Qwilleran.
Il tait trop tard, Koko avait fait un nouveau bond en avant et stait jet sur la tte de
Russel Patch, toutes griffes dehors. Il lui laboura le crne jusqu ce que le hurlement qui
sortit de la gorge de lhomme lui ait fait lcher prise. Russ porta la main sa tempe. Elle
ruisselait de sang.
Tu ne las pas vol, affirma paisiblement Stan, en allant arrter la musique.
Quelques minutes plus tard, Qwilleran ramena Koko la maison. Bien que le chat
part avoir retrouv son calme, il le sentait trembler contre lui.
Pardonne-moi, mon garon, ctait vraiment un sale tour te jouer.
Il posa Koko par terre avec douceur. Yom-Yom accourut pour le renifler, mais Koko
lignora. Il but longuement, puis il se dressa sur ses pattes et se frotta contre la jambe du
journaliste. Celui-ci se baissa pour le prendre dans ses bras et se promena dans
lappartement, avec le chat sur lpaule, en attendant lheure de son rendez-vous suivant.
Ayant enferm les chats, il se disposait partir quand un miaulement dchirant retentit
derrire la porte close. Tandis quil descendait lentement, les cris devenaient plus forts et
attendrissants. Tous les griefs de Qwilleran sur la suffisance de Koko svanouirent. Le
chat avait besoin de lui. Avec une joie intrieure intense, il retourna chercher son ami
pour lemmener chez Cluthra.

CHAPITRE DIX-HUIT
sept heures et demie, Qwilleran prit un taxi pour se rendre, avec Koko, la Tour des
Horizons et monta en ascenseur jusquau dix-septime tage. Koko navait rien contre les
ascenseurs qui slevaient. Il refusait seulement de prendre ceux qui senfonaient dans le
sol sous lui.
Envelopp dans un affriolant dshabill de velours vert ple, garni de plumes
dautruche, Cluthra vint leur ouvrir.
Je ne savais pas que vous amneriez un ami, dit-elle, avec son rire guttural.
Koko a eu une forte motion, je nai pas voulu le laisser.
Il lui raconta la cruelle exprience de Russel Patch avec la musique lectronique.
Mfiez-vous toujours des jeunes gens vtus de blanc, dclara-t-elle, ils ont quelque
chose cacher.
Elle le fit entrer dans un confortable salon entirement tendu de tissu dessins
abstraits, avec des rideaux et fauteuils assortis, dans des tons chauds de beige, brun et or
qui contribuaient donner la pice une atmosphre ouate. Des violons jouaient en
sourdine une musique passionne. Le parfum capiteux de Cluthra flottait dans lair.
Qwilleran regarda le graphisme nerveux, mouvement, des motifs linaires qui
caractrisent les dessins abstraits et essaya den valuer le nombre : dix mille ? cent
mille ? un demi-million ?
Voulez-vous prendre un verre ? demanda Cluthra, avec un regard conspirateur.
Seulement du soda avec beaucoup de glace.
Mon cher, je peux faire mieux pour mon reporter favori, dit-elle, en lui offrant un
liquide rose, ptillant et puissamment aromatis.
Qwilleran renifla avec circonspection.
Sirop de cerises anglaises, fait la maison, expliqua-t-elle. Les hommes lapprcient
parce que la saveur en est amre.
Il en but une gorge. Le got ntait pas mauvais. Il tait mme fort agrable, la
rflexion.
Est-ce vous qui le prparez ?
Grand Dieu ! Non. Cest une de mes clientes. Elle a tudi les herbes mdicinales et
concocte ce breuvage, avec du genivre, de la livche, de la molne et je ne sais quoi
dautre.
Qwilleran avait pris place dans un fauteuil haut dossier droit et Koko stait install
en rond sur ses genoux.
Vous avez choisi le seul sige inconfortable de la maison, constata Cluthra, en
tapotant les coussins du divan ct delle.

Avec ce genou douloureux, je suis mieux ainsi, dit-il, ce qui tait plus ou moins vrai.
Vous nous avez tous jous, reprit-elle, sur un ton faussement accusateur, vous ntes
pas du tout journaliste, mais je vous aime bien quand mme.
Si cest votre jeune sur qui vous a racont cette histoire, nen croyez pas un mot. Je
ne suis quun chroniqueur mal pay du Fluxion, avec une curiosit morbide pour les
morts soudaines. Ivy a beaucoup dimagination. propos, saviez-vous quAndy crivait un
roman sur Came-Village ?
Quand Andy venait me voir, nous ne discutions pas de littrature.
Connaissez-vous bien Hollis Prantz ?
Que le ciel me prserve des hommes qui portent des gilets de laine boutonns sur le
devant !
Qwilleran but encore un peu de la boisson frache. Lappartement tait bien chauff.
Sur ses genoux, Koko reposait comme un coussin de fourrure, mais pendant quil
bavardait, le chat sveilla et glissa doucement terre, au grand soulagement de Jim, dont
les jambes commenaient sankyloser. Koko parut se fondre dans ce dcor beige et brun.
Le journaliste sessuya le front. Il avait limpression de suffoquer. La temprature de
serre, jointe aux dessins lui brouillait la vue. En regardant la moquette beige unie, il
voyait se reproduire les tracs gomtriques indfiniment rpts. Il ferma les yeux.
Vous ne vous sentez pas bien, mon cher ?
Jai les yeux fatigus et il fait un peu chaud ici.
Voulez-vous vous allonger sur le divan ? Inutile de vous gner avec moi.
Il contempla les coussins profonds, sans bouger. Derrire la chevelure rousse de
Cluthra, il aperut Koko qui stait silencieusement faufil sur le divan.
Enlevez votre veston et mettez-vous laise, insista-t-elle, avec un sourire tentateur,
en battant des paupires.
Il se prit regretter dtre venu. Il dtestait les tapisseries abstraites. Depuis quelque
temps, ses yeux lui faisaient mal (il aurait peut-tre besoin de lunettes ?) et ces dessins
lui blessaient la vue. Ou tait-ce la boisson ? Genivre, livche, molne ? Que diable tait
la molne ? Soudain Cluthra ternua. Qwilleran en profita pour changer de conversation.
On enterre ce pauvre C. C. demain.
Ctait un vrai homme, dit Cluthra, en fermant demi les paupires, on nen
rencontre plus beaucoup comme lui, croyez-moi.
Elle ternua nouveau et sortit un petit mouchoir de sa poche.
Excusez-moi, je ne sais pas ce qui me prend.
Le journaliste commenait sen douter. Koko avait le nez enfoui dans les plumes
dautruche.
Iris sen remet mal, dit-il.
Cluthra essuya ses yeux qui pleuraient et devenaient rouges, avant de rpondre, avec

un curieux accent nasal :


