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La gestion des dchets nuclaires

La gestion des dchets nuclaires constitue pour le public un problme majeur et inquitant bien que pour
la majorit des acteurs du nuclaire, le stockage gologique soit une solution approprie qui rpond
parfaitement aux lgitimes exigences de scurit. La loi de 1991 relative la gestion des dchets nuclaires
dfinit un cadre lgislatif qui a organis pendant 15 ans les recherches sur ce sujet, et qui a pris soin dy
associer la socit civile. Au vu des rsultats obtenus, le parlement a vot en juin 2006 une nouvelle loi
permettant de poursuivre et finaliser les recherches, avec pour objectif de proposer au parlement une
solution industrielle prenne lhorizon 2015.
Aprs avoir apprhend la complexit du sujet, les principaux acquis de la loi de 1991 seront prsents. Ils
permettront dune part de mieux comprendre les nouveaux enjeux des recherches actuelles et dautre part
de situer les solutions de gestion possible par rapport aux diffrents scnarios concernant la poursuite de
lutilisation de lnergie nuclaire.

Quest-ce quun dchet nuclaire ?


Une dfinition ambigu
LAgence Internationale de lEnergie Atomique
(AIEA) dfinit un dchet radioactif comme toute matire
pour laquelle aucune utilisation nest prvue et qui contient des
radionuclides 1 en concentration suprieure aux valeurs que les
autorits comptentes considrent comme admissible dans les
matriaux propres une utilisation sans contrle. Cette dfinition trs gnrale contient cependant trois ambiguts
qui dpendent des politiques de chaque tat. Prenons
titre dexemple le cas des Etats-Unis dAmrique et
celui de la France. Les premiers ont fait le choix de
stocker le combustible us des centrales nuclaires sans
aucun retraitement ; ainsi celui-ci, et tout ce quil
contient est, selon cette dfinition, un dchet nuclaire.
En France, nous avons choisi de retraiter le combustible
et den extraire la majeure partie du plutonium et de
luranium (dite matires valorisables ) afin de les rutiliser : dans ce cas, ce combustible nest plus (en intgralit) un dchet. Le plutonium extrait des combustibles
uss est utilis pour fabriquer des combustibles MOX ;
mais si nous dcidions darrter le nuclaire, il deviendrait alors un dchet ultime .
La seconde ambigut concerne les limites suprieures admissibles des concentrations en radionuclides.
Dans la plupart des pays les dchets de Trs Faible Activit (TFA) sont considrs comme des dchets conventionnels ; cependant, en France, ils correspondent une
filire spcifique et il sont stocks dans un centre ddi
(Centre de Stockage de Morvillier).
1. Isotope radioactif.

Enfin, la troisime ambigut concerne les effluents


liquides ou gazeux qui sont rejets directement dans
lenvironnement (mer, atmosphre) partir dune installation : la dilution de ces effluents permet de considrer lenvironnement comme utilisable sans contrle .
Ces rejets de faible radioactivit doivent rpondre des
normes dmission trs strictes mais ce ne sont donc pas
des dchets au sens de cette dfinition.
Ainsi, la dfinition officielle rend souvent difficile
une approche claire du problme, alors que le dbat est
dj trs passionn.
Nature, origine et catgories des dchets
Les dchets ont des natures physiques trs diffrentes
demandant des traitements et des entreposages/stockages particuliers. Les dchets solides sont essentiellement
composs des produits de fission et des actinides mineurs
contenus dans les verres, de pices mtalliques (lments
de structure du combustible...), de matriaux incinrables (accessoires de protection, rsine changeuse
dion...) et de dchets technologiques (cbles, appareillages...). Les effluents 2 (gazeux ou liquides) sont principalement les produits de fissions gazeux ou en solution
et les liquides organiques (notamment le TriButyl
Phosphate, TBP, qui sert de solvant de retraitement).
Les dchets radioactifs sont classs en diffrentes
catgories, suivant leur niveau de radioactivit et la
2. Certains effluents radioactifs sont rejets et dilus dans
lenvironnement et ne font donc pas partie des dchets : cest le
cas du krypton 85 (produit de fission gazeux, 11 ans de priode),
dune partie du tritium (12 ans de priode), de liode 129
(15 millions dannes de priode, qui se mlange son isotope
stable 133I dans la mer) et du carbone 14 (form par raction sur
lazote et loxygne, 5 700 ans de priode).

Article propos par : Olivier Mplan, meplan@ipno.in2p3.fr, Institut de Physique Nuclaire dOrsay (IPNO), Universit Paris Sud/CNRS,
Alexis Nuttin, alexis.nuttin@lpsc.in2p3.fr, Laboratoire de physique subatomique et de cosmologie (LPSC), Universit Grenoble 1/CNRS/
Institut National Polytechnique Grenoble

La gestion des dchets nuclaires

Tableau 1 Classification des catgories de dchets.


Vie courte (VC) (T < 30 ans)
Trs Faible Activit
(TFA)
Faible Activit (FA)

Moyenne Activit
(MA)

Vie longue (VL) (T > 30 ans)

10 100 Bq/g (~ radioactivit naturelle) Gravats issus du dmantlement et rsidus miniers Stockage au centre TFA
de Morvillier (capacit 650 000 m3, flux actuel : 30 000 m3/an)
Dchets radifre (minerais) et Graphite (racteur
UNGG) (b) (volume : 11 400 m3).
Pourraient tre stocks en subsurface.

