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Intellectica, 2006/1, 43, pp.

85-92

Lnaction comme exprience vcue


Claire PETITMENGIN*
RESUME. Le point de vue en premire personne peut-il contribuer valuer la
pertinence de la thorie de lnaction, selon laquelle lintrieur et lextrieur, le
connaissant et le connu, lesprit et le monde, se dterminent lun lautre ? A partir
dune exploration de la micro-structure dynamique de lexprience vcue, nous tentons dans cet article dapporter des pistes de rponse cette question.
Mots cls : naction, exprience vcue, explicitation, micro-gense, neuro-phenomnologie, premire personne, prise de conscience, structure dynamique, transmodalit
ABSTRACT. Enaction as Lived Experience. Can the first person point of view
help in an assessment of the relevance of the theory of enaction, theory in which the
inside and the outside, the knower and the known, the mind and the world, determine
each other? On the basis of an exploration of the dynamic micro-structure of lived
experience, we suggest some means of tackling this question.
Key words: dynamic structure, enaction, explicitation, first person, lived experience,
micro-genesis, neuro-phenomenology, transmodality

La plupart des arguments en faveur de linternalisme ou de lexternalisme


reposent sur des exprimentations en troisime personne , ou encore des
expriences de pense , simulant le point de vue dun observateur extrieur.
Pourtant, la perception, limagination, la mmoire sont non seulement des
objets dtude scientifique, mais des processus que nous vivons, prouvons.
Dans quelle mesure la description en premire personne de ces processus
pourrait-elle
apporter
des
lments
nouveaux
au
dbat
internalisme/externalisme ? Cette description pourrait-elle notamment
permettre dvaluer la pertinence de la thorie de lnaction, selon laquelle
lintrieur et lextrieur, le connaissant et le connu, lesprit et le monde, se
dterminent lun lautre ?
Dans Linscription corporelle de lesprit , Francisco Varela nomme
naction le point de vue selon lequel la cognition, loin dtre la reprsentation dun monde prdonn, est lavnement conjoint dun monde et dun esprit
partir de lhistoire des diverses actions quaccomplit un tre dans le
monde 1. Dans cet ouvrage, consacr dmontrer la ncessit dintgrer une
tude discipline de lexprience humaine dans les sciences de la cognition, la
plupart des arguments en faveur de lnaction2 sont tirs de lintelligence artificielle, des neurosciences, de la psychologie dveloppementale, de la thorie de
lvolution, de limmunologie, ou de la linguistique cognitive, non de descrip-

*
Institut National des Tlcommunications et Centre de Recherche en Epistmologie Applique,
courriel : Claire.Petitmengin@int-evry.fr.
1
Varela et al. (1993) p. 35.
2
Par exemple dans le chapitre 8 qui y est consacr.