Iris naura blus de broblmes avec ses lunettes. C. C. se lebait la nuit bour les cacher.
Dites-moi, Cluthra, ne seriez-vous pas allergique aux poils de chat ?
La visite se termina brusquement et ce fut avec le sentiment de lavoir chapp belle
que Qwilleran se retrouva dans la rue, loin de cette tapisserie abstraite et de cette femme
volcanique.
Rebenez me boir seul, la brochaine bois, cria Cluthra, dans lescalier.
Il ramena Koko la maison et revtit des vtements chauds pour son rendez-vous
suivant. Il prit cependant le temps de regarder dans le dictionnaire : Molne Herbe de
saint Fiacre, de la famille des scrofulariaces, plante mdicinale Pour soulager quelle
maladie ? On ne le prcisait pas. Il ouvrit une bote de crevettes pour permettre Koko de
se remettre de ses motions.
lheure dite, il trouva Ben qui lattendait sur le bord du trottoir, dans une
camionnette grise toute rouille, avec un fil de fer en guise dantenne de radio et des
phares fixs par un seul crou. Le conducteur tait emmitoufl dans une paisse
couverture, un casque daviateur sur la tte.
Le moteur toussa, avant de consentir se mettre en marche. Heureusement, il ny avait
pas loin aller pour se trouver devant le Thtre Garrick, dans le quartier en dmolition,
au milieu des autres immeubles abandonns.
Pauvre Garrick, grommela Ben, dun ton morose, nous tavons connu en des jours
plus glorieux. Les grands noms du thtre se sont tous produits ici. Puis il y eut le
vaudeville, le cinma muet, le cinma parlant, les films italiens, les films dpouvante et
puis rien. Aujourdhui, seul Benjamin X. Nicolas joue, devant une salle vide et reoit les
applaudissements des pigeons.
Qwilleran tenait la canne pointue dont se servent les brocanteurs pour fouiller le sol.
Les deux hommes avaient une torche lectrique la main. Ben conduisit le journaliste
par lentre des artistes, jusque sur la scne. Qwilleran dirige ! le faisceau de sa lampe sur
le plafond. Tout ce qui restait de la grandeur passe du Garrick tait les fresques peintes
sur le dme. Romo et Juliette, Antoine et Cloptre. Sil ny avait rien dautre
rcuprer, pourquoi Ben lavait-il amen l ? Il ne tarda pas le savoir. Le vieil acteur
avait pris place au centre de la scne et la reprsentation commena.
Mes amis, Romains, chers compatriotes, dclama Ben, sur un ton passionn.
patriotes, rpta lcho.
Prtez-moi loreille.
oua loreille, lana lcho.
Hlas, dit Ben, quand il eut termin sa tirade sous les applaudissements de
Qwilleran, hlas, nous sommes ns trop tard, dans un monde trop vieux Allons, au
travail ! Que dsire notre cur ? Fragments architecturaux, sculptures de marbre ? Pas
tant de bruit ! Les sclrats ont tout enlev, sauf ceci, dit-il, en faisant sonner une grille de
chauffage. Cet ornement de bronze attend notre bon plaisir.

laide de sa canne pointue, le journaliste effrita lencastrement de pltre et put


facilement dgager la grille noircie. Un nuage de poussire saisit les deux hommes la
gorge.
Allons-nous-en, hoqueta Qwilleran, entre deux quintes de toux.
Attendez, voici un autre trsor, dit Ben, en dirigeant sa lampe sur une range de
loges, au balcon.
Toutes avaient t dpouilles de leur dcoration lexception dune seule, sur la
gauche, qui portait encore sa couronne sculpte, supporte par des amours soufflant dans
des trompettes.
Combien cela peut-il valoir ? demanda Qwilleran.
Au moins cent dollars et le double pour un collectionneur.
Comment le dcrocher ?
Dautres y sont parvenus, sus louvrage ! lana Ben, en montrant le chemin pour
monter au balcon.
clairez-moi avec les deux torches, dit Qwilleran, je vais voir ce que je peux faire
avec la canne.
Il se pencha sur la balustrade et examina la sculpture. Sous lui, le sol de la loge craqua.
Couche-toi, O Macduff ! lana Ben.
Dirigez la lumire au-dessus du balcon, dit Qwilleran, je travaille dans lombre.
Puis il sarrta, sa canne en lair. Il avait vu quelque chose dans la poussire, sur le sol.
Il se retourna pour regarder Ben et fut aveugl par les deux lampes. Le pressentiment
dun danger le fit plonger au fond de la loge. Il y eut un craquement sinistre et un nuage
de poussire sleva, tandis que le balcon seffondrait sur le parterre, en dessous. Deux
rayons lumineux dansrent, un instant, contre les murs et le plafond.
Que diable sest-il pass ? gmit-il, en suffoquant. Le balcon sest dtach.
Les Dieux taient avec nous ! cria Ben dune voix enroue par lmotion ou la
poussire.
Donnez-moi une lampe et sortons.
Ils retournrent Came-Village, avec la grille en bronze sur le sige arrire. Qwilleran
gardait le silence, en songeant ce quil avait vu dans la poussire et au danger auquel il
venait dchapper.
Notre reprsentation a manqu de chaleur, ce soir, constata Ben dun ton penaud. Il
faisait trop froid. Venez jusquau bar pour assister un spectacle qui vous rjouira le
cur.
La Queue du Lion avait t une banque vers 1920 et offrait une reproduction en
miniature dun temple romain, aujourdhui profan par une enseigne au non et des
panneaux vitrs. lintrieur, malgr la hauteur de plafond, la pice tait pleine de bruit
et de fume. Un assortiment dhabitus remplissaient la moiti des tables et le bar,
hommes en vtements de travail et spcimens plus dpenaills qui hantaient les rues de

Came-Village, aprs la tombe de la nuit.


Quand Ben fit son entre, il fut salu par des cris et des applaudissements. Il sourit
gracieusement et leva la main pour rclamer le silence.
Ce soir, nous aurons une courte scne de Richard III et une tourne gnrale en
lhonneur de Shakespeare !
Avec un calme olympien, son charpe lui battant les talons, il fendit la foule et disparut
derrire une porte, pour reparatre bientt en haut dun petit balcon.
Voici lhiver de notre dplaisir commena-t-il, dune voix claironnante, imposant
silence toute la salle.
Moi, le mal quarri, qui
La majest de lamour fait dfaut
poursuivit la voix du balcon, salue, cette fois, par quelques clats de rire.
Jai rsolu de me rvler sclrat
Et dexcrer leurs vaines amusettes
conclut-il enfin, sur le mode mlodramatique.
Lacteur salua avec humilit, sous les applaudissements assourdissants, tandis que le
barman remplissait les verres. Lorsquil redescendit, Ben jeta sur le comptoir une poigne
de billets plis dans le sens de la longueur.
Le roi Richard ou loncle Charly, quelle diffrence cela fait-il ? dit-il Qwilleran, dun
air sombre. Les jours des vrais comdiens sont finis. Nimporte quel petit rigolo est un
artiste au mme titre quun torador, un quilibriste ou un de ces joueurs de guitare
lectrique cheveux longs. Bientt ce seront les quipes de base-ball et les poseurs de
briques ! Oui, monsieur, tout est sens dessus dessous !
Cependant lauditoire altr en redemandait encore.
Pardonnez-nous, murmura Ben, en se dirigeant vers le balcon, noblesse oblige !
Le journaliste sortit discrtement en se demandant do Ben tirait les fonds ncessaires
pour acheter les applaudissements quil venait qumander La Queue du Lion et sil avait
su que la loge du Garrick tait dangereuse ?
En rentrant chez lui, Qwilleran trouva les chats endormis sur leur coussin qui relevait
leurs moustaches en un demi-sourire.
Il alla se coucher lesprit inquiet. Quel tait le secret de Ben ? tait-il aussi fou quil le
paraissait ? Sa soudaine richesse avait-elle un rapport avec la maison Ellsworth ? Ben sy
tait rendu, il en tait sr. Il en avait lu la preuve dans les empreintes en forme
darabesque, laisses par ses bottes, dans la poussire. Cependant, laccueil que Ben avait
reu La Queue du Lion indiquait que lauditoire tait habitu ses largesses. Il se
souvint de la rflexion de C. C. La seule scne de Broadway o Ben se soit jamais
produit est le rayon de jouets des Grands Magasins Macy , mais quelques minutes plus
tard, Cobb stait contredit : Ben a gagn beaucoup dargent, autrefois. En entendant
cette remarque, Iris avait regard son mari avec surprise. Ben avait-il trouv un trafic