100 105 Bq/g


Principalement exploitation, maintenance et
105 108 Bq/g
dmantlement des installations nuclaires.
Origine
varie
(coques
et embouts provenant surtout du
Stockage de la Manche (jusquen 1995) puis Centre de
lAube (a) (capacit 106 m3, flux actuel : 18 000 m3/an) retraitement, dchets de maintenance et exploitation,
boues de traitement des effluents) (c)
(flux actuel : 530 m3/an)

Haute Activit (HA)

plus de 108 Bq/g


Produits de Fission et Actinides Mineurs (c) (flux actuel : 120 m3/an)

(a) Radioactivit proche de la radioactivit naturelle aprs 300 ans.


(b) 1re gnration de racteur, Uranium-Naturel-Graphite-Gaz. Stockage ltude.
(c) Filire ltude.

priode radioactive des radionuclides quils contiennent. Ils sont dits vie longue lorsque leur priode
dpasse 30 ans, vie courte dans le cas contraire. Le
tableau 1 donne la classification franaise des catgories
de dchets.
Gestion des dchets en France

plutonium a t retir. Ce dernier est rutilis en partie


pour fabriquer du combustible neuf : le MOX, dont
lutilisation permet dconomiser aujourdhui 10 %
duranium. Linconvnient vient du fait que la vitrification est pratiquement irrversible, fermant la porte
tout traitement ultrieur. Notons que la sparation du
plutonium pose aussi des problmes de prolifration.
La situation franaise en quelques chiffres

Actuellement, la gestion des dchets radioactifs dans


le monde sorganise selon deux options : le choix de
retraiter le combustible avant un entreposage et/ou un
stockage ou bien le choix de lentreposage/stockage
sans retraitement. Quelle que soit la politique choisie, il
est ncessaire de laisser refroidir les assemblages de
combustibles uss en piscine pour laisser dcrotre les
radionuclides vie courte afin quils perdent ainsi une
partie de leur puissance rsiduelle (au moins 5 10 ans).
La France 3 a choisi dextraire le Pu et lU du
combustible us et de conditionner les dchets avant de
les stocker. Ce retraitement se fait pour lessentiel
La Hague et Marcoule. Le combustible us est spar
des gaines qui le contiennent ; celles-ci sont alors compactes (dchets MA-VL). Ensuite luranium et le plutonium, matires valorisables , sont extraits du
combustible (soit environ 96 % en masse) pour tre en
partie recycls, alors que les produits de fission (~ 4 %)
et les Actinides Mineurs (AM ~ 0,1 %), dchets
ultimes , sont vitrifis pour tre entreposs. Cette gestion aboutit une rduction importante des volumes de
dchets (mais pas de leur quantit), permettant ainsi un
stockage sur une surface dautant plus faible que le

La figure de lencadr 1 donne les chiffres clefs de la


situation franaise. Seuls les verres issus du retraitement
des UOX uss, qui contiennent produits de fission et
actinides mineurs (AM), sont considrs sans ambigut
comme dchets. Les MOX uss constituent une rserve
de plutonium, et sont pour linstant considrs comme
matire valorisable, mme sils contiennent des produits
de fission et des AM, eux-mmes non valorisables. Le
tableau 2 montre lvolution des volumes de production des dchets selon la catgorie, en supposant une

Tableau 2 Estimation de lvolution des volumes


(en m3 quivalent conditionn) de dchets.

pour 2010

pour 2020

1 851

2 500

3 600

45 518

49 500

54 900

47 124

48 400

105 000

Activit, Vie Courte)

793 726

929 000

1 200 000

TFA (Trs Faible Activit)

144 498

300 000

581 000

HA (Haute Activit)
MA-VL (Moyenne Activit,
Vie Longue)
FA-VL (Faible Activit, Vie
Longue)

3. A part la France, seuls le Royaume-Uni (Sellafield) et le Japon


(Rokkasho-Mura) retraitent leur combustible ; dautres pays
comme lAllemagne, la Suisse... font retraiter leur combustible
La Hague et Sellafield.

10

Prvision des volumes


(m3)

Volumes
(m3)
fin 2004

FMA-VC (Faible et Moyenne

La gestion des dchets nuclaires

Principe de fonctionnement dun racteur

Encadr 1

Un racteur nuclaire a pour objectif de rcuprer


lnergie de fission (environ 200 MeV par fission) : en
absorbant un neutron, certains noyaux lourds (A > 230),
dits fissiles, se divisent en deux noyaux de masse environ
deux fois plus faible, les produits de fission (PF). Ces derniers
mettent des neutrons qui peuvent leur tour induire de
nouvelles fissions, entretenant ainsi une raction en chane.
La fission de l235U conduit par exemple
235
92 U