2006 Association pour la Recherche Cognitive.

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tions prcises dexpriences vcues. Dans les textes plus tardifs o Francisco
Varela dfend lurgente ncessit pour les chercheurs en sciences cognitives de
disposer de mthodes rigoureuses de recueil de descriptions en premire
personne, et contribue leur dveloppement3, le terme naction apparat
plus rarement. Mon but nest pas ici dessayer de comprendre lvolution de la
pense de Francisco Varela sur ce point, mais dapporter quelques pistes de
rponse la dlicate question suivante, qui semble en germe dans la thorie de
lnaction ds Linscription corporelle de lesprit : le processus de comergence du moi et du monde peut-il tre tudi du point de vue du
sujet, peut-il faire lobjet dune exprience intime, concrtement vcue ?
1. DECRIRE LA STRUCTURE DYNAMIQUE DE LEXPERIENCE VECUE
Dans notre exprience vcue la plus immdiate, la sparation entre intrieur
et extrieur, entre moi et le monde semble prdonne. Les objets, les
autres, sont l-bas au dehors , distincts de moi qui suis l, et de mes penses,
perceptions et motions qui semblent localises lintrieur . Pouvons-nous
pourtant identifier une dimension de notre exprience o cette distinction est
moins nette, et y dceler une activit destine construire et maintenir cette
fracture ? Pouvons-nous remonter en de de cette fracture et observer comment elle se constitue ? Pour rpondre cette question, nous ne pouvons nous
contenter de rflchir de manire abstraite sur les conditions de possibilit
dune telle exploration. Il nous faut tenter concrtement, dans la poussire du
chemin et non sur la carte, laventure consistant dcrire la structure dynamique de lexprience vcue.
Comment raliser une telle description ? Quelles conditions, quel entranement, quelle expertise requiert-elle ? La premire condition requise est de
rompre avec la croyance nave que laccs la conscience de son exprience
vcue est immdiat, et la description de cette exprience une activit triviale.
tre conscient de sa propre exprience est une expertise qui sapprend. Notre
exprience la plus immdiate, celle que nous vivons ici et maintenant, nous est
en grande partie trangre, difficilement accessible. En prendre conscience, et
a fortiori la dcrire, suppose un travail intrieur, un entranement particulier.
Le plus tonnant est que nous ne sommes pas conscients de ne pas tre pleinement conscients. Notre exprience tant ce qui nous est le plus proche, le plus
intime, nous nimaginons pas quun travail particulier soit ncessaire pour en
prendre conscience, ce qui est le premier et le principal obstacle cette prise de
conscience.
La deuxime condition est dapprendre stabiliser notre attention, ordinairement extrmement capricieuse. Il suffit pour sen convaincre dessayer de la
concentrer par exemple sur une image intrieure (ou mme sur un objet extrieur). Au bout dun temps trs court, quelques secondes au maximum, des
penses surgissent, par exemple des souvenirs lis limage ou lobjet qui
me sert de support, des commentaires sur lexprience ralise, ou des penses
sans aucun rapport avec cette exprience. De plus, ces penses vont tellement
mabsorber que je vais mettre un certain temps (parfois plusieurs minutes)
avant de prendre conscience que mon attention a quitt son support, que je suis
parti . Cette grande instabilit rend trs difficile lobservation prcise de la
structure de notre exprience, et a fortiori de sa structure dynamique : com3

Par exemple Varela (1996), Varela and Shear (1999a et 1999b), Depraz et al. (2003).

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ment observer prcisment le processus extrmement rapide dmergence


dune perception, si je narrive mme pas focaliser mon attention sur son
contenu, pourtant beaucoup plus stable ?
Mme lorsque notre attention est concentre sur un objet donn, notre profonde mconnaissance de notre propre exprience fait que nous ne savons pas
sur quelles dimensions la porter. La difficult est proche de celle que rencontre
un biologiste novice : il ne lui suffit pas de disposer d'un microscope perfectionn pour savoir sen servir. Sans entranement, et en l'absence de
connaissances thoriques prcises, il ne sait pas quoi regarder, et il est incapable de reconnatre ce qu'il a sous les yeux. Comme le biologiste novice, nous
sommes pour ainsi dire aveugles lorsquil sagit dobserver notre propre exprience. Pour prendre conscience de la dimension dynamique de notre
exprience, il nous faut apprendre orienter notre attention sur elle, en ralisant un ensemble de gestes intrieurs trs prcis.
Le premier consiste dtourner lattention du contenu de lexprience, du
quoi , qui labsorbe habituellement compltement, vers le mode
dapparition de ce contenu, cest--dire le comment . Prenons lexemple
dune image mentale qui merge la conscience. Il sagit de dtourner
lattention du contenu de cette image (par exemple un cerisier en fleurs) vers
ses caractristiques structurelles, dont je nai gnralement aucune conscience
rflchie : les dimensions de cette image, sa localisation dans lespace, son
ventuel dplacement, ma position de perception ventuelle (gocentre ou
allocentre) dans la scne, lassociation ventuelle de cette image avec des
sons, des sensations corporelles, des odeurs...
Le deuxime geste va permettre la prise de conscience de la structure
dynamique ou diachronique de lexprience. Pour reprendre lexemple de
limage, il consiste dtourner lattention de limage une fois stabilise, vers la
dynamique de son apparition, son processus de constitution : les diffrentes
phases, gnralement trs rapides, qui prcdent sa stabilisation ; chaque
phase, la succession trs rapide de micro-gestes intrieurs que je ralise pour la
susciter, la stabiliser, la reconnatre, lapprcier, ventuellement lcarter
La prise de conscience de la dimension profondment prrflchie o se
dploie cette micro-activit suppose en outre ladoption dune position
dattention particulire, la fois priphrique, panoramique, diffuse, non sensoriellement dtermine, et trs fine, sensible aux discontinuits les plus
subtiles.
Cette prise de conscience, trs difficile raliser seul, est grandement facilite par la mdiation dun interviewer expert, lui-mme entran raliser ces
gestes, et utiliser des procds qui permettent de les susciter chez une autre
personne, dans le cadre dun entretien4. En rsum, la technique consiste, grce
un questionnement portant sur la structure de l'exprience sans induire de
contenu, amener le sujet interview rejouer lexprience plusieurs fois,
tout en guidant son attention vers une facette diffrente de lexprience, et une
maille temporelle de plus en plus fine, chaque passage. Le processus de prise
de conscience du droulement microtemporel d'vnements subjectifs particu-