lucratif lui permettant dacheter les applaudissements dun public et Cobb le savait-il ?
Autant de questions auxquelles il tait impossible de rpondre.
Dlibrment, Qwilleran tourna ses penses vers un sujet plus agrable : la soire de
Nol, au Club de la Presse. Il se reprsentait les chroniqueurs mondains et Jack Jaunti
ouvrant de grands yeux, quand il entrerait avec Mary son bras et il voyait dj la
meute de ses confrres affecter un air indiffrent, sans pouvoir sempcher dtre
impressionns par le nom prestigieux des Duxbury. Il se dit quil faudrait couronner la
soire par un cadeau de Nol pour Mary. Mais que peut-on offrir la fille dun
millionnaire ?
Soudain, une ide lui vint, si lumineuse quil se redressa et sassit dans son lit. Si le
Daily Fluxion acceptait de cooprer, Came-Village pourrait mme tre sauv. Se disant
que son premier travail, demain matin, serait dappeler le directeur du journal, il
sendormit, loreiller relevant sa moustache dans un demi-sourire.
En sveillant, le mercredi matin, Qwilleran eut vaguement conscience dune gne sous
son aisselle. Ctait Yom-Yom, tapie sous les couvertures, dans labri le plus sr quelle ait
pu trouver. Mais, alors quelle courait se cacher, Koko allait examiner la source du bruit
qui lavait effraye. Ses pattes de derrire sur une chaise, celles de devant sur le bord de la
fentre, il observa les grlons qui rebondissaient sur les vitres.
Orage de grle ! dit Qwilleran, il ne manquait plus que cela pour ruiner la fte du
quartier.
Koko sloigna de la fentre et fit lever Yom-Yom en la pourchassant hors du lit.
Vers onze heures, le temps se radoucit et le soleil parut. Came-Village brillait comme
un bijou. Les maisons taient mtamorphoses en palais de cristal. Fils tlphoniques,
rverbres, scintillaient sous leurs franges de givre et mme des vieilles botes de
conserve paraissaient belles.
midi, les brocanteurs sattrouprent dans Zwinger Street. Des anges senvolaient des
lampadaires et des guirlandes traversaient la rue dans toute sa largeur. Ben Nicholas, en
costume de Pre Nol, haranguait la foule, sur une estrade, devant son magasin. Ptit
Spooner tait l, avec sa camra. Le Morning Rampage lui-mme avait dpch un
photographe. Qwilleran se mla la foule, jusqu lheure de prendre son tour de garde au
Bric--Brac . Il y trouva Cluthra.
Cette chaise est trs ancienne, disait-elle un client. Elle porte encore sa peinture
dorigine, vingt-sept dollars nous ne gagnons rien dessus, je vous le garantis. Chez un
antiquaire, vous la paieriez facilement soixante-cinq dollars.
Le client capitula, remplit un chque et quitta la boutique, tout fier de son acquisition.
Cluthra se tourna vers Qwilleran pour lui expliquer la faon de dchiffrer les prix.
Vous lisez les numros de rfrence lenvers et vous demandez un peu plus ou un
peu moins que le prix marqu, selon la tte du client. Mfiez-vous de cette chaise, elle a
un pied cass, et noubliez pas que vous tes autoris trangler tous les gens qui vous
parleront du grenier de leur grand-mre.

Il y avait plus de curieux que dacheteurs parmi la foule qui dambulait dans la rue.
Qwilleran dcida de tenir un journal de bord, au bnfice de Mrs. Cobb.
Vendu deux verres bleus en vitrine : 18 dollars 50 Une dame cherche des
candlabres Sheffield. Vendu une bote ouvrage 30 dollars. Un homme demande des
anneaux dattelle. Embrass une cliente et lui ai vendu une chope en tain 35 dollars.
La cliente en question stait prcipite sur lui, avec un petit rire :
Qwill ! Que faites-vous l ?
Rosie Riker ! Comment allez-vous ? Je suis si heureux de vous voir.
Que devenez-vous donc ? Je disais justement ce matin mon mari de vous inviter
dner, un de ces soirs. Vous permettez que je massoie une minute ? Je marche depuis au
moins trois heures, je suis rompue !
Pas sur cette chaise, le pied est cass. Avez-vous trouv quelque chose ?
Je cherche un cadeau de Nol pour Arch. Comment vont vos chats ?
Fort bien. Koko est de plus en plus brillant. Il ouvre les portes, allume et teint la
lumire et apprend taper la machine.
Vous ntes pas srieux !
Il se frotte le menton sur les touches et fait fonctionner le chariot, pas toujours au
moment opportun, je dois le reconnatre.
Il se nettoie les dents. Le vtrinaire nous a dit que les chats procdaient de cette
manire Combien vaut ce pichet ?
Partag entre deux sentiments contradictoires les intrts de Mrs. Cobb et son amiti
pour Rosie Qwilleran rabattit deux dollars sur le prix marqu.
Jai beaucoup aim votre article sur la vente aux enchres.
Ce que je nai pas crit est encore plus passionnant.
Quest-ce donc ? Arch ne me raconte jamais rien !
Qwilleran reconstitua la nuit de laccident et conclut :
Je ne peux croire quAndy ait gliss de son chelle. Il aurait fallu tre acrobate pour
tomber sur lpi, comme il la fait. En outre, il attendait des clients, ce soir-l, et ceux-ci
auraient d tre prsents, au moment de laccident, puisquil tait occup dcrocher le
lustre quil devait leur montrer. Et
Qwill, interrompit Rosie, en plissant, je crois connatre les clients en question.
Quand est-ce arriv ?
la mi-octobre. Le seize, pour tre prcis.
Je ne voulais pas acheter ce lustre sans lavis de mon mari. Nous sommes alls le
voir, aprs dner. Andy devait ouvrir spcialement pour nous. En fait, nous avons trouv
porte close. Aprs avoir attendu un moment, nous avons remarqu un autre lustre, du
mme genre, la boutique des Cobb et nous lavons achet.
Le Bric--Brac tait ouvert cette heure tardive ?