134

100

+ n 54 Xe+ 38 Sr + 2n + 200MeV

La chaleur produite par larrt des PF est extraite du


cur du racteur par un caloporteur (eau, sodium...). Les
racteurs sont dits thermiques (Racteur Eau sous Pression,
REP) lorsque les neutrons de fission (dont lnergie est
environ 2 MeV) sont ralentis (par de leau par exemple)
jusqu des nergies de lordre de 1eV et ils sont dits rapides
(Racteur neutron Rapide [RNR] comme SuperPhenix)
lorsque leur nergie moyenne est de lordre de 100 keV.
La raction en chane est caractrise par le facteur de
multiplication k qui donne en moyenne le nombre de nouvelles fissions induites par une fission. Si k < 1, la raction
en chane sarrte trs rapidement ; on dit que le racteur
est sous critique (cest le cas des racteurs pilots par acclrateur [ADSR] o une source externe de neutrons entretient la raction) ; si k > 1, la raction en chane diverge et
le racteur est sur-critique ; enfin si k = 1, la raction en
chane est auto-entretenue : on dit que le racteur est critique. Les racteurs actuels sont tous critiques ; pour maintenir exactement la valeur de k = 1, on utilise des barres de
pilotage, constitues dun absorbant neutronique (typiquement le bore) qui, en fonction de leur enfoncement dans le
cur du racteur, vont absorber plus ou moins de neutrons. Cependant la cintique de la raction en chane est
trs rapide (par exemple, si k = 1.001, la puissance est mul-

0.7%

U + 99.3%

238

U+n

239

239

( 22 min )

Np

239

( 2.3 j )

Pu

ce qui permet de rgnrer le fissile. Notons enfin quun


combustible forte teneur (~ 5 %) en actinides mineurs
(AM) (Np, Am, Cm) rend le pilotage dun racteur critique beaucoup trop nerveux, cause du peu de neutrons
retards mis.

Uranium enrichi UOX

Uranium naturel
235

tiplie par 2 en 0,07s) et le mouvement des barres est lent


(~ 1 s). Heureusement, bien que la plupart des neutrons de
fission (99,3 % pour luranium 235) soient mis instantanment (en ~ 1014 s), certains PF vont mettre, aprs dsexcitation par radioactivit , quelques neutrons, les neutrons
retards. Ceci permet de contrler la raction en chane
avec des temps de lordre de la dizaine de secondes. Notons
enfin que des contre-ractions physiques sont ncessaires
la stabilit du cur : une augmentation de la temprature
doit provoquer une diminution de k, et une dilatation (ou
perte) du caloporteur doit galement provoquer une telle
diminution.
Ceci impose de fortes contraintes sur le choix du combustible qui doit avoir de bonnes caractristiques la fois pour les
neutrons retards et pour les contre-ractions. Actuellement
seul luranium et le plutonium sont utiliss : dans les REP, le
combustible est soit un oxyde duranium (UOX) enrichi en
235U, le seul fissile naturel, hauteur de 3 4 %, soit un oxyde
mixte duranium et plutonium (MOX) ; le plutonium provient du retraitement des combustibles UOX uss (lutilisation des MOX est limite 1/3 dun cur en raison de la
baisse defficacit des barres de contrle due au durcissement
du spectre neutronique et de la plus faible proportion de neutrons retards). Pour les RNR, le fissile est 239Pu, qui est
mlang de l 238U : ce dernier, naturellement abondant, est
dit fertile car aprs capture dun neutron et une double
dcroissance , il produit du 239Pu,

238

3.7%

235

U + 96.3%

238

1100t/an

8150t/an

Fabrication du MOX

Entreposage
Uranium appauvri
0.25%

235

U + 99.75%

238

7050t/an

MOX us

UOX us

140t/an

1100t/an

250t/an

850t/an

Entreposage de U et Pu
30% des PF
70% des AM

PF volatiles sont dilus


- Krypton dans
l'atmosphre
- Iode dans la mer

Retraitement

Sparation de U et Pu
70 % de PF vitrifis avec
30% des AM

Figure Parc de REP franais. Luranium naturel


extrait de la mine est enrichi pour fabriquer le
combustible UOX (reprsent en gris) laissant de
ct luranium appauvri, matire valorisable ;
aprs un passage en racteur, le retraitement
dune partie de lUOX us permet dextraire du Pu
pour fabriquer le combustible MOX (en rose).
Aprs avoir t utilis dans une partie des REP, ce
dernier ainsi que lautre partie de lUOX us, sont
entreposs comme matires valorisables (encadrs
verts). Lors du retraitement, une partie des PF volatiles sont rejets dans lenvironnement. Les
dchets ultimes sont reprsents en rouge.