On trouvera la description de ces gestes et procds dans Vermersch (1994 et 2000), Depraz et al.
(2003), Gendlin (1962). Petitmengin (2006a) en fournit une synthse.

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lirement brefs peut en outre tre facilit par un accs rebours, rgressif,
partir de la perception (ou du souvenir, de lide) une fois stabilise5.
Ce travail dexplicitation est considrablement facilit lorsque linterviewer
sadresse un mditant expriment, rompu aux techniques du calme mental et de la vision pntrante (wamatha-vipawyana). Ces techniques de
mditation issues du bouddhisme indien permettent en effet, dans un premier
temps, d'apprendre stabiliser son attention, et dans un deuxime temps, d'observer le flux de son exprience subjective afin d'en dcouvrir la structure6.
Elles nont cependant pas pour vocation de produire une description verbale de
lexprience, qui ncessite une expertise bien particulire, ou la mdiation dun
interviewer expert.
2. PREMIERES DESCRIPTIONS
Le recueil de descriptions de lexprience subjective associe lmergence
dune perception, dun souvenir, dune ide7, et dans le domaine pathologique,
dune crise dpilepsie8, puis lanalyse et la comparaison de ces descriptions,
mont amene dcouvrir les rgularits suivantes.
La premire dcouverte est que notre exprience subjective nest pas un
brouillon, quelle possde une structure trs prcise, et que cette structure est
dynamique. Pour percevoir, mmoriser, imaginer, observer nous ralisons,
ordinairement de manire entirement pr-rflchie, un ensemble doprations
trs prcises : transformations subtiles de la direction, de lintensit, du rayon
et de la source de lattention, modifications de la position de perception (allocentre ou gocentre), apprciation, comparaison, gestes intrieurs
dalignement, douverture, de poursuite, saisie, crispation, abandon, expansion,
rtractation, sparation, densification Mme lexprience qui accompagne
lmergence la conscience dune ide ou dune image sous la forme dune
intuition , traditionnellement considre comme imprvisible et instantane,
est constitue dune succession dtermine de gestes intrieurs dune grande
prcision.
La dimension profondment prrflchie de notre exprience o se
dploient ces gestes et rythmes subtils possde une structure trs diffrente de
sa structure plus superficielle. En premier lieu, la frontire entre les diffrentes
modalits sensorielles y est beaucoup plus permable que dans notre exprience consciente. Les submodalits sensorielles qui la caractrisent le mouvement, lintensit et le rythme sont en effet transmodales, cest--dire
quelles ne sont particulires aucun sens mais transposables dun sens un
autre9 (par opposition par exemple la temprature et la texture qui sont
spcifiques au toucher, la couleur qui est spcifique la vue). La transmodalit de cette dimension a t reconnue par les quelques chercheurs qui lont
5

Pierre Vermersch (2000, pp. 294-297) dcrit prcisment un tel travail d'explicitation rebours de
la perception d'un bruit.
6
On trouvera notamment une description de ces mthodes dans Wallace (1999). (Petitmengin, 2007)
propose une introduction lpistmologie dynamique du bouddhisme indien et donne de plus amples
rfrences bibliographiques.
7
Petitmengin (2001; 2006b).
8
Petitmengin (2005).
9
Ces caractristiques transmodales avaient dj t repres par Platon (Thtte 185a-186a) et Aristote
(De lme II, 6, 418 12 et 18-20), qui les dnommaient les sensibles communs

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identifie et explore, comme Eugene Gendlin10 et Daniel Stern11, dont