Non, mais quelquun montait les marches et nous avons demand si les Cobb ne
pourraient venir un instant. Mrs. Cobb est descendue. Je nai appris laccident survenu
Andy que quinze jours plus tard et je nai pas fait le rapprochement.
Qui tait la personne que vous avez vue, sur les marches des Cobb ?
Un autre brocanteur, celui qui tient la boutique appele Le Roi Lear Le lustre des
Cobb nous convenait davantage, il tait en tain, alors que celui dAndy tait en cuivre, ce
qui aurait t moins dans le style de notre salle manger.
En cuivre, dites-vous ? Ce ntait donc pas un lustre en cristal ?
Oh ! non. Le cristal nirait pas du tout chez nous.
Cest alors que Qwilleran embrassa Rosie Riker. Plus tard, il nota encore sur le livre :
Vendu un plat de faence : 75 dollars Un client casse un gobelet. Lui ai compt 4
dollars 50. Me suis montr sans merci Vendu la grille en bronze du thtre Garrick 45
dollars VENDU LE BUREAU RIDEAU MOBILE 750 dollars !
La cliente qui se prsenta pour acheter ce bureau manquait dexprience. Qwilleran le
comprit son enthousiasme et son lgance vestimentaire.
Le marchand ct me signale que vous avez un bureau rideau mobile, il men faut
absolument un.
Celui que nous avons est chez un client qui est peu dispos sen dessaisir.
Peu importe le prix. Il me le faut avant Nol. Je vais vous faire un chque. Mon
chauffeur viendra le chercher demain.
Qwilleran se sentit trs fier, ce soir-l. Personnellement, il avait encaiss prs de mille
dollars pour le compte de Mrs. Cobb. En outre, il avait obtenu des informations de Rosie
Riker, renforant sa thorie sur la mort dAndy. Enfin, il avait abord, avec le directeur de
son journal, une question importante qui avait produit une forte impression. Si son projet
tait mis en application et le patron pensait que ctait possible bien des problmes se
trouveraient rsolus pour un tas de gens.
Aprs dner, il retirait ses objets personnels des casiers du bureau quand il entendit des
pas tranants dans lescalier. Il ouvrit la porte et salua son voisin, toujours dguis en
Pre Nol.
Ben, combien vaut un bureau rideau mobile ? Il ny a pas de prix marqu sur celui
que jutilise et je lai vendu sept cent cinquante dollars, fauteuil compris.
Oh ! cest une excellente affaire pour le vendeur, digne dun professionnel, dit le
brocanteur, en se dirigeant vers son appartement. Voulez-vous partager un excellent
fromage et un verre de cognac en notre compagnie ?
Jaccepte volontiers le fromage, dit Qwilleran qui venait de terminer une bote de
ragot peu apptissant.
Son hte enleva une bouilloire en cuivre pose sur le divan et le journaliste put
sasseoir. Ensuite, Ben apporta du fromage et des biscuits sals, dans une assiette
ancienne, puis il se laissa tomber dans un fauteuil qui gmit sous son poids.

Nous sommes puiss, nos pauvres os nen peuvent plus, soupirait-il, dun air
cur, en buvant son cognac dans une tasse th fle.
Il avait retir sa barbe blanche. Avec son nez et ses joues rouges et ses gros sourcils
postiches, il ressemblait un vieux clown.
Voici une semaine que je suis Came-Village, dit Qwilleran, et franchement je nai
pas encore compris comment, vous autres, brocanteurs, gagniez votre vie.
Nous nous dbrouillons, nous nous dbrouillons.
Comment vous procurez-vous votre marchandise ? Do vient-elle ?
Ben montra du doigt une tte dange en pltre, le nez cras :
Voyez, lun des joyaux de la faade du Thtre Garrick. Pice authentique, avec la
fiente, garantie dorigine, des pigeons du voisinage.
Pendant une demi-heure, le journaliste harcela le vieil homme de questions auxquelles
celui-ci rpondit dans un langage chti, mais sans jamais rvler le moindre
renseignement. la fin, il se dcida partir. Il allait balayer de la main quelques miettes
tombes sur le divan quand il remarqua un long poil blanc quil ramassa pendant que Ben
avait le dos tourn.
Une fois chez lui, il lexamina de plus prs. Aucun doute sur sa provenance. Huit
centimtres de long, un peu fris lextrmit. Il saisit le tlphone et composa un
numro.
Mary ? Jai dcouvert quelque chose. Passez un manteau et venez.
Puis il se tourna vers les chats nonchalamment tendus sur leurs chaises dores.
Eh bien, vous deux, que pensez-vous de cela ?
Koko se gratta loreille avec la patte de dernire et Yom-Yom se lcha lpaule droite.

CHAPITRE DIX-NEUF
Qwilleran entendit Ben Nicholas quitter la maison et, peu aprs, le pas lger de Mary
retentit dans lescalier. Elle examina sa trouvaille avec surprise.
Savez-vous ce que cest ?
On dirait un poil de brosse particulirement long.
Cest un poil de la moustache dun chat. Je lai trouv sur le divan de Ben. Ou bien
mes deux lascars ont dcouvert un moyen de pntrer dans lappartement voisin, ou
Mathilda a lesprit factieux !
Il est marbr, blanc et brun.
Par consquent il appartient Yom-Yom. Ceux de Koko sont dun blanc pur.
Avez-vous une ide sur la faon dont ils peuvent traverser les murs ? senquit Mary.
Qwilleran la pria de le suivre dans le vestiaire.
Jai vrifi la salle de bains et la cuisine. Il ny a aucune issue. La seule possibilit est
ici, derrire ces tagres.
Koko leur avait embot le pas et frottait avec ardeur son menton contre les livres de
ltagre infrieure.
Ce sont de magnifiques reliures, constata Mary. Iris pourrait les vendre un bon prix
des amateurs.
Un miaulement touff retentit. Qwilleran se baissa temps pour voir disparatre le
bout de la queue du chat, entre deux volumes prcisment lendroit o il avait retir
lexemplaire du Librateur.
Koko, sors de l tout de suite ! ordonna-t-il, cest sale, l derrire.
Ya, rpondit Koko, dune voix lointaine.
On dirait quil est tomb dans un puits, dit Mary.
Le journaliste arracha les livres deux mains, les jetant en tas, prs de lui.
Qwill, faites attention votre jambe. Laissez-moi vous aider.
Elle sagenouilla prs de lui et se pencha pour regarder sous ltagre.
Il y a un trou dans ce mur !
Quy a-t-il derrire ? Prenez cette torche
Je vois un autre mur, environ soixante centimtres. On dirait un couloir troit.
Mary Cette maison a t construite par William Towne Spencer et lpoque,
beaucoup dabolitionnistes
avaient des pices secrtes
pour cacher les esclaves en fuite.

Mary enfouit nouveau la tte sous ltagre.