11

La gestion des dchets nuclaires

continuation du nuclaire au niveau actuel ; la trs forte


augmentation du volume de dchets TFA est due au
dmantlement des installations nuclaires anciennes. La
relativement faible augmentation des autres dchets
vient du fait que dune part le reconditionnement des
dchets anciens a gnr des volumes importants, et que
dautre part, les progrs accomplis depuis 1990 ont permis de rduire les volumes.
La loi de 1991 et son contexte
Au dbut des annes quatre-vingts, il a t dcid par
lindustrie nuclaire en accord avec les pouvoirs publics,
que les dchets nuclaires devaient tre stocks ; mais
devant les oppositions fortes tant des populations locales
que des politiques, le gouvernement dcida dun moratoire sur la procdure de recherche dun site de stockage
gologique. Le 30 dcembre 1991, une loi connue sous
le nom de loi Bataille 4, est adopte : elle proposait un
cadre lgislatif sur la gestion des dchets radioactifs et
organisait la recherche sur les dchets HA-VL autour de
3 axes :
recherche de solutions concernant la sparation et la
transmutation des dchets vie longue ;
tude des possibilits de stockage rversible ou irrversible en formations gologiques profondes avec ralisation de deux laboratoires souterrains ;
tude des procds de conditionnement et dentreposage de longue dure en surface (ou subsurface) des
dchets.
Cette loi tait accompagne dun moratoire de
15 ans sur toute dcision concernant le devenir long
terme des dchets et imposait un rendez-vous en 2006
devant le parlement afin que des dcisions puissent tre
prises. Le pilotages des axes 1 et 3 ont t confis au
CEA, et laxe 2 lANDRA (Agence Nationale pour la
gestion des Dchets RAdioactifs).
Il faut noter que les combustibles irradis et non
retraits (une partie des combustibles UOX et la totalit
des combustibles MOX) ne sont pas concerns par cette
loi, mme sils contiennent une quantit importante
dAM et de produits de fission. Pour les dchets actuellement vitrifis, la solution implicitement retenue est un
stockage dfinitif.

Les grands axes de recherche


Conditionnement - Entreposage - Stockage
Conditionnement

Les tudes concernant le conditionnement portent,


dune part sur lamlioration de procd (rduction des
volumes, plus faible production de dchets secondaires...) pour prendre en compte lvolution de la compo4. Du nom de son rapporteur, C. Bataille.

12

sition des dchets produits (taux de combustion plus


lev) et dautre part, sur la caractrisation du colis et de
son comportement long terme. La reprise et le reconditionnement de dchets anciens sont galement tudis.
La diminution des volumes de dchets est, pour une
grande part, obtenue grce au zonage des ateliers, au tri,
au recyclage et une amlioration des mthodes de
mesure et caractrisation des colis (mthodes non destructives). Actuellement, le volume de dchets aprs
traitement des combustibles est rduit denviron un facteur 4. Notons enfin quen 10 ans, le rejet des effluents
liquides de La Hague a t divis par presque 10.
La Vitrification des HA-VL

Les produits de fissions et les actinides mineurs (soit


environ 99 % de la radioactivit des dchets) sont homogniss dans un verre borosilicat puis couls dans un
Conteneur Standard de Dchets (CSD). La principale
source de dgradation long terme du verre est lirradiation par les actinides mineurs et par les PF, qui se traduit
par une production de chaleur denviron 2 kW par colis.
Des tudes exprimentales (irradiations, lixiviation...) et
numriques, ainsi que ltude danalogues archologiques (lobsidienne, verre volcanique, est trs proche du
verre utilis pour la vitrification) montrent les trs bonnes capacits de confinement de ce type de conteneur.
Bien que ce procd industriel soit bien matris, des
tudes continuent afin de pouvoir augmenter la teneur
en dchets (15 % en masse actuellement) en utilisant des
procds de vitrification par induction directe en creuset
froid qui permettent daller jusqu 22 % en masse.
Le Compactage

Les gaines contenant le combustible et les pices de


structure sont dcoupes, laves dans un bain dacide
nitrique, puis compactes en galette avant dtre mises
dans des CSD. Ces dchets MA-VL reprsentent environ 1 % de la radioactivit des dchets (produits dactivation suite aux captures neutroniques).
La Cimentation et le Bitumage des FMA

Ces procds consistent bloquer les dchets (liquides


ou solides) dans une matrice de ciment ou de bitume. Le
volume des colis ciments tant environ deux fois celui
du dchet brut, de nouveaux ciments (sulfo-alumineux,
bton-fibre) ont t dvelopps afin dincorporer de plus
grandes quantits et varits de dchets. Le bitumage 5 a
montr des problmes de gonflement (dgagement de
gaz d au rayonnement). Rcemment, il a t montr
que le dopage de ces bitumes avec des sels de cobalt
rduit sensiblement ce gonflement.
Entreposage

Par dfinition un entreposage est temporaire. Dans le


cadre de la loi de 1991, des tudes gnriques ont t
5. Il nest actuellement rserv que pour les effluents souds
incompatibles avec la vitrification ou la cimentation.

La gestion des dchets nuclaires

Dose (Sv/an)