Francisco Varela saluait le travail de pionnier12. D'observations trs prcises
des interactions mre/enfant, compltes par des entretiens microanalytiques avec les mres, Stern conclut en effet que le monde que l'enfant
exprimente, nest pas un monde d'images, de sons et de sensations tactiles,
mais un monde de formes, de mouvements, d'intensits et de rythmes, c'est-dire de qualits transmodales, transposables d'une modalit l'autre, quil
appelle vitality affects 13. Cest cette transmodalit qui permet notamment
l'enfant d'exprimenter un monde perceptuellement unifi (o le monde vu est
le mme que le monde entendu ou senti). C'est aussi elle qui permet la rsonance, l'accord entre deux univers intrieurs, base de l'intersubjectivit
affective14.
La transmodalit de cette dimension profonde de notre exprience
saccompagne dune transformation du sentiment didentit individuelle, qui
devient plus lger ou mme disparat. Ces caractristiques sont trs nettes
dans la description des instants initiaux de lmergence dun phnomne
cognitif, quil sagisse dune ide, dun souvenir ou dune perception. Ainsi,
toutes les descriptions que jai recueillies de lexprience qui accompagne
lmergence l'improviste d'une ide quon a coutume dappeler une intuition solution d'un problme, ide scientifique nouvelle, insight
psychothrapeutique, intuition cratrice mentionnent un sentiment d'absence
de contrle : a m'chappe , a m'arrive , a ne dpend pas de moi ,
a m'est donn . En cet instant, le sense of agency , cest--dire le sentiment que cest moi qui gnre lide dans mon courant de conscience 15 est
altr, comme le confirme l'analyse des structures linguistiques utilises pour
dcrire l'exprience. La forme active est en effet frquemment remplace par
une forme plus passive : la personne dcrivant l'exprience ne dit pas j'ai une
ide, je vois une image , mais une ide me vient, une image m'apparat . Il
semble que le sense of ownership 16, cest--dire le sentiment que cette ide
est mon ide, soit aussi altr, comme le suggre l'absence du pronom personnel Je dans beaucoup de descriptions. La personne dcrivant l'exprience
ne dit mme plus une ide me vient , une image m'apparat , mais il y a
une ide, il y a une image .
Cette transformation du sentiment immdiat didentit est associe une
transformation de la frontire habituellement perue entre le monde intrieur et
le monde extrieur, qui est dcrite comme beaucoup plus permable ou mme
absente. Lide, la sensation, mergent dans un espace qui nest ni subjectif ni
objectif.
10

Par exemple dans Gendlin (1992).


Stern (1989).
12
Varela (1999, p. 15).
13
ne pas confondre avec les affects catgoriels (ou discrets) que sont le bonheur, la tristesse, la
crainte, la colre, le dgot, la surprise, et la honte.
14
Les travaux de Stern lamnent conclure cette capacit transmodale et le monde que le petit enfant
exprimente ne correspondent pas une tape de son dveloppement, qui serait ensuite abandonne
pour laisser la place dautres modes de fonctionnement. Sous les perceptions, les motions, les
penses et les actions qui constituent notre exprience consciente, cette strate silencieuse reste active
tout au long de la vie, bien que gnralement au dessous du seuil de la conscience.
15
Gallagher (2000, p. 15).
16
Gallagher, op. cit.
11

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On retrouve le mme type de structure dans l'exprience qui accompagne