Le panneau glisse sur toute sa hauteur. En fait, cest une vritable porte drobe.
Oh ! il y a un morceau de tissu et une brosse dents !
Ya ! dit Koko, en rapparaissant brusquement.
Pouvez-vous refermer ce panneau compltement ?
Non, il semble fauss.
Je parie que Koko la ouvert avec ses griffes et bien entendu Yom-Yom laura suivi.
Cest elle qui allait et venait avec des objets Bon, eh bien, voil toujours un mystre de
rsolu. Si nous prenions une tasse de caf ?
Merci. Je dois rentrer prparer mes cadeaux de Nol Mais vous videz vos tiroirs,
ajouta-t-elle, en regardant le bureau. Comptez-vous partir ?
Cest le bureau qui sen va. Je lai vendu sept cent cinquante dollars, cet aprs-midi.
Qwill, cest impossible, il vaut tout au plus deux cents dollars.
Il lui montra son carnet et le rsultat de sa journe au Bric--Brac et conclut, avec
fiert :
Ce nest pas mal pour un dbutant.
Vous auriez d menvoyer la cliente qui cherchait des candlabres Sheffield, dit-elle,
en lisant les annotations. Qui vous a demand des anneaux dattelle ? Personne nen
achte plus, aujourdhui.
Quest-ce que cest ?
Cela fait partie du collier dun cheval. Les gens les considraient comme des portebonheur une certaine poque Qui est la cliente que vous avez embrasse ? Voil une
curieuse faon de vendre un pichet dtain !
Il sagit de lpouse de mon rdacteur en chef. Oh ! cela me fait penser que jai achet
un cadeau pour Arch Riker une petite plaisanterie , voulez-vous me faire un paquet
plus lgant ? demanda-t-il, en lui tendant la bote tabac en tain.
Jespre que les Parques ne vous lont pas compte dix dollars, dit-elle, en lisant le
prix sur le couvercle.
Dix dollars ? rpta Qwilleran, saisi Euh ! elles men ont demand dix, mais je ne
leur en ai donn que cinq.
Ce nest pas une mauvaise affaire. La plupart des magasins les font sept dollars
cinquante.
Digrant son humiliation, Qwilleran laccompagna en bas de lescalier. En passant
devant la porte ouverte de Ben, il remarqua :
Ben ma emmen La Queue du Lion, hier soir. Il a dpens son argent comme sil
avait une presse fabriquer les billets chez lui.
Il doit avoir fait une bonne affaire, rpondit Mary, en haussant les paules. Une fois
par an, un brocanteur a un coup de veine il vend un bureau dessus coulissant pour

sept cent cinquante dollars ! Cest une des grandes vrits du commerce des antiquits.
Figurez-vous que jai accompagn Nicholas faire de la rcupration au Thtre
Garrick, la nuit dernire, mais tout ce qui restait tait un ornement au-dessus dune loge
et jai failli me briser les os, en essayant de le dcrocher.
Ben aurait d vous prvenir, tout le monde sait, depuis des annes, que cette loge est
dangereuse. Les architectes de la ville en ont condamn laccs en 1940. On lappelle la
loge interdite .
Croyez-vous que Ben sen doutait ?
Tout le monde est au courant, cest pour cela que lornement na pas t retir.
Mme Russ Patch y a renonc, tant le risque est grand et pourtant, cest un casse-cou.
Qwilleran remonta pensivement lescalier. En haut des marches, il trouva les deux
chats assis dans une pose identique, leur queue sagement range, en une courbe
gracieuse.
Je reconnais bien l votre coquinerie ! leur lana Qwilleran. Je suppose que vous
vous tes donn du bon temps passer travers les murs, comme une paire de
fantmes !
Koko se frotta le menton contre la rampe, en faisant cliqueter ses crocs.
As-tu besoin de te nettoyer les dents ? Cest entendu, je te conduirai chez le
vtrinaire, aprs les ftes.
Le chat sapprocha, en ronronnant. Qwilleran caressa sa fourrure douce et soyeuse.
Ne joue pas les innocents, a ne prend pas. Quas-tu encore complot derrire mon
dos ? Que projettes-tu encore ?
Qwilleran posa cette question le mercredi soir. Le jeudi matin, il en connut la rponse.
Au lever du jour, il se retourna dans son lit et se retrouva le nez dans la fourrure. YomYom partageait son oreiller. Elle ouvrit un il et ronronna de plaisir. De la cuisine,
retentit un cri familier : Yauh , le bonjour matinal de Koko, combin avec un appel au
rveil, suivi par deux bonds feutrs, quand le chat sauta du rfrigrateur sur la table et le
sol. En entrant dans la pice, il sarrta au milieu du tapis et tendit ses pattes de devant,
son arrire-train dress, en stirant longuement, les oreilles aplaties, puis il tendit trs
soigneusement sa patte de derrire gauche. Ensuite, il sapprocha du lit et rclama son
petit djeuner de sa voix de baryton.
Le journaliste ne se leva pas, mais agita la main. Koko fit un saut de ct et se frotta la
tte contre le pied du lit. Aprs quoi il traversa la pice pour aller se gratter le dos contre
le bahut et sur le bord du fauteuil Morris.
O veux-tu en venir ? demanda Qwilleran, en regardant Koko se diriger vers le pole
ventru, ltudier sous tous ses angles et choisir la poigne de la porte, pour la mordiller.
Le loquet grina et la porte souvrit. Aussitt, le chat introduisit une patte inquisitrice
lintrieur.
Dans un clair, Qwilleran sauta hors de son lit et se pencha sur le tiroir cendres. Il

tait rempli de feuilles de papier dactylographies et lies par un ruban. Elles avaient t
tapes avec une machine crire o manquait la lettre E.

CHAPITRE VINGT
Dans le petit jour de lavant-veille de Nol, Qwilleran commena lire le roman dAndy.
Lhrone discutable de lhistoire tait une femme vapore et bavarde qui projetait de
remplir le verre de son alcoolique de mari avec du ttrachlorure de carbone, afin dtre
libre dpouser un sduisant gigolo.
Il en avait lu six chapitres quand un chauffeur en livre et deux aides vinrent prendre
livraison du bureau. Aprs quoi, il eut juste le temps de se raser, de shabiller et de se
rendre en ville. regret, il remit le manuscrit dans le tiroir du pole.
Au Fluxion, le rendez-vous avec le directeur dura plus longtemps quil ne lavait prvu.
Il se termina mme par une invitation djeuner au Club de la Presse avec quelques
importantes personnalits. Le repas se prolongea. Lorsquil regagna Came-Village, en fin
daprs-midi, Qwilleran avait tout lieu dtre satisfait.
Ltat de son genou lui permettait de grimper lestement les marches, mais en entrant
dans le vestibule de limmeuble, il sarrta. La boutique des Cobb tait ouverte. Iris
essuyait la poussire dun buffet en htre.
Je ne vous attendais pas si tt, dit-il.
Jai pens que je devais revenir pour ouvrir le magasin au moment des ftes. Dieu
sait si jai besoin dun peu dargent. Mon fils Dennis ma accompagne.
Nous avons vendu de la marchandise pour vous, hier. Jai bien regrett de me
sparer de mon bureau dessus coulissant, mais une cliente me la pay sept cent
cinquante dollars.
Iris manifesta plus de gratitude que dtonnement.
Dites-moi, avez-vous de vieux postes de radio de ct, pour Hollis Prantz ?
De vieux postes ? Non, nous navons jamais rien eu de ce genre.
Qwilleran termina le roman dAndy, dans la soire. Il correspondait ce quil en
attendait. Les personnages comprenaient un mari volage, une veuve joyeuse, une pauvre
petite fille riche, dirigeant incognito une boutique prtentieuse et, dans les derniers
chapitres, une institutrice en retraite qui tait nave jusqu la stupidit. Pour faire bonne
mesure, Andy avait aussi introduit un tenancier dune maison de jeu, une nymphette, un
drogu, un politicien tar et un dtective priv qui paraissait tre le porte-parole des
platitudes de lauteur.
Pourquoi Andy avait-il cach son manuscrit dans le tiroir cendres du pole ?
Pendant le cours de sa lecture, Qwilleran fut interrompu par la visite dun jeune
homme qui se prsenta comme tant le fils diris.
Ma mre ma dit que vous aviez besoin dun bureau. Si vous voulez bien maider, je
pourrais vous porter celui qui est chez elle et dont elle na que faire.