menes sur un entreposage longue dure


1e-02
(100 300 ans) en surface ou en subsurface.
1e-03
Un entreposage demande une mainteLimite = 0.25mSv/an
nance et suppose donc que la socit en
1e-04
assure le contrle pendant des sicles.
Comme la stabilit de la socit ne peut
129I
1e-05
tre suppose sur de telles priodes, il faut
1129
36
CI
CI36
79Se
prendre en compte le cas o cette mainteCumul
Cumul
1e-06
nance serait interrompue pendant des
priodes assez longues (10 ans) sans dimi1e-07
nuer la sret de lentreposage. Ceci implique que les dchets entreposs soient
1e-08
conditionns et que les composants soient
aussi simples et passifs que possible.
1e-09
Concernant les HA-VL, les tudes ont
retenu lutilisation de conteneurs en acier
1e-10
1 000
10 000
1e+05
1e+06
pouvant accueillir 6 CSD ; les assemblages
Temps (ans)
6
de combustible us seraient mis dans des
1 Evolution (dans des conditions normales) de la dose en fonction du temps lexutoire
tuis individuels tanches, eux-mmes pla- Figure
pour un site de stockage (type Bure) contenant des dchets vitrifis.
cs dans un conteneur analogue. La corrosion de ces conteneurs est estime (dans les
conditions normales) 0,8 % de leur paisseur en
pour ces modles et ventuellement confirmer ou infir350 ans. Les colis ne produisant pas ou peu de chaleur
mer certaines hypothses ; cest pour cela que dans le
(MA-VL) seraient placs dans un conteneur en bton.
cadre de la loi Bataille, deux laboratoires souterrains
Lentreposage se ferait alors en surface ou en subsurface.
devaient tre construits pour tudier un site de stockage
dans largile, et un autre dans le granit. Concernant ce
Stockage
dernier, suite aux oppositions rencontres, aucun site
na pu tre choisi et seules des tudes gnriques ainsi
Par opposition lentreposage, le stockage en couque des exprimentations dans des laboratoires trangers
che gologique a vocation tre dfinitif. Cependant, et
(Sude, Suisse, Canada et Finlande) ont t menes sans
cest sans conteste lun des apports de la loi de 1991 avec
aboutir la faisabilit dun centre de stockage en France.
les dbats citoyens, il est maintenant admis par tous les
Pour les tudes dans largile, le laboratoire souterrain de
acteurs quun stockage doit tre rversible : le site de
Bure a t construit (couche dargile dure 500 m).
stockage sera ferm par tapes successives, chaque tape
rendant plus difficile la rversibilit ; il sagit donc dun
Les rsultats des tudes ont montr la faisabilit
passage graduel du rversible lirrversible (fermeture
scientifique sur ce site du stockage des dchets HA-VL
du site).
(faible permabilit, homognit de la couche, absence
de faille, sismicit trs faible, circulation deau trs faible
Un stockage gologique doit limiter le relchement
et lente...). Des donnes concernant la mobilit et la
des radionuclides, retarder et attnuer le temps de
rtention de certains radionuclides ont pu tre
migration pour les lments qui pourraient en sortir, et
obtenues ; il a t montr, comme cela avait t consempcher la circulation deau, principal vecteur de la
tat avec des analogues naturels 7, que les actinides, dont
radioactivit, qui dgrade les colis.
la mobilit est trs faible, restent sur le site de stockage
Un certain nombre dtudes bases sur la modlisa(migration de quelques mtres en un million dannes),
tion des processus gouvernant lvolution long terme
mme aprs dgradation de celui-ci ; les conclusions des
du stockage (comportement des barrires ouvrages,
tudes de lANDRA montrent que limpact sur lenvicomportement des radionuclides...) ont t menes en
ronnement est d au chlore 36, liode 129 et au
prenant des hypothses conservatives et en tudiant
slnium 79 8 (voir figure 1).
divers scnarios (volution normale, dfaillance des
Mme dans le cas o tous les tuis de combustibles
colis, volutions climatiques...) ; elles englobent de trs
uss
non retraits seraient stocks et dfaillants, la dose
vastes aspects qui concernent la physique, la chimie et la
reste
infrieure dun facteur dix au seuil de 0,25mSv/an
mcanique. Les matriaux doivent avoir de bonnes proprits thermo-hydro-mcaniques pour viter que les
volutions temporelles de temprature, de teneur en
7. En 1972 des racteurs nuclaires naturels ont t dcouverts
eau ou de composition chimique ne les dtriorent. Des
Oklo (Gabon), qui ont fonctionn il y a 2 milliards dannes. Les
conditions gologiques, et notamment la teneur du minerai en
exprimentations de terrain doivent fournir des donnes
235
6. Bien que ntant pas au sens de la loi un dchet, les combustibles
uss ont t considrs dans ltude.

U ont provoqu une raction en chane spontane. Cette


dcouverte a notamment permis dtudier la migration des
actinides dans la roche.
8. Ces tudes ont montr que les mobilits du Cs et du Tc avaient
trs largement t surestimes.

13

La gestion des dchets nuclaires

fix comme limite admissible que pourrait


recevoir le public en plus de la radioactivit
naturelle (~ 2,4 mSv/an en France).

10
Radiotoxicit en Sv/TWh lectrique

Sparation

10

10

UOX sans retraitement


UOX avec extraction U/Pu (PUREX)
UOX avec extraction U/Pu/AM (DIAMEX)