l'mergence l'improviste de certains souvenirs. Pendant un instant, s'impose
un sentiment vague et flou, mais intense et plein de sens, tout fait spcifique
(c'est--dire trs diffrent d'un souvenir l'autre), qui s'accompagne d'une sensation de flottement des limites du moi , et o les modalits sensorielles
sont indiffrencies.
L'mergence d'une perception semble elle aussi se caractriser par un instant initial, trs rapide et habituellement compltement pr-rflchi,
d'indiffrenciation, o monde intrieur et monde extrieur, sujet et objet, sont
encore indistincts. Cet instant est plus facile reconnatre dans le cas dune
perception tactile ou auditive. Il est plus facile reconnatre lorsque vous tes
surpris, ou lorsque vous tes en train de vous veiller, ou lorsque vous tes trs
dtendu, par exemple lors dune marche en fort. Un son se produit, et pendant
un instant, vous ne savez pas qui vous tes, o vous tes, vous ne savez mme
pas quil sagit dun son. Cest juste un instant de conscience suspendu en lair,
qui peut nanmoins tre trs vif et clair.
Cet instant initial dindiffrenciation est immdiatement suivi dun geste
infime de distinction, de sparation, puis dune succession trs rapide de mouvements didentification, reconnaissance, localisation, apprciation. En une
fraction de seconde, le phnomne est reconnu comme un son, puis comme le
chant dun oiseau, puis comme le chant dun merle qui arrive par la fentre de
mon bureau, puis comme agrable loreille Dans la mme fraction de
seconde, je viens au monde. Dans ce processus, lmergence de lobjet et
celle du moi sont concomitantes. Comme lcrivait Francisco Varela, les
frontires entre moi et les autres, mme dans les vnements de la perception,
ne sont pas clairement traces, et tre un moi et constituer un toi sont des
vnements concomitants. 17 Plus lobjet devient solide et stable, plus mon
existence se confirme. Cette confirmation mutuelle, ne dinfimes mouvements
initiaux, se poursuit des niveaux de plus en plus grossiers, grce des dispositifs discursifs (comme lincessant dialogue intrieur, reconnu comme
essentiel dans la constitution du moi narratif 18), conceptuels, motionnels
plus aisment accessibles la conscience.
CONCLUSION
De ces tentatives dexploration de la structure dynamique de lexprience
vcue, il ressort que la distinction entre intrieur et extrieur, moi et autre, nest
pas donne, mais dinstant en instant, cre et maintenue par une microactivit. A moins de circonstances ou dun entranement particulier, seul le
rsultat de cette micro-gense complexe apparat la conscience, sous la forme
dun monde et dun moi solides et stables.
La micro-activit qui cre cette scission ne peut tre considre ni comme
un processus interne ni comme un processus externe , puisque cest
delle que nat la distinction mme entre intrieur et extrieur. La question
nest donc pas de savoir si lobjet connu est produit ou bien reprsent par
lactivit du sujet connaissant, mais quelle activit cre la distinction entre
objet connu et sujet connaissant. Elle est didentifier, non les relations de
17
18

Varela (1999, p. 15).


Gallagher (2000).

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dpendance entre ces deux branches tardives de larbre, que sont le connaissant
et le connu, mais les diffrentes phases de leur dploiement conjoint. Quelles
sont les diffrentes tapes du processus par lequel les micro-dynamismes que
nous avons cru discerner samplifient, pour produire le monde fractur dans
lequel nous nous mouvons habituellement, ou croyons nous mouvoir ?
Ce nest pas parce que nous sommes ici partis dune analyse de
lexprience vcue, que pour tenter de rpondre ces questions, nous sommes
condamns rester enferms dans la subjectivit. Nous nadoptons pas une
position idaliste ou subjectiviste, mais une perspective qui se situe en de de
la scission entre sujet et objet. Cette perspective nexclut donc pas la possibilit
de rechercher la confirmation et laffinement de donnes en premire personne
par des donnes en troisime personne, dont le recueil pourra son tour tre
guid et enrichi par les premires. Seule cette circulation entre les deux versants permettra de porter lhypothse de lnaction jusqu son terme. Plus :
cette circulation mme, en mettant en vidence la dynamique dlaboration
rciproque des versants phnomnologique et neurophysiologique 19, est dj
une preuve de la validit de cette hypothse, un exemple dnaction en action.
La perspective nactive, en dcloisonnant lintrieur et lextrieur, lesprit et le
monde, restaure (ou instaure ?) la possibilit dune circulation libre entre les
deux versants. Elle apporte aux sciences cognitives un espace, un grand souffle
dair.
Lnaction nest pas seulement une position pistmologique. Comme
Francisco Varela la soulign maintes reprises, ltude de nos processus
cognitifs, motionnels, intersubjectifs dans cette perspective gntique pourrait, en les clairant dune lumire nouvelle, avoir des incidences importantes
sur les plans thique, pdagogique, et existentiel. Les tches les plus urgentes
consistent lever, au niveau acadmique comme au niveau individuel,
linterdit qui empchait jusqu prsent le chercheur de faire rfrence
lexprience vcue, et former une nouvelle gnration de chercheurs experts
dans les techniques dinvestigation en premire personne de la conscience.
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