Comment va votre mre ?


Assez mal. Elle a pris un cachet, avant daller se mettre au lit.
Ils transportrent le bureau dapothicaire et Qwilleran demanda Dennis de laider
placer lcusson des Mackintosh au-dessus de la chemine, la place du portrait de la
femme revche.
Puis il se replongea dans le roman dAndy. Il en avait rarement lu daussi mauvais.
Lauteur navait pas le sens des dialogues, ni de compassion pour ses personnages. En
revanche, le journaliste se passionna sur la faon dont fonctionnait le trafic des
stupfiants. Lun des brocanteurs de lhistoire vendait aussi bien de la marijuana que des
buffets en acajou ou de la porcelaine de Svres. Chaque fois quun client entrait pour
demander une thire de Quimper, il voulait, en ralit, se procurer de la drogue.
Lire quatre cents pages o manque la lettre E impose aux yeux une rude preuve et
Qwilleran souffrait dune violente migraine quand il arriva la fin du manuscrit.
Appuyant la tte contre le coussin du fauteuil Morris, il ferma les paupires. Thire de
Quimper Il nen avait jamais entendu parler, mais il y avait tant de choses quil ignorait,
avant de venir Came-Village. Cochon du Sussex, chandelier de Sheffield, anneau
dattelle.
Anneau dattelle ! Il dut rprimer du doigt un frmissement de sa moustache. Plus
personne nachetait des anneaux dattelle, avait dit Mary et cependant, deux fois en un
court espace de temps, il avait entendu demander cet article tomb en dsutude.
La premire fois, ctait au Roi Lear et Ben avait paru enclin renvoyer schement le
client. Hier, la mme demande avait t adresse au Bric--Brac, les deux boutiques
taient voisines, il tait ais de les confondre.
Chassant de son esprit ces penses inopportunes, Qwilleran fit des projets pour le
lendemain. Le vingt-quatre dcembre serait une journe bien remplie, que terminerait la
soire au Club de la Presse. Il avait un autre rendez-vous avec le directeur de son journal,
et un autre djeuner avec Arch Riker. Le matin, une manuvre de haute tactique devrait
lui permettre de rsoudre un des problmes de Came-Village.
Le jour suivant, il fut rveill avant laube par un clairage alternatif. Debout la tte
du lit, Koko se frottait les dents avec dlices sur linterrupteur.
Jim se leva, ouvrit une bote de buf en gele pour les chats, prit un bain et shabilla.
Ds quil pensa que le service du personnel tait ouvert, il tlphona au Fluxion pour
demander quon lui envoyt un commissionnaire, onze heures prcises.
Choisissez le plus minable que vous ayez sous la main, prcisa-t-il, de prfrence un
garon qui ait un gros rhume de cerveau.
En attendant larrive de cet auxiliaire, Qwilleran rangea ses papiers et ses crayons
dans le bureau dapothicaire. Lun des grands tiroirs du bas contenait le magntophone
portatif diris et il le lui rapporta.
Je nen veux plus, dit-elle, avec un ple sourire. Je ne peux mme pas en supporter la
vue. Gardez-le, sil peut vous tre de quelque utilit.

Le jeune garon qui arriva du Daily Fluxion tait hirsute, sous-aliment et mal habill.
La plupart de ses collgues rpondaient ce signalement, mais celui-ci battait tous les
records du genre.
Mince ! scria-t-il en voyant lappartement, payez-vous un loyer pour loger dans
cette piaule ou bien le journal vous paie-t-il pour habiter ici ?
Cela ne te regarde pas, rpliqua Qwilleran, en sortant son portefeuille. Fais
simplement ce que je te dis. Voici dix dollars, va
Eh ! mais je connais ces matous, ce sont des chamois. Il parat quils sont mchants.
Est-ce quils mordent ?
Seulement les commissionnaires du Fluxion et ce sont des siamois et non des
chamois. Maintenant, coute-moi bien, voil dix dollars, va au magasin appel Le Roi
Lear et demande des anneaux dattelle.
Des quoi ?
Le marchand est piqu, alors ne ttonne pas de ce quil peut dire ou faire. Ne lui
raconte pas que tu me connais ou que tu travailles au Fluxion. Demande-lui simplement
sil a des anneaux dattelle, en lui montrant ton argent. Tu me ramneras ce quil taura
donn.
Cinq minutes plus tard, le jeune garon revint en disant.
Dix balles pour ce zinzin, vous devez tre sonn, non ?
Je crois que tu as raison, reconnut Qwilleran, dun ton penaud, en regardant
lanneau que lui tendait le jeune commissionnaire.
Ctait un chec, mais le frmissement de ses moustaches lui disait quil tait sur la
bonne voie et il refusa de se laisser dcourager.
midi, il retrouva, comme convenu, Arch Riker au Club de la Presse et lui offrit la
bote tabac savamment enveloppe dans une feuille de ldition de 1864 du Harpers
Weekly.
Cest magnifique ! Vous nauriez pas d me faire un cadeau aussi somptueux. Diable,
je ne vous ai rien achet, Qwill, alors, cest moi qui offre le djeuner, dit le rdacteur en
chef.
Dans laprs-midi, Qwilleran passa une heure satisfaisante avec le directeur du Fluxion
et revint Came-Village trois heures avant son rendez-vous avec Mary.
Il prit le manuscrit dAndy et relut le chapitre sur le trafic de drogue. six heures, il se
leva et changea de costume. Mettant la main dans la poche de son veston, il trouva le
mtre offert par Mary et un morceau de papier pli en deux. Il alla regarder par la fentre.
Les deux camionnettes taient gares dans la cour. Il descendit sans bruit et, aprs stre
assur que personne ne pouvait le voir, il mesura les deux vhicules.
Ctait bien ce quil pensait. Les dimensions correspondaient celles inscrites sur la
feuille de papier. En faisant le tour de la camionnette de Ben, il constata que le pare-chocs
avant gauche manquait.