10

on

7
Comme nous lavons dj dit, lobjectif
10
UOX irradi
du retraitement des dchets est bas sur leur
6
10
concentration dans un volume plus faible ;
Minerai U naturel
luranium et le plutonium des combustibles
5
10
uss sont quant eux extraits (procd
Purex, figure 3a), en tant que matire valoVerre actuel
4
10
risable. Il a t montr que le procd
Purex, bas sur la dissolution des combustiProduits de Fission
3
10
bles uss dans de lacide nitrique, pouvait
extraire des quantits significative de Np,
2
10
7
2
3
4
8
5
6
Tc et I (prs de 99 % de liode peut tre
10
1
10
10
10
10
10
10
10
rcupr).
Temps en annes
Les AM dominent la radiotoxicit Figure 2 Radiotoxicit dassemblages UOX et MOX en fonction du retraitement choisi.
long terme (cf. figure 2) ; de plus, ils sont
les principaux responsables du dgagement
de chaleur qui est un facteur limitant pour
Combustible
le dimensionnement dun stockage goloTBP
Acide Nitrique
UOX us
gique.
De nouveaux extractants slectifs ont
Solution
Dissolution
Extraction
U, Pu, PF, AM
donc t mis au point pour extraire les actinides mineurs dominants (Am et Cm) ainsi
que le Cs : le principe de cette sparation
gaines de combustible
Pu
U
PF+AM + 0.1% (U, Pu)
pousse est bas sur deux procds, Diamex
et Sanex (figure 3b), qui oprent sur le
a) Procd Purex. Le combustible us est dissout dans de lacide nitrique pour le sparer des
substrat du procd Purex.
gaines ; le TriButylPhosphate (TBP) permet alors dextraire dune part les AM et les PF et dautre
part de sparer lessentiel du Pu et lU. Le TBP est alors rgnr.
Les tests effectus sont trs concluants et
une extraction a t ralise sur 13 kg de
Combustible
Lanthanides
combustible irradi dans des conditions
Sanex
Purex
Diamex
UOX
us
+ AM
proches des conditions industrielles avec
des taux de perte de lordre de 0,1%.
U
Pu
Am, Cm
Lanthanides
PF
Le csium doit tre spar par des
calixarnes, molcules permettant de le
b) Sparation pousse. A la suite du procd Purex, les PF (sauf les lanthanides) sont extraits de
piger (taux de rcupration de lordre de
la solution (procd Diamex) ; ensuite le Cm et lAm sont spars des lanthanides (procd
99,9 % en laboratoire). Les recherches conSanex).
tinuent pour essayer de trouver des extractants qui soient trs slectifs, donnant des Figure 3 Procds de sparation chimique.
taux de rcupration levs 9 en des temps
compatibles avec les exigences industrielles, rsistants
contact avec des alliages bas point de fusion. La rcuaux radiations, rgnrables et incinrables afin de minipration slective des lments se fait par les mtaux
miser la production de dchets secondaires.
fondus, lectrodposition et prcipitation (mcanismes
doxydo-rduction). Lintrt de cette technique rside
Paralllement cette voie hydromtallurgique, des
dune part dans sa faible sensibilit la radiolyse, qui fait
recherches prospectives sont menes sur la pyrochimie
quil nest pas ncessaire de laisser dcrotre le combustiqui pourrait sappliquer aux combustibles des racteurs
ble us, et dautre part dans laugmentation des concene
de 4 gnration. Le principe gnral de cette mthode
trations en matire fissile 10 entranant donc, en
est la mise en solution des lments sparer dans un
principe, une compacit du dispositif. Il serait galebain de sels fondus (halognures alcalins et alcalinoment possible dextraire ensemble tous les transuraniens.
terreux) haute temprature. Ces sels sont mis en

Rgn

9. Ce taux de rcupration est un paramtre trs sensible sur la


radiotoxicit des dchets gnrs.

14

i
rat

10. Pour que les procds aqueux soient efficaces, la concentration


doit tre assez faible.

La gestion des dchets nuclaires

Par contre les sels fondus sont trs corrosifs, les taux de
sparation sont actuellement assez bas et la mise en
uvre technologique nest pas prouve.
Transmutation
La transmutation permet, par raction nuclaire, de
transformer un corps en un autre. Le but recherch est
de transformer des isotopes radioactifs vie longue en
isotopes stables ou vie courte. Pour ce faire, on les placerait en racteur (ddi ou non), afin de profiter de
hauts flux de neutrons. Cela nest pas sans impact sur la
conduite du racteur dont le nombre de neutrons disponibles pour entretenir son fonctionnement (raction
en chane de fission) est gnralement limit. En thorie, la transmutation des produits de fission qui se
dsintgreront en corps stables aprs capture de
neutrons ou des actinides mineurs dans ce cas la
transmutation consiste les faire fissionner, on parle
alors dincinration est possible.
Les produits de fission vie longue sont le
csium 135, liode 129 et le techntium 99. La transmutation du csium requiert une sparation isotopique
lourde qui la rend impossible de faon significative.
Pour liode 129 et le Tc 99, il serait possible de raliser
des cibles places dans un racteur, mais dune part cela
ncessite plusieurs recyclages en raison de faibles rendements de transmutation et dautre part, pour liode,
aucune cible de stabilit suffisante na pu tre fabrique.
Ainsi, seule la transmutation des AM est actuellement
rellement envisage. Elle ncessite donc leur sparation
pralable. Deux solutions sont alors possibles : soit la
transmutation homogne (les AM sont mlangs au
combustible du racteur lectrogne) soit htrogne
(des crayons ou cibles spcifiques sont placs dans le
racteur). Il est ensuite possible de grer le combustible
ou la cible en un ou plusieurs cycles de combustion : le
mono-recyclage (un passage en racteur) ou le multirecyclage (plusieurs passages pour augmenter le taux de
transmutation). Le spectre des neutrons est aussi important : il peut tre thermique (neutrons lents) comme dans
les REP actuels ou rapides comme dans les RNR. Enfin,
la transmutation peut tre faite dans des racteurs lectrognes ou dans des racteurs ddis, qui seraient alors
des racteurs sous-critiques pilots par acclrateur ou
ADSR pour Accelerator-Driven Subcritical Reactors.
Dans les racteurs critiques, la transmutation homogne ne permet pas de mettre trop dAM en raison des
paramtres de sret contrlant le pilotage 11 du racteur (au maximum 5 % en masse). Les taux dincinration sont assez faibles (30 %) et il faut donc un multirecyclage du combustible.
11. En raison de la plus faible proportion de neutrons retards (voir
encadr 1).