Il savait exactement ce qui lui restait faire, maintenant. Aprs avoir achet une
bouteille du meilleur cognac de Lombardo, il gravit les marches du Roi Lear. La boutique
tait ferme.
Il sarrta au Bric--Brac.
Savez-vous o est Ben ? demanda-t-il Iris, jaimerais lui rendre son invitation.
Il doit tre lhpital des enfants malades. Il y va tous les ans pour jouer les Pre
Nol.
En haut, les chats attendaient. Ils taient assis trs droits dans une attitude signifiant :
Nous avons quelque chose communiquer.
Tous les deux regardaient leur ami, droit dans les yeux. Yom-Yom en louchant un peu,
Koko avec une expression dintensit. Ils ne rclamaient pas manger. Ctait quelque
chose de plus important.
Quy a-t-il ? leur demanda-t-il, quessayez-vous de me dire ?
Koko tourna la tte et regarda fixement un petit objet brillant prs du bahut.
Quest-ce que cest ? murmura Qwilleran, bien quil connt la rponse. Il savait de
quoi il sagissait.
Il ramassa le morceau de papier dargent, le posa sur son bureau et alluma la lampe.
premire vue, on aurait dit lenveloppe dun paquet de chewing-gum. Ctait un long
rectangle, aussi mince quune lame de rasoir.
Comme il commenait ouvrir le paquet, Koko sauta sur le bureau pour le surveiller.
Sur ses lgantes pattes brunes, il marcha sur les crayons, gommes, briquet qui se
trouvaient l et posa la patte sur le bouton de mise en route du magntophone portatif.
RRRReu Phte Rrrrreuh Phte
Qwilleran ferma le mcanisme pour arrter ce bruit dplaisant. Au mme instant, il
entendit des pas dans lescalier. Le Pre Nol avait du mal monter.
Venez boire un verre, dit Qwilleran, jai une bonne bouteille de cognac.
Digne seigneur, nous naurons garde de refuser.
Il entra avec ses grosses bottes noires doubles de fourrure. Ses yeux brillants et son
haleine indiquaient clairement quil ne revenait pas directement de lhpital des enfants
malades.
Ho ! Ho ! Ho ! lana-t-il, ladresse des deux chats.
Yom-Yom se sauva sur le haut du bahut, mais Koko dvisagea le visiteur.
Joyeux Nol, dit voix claironnante le Pre Nol.
Koko se mit faire le gros dos, les oreilles couches en arrire ; les crocs nu, il cracha,
puis sauta sur la table pour suivre le droulement des vnements, dun air hautement
dsapprobateur. De son perchoir, il voyait le fauteuil Morris dans lequel Qwilleran stait
assis pour boire son caf et le fauteuil bascule o le Pre Nol sirotait son cognac. Il
dcouvrait aussi la table th sur laquelle tait place une assiette contenant des hutres

fumes.
Buvons la mmoire de notre vieil ami Cobb, o quil puisse tre, prsent, proposa
Qwilleran.
la sant de ce pauvre diable perfide, rpondit Ben, en levant son verre.
Vous ne semblez pas avoir beaucoup apprci le caractre de notre dfunt
propritaire.
Le sage est fou et le fou est sage, dclara sentencieusement le vieil acteur.
Jaimerais savoir ce qui sest pass au cours de cette nuit, la maison Ellsworth.
Cobb a-t-il t victime dune crise cardiaque ou bien a-t-il gliss dans lescalier. Il avait
neig dans la soire, nest-ce pas ?
Son nez rouge plong dans son verre, Ben ne rpondit pas.
Du moins, aprs minuit, insista Qwilleran. Vous en souvenez-vous ? O tiez-vous,
cette nuit-l ?
Oh ! il neigeait et ventait fort, dit Ben, en faisant la grimace.
Je me suis rendu la maison Ellsworth, le lendemain. Jai constat quil ny avait pas
de neige sous la voiture des Cobb. Ce qui est curieux, cest quune autre voiture avait d
stationner l, au mme moment, car on voyait la trace sche sur le sol. Je peux mme dire
que le second vhicule avait un pare-chocs en moins, ajouta-t-il, en sarrtant pour
attendre la raction de Ben.
Coquin, tu es bien renseign ! remarqua Ben, sur un ton malicieux.
Le journaliste fit une autre tentative pour prendre son interlocuteur en dfaut, sans
plus de succs. Le vieil acteur jouait mieux que lui ce petit jeu. Qwilleran jeta un coup
dil sa montre. Il devait encore se raser et shabiller, avant daller chercher Mary. Il
essaya encore une fois :
Je me demande sil est exact quun trsor soit cach dans la maison Ellsworth et si
Un bruit venant de la table linterrompit :
Rrrrreu Pfeu Rrrreu Pfeu
Koko, assez !
Le chat sauta terre et grimpa dun seul bond sur la chemine.
Sil est vrai que cette maison recle un trsor, Cobb a pu mettre la main dessus
Rrrreu Pfeu Rrrreu Pfeu
Et quelquun survenant ce moment prcis aurait pu le pousser dans lescalier, afin
de garder le magot, poursuivit Qwilleran qui eut limpression quune lueur sallumait
dans les yeux de Ben.
Rrrreu Peu Rrrreu ; Pfeu Koa kes-kispasse, dit le magntophone.
Puis il y eut un blanc et la voix de Cobb sleva distinctement :
Croyez-vous que jaie un bandeau sur les yeux ? Je sais o vous voulez en venir
Vous ne vous en tirerez pas comme a Tous ces gens qui viennent me rclamer des

anneaux dattelle. Mon il ! Je sais o se font les livraisons. Vieux bandit ! Au Garrick,
quelle rigolade !
Ben laissa tomber son verre et se leva pesamment.
Non, attendez, il faut couter la suite, dit Qwilleran, en se levant son tour, tandis
que la voix de Cobb poursuivait :
Si vous vous imaginez que je vais continuer trimer trois dollars cinquante de
lheure, pendant que vous en gagnez dix, avec un seul paquet
la fois triomphant et mdus, le journaliste se retourna pour regarder le
magntophone, tandis que la bande continuait se drouler.
Non, la comdie est termine. Cest moi de jouer et de tirer les ficelles, mon vieux
Ben !
Il y eut un clair rouge dans la pice. Du coin de lil, Qwilleran vit Ben slancer en
direction de la chemine. Il pivota sur lui-mme linstant o son adversaire saisissait le
tisonnier. Au mme moment, la grosse botte noire du Pre Nol se prit dans la table th
qui se renversa. Sans quitter le costume rouge des yeux, le journaliste empoigna une
chaise dont le dossier lui resta dans la main.
Pendant une seconde, les deux hommes se firent face, Ben prenant appui sur ses deux
jambes pour brandir le tisonnier, Qwilleran tenant un drisoire morceau de bois
vermoulu Soudain clata un bruit de ferraille. Lcusson des Mackintosh glissa de la
chemine et sabattit sur la tte de Ben qui scroula en lchant son arme. Qwilleran
esquissa un pas de ct, patina sur une hutre et tomba lourdement sur son genou droit,
en poussant un cri de douleur.
La scne de violence se mua en un tableau ptrifi. Le Pre Nol tait tendu inanim
sur le sol. Qwilleran sefforait de retrouver son souffle et Koko se penchait sur une
hutre fume.
Aprs que la police eut arrt Ben et pendant quiris et Dennis mettaient la pice en
ordre, le tlphone sonna. Qwilleran se dirigea vers lappareil en boitant.
Que se passe-t-il, Qwill ? demanda Mary, avec anxit, je viens dentendre la sirne
de la police et jai vu que lon emmenait Ben. Quy a-t-il ?
Tout va mal, y compris mon genou.
Vous fait-il encore souffrir ?
Hlas ! Cest lautre. Je suis immobilis. Je ne sais plus ce quil adviendra de notre
sortie.
Ne vous tracassez pas, jarrive. Je passerai la soire avec vous.
Elle apparut, vtue dune robe de velours bleu, des paquets dans les bras.
Racontez-moi tout, dit-elle.
Nous avons dmasqu un assassin. Grce votre mtre, jai pu prouver que Ben se
trouvait sur les lieux de laccident de Cobb.
Je narrive pas le croire. A-t-il reconnu avoir tu C. C. ?