La transmutation htrogne permet datteindre en


principe des taux de transmutation plus levs (de
lordre de 90 %) en mono-recyclage en raison des plus
fortes concentrations dAM qui peuvent tre introduites
dans le cur du racteur, soit quelques dizaines de pourcents. Cependant, il se pose des problmes de fabrication des cibles de combustible (gonflement, thermique...). Ce mode de transmutation repose sur le procd
de sparation pousse (Diamex et Sanex).
La transmutation en racteur ddi (ADSR) permet
de lever une part des contraintes sur la sret : le pilotage dun racteur sous-critique est assur par une
source externe de neutrons (et non plus par les neutrons
retards). La source externe de neutrons est constitue
dun acclrateur de protons (1 GeV) de forte intensit
(~ 10 mA) ; les protons viennent frapper une cible de
mtal lourd (Pb, Pb-Bi, ...), la cible de spallation, pour
produire des neutrons en cassant les noyaux du mtal.
De nombreuses tudes sont en cours pour dmontrer la
faisabilit et la sret de ce type de racteur ; les principaux problmes rsident dans la trs grande fiabilit
requise de lacclrateur, dans la fabrication de la cible
de spallation, dans les contraintes thermiques et mcaniques proximit du faisceau et dans la fabrication de
combustibles trs riches en AM. Notons quun autre
avantage des ADSR est de pouvoir initier la transmutation sans attendre la mise en place dune ventuelle quatrime gnration de racteurs.

2006 et aprs ?
Bilan pluridisciplinaire de la loi de 1991
Le premier bilan quon peut faire lissue de cette
rtrospective est technique. Laxe 3 (entreposage et
conditionnement) est relativement abouti ; certes, il y a
encore de la recherche et du dveloppement poursuivre, mais des avances significatives ont t obtenues.
Le bilan de laxe 1 (sparation et transmutation) est
plus mitig : concernant la sparation pousse des progrs importants ont t raliss, avec dmonstration
lchelle industrielle. La pyrochimie est bien moins
avance mais des tudes sont en cours. A propos de la
transmutation, de nombreuses tudes dincinration de
Pu+AM par multirecyclage en RNR ont confirm les
avantages de cette solution. Outre lextension significative des ressources en combustible nuclaire, ces RNR
permettraient de stabiliser les stocks de Pu et AM,
moyennant une concentration de ces derniers dans le
cycle. Paralllement ces tudes, des progrs importants
ont t raliss quant la conception et la comprhension des ADSR. Ces racteurs ddis lincinration des
AM pourraient tre dmarrs, aprs des efforts de
recherche et de dveloppement et la condition dune
volont politique forte, indpendamment de larrive
des RNR.
15

La gestion des dchets nuclaires

Le bilan de la recherche sur le stockage gologique


(axe 2) est galement plus mitig : peu de rsultats sur
un stockage dans du granit ont vu le jour compte-tenu
de limpossibilit de trouver un site dtude. Pour le
stockage dans largile, le laboratoire de Bure a permis de
complter de faon significative les bases de donnes
utilises par les modles de simulation et une faisabilit
de stockage est presque acquise ; cependant, en raison
de retards dans la construction du laboratoire, tous les
rsultats escompts nont pu tre obtenus et les tudes
doivent se poursuivre. Il est noter que les tudes de
faisabilit sont bases sur des modles et des hypothses
conservatives mais, tant donn les chelles de temps
considres, il est possible que certains vnements non
explors puissent avoir des consquences dpassant les
marges de sret.
Aprs 15 ans de recherches, le bilan de la loi de 1991
stablit bien au-del des seules avances techniques que
nous venons dvoquer. Elle a permis la recherche
acadmique (CNRS et universits) de sinvestir dans ce
domaine. Celle-ci a ainsi gagn une lgitimit indniable sur le sujet qui a permis au dbat technique de sortir
de son cadre initial essentiellement industriel. A travers
les diffrents groupements de recherche, de nombreuses
disciplines se sont runies et ont travaill ensemble. Cet
investissement a galement eu un impact sur la perception du public qui ne considre pas que le CNRS et les
universits fassent partie dun lobby nuclaire .
Lintervention des sciences humaines a permis de donner
un clairage sur lacceptabilit sociale ; il faut souligner
aussi limportance du dbat public cet gard.
Cependant, on peut regretter que la loi se limite aux
dchets vie longue et de haute activit, sans prendre en
compte les autres matires (combustibles irradis,
TFA...).
Au terme fix par la loi de 1991, le 28 juin 2006, le
parlement a dcid de poursuivre les recherches pour
10 ans, en insistant principalement sur la finalisation
dun dossier sur le stockage gologique des dchets
Bure. Il a t soulign que des recherches pour la sparation/transmutation devaient continuer jusquen 2012
afin de prparer larrive des racteurs de 4e gnration.
Scnarios pour le futur du nuclaire
et recherches associes
Pour tablir un bilan complet des recherches menes
depuis 1991, il est ncessaire de mettre en perspective
leurs rsultats avec les diffrentes volutions possibles de
la production dlectricit nuclaire en France. En effet,
selon le type de scnario retenu pour les prochaines
dcennies, la gestion des dchets nuclaires actuels et
venir ne sera pas base tout fait sur les mmes technologies et ne posera pas non plus les mmes problmes.

16

Arrt ou poursuite du nuclaire, sans rupture


technologique

Le scnario darrt le plus simple consiste ne pas


renouveler le parc actuel, en abandonnant tout retraitement. Les dchets sont alors constitus des verres mais
galement de tous les lments de combustibles uss qui
saccumulent aprs larrt du retraitement. Dans le cas
dun simple remplacement des REP par des EPR 12 , se
pose la question de la poursuite du recyclage MOX du
plutonium, permettant dviter son accumulation (
hauteur de 1 000 tonnes en 2100 en cycle ouvert). Le
multirecyclage du plutonium serait mme envisageable
en REP, condition dutiliser un support uranium enrichi (MOX UE).
Poursuite durable avec ruptures technologiques

Les scnarios de poursuite durable du nuclaire sont


bass sur des technologies innovantes. Il sagit dans ce
cas dassurer la transition des racteurs actuels vers des
racteurs de 4e gnration capables de rgnrer leur
inventaire fissile partir de leur chargement en noyaux
fertiles (U-238 ou Th-232) quils tendent ainsi utiliser
100 %. Cest le cas des RNR, racteurs rapides
combustible U/Pu, qui prsentent galement lavantage
de pouvoir multirecycler la fois plutonium et actinides
mineurs, rduisant fortement leur prsence dans les
dchets. Tous ses scnarios supposent ainsi un net dveloppement des technologies de sparation, notamment
bases sur la pyrochimie. La rgnration est galement
possible partir de thorium, la fois en racteurs thermiques et en racteurs rapides. Cependant elle est plus
difficile obtenir (du point de vue de la neutronique)
que dans les RNR U/Pu. Du fait du nombre de masse
plus bas du Th-232, la production dactinides mineurs
est drastiquement rduite par rapport au cycle U/Pu,
gnrant des radiotoxicits de dchets infrieures de un
deux ordres de grandeur. Lintrt de scnarios bass
sur un cycle Th/U-233 justifie par exemple les tudes
actuelles de production dU-233 en racteurs existants.
De nouvelles priorits de recherche
pour la gestion des dchets
A la lumire des deux grandes catgories de scnarios
que nous venons de distinguer, il est possible de dresser
le bilan des recherches poursuivre ou initier selon la
priorit quon leur accorde. Si lon se contente dun
arrt ou dun simple prolongement du parc franais
actuel, le bilan des 15 dernires annes de recherche
centres sur la gestion des dchets actuels est satisfaisant,
avec des tudes qui restent concrtiser, en particulier
sur le stockage profond, mais sans grande innovation
supplmentaire rellement ncessaire.
12. Il sagit de la version amliore des REP.

La gestion des dchets nuclaires

Si, au contraire, un consensus se forme pour une


poursuite durable de la production dnergie nuclaire
en France, il faut poursuivre la plupart des recherches
inities de faon plus pousse et plus rapide. Les motivations possibles sont multiples, depuis le maintien ncessaire dun certain savoir-faire technologique jusquaux
pressions conomiques et cologiques exerces par les
nergies fossiles. Deux domaines de recherche privilgier seraient alors la chimie du retraitement et la physique des racteurs innovants. Les procds de sparation
pousse doivent tre mis en uvre le plus tt possible,
afin de nhypothquer aucune option pour le futur. En

complment, les tudes de racteurs doivent complter


le panel des recyclages envisageables dune part, et prparer la venue ventuelle dune nouvelle gnration de
racteurs dautre part.
POUR EN SAVOIR PLUS
Clefs CEA, Dchets radioactifs, des solutions en progrs
continu, n 53, Hiver 2005-2006.
Cahiers du CNRS n 5, Recherche et dchets nuclaires, une
rflexion interdisciplinaire. MSH-Alpes, Fvrier 2006.

RAPPEL SUR LES UNITS


Becquerel (Bq) :
unit de mesure de la radioactivit
1 Bq = 1 dsintgration par seconde
Gray (Gy) :
mesure de la dose absorbe, cest--dire de la quantit dnergie dpose.
1 Gy = 1 Joule/kg de matire irradie.
On ne connat pas deffet biologique en dessous de 250 mGy.
Sievert (Sv) :
mesure de la dose quivalente (ou efficace), cest--dire des effets biologiques des
rayonnements auxquels un organisme est expos.
1 Sv = 1 Gy x (facteur de pondration) propre chaque rayonnement et organe.
Lunit la plus courante est le mSv (millisievert).
La radioactivit moyenne en France induit une dose quivalente annuelle par habitant
de 2,4 mSv.

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