Pas en ces termes. Il a seulement admis avoir souhait bon voyage son
propritaire, en le poussant dans lescalier.
Mais pour quelle raison ?
C. C. le faisait chanter. Ben vendait de lhrone. Il rencontrait son fournisseur dans
le thtre abandonn et dissimulait la marchandise dans des paquets de chewing-gum.
Comment avez-vous dcouvert tout cela ?
Les chats mont apport un de ces paquets de chez Ben. Le papier dargent les a
probablement attirs. Le roman dAndy ma, aussi, fourni un indice. Les drogus
donnaient le mot de passe Ben en lui demandant des anneaux dattelle.
Ctait un arrangement astucieux.
Cependant, les clients se trompaient parfois de boutique et C. C. a vent le
subterfuge. Le plus extraordinaire de lhistoire est quil sen est expliqu avec Ben en
prtendant toucher une part des bnfices. La conversation a t enregistre sur le
magntophone. Je suppose que Koko la mis en marche pendant que Cobb discutait avec
Ben.
Quelle extraordinaire concidence !
Extraordinaire, oui, mais si vous connaissiez mieux Koko, vous ne seriez pas si sre
que ce soit une concidence. Cela a d se passer le dimanche matin, pendant quiris tait
la messe et que je faisais mes courses.
Koko tu es un hros ! dit-elle au chat, qui se prlassait sur le lit, et tu vas avoir ta
rcompense : du canard en gele ! Jai pris sur moi de commander le dner. On va nous
livrer de chez Toledo.
Parfait ! Mais il ne faut rien donner aux chats. Ils ont mang une bote entire
dhutres fumes et je crains quils ne soient malades.
Il regarda Koko dun air spculatif et ajouta :
Il y a une chose que nous ne saurons jamais : comment lcusson des Mackintosh
est-il tomb de la chemine point nomm ?
Koko se retourna pour lcher sa fourrure, plus sombre sur le dos. Le tlphone
carillonna.
Cest probablement un de nos reporters. Jai demand que lon me tienne au courant,
ds que la police aurait plus de dtails.
Oui, Lodge, cest moi. Des nouvelles ? Cest ce que je pensais Oui, je lai
rencontr Non, je nen parlerai pas.
Quand il raccrocha, Qwilleran se retint de dire Mary que la brigade des stupfiants
surveillait Manque ponctuation
Came-Village depuis trois mois et quHollis Prantz tait un de ses agents. Il ne
lui livra rien non plus de la confession complte de Ben.
Lorsque le dner arriva du restaurant le plus fameux de la ville, Mary sortit ses cadeaux.
Une bote de langouste pour les chats, une paire de candlabres cossais en bronze dor

pour Qwilleran.
Jai une surprise pour vous, Mary, dit-il, mais avant, je dois vous apprendre de
pnibles nouvelles. La mort dAndy ntait pas accidentelle. Il a t la premire victime de
Ben.
Mais pourquoi ?
Ben craignait quAndy ne le dnont. Andy avait, lui aussi, dcouvert do Ben tirait
ses ressources. Le vieil acteur tait en danger de perdre la chose au monde laquelle il
tenait le plus : un auditoire, mme sil devait acheter ses applaudissements. Dans la nuit
du 16 octobre, il a vu Cobb sortir de chez Andy. Il sest gliss dans la boutique et a
provoqu le prtendu accident.
A-t-il galement tu ce pauvre clochard, dans lalle ?
Non. Ben a ni tre responsable de cette mort-l. Pour une fois, la police avait raison.
Que va-t-il se passer, maintenant ? Il y aura une enqute, je serai cite comme
tmoin
Soyez sans inquitude. Jai tout arrang. Je viens de passer deux jours rencontrer
des personnalits influentes, parmi lesquelles des conseillers municipaux et votre pre.
Mon pre ?
Cest un type bien, votre pre. La ville va nommer un comit pour la prservation de
certains quartiers sous les auspices du Fluxion et avec lappui financier de la banque de
votre pre.
Il a accept den tre le prsident dhonneur, mais cest vous, Mary, qui allez tre
charge dorganiser le programme.
Moi ?
Oui, vous. Il est grand temps que vous mettiez profit vos connaissances et votre
enthousiasme. En outre, la rcupration va tre lgalise et rglemente. Il faudra une
autorisation et
Qwill ! Vous avez fait tout cela pour Came-Village ?
Non. Cest pour vous, Mary. Enfin, si vous acceptez de contribuer au succs de CameVillage, je pense que vous ne serez plus jamais importune par ces appels tlphoniques.
Quelquun voulait vous effrayer, pour vous chasser du quartier. Je pense savoir de qui il
sagit, mais je prfre ne pas prononcer de nom.
Lexpression ravie et reconnaissante de Mary fut pour Jim le plus beau cadeau de Nol,
bien suprieur aux candlabres et mme au prix de mille dollars quil tait pratiquement
certain davoir gagn. Cette satisfaction fut malheureusement de courte dure. Les yeux
de Mary sassombrirent.
Si seulement Andy tait l, soupir a-t-elle, comme il
Koko, cria Qwilleran, veux-tu descendre immdiatement !
Le chat tait sur le lit occup faire ses griffes sur le mur tapiss dAndy.

Il sen est pris ce maudit mur depuis notre arrive ici, maugra le journaliste. Les
coins commencent partir en lambeaux.
Mary regarda le lit, puis se leva dun air intrigu et traversa la pice. Koko senfuit.
Qwill venez voir, dit-elle, en tirant sur lune des pages de Don Quichotte.
Qwilleran claudiqua pour la rejoindre.
Il y a quelque chose de coll, l-dessous, remarqua-t-elle, en sefforant de dtacher
le feuillet. Mais on dirait
Des billets de banque !
Sous la page que Mary tenait la main se trouvaient trois billets de cent dollars.
Qwilleran arracha un feuillet de Samuel Pepys et dcouvrit trois autres billets.
Iris ma dit quAndy avait utilis une colle spciale. Maintenant, nous savons
pourquoi.
O Andy a-t-il eu cet argent ? scria Mary, en dcollant une autre page. Tout ce mur
est tapiss de billets. Comment Andy
Il avait un second mtier, lui aussi. Voyez-vous, Mary, cest lui qui finanait lofficine
de paris clandestins de Papa Popopopoulos.
Ce nest pas possible ! Andy tait si cependant, pourquoi cachait-il son argent ?
La raison est facile deviner, dit Qwilleran. Lorsquon ne peut avouer la source de
ses revenus
Il avait parl aussi doucement que possible, mais Mary clata en sanglots. Il posa une
main sur son paule et comprit quelle tait prte se laisser consoler.
Ni lun, ni lautre ne remarqurent Koko qui stait gliss sur le lit. Dress sur ses
pattes de derrire, il frotta son museau contre le mur, allongea le cou et atteignit
linterrupteur. La pice fut plonge dans la pnombre. De toute faon, personne ne se
proccupa des deux petites silhouettes ples qui grimpaient silencieusement sur la table
pour faire un sort au canard en gele.